Драконья Кровь. Легенда Первая

Бойко Евгения Владимировна

Неспокойно нынче на Араханте! Плетутся против монарха коварные интриги, отдаются за долги юные выпускницы школ благородных девиц, нападают на путников странные существа… А бездушные боги не хотят разбираться с проблемами перекладывая их решение на хрупкие плечи дочери главного советника. Нет, хоть бы спросили — а хочет ли этого она? Можно подумать ей своих неприятностей мало

 

Пролог

Утро вступило в свои права и окрасило небо в рассветные цвета. Первые лучи солнца ласково пробежали по крышам, заглянули в витражные окна, заиграли серебристыми искрами на чешуе парящих над дворцом горгулий…. Неизменные стражи острова заканчивали ночное патрулирование и готовились каменными изваяниями застыть на крыше до наступления следующих сумерек.

Природа неуклонно сбрасывала оковы сна. Тьма отступала к кольцу гор в центре острова. Величественный лес и бескрайняя долина, что простиралась почти до южного берега, озарялись светом зимнего солнца.

Не смотря на раннее время и устоявшуюся привычку дворян просыпаться ближе к обеду, в зале для тренировок уже сошлись в поединке два противника. Их клинки быстро мелькали в воздухе, отыскивая брешь в защите противника, делая контратаки и выставляя блоки.

Не смотря на явное мастерство, средних лет мужчина явно проигрывал оппоненту в скорости и ловкости. Его молодой темноволосый соперник молниеносно реагировал на каждый прием и успевал увернуться или подставить под удар дагу.

Когда оружие в очередной раз скрестилось, и лица противников не только в этом спарринге, но и в жизни оказались рядом, брюнет усмехнулся и светским тоном заметил:

— Слышал, у вас проблемы со старым долгом: лорд Дарон требует расплатиться с ним и как можно скорее.

— Это не вашего ума дело, Энгар. — Первый советник с усилием отвел клинок и отступил на шаг.

— Я бы на вашем месте не зазнавался и вел себя проще. Если не найдете способ расплатиться, вам придется попрощаться с местом Главного советника Властелина. Должно быть, неприятно покидать насиженное местечко? — Лорд стал в лицевую стойку, и кончик его клинка оказался у самого носа советника. Подразнив, таким образом, соперника Энгар открыл для удара левую ногу, а когда де Гранж атаковал ее, парировал, поднимая руку в боевую стойку.

Защита удалась как никогда, и Энгар едва удержался от желания показать первому советнику язык. А еще говорят, представители его расы слабы в фехтовании…

Впрочем, радоваться было рано. Де Гранж был опасным политиканом и не менее опасным мечником.

— Друг мой вы забываетесь. — Советник воспользовался брешью в защите лорда Энгара и провел серию наступательных выпадов увенчавшихся условным уколом в плечо. — Вы ранены.

— Как скажете. — Энгар усмехнулся и перебросил шпагу в левую руку. Он резко сменил тактику и через пару минут лорд де Гранж лишился шпаги. — Вообще-то я хотел встретиться с вами не для этих глупых тренировок. Они ровным счетом ничего мне не дают. — Лорд вернул шпагу в ножны и отвел с лица темную прядь.

— Тогда для чего?

— Я бесконечно уважаю вас и хочу помочь. Погасить долг.

— Разумеется, не просто так. — Лорд улыбнулся.

— О, я попрошу взамен сущий пустяк. — Глаза Энгара блеснули. — Мелочь в сравнении с той суммой, что вы должны.

— Не могли бы вы объяснить, что имеете в виду. — Главный советник не хотел связываться с коварным и беспринципным лордом, но ситуация была такова что выбирать не приходилось.

— Мне нужна ваша дочь. Если она так же хороша как ее мать, я буду счастливейшим мужчиной во всем подлунном мире.

— Едва ли. — Фыркнул Гранж. — Она застенчива и вовсе не так красива, как вы предполагаете. Вам нужна девушка подобная фавориткам Его Величества.

— Позвольте мне самому решать.

— Хорошо. — Кивнул советник, а про себя подумал, что вряд ли его дочь будет покорной.

Да Энгар и двух дней рядом с ней не выдержит. Рина только на вид тихая примерная леди… она еще и сама не понимает, как похожа на него. Ум и хитрость присущи всем де Гранж. Их не так просто заманить в ловушку.

— Я знал, что вы согласитесь. — Оскалился лорд. — Мы будем отличной парой.

«Посмотрим, как ты запоешь, когда познакомишься с ней» — лорд Энгар с предвкушением потер руки, с трудом скрывая злорадство. Такой способ изведения надоедливого претендента на место Главного советника ему в голову не приходил. Хорошо если он не ошибается в дочери…

 

Часть 1

 

Глава 1

Я хорошо помню свой первый день в Чертогах.

Ни года, ни перевоплощения, ни туманные призраки других миров не отнимут у меня первых, самых сильных впечатлений. Жаль, что в это царство красоты и изящества я попала не по собственной воле и не для увеселений.

Семнадцатилетняя выпускница Школы благородных девиц, я должна была стать любовницей второго советника Властелина. Робкие надежды на счастливое будущее рушились карточным домиком под порывами ледяного ветра, и из беспросветной мглы я не видела выхода.

У меня не было ни магии, ни воинского искусства, чтобы защититься от желаний родителя.

Мы приехали утром, и вместе с нами на остров пришла зима. Строго говоря, она его и не покидала, так как на Араханте — острове Сердца — погода редко балует теплом.

Поначалу остров показался мне мрачным: серое, нависшее над землей небо, острые пики гор, и мерцающие в темноте, стены единственного города, но не много понадобилось времени, чтобы я полюбила его всей душой. Возможно, то о себе дала знать кровь — мои родители были коренными арахантами.

Наверняка, далекие предки помнили времена, когда озеро Ладен еще не было замерзшим, а долина вокруг него пестрела васильками и маками. Впрочем, озеро заслуживает, куда большего внимания. Если Арахант сердце нашего мира, то Ладен — сердце Араханта.

Хотя поверхность его навеки скована льдом, в холодных водах живут русалки и удивительные рыбы — в лунные ночи можно увидеть их очертания.

Но природа не единственное что поразило меня, да и множество легенд не смогли восхитить так же сильно как замок из необыкновенного камня светящегося призрачным желтым светом. Его арочные окна, острые шпили башен и легкие мостки привели меня в благоговейный трепет. За красоту и совершенство форм замок-дворец называли Чертогами Вирия.

— Дочь моя, скоро ты будешь чувствовать себя хозяйкой этого ледяного великолепия, — отец обвел рукой широкий холл и его глаза алчно блеснули.

— Хозяйкой на Араханте должна быть жена Властелина. — Заметила я.

— Хм. Ты, конечно, можешь… — он усмехнулся, — только вряд ли захочешь. По крайней мере, сейчас, пока еще не закалена и слишком мало повидала жизнь.

Ничьей женой мне быть не хотелось. Тем более какого-то Властелина. Это такая скука, повелевать глыбой льда!

Так я тогда подумала, и видят Северные Боги, как ошибалась…

По дороге в отведенные мне покои, я неоднократно встречалась с придворными дамами, и они скользили по мне равнодушными взглядами. Конечно, леди считали, что я не представляю ровно никакой угрозы — совершенно не эльфийской внешности, невысокая, да еще с отвратительными красными волосами.

Единственное что мне в себе нравилось, так это глаза типичной жительницы острова Сердца, доставшиеся от прабабки — синие. Если подвести их черной тушью и накрасить ресницы, они смотрелись вполне прилично и даже загадочно.

Сейчас я понимаю, почему потенциальные фаворитки не придали мне значения и не сочли опасной. Опытным взглядом они определили, что во мне нет волевого стрежня — того, что позволяет горы свернуть ради одной единственной цели. Я была пустышкой — «даже красота не сделает тебя лучшей, если ты сама себя не «сделаешь» — так говорила наша мистрис по предмету обольщения и была права.

Мало иметь соблазнительное тело — его надо уметь правильно подать. В противном случае даже самый лучший десерт останется никому не нужным.

Только не все любят сладкое.

Тогда небо казалось еще серее обычного, его освещали вспышки молний. Фиолетовые отблески озаряли комнату, проникая сквозь витражные окна. Думаете страшно? Нет, красиво.

Когда цветные тени ложатся на укутанную свежевыпавшим снегом землю, а стены мерцают, будто светлячки, кажется, что в мире нет ничего прекраснее. Даже белокаменные палаты Академий магии на материке не могут с ними сравниться. Куда уж тем увитым плющом стенам ровняться с этим холодным великолепием?

Не зря говорят, что самый горячий огонь можно развести лишь среди льдов.

Безумная пляска ветра, ритмы молний, снежный вихрь — таким был мой первый день в Чертогах. Разумеется, во дворце не было ни ветра, ни холода. Спокойно сбросив манто из шкуры белого тигра, я осталась в синем шелковом платье.

К счастью, здесь не было обычая представлять новенькую Властелину.

Как говорил мой отец, если я приглянусь — со мной и так познакомятся. Девушки не тот товар, на который стоит набивать цену. Их, как хорошее вино, стоит некоторое время выдержать, чтобы довести до совершенства вкус.

Была у него и еще одна поговорка: «откупоренную бутылку дорого не продашь» но, ее смысл был мне не важен. В то время меня мало что интересовало. И среди того немного была моя мать и сестренка. Отец забрал их на остров, когда я впервые проявила характер, отказавшись оставлять их на материке.

Если бы я могла изменить свое решение…

В тот же день я познакомилась со своей мачехой, официальной женой отца имевшей некоторое влияние при дворе.

Она влетела в покои подобно штормовому ветру, и мое сердце тревожно сжалось. Я не могла представить женщину, на которую отец променял маму.

— О, драконы-создатели! — За ней в комнату вошли служанки с приготовленными платьями и украшениями. — Я же просила, чтобы он поторопился. Теперь придется готовить тебя к маскараду впопыхах. У нас так мало времени! Девочки…

Что ж, мои опасения были совершенно напрасными. Мачеху звали Ариза, и я была приятно удивлена ее характером. За месяц, проведенный в Чертогах, она стала самой надежной моей союзницей и лучшей подругой, так как не видела во мне соперницу и предостерегала обо всех опасностях. Для меня она стала ангелом и я радовалась, что у меня такая мачеха.

Впрочем, я никогда ее так не называла.

— Ариза, — представилась она, пока меня увлекали в ванную комнату — ванной здесь называли огромный бассейн. — Надеюсь, мы с тобой подружимся. Не обижайся, что я стала женой твоего отца — этот брак заключили еще до нашего рождения. Если бы у меня был выбор, я бы предпочла менее амбициозного человека. — Ариза подмигнула и я поняла, что не держу на нее зла.

Она же рассказала мне о давней традиции устраивать маскарады четыре раза в год. Конечно, балы и приемы проводились почти каждый вечер, но маскарады… Царство порока и расцвет чувственности, они были особенно любимы и желанны. На маски наносились чары, и узнать, кто есть кто, было почти невозможно.

Ариза приготовила для меня костюм павлина. Яркие перья были закреплены на шлейфе и в виде диадемы, поверх прически. Юбка была обтягивающей, впереди короче и с разрезом. Глубокое декольте, кокетливо прикрытое маленькими перышками, обнажало не слишком многое. Белые перчатки и туфельки завершали образ.

— А это, просил передать тебе отец… — Ариза достала из маленького ларца колье. Но как оно было прекрасно!

Вокруг золотых цветочков порхали миниатюрные бабочки, а в воздухе сверкала серебряная пыльца. Цветы открывались и закрывались — колье жило своей жизнью.

— Какая прелесть… — Ахнула я, не скрывая восторга.

— Если не хочешь, можешь побыть полчаса и уйти к себе. — Ариза закрепила свою маску и подхватила со столика веер. — Не думаю что ты любительница того распутства, что здесь творится. В любом случае не распыляйся. Лучше видеть товар лицом, а на маскараде это проблемно.

Сочтя приготовления оконченными, Ариза показала дорогу к Фиолетовому залу.

— Пройдешь через этот коридор, а потом свернешь направо. Не бойся, не заблудишься. — Она улыбнулась. — Что-то наш лорд не торопится — пойду, поищу его. Нехорошо пропускать первый бал дочери в Чертогах.

Если бы мое лицо не было закрыто маской, все бы увидели, как я краснела, пока шла к залу. Буквально в каждой нише обнаруживалась сладкая парочка. Некоторые даже приглашали присоединиться. Раз пять я пожалела, что училась на воспитанную леди, а не на мага. Всадить бы им пару молний в одно место…

Я хмыкнула и продолжила свой путь. Что там отец говорил на счет неопытности? Кажется, сейчас я начала понимать суть некоторых преподанных в школе уроков. И… почему Властелин поощряет такое положение дел? По слухам ему уже двести лет, неужели не нагулялся еще? Пора бы остепенится, завести себе пару-тройку фавориток и устранить повальный разгул. В конце концов, это приличный эльфийский двор.

Ну ладно, смешанный, так как только драконы знают, сколько здесь рас.

Но наверняка ни у кого нет таких отвратительных, ядовито-красных волос. Зря Ариза не дала мне скрыть их. Тут ничего не поможет — по этому огню легко догадаться, кто скрывается под маской. Даже сейчас, пока меня никто не знает, сразу видно, что я новенькая.

Боги, почему я не унаследовала черные как вороново крыло, волосы отца? Или каштановые — матери?

Все же правду говорят — внуки удаются в прародителей. Разве что бесхарактерностью, не в обиду будет сказано, я пошла в мать.

К залу я подошла в скверном расположении духа, которое быстро исправилось, когда моим глазам открылось все это фиолетовое великолепие. Серебряные канделябры со свечами, магические огоньки под потолком и целый рой снующих между фантастически одетыми гостями светлячков. Я едва сдержала возглас удивления, когда обратила внимание на пол — вместо него было звездное небо, в самом центре — сияла луна.

Чертоги Вирия… что ж, вы заслужили свое название.

Играла медленная музыка, сменившая быстрые ритмы юга, и пары легко скользили по звездному небу.

Пару раз меня приглашали на танец, но я отказывалась, так как глаза потенциальных партнеров приглашали не меня, а мою грудь.

Спрятавшись за пышным зеленым растением, названия которого не знала, я прислонилась к стене радуясь, что остаюсь незамеченной. Кабы не воля отца, я бы не оказалась здесь — придворная жизнь никогда меня не интересовала. В душе я была простым полевым цветком, который ближе к лечебному сорняку, чем к хрустальной розе.

Но даже растение не помогло мне спокойно постоять положенные полчаса.

— Разрешите? — Легкий поклон, развевающиеся полы черного плаща и полностью скрывающая лицо маска.

Рука мужчины сомкнулась на моей руке раньше, чем я дала согласие. А я бы его точно не дала, ведь от пригласившего веяло таким холодом, что волоски на моем затылке стали дыбом. Я едва дышала, лихорадочно вспоминая последовательность замысловатых па. Почти черные глаза партнера сияли в свете магических огней, а мое сердце медленно покрывалось корочкой льда.

Я бы поклялась себе больше никогда не танцевать с этим человеком, но чувствовала, что не смогу ничего сделать. Он привык брать все — и хрупкая воля другого человека никогда не выдержит и не остановит его.

Что странно, я никак не могла понять, почему мне так страшно.

Почему животный ужас проникает в каждую клеточку моего тела, сплавляется с моим дыханием и заставляет кровь застывать в венах. Мне же не сделали ничего плохого, просто пригласили потанцевать. Кстати, то ли от ужаса, то ли по невнимательности я практически не расслышала его голоса.

Музыка закончилась, и я вздохнула свободнее. Сейчас он раскланяется и найдет себе другую партнершу. Он действительно поклонился и отошел.

У пробегающего мимо лакея с подносом, я взяла бокал с вином и осушила его залпом. Из горла рвался истеричный смех. Теперь, когда этого человека не было рядом, мне стало намного лучше. «Все равно, что подумают остальные» — решила я, осушая еще один бокал.

Но когда я потянулась за третьей порцией, меня остановила чья-то рука.

«Ну, это уже смешно!» — нервно подумала я, с ужасом глядя в черные глаза. Неужели в этом зале нет другой девушки! Их здесь сотни: эльфийки, человеческие красавицы, марийки, эфески, демоницы…

Почему я?

— Зачем вам вино? — С легким смешком спросил он, когда я таки выхватила бокал с вином.

— Пытаюсь согреться.

— Разве в зале холодно? — Слова так и сочились сладким ядом, будто он знал нечто такое, о чем я и не подозревала. Или умело скрывала знание.

— От ВАС веет холодом.

— Вот как? — Я готова поклясться, что брови под маской взлетели вверх. — А знаете ли вы леди, что лед может быть очень, очень горячим? — Он наклонился, и его глаза блеснули рядом с моими глазами.

— Может. — Согласилась я, вино развязало мне язык и усыпило природную робость. — Если его предварительно растопить и довести до кипения…. Хотя… тогда лед уже не будет льдом. — Я усмехнулась и допила остаток вина в бокале, по достоинству оценив его букет и чуть терпкий вкус. Бабочки на колье порхали, щекоча шею и заставляя улыбаться. — Он будет просто водой. — Я смаковала послевкусие божественного напитка и чувствовала, как его тепло постепенно вытесняет холод. Представляю, как нужно напиться, чтобы лечь с этим мужчиной в одну постель!

Эта мысль заставила меня хихикнуть.

— Что вас так насмешило? — Удивился мужчина, увлекая меня в ряд танцующих пар.

Быстрый ритм барабанов, волнующее пение гитар, четкое соло кастаньет заставили меня пожалеть, что я во дворце, а не на деревенском празднике. Я уткнулась в черный камзол мужчины, предпочитая оставить вопрос без ответа. От моего партнера по танцу веяло холодом, грозой и океаном.

От необходимости ответить, меня спасла Ариза.

— Прошу прощения, но я похищу вашу очаровательную спутницу. — Она улыбнулась и освободила меня из рук мужчины. — Благодарю, что не дали ей упасть. И не затащили в темный угол… — Пробормотала она много тише, но, судя по смешку, ее услышали.

Много позже, я вспоминала этот первый свой маскарад с улыбкой, но тогда, от нормального смеха я была весьма далека. К тому же это был лишь первый маскарад и первое звено в цепи событий, что люди зовут судьбой, а драконы — роком.

Я помню, как Ариза отвела меня в мои покои.

Помню, как бушевала за окном гроза, и танцевали горгульи. А позже, когда заметенную снегом долину осветила полная луна, снежные волки затянули свою песню. В ней смешалась тоска о покинувших этом мир друзьях и любимых, радость зимней ночи и красота пейзажа. Слишком многое говорилось в этой песни и слишком откровенно. Тот, кто умеет слушать, узнал более чем достаточно.

В высоких нотах рождалась история о драконах — тех, что были изгнаны когда-то из нашего мира и многих других миров. А может, это люди были изгнаны? За ненависть и жадность, тупость и ограниченность помыслов? Не видящие дальнего своего носа они знающие о мире так мало, безжалостно ломали его совершенство.

Когда-то мы покинули измерение крылатых богов, но в наших жилах еще течет капля их крови, а вместе с ней и их бесконечная мудрость.

Но не буду смешивать в одной истории все легенды и сказания, стоит рассказать все по порядку. Пока сестры-мойры неспешно прядут нить жизни и ткут полотно судеб, я воскрешу эту легенду…

 

Глава 2

Утром пришло похмелье. Фи, отвратительное слово, но от него никуда не деться. Так же, как не избавиться от пульсирующей боли в висках.

Уткнувшись лбом в холодное стекло, я наблюдала, как разряженные в меха придворные леди гуляют по дворцовому парку. Им-то не привыкать к подобным забавам… ведь даже в самой лучшей школе не подготовят к тем отвратительным ощущениям, что посещают после праздника. Или это с непривычки?

Нет уж, от такой привычки я лучше воздержусь. Хватит и вчерашних выходок.

Будучи от природы тихой и спокойной, я редко снисходила до массового потребления алкоголя и безудержного хихиканья. Представить страшно, что обо мне подумал тот мужчина.

Я передернула плечами и вновь прислонилась лбом к стеклу. Что он подумал, должно интересовать меня в последнюю очередь. И вообще, в следующий раз я хорошенько спрячусь за фикусами, или сошлюсь на головную боль и останусь в покоях. В противном случае, если он пригласит меня на танец, единственным спасением станет вино. Или что покрепче.

Дверь громко хлопнула, и я поморщилась от новой волны боли обрушившейся на мою многострадальную голову. Все-таки три бокала вина для неполных восемнадцати лет много. Ладно-ладно, семнадцати с половиной. С целой половиной! Еще годок-другой и отец точно не сможет заставить меня стать любовницей министра или второго советника (первым и главным был он сам). Я заберу маму, сестру и мы вернемся на материк. Там ласково светит солнце и от людей не веет вселенским холодом.

— Понравился маскарад? — Ариза протянула мне бокал с не очень аппетитной на вид жидкостью и улыбнулась. Потом, увидев, что я не удосужилась обуться, прочитала мне лекцию и отправила одеваться.

— Очень, — соврала я. — Особенно мне понравился зал.

— Ладно тебе скромницей притворятся. — Она хихикнула. — Похоже, ты уже обзавелась поклонником.

«Холодноват он, как для поклонника» — подумалось мне, но я благоразумно промолчала.

— Представляешь, вчера чуть не сгорела библиотека лорда Дарона. Кто-то забыл в ней лампаду…

— Кто такой лорд Дарон? — Спросила я скорее из вежливого желания поддержать беседу, так как вкус проглоченной субстанции к разговорам не располагал. Зелье провалилось в желудок, вызвав там бурю возмущения, но к моему величайшему удивлению, постепенно устранив тошноту и головную боль.

— О, весьма важная личность. Один из десяти магов Совета и богатейший человек Араханта. Ссужает деньги знати, под долговые расписки. Фактически, ему принадлежит треть островов вокруг Араханта с имениями и замками. К сожалению, он женат…

— Действительно, очень жаль. Так что вы там насчет библиотеки говорили?

— Ты, я просто Ариза. — Напомнила мне мачеха и, устроившись на тахте, продолжила, — Вчера, так и не дождавшись Ренса, я решила найти его. Учитывая размеры дворца и обилие мест, где лорд может пропадать…

Далее следовал наполненный подробностями рассказ о том, как пробегающий мимо слуга поведал ей о горящей библиотеке. Горящей! Всего-то один шкаф со свитками загорелся.

Я слушала Аризу молча, согласно кивая и время от времени, ужасаясь происшедшему. Конечно, жаль. Ведь могли сгореть все его долговые расписки, которые он хранит в этой библиотеке в огромном сундуке из малиннового дерева.

За окном снова разыгралась метель, загнав теплолюбивых леди, во дворец. Сад опустел и лишь причудливые статуи остались стоять на своих местах. Их совершенные мраморные тела стойко выдерживали порывы ледяного ветра пополам с мелкой снежной крупой. Фиолетовые молнии разрезали серые тучи, иногда ударяя в острый шип на крыше замковой библиотеки, где располагался Совет магов и министров.

Не прошло и недели, а я уже тоскую по жаркому солнцу и зеленой траве материка. Как здесь можно прожить всю жизнь? Ладно, еще острова, окружающие Арахант, где находятся родовые поместья знати — там умеренный климат. Но здесь в вечной осени плавно переходящей в суровую зиму? Да еще эти совершенно невозможные молнии странного фиолетового цвета и кружащие вокруг замка горгульи!

Почему не перенести замок и двор на какой-нибудь из свободных островов?

— …Риндевей, мы так на завтрак опоздаем! — Ариза резко встала и пышные юбки ее нежно-зеленого платья выгодно оттеняющего бледную кожу взметнулись.

Конечно, позавтракать можно было и у себя. Но Ариза твердо решила показать мне дворец (или замок называйте, как хотите) и познакомить со всеми порядками и возможностями. Потому я облачилась в подобающее случаю платье, терпеливо выдержала пытки укладкой волос и последовала за мачехой.

Теперь, когда мое лицо не скрывала маска, я чувствовала себя неуверенно. Окружающие меня люди, незнакомое место — все было чужим. Оставалось надеяться, что я не забуду правила этикета и ничего не напутаю.

Еще мне было страшно, оказаться рядом с вчерашним, так напугавшим меня мужчиной…

Хорошо хоть Властелин почти никогда не появляется на завтраках (и на обедах и на ужинах) и я не смогу уронить в его глазах честь семьи. А ведь как дочь первого советника, сижу от него в опасной близости! То есть, в опасной близости для его здоровья…или моего, тут уж как повезет.

Я заняла свое место, позволив милому молодому человеку с небольшим демонским хвостиком, кокетливо выглядывающим из брюк, отодвинуть мне стул. Удостоверившись, что у соседа слева нет рожек, а его сосед полностью увлечен своей соседкой, я со спокойной совестью занялась изучением растительного узора на каемке тарелки.

— Обязательно попробуй салат из водорослей. — Посоветовала Ариза, но едва я потянулась за нужным блюдом, в зале воцарилось молчание.

Проследив за настороженными взглядами, увидела как во главе стола сел молодой мужчина с волосами цвета снега и темными, почти черными глазами. Его красиво очерченные губы сложились в доброжелательную, чуть насмешливую улыбку, глаза прошлись по лицам министров и магов, и на миг остановились на мне.

— Продолжайте, — кивнул он.

Непонятно кому: или мне, или замершим придворным.

На всякий случай я решила послушаться и продолжила наполнять свою тарелку салатом.

— Наверное, в лесу что-то умерло. И размеры это что-то, имело приличные. — Тихо заметила сидящая напротив меня Ариза. — Последний раз он почтил нас своим присутствием в прошлом году, по случаю удачной охоты на горного демона.

Н-да, хорошее развлечение — охотиться на пятиметровых монстров. Бррр…

Отец озвучил общие мысли:

— По какому случаю, вы почтили нас своим бесценным вниманием?

Я жевала отвратительные на вкус водоросли, стараясь ни с кем не встречаться взглядом.

— Как по какому? — Усмехнулся Властелин, — вчера вы привезли в замок свою дочь, и даже не изволили мне представить ее. Разве это не причина?

Водоросли комком застряли в моем пищеводе, никак не жаля отправляться в желудок.

— О да, — фыркнул отец, — у вас все дамы наперечет. Только боюсь, Риндевей не в вашем вкусе.

— Но я не собираюсь ее есть. — Возразил Властелин. — Ну, разве что укушу разок…

Похоже, здешний господин обожает вгонять девушек в краску.

— Что скажите леди Риндевей?

Я хотела, было, что-то сказать…. Но из горла не удалось выдавить ни звука! Проклятый салат…

— Видите, она согласна. — Беззлобно продолжил светловолосый.

— Что ж, кусайте, только смотрите не отравитесь: у нее ядовитая кровь. — Пожал плечами отец.

— Вся в папочку? — Не преминул подколоть он.

Я потянулась к стоящему неподалеку бокалу и, не особо интересуясь, что в нем, осушила до дна, только потом осознав, что это крепленое вино. Драконы, я же пьянею и от капли! Ну, сейчас понесется…. Мысленно, я умоляла Властелина молчать, но мои внушения успехом не увенчались. Я всегда была слаба в телепатии.

Устроившись на троне, он полностью на мне сосредоточился.

Вино заставляло мою кровь бурлить, а на языке уже вертелись колкости.

— Леди Риндевей, ваш отец почему-то уверен, что вы не в моем вкусе. А каких мужчин предпочитаете вы?

— Вы точно хотите знать? — Поинтересовалась я, собирая вместе последние клочки здравого смысла.

— Абсолютно.

Я улыбнулась, откинулась на спинку стула и сложила пальцы домиком.

— Ну, у мужчины моей мечты, должны быть большие острые ушки — большие уши это хороший слух, а острые для красоты, — пояснила я, — во-вторых, у него должны быть клыки — я очень люблю хищников, в-третьих — у него должны быть темные, короткие волосы. И просто обязательно у него должен быть хвост. — Придворные с трудом сдерживали смешки, а последнее условие вызвало хохот.

— Ну, остренькие ушки у меня есть, — улыбнулся Властелин, — правда с размером не повезло, так что считайте меня глуховатым. Клыки отпилил еще в юношестве — скажу по секрету, они ужасно мешают целоваться. Волосы можно постричь и покрасить…. А вот с хвостом, тут смотря, что вы имели в виду.

— Ну, такой примерно хвост, как у моего соседа слева.

Сосед, по всей видимости, полудемон, оказался веселым парнем и не только ослепительно улыбнулся, но еще и помахал Властелину рукой.

— Уважаемый, покажите, что я имела в виду. — Попросила я полудемона.

Парень поднялся. Придворные пытающиеся сидеть не улыбаясь, с трудом сдерживали себя, представив, что за этим последует.

Но случился облом.

— Ах, вы об этом. — С улыбкой заметил Властелин. — Тогда я действительно не в вашем вкусе.

— Конечно, — улыбнулась я, — вам никогда такого не вырастить.

Он хотел, было что-то сказать, наверное, фразу вроде: «у меня есть кое-что лучше», но промолчал. Взамен он послал очень выразительный взгляд сидящей чуть дальше меня, темноволосой красавице с большими карими глазами.

Я потупила взгляд, и начала доедать свой салат. Ничего другой в горло уже не лезло, а хмель как-то сам собой исчез.

И самое страшное: я поняла, что этот противный светловолосый гад мне понравился. Руки так и зудели расцарапать смазливую мордашку брюнетистой красавицы.

Тише, Риндевей, тише. Какое тебе дело? Ты хочешь скорее вернуться на материк, а не провести всю жизнь на глыбе льда.

— Здорово ты его обломала. — Шепнул мне полудемон. — Кстати, меня зовут Ян.

— Надеюсь, вы не обижаетесь на меня за этот… эту шутку с хвостом?

— Давай на «ты». — Он подмигнул мне, — конечно нет. Вариан любит пошутить, но сегодня он зашел слишком далеко. Не знаю, что на него нашло! Он никогда раньше так себя не вел.

— Ты хорошо его знаешь?

— Достаточно, и сегодня с ним явно что-то не так. Или это ты так на него повлияла?

Я почувствовала, как мои щеки обдало жаром. Драконы, не хватало мне еще покраснеть!

После завтрака я возвращалась в свои покои, отказавшись от сопровождения Яна. От Аризы я ожидала порицания, но она лишь одобрила мое поведение. Отец тоже ничего не сказал.

Вариан покинул завтрак за час до его окончания, и вместе с ним исчезла из зала и та красотка.

Я пожелала себе больше никогда не встречать эту парочку и ускорила шаг.

Как всегда, моим мечтам не суждено было сбыться. Из бокового коридора, вышла девушка, в которой я без труда узнала его фаворитку. Она заметила меня не сразу и продолжала поправлять и без того идеально прилегающее платье. Лицо ее кривилось в недовольной гримасе. Она будто от холода передернула плечами, и вытерла губы.

Заметив меня, она горько усмехнулась и покачала головой.

— Я его ненавижу. — Сказала она. — Надеюсь, ты никогда не поймешь, что я имею в виду.

Когда она скрылась из виду, из того же коридора вышел Вариан. Погруженный в свои властелинские мысли задумчиво посмотрел на меня, горькая улыбка искривила красивые губы, и он пошел дальше.

Я пожала плечами и продолжила свой путь.

Метель за окнами стала еще сильнее, ледяная крупа ударялась в витражные стекла, а ветер грозил смести все, что станет на его пути. Ледяные горгульи предпочли остаться в конюшне, если такое определение применимо к помещению, где они содержались. В такую погоду хотелось забраться под одеяло, укрыться с головой и просто спать.

Так и я и поступила — забралась под одеяло, но вместо того чтобы заснуть, вдоволь наплакалась. Мне не нравилось все: холод на улице, вечно серое небо, молнии, гром и оставшаяся в прибрежной деревне мать с сестрой. Как они там? Все ли с ними в порядке? Не замело ли их дом снегом, хватает ли пищи, не холодно ли?

Бард тронул рукою струны,

Отозвалась музыка плачем,

Когда имеем — не ценим,

Когда потеряем — плачем…

Да именно так, мы не часто задумываемся о тех, кто рядом с нами. Редко оцениваем по достоинству их заботу и доброту. Мы реагируем лишь на зло, добро проходит незамеченным, и мы замечаем, только когда исчезают те, кто дарил его нам.

Я перевернулась на спину и закрыла глаза. В школе было такое упражнение — представить, что душа вылетает из тела, и парит над землей. Я не маг, но это упражнение мне всегда нравилось. Позволяло почувствовать себя птицей или драконом. Расправить крылья и пролететь над водой, касаясь ее воображаемым крылом.

Моя душа выскользнула из тела и привычно взмыла вверх. Холодно… и метель. Я торопливо вернулась назад. В малом зале сейчас очередной прием, и большинство придворных веселятся там, а что делает мой дорогой папуля?

Хотя, что если развлекусь и я?

Сборы не заняли много времени. Белое платье, отороченное по вырезу белым же мехом, распущенные по плечам волосы и маска, закрывающая верхнюю половину лица. Немного подумав, я нанесла на волосы специальный золотистый состав, и их цвет стал не таким вызывающим.

Даже на простых балах находились желающие прийти в масках. Так что среди веселящихся аристократов я была не единственной скрывшей лицо.

Рука сама собой потянулась к бокалу вина. За окном было холодно, и этот холод невольно передавался и мне, с малых лет привыкшей к солнцу и теплу.

— Вот вы где, — смутно знакомый голос раздался над самым ухом, заставив меня вздрогнуть. Только благодаря чуду, я не расплескало вино на платье. Возможно, потому что бокал был уже пуст.

— Вы, искали меня? — Я старалась не шевелиться, чувствуя обжигающе горячее дыхание на своей шее. Потрясающий контраст — холод, страх и дыхание от которого по коже бегут мурашки. Это как танец со смертью по лезвию клинка.

— Да, искал. — Я закрыла глаза, поражаясь своему желанию, почувствовать его губы на своей шее.

— И в моей спальне тоже?

— Нет, — прошептал он, — я не знаю, которая из них ваша. Не желаете показать?

— Возможно, в следующей жизни…

— У вас острый язычок, — он развернул меня к себе.

Сегодня маска закрывала лишь верхнюю часть лица. И судя по доступной к обозрению части, мужчина был молод и очень красив.

— Не боитесь порезаться? — Краем глаза я заметила пробирающегося ко мне Яна. — Так как вы нашли меня?

— Как? — Он усмехнулся. — Ваши волосы как маяк для корабля. К тому же, с каждым днем вы выглядите все прекраснее и вас легко найти по замершим в восхищении мужчинам. И бездыханным телам тех, кого вы отвергли.

— О, если вы меня не отпустите, тел станет на одно больше. — Я выпуталась из его объятий и пошла на встречу Яну.

— Ох, а я уже подумал, что тебя горгульи съели. — Вздохнул Ян.

— Если кто меня и съест, так это ваш Властелин.

— Что, правда, то, правда, — не стал возражать полудемон. — Остальных скосит несварение желудка. — Только Вариан сможет не отравиться.

— Ну, это мы еще посмотрим, кто кого съест. К тому же, на всех меня не хватит… — Я плотоядно улыбнулась. Все-таки, вино мне пить нельзя: от него я мигом теряю светский лоск и превращаюсь, дракон знает во что.

— Потанцуем? — Ян отвесил шутовской поклон.

 

Глава 3

Вечером, я призрачной тенью скользнула по замку, в который раз восхищаясь его красотой. Моей целью было проследить за отцом. Что-то мне подсказывало, что сделать это нужно обязательно.

За ужином он вел себя довольно странно: постоянно улыбался, что ему совершенно не свойственно, делал дамам комплименты и с удовольствием съел салат из полезных, но отвратительных на вкус водорослей.

Собственно, отец, мачеха и остальные придворные — были единственными, за что цеплялся мой взгляд. Вариан на ужине отсутствовал, а погода, была ничуть не лучше чем днем. Лично я не видела никакой романтики в вечной вьюге и танцующих в воздухе снежинках…

Поскользнувшись на мраморной ступеньке, я едва успела схватиться за перила. Но тут же рухнула на пол, скрываясь от идущего по противоположенной стороне галерее отца. Если он поймает меня, придется врать что, я возвращаюсь с ночного свидания. Но наговаривать на себя не хочется, так что я предпочту подхватить простуду, отлеживаясь на холодном полу.

Интересно, и долго мне притворяться ковром? Я подняла глаза и обнаружила перед собой чьи-то сапоги. А сапоги сами не ходят, обычно к ним прилагаются еще и ноги.

Проследив сначала за сапогами, потом за шикарными мужскими ногами, я встретилась с уже знакомым взглядом черных глаз.

— Вы ищите мою спальню? — Поинтересовался мужчина.

— Нет, — я любезно позволила помочь мне встать, — свою. Заблудилась, знаете ли.

— Как хорошо, что вы без маски. Ваши щечки так очаровательно розовеют…

— Что вы имеете против моих щечек?

— Ничего, — Улыбнулся он, и увлек меня в библиотеку.

Я и пискнуть не успела! Боги, что делать?

— Послушайте, отпустите меня.

— Ну, уж нет.

— Тогда снимите, по крайней мере, маску!

— Вы хотите видеть мое лицо? — Он коснулся маски, но я остановила его.

— Нет, не хочу.

— Как пожелаешь, Огонек.

— Как вы меня назвали?

— Огонек. — Он легко подхватил меня на руки и посадил на стол. Потом придвинулся вплотную, и его дыханье обожгло мне лицо. — У тебя самые необычные волосы, какие я когда-либо видел. Интересно, ты такая же горячая как их цвет?

— Волосы как волосы. — Я отодвинулась, насколько могла и замерла. Мне показалось, или в библиотеку кто-то зашел?

Пользуясь тем, что мужчина отвлекся, я соскользнула на пол и, схватив первый попавшийся свиток, бросилась к выходу.

Где и столкнулась со своим отцом.

— Риндевей? — Лампада едва не выскользнула из его рук, — Что ты здесь делаешь?

— Я никак не могла заснуть и поэтому…

— Вышла поискать приключений?.. — закончил отец.

— Никаких приключений, — фыркнула я, — просто решила почитать что нибудь.

Папуля ловко выхватил свиток из моих рук и с улыбкой прочитал название: «Особенности анатомии эльфов и демонов».

— Ты всерьез решила вырастить Его Величеству Вариану хвост?

— Нет. Думаю, ему больше подойдут раскидистые оленьи рога. Они будут гармонично сочетаться с его характером. Хотя… хвостик ему тоже не помешал бы.

Идиотский разговор, но что поделать! Не объяснять же отцу что в библиотеку меня затащил незнакомый мужчина в маске. С него станется спросить, что именно на этом мужчине было кроме традиционного атрибута маскарада.

— Пойдем, я провожу тебя. Постарайся выспаться, завтра тебе предстоит трудный день — Второй советник положил на тебя глаз. Тебя должны были учить, что делать в таких случаях — постарайся очаровать его и получить как можно большее влияние.

— Отец, зачем вам какой-то советник? Вы второе по влиянию лицо на острове.

— Милочка, я вынужден считаться с этим советом ослов, и согласовывать с ними все действия. Энгар богат и могущественен, с его помощью можно устранить недовольных и утвердить власть.

На следующее утро, едва небо осветилось лучами солнца, в мою дверь настойчиво постучали.

— К вам барон Ян Корфский.

— Боги, а я в таком виде! Проводите его в гостиную!

Я заколола волосы заколкой с перышками и надела первое попавшееся платье. Хорошо еще, что по старой привычке я встаю на рассвете!

— Привет Риндевей, чудесно выглядишь. — Ян устроился в кресле и хитро улыбнулся. — Сегодня такая замечательная погода, что просто грех не поохотиться. Поедешь с нами?

— Погода? — Я выглянула в окно и ахнула — небо были синим, без единого облачка, а лучи солнца пригревали почти по-весеннему. — Это невозможно!

— Молнии среди зимы возможны, а синее небо нет? Ну, так что?

— Даже не знаю…. А на кого охота?

— На барсов. Вот увидишь, тебе понравится.

— Ох. На лошади далеко в охоте не продвинешься — все замело снегом, а ходить не очень хочется. Мне кажется охота, это не для женщин.

— Риндевей, не говори чепуху! Снега совсем не много, так что можешь безбоязненно брать лошадь, а женщины у нас с удовольствием участвуют в охоте. Чем еще заниматься, когда почти все время года зима? Впрочем, я изначально хотел предложить полететь на горгульях.

Что ж, этот плут знает, чем меня подкупить. Я всегда мечтала покататься на горгулье, увидеть, как она выглядит в близи. На материке эти существа не водились, а картинки в учебниках и магические модели наверняка не соответствовали действительности — слишком угловатыми были их формы. Ледяные создания ближе к единорогам, чем обыкновенным животным из костей и плоти. Страстная любительницы легенд и мистических историй, я бы многое отдала за такой полет.

Наверное, это странное сочетание — робость, застенчивость и тяга к загадкам. Когда мама рассказывала страшные предания о демонах Араханта, я лишь восхищенно затаивала дыхание, вместо того чтобы сжиматься от ужаса.

Я просто не могла отказаться!

— Когда вылетаем?

Теплая куртка, отороченная моим любимым мехом белого барса, отлично согревала, не давая холоду превратить меня в сосульку. И мороза практически не было — идеальное время для охоты: теплая погода, безоблачное синее небо и ласковые лучи солнца.

Одетая во все белое, я практически сливалась с уже начинающим таять снегом. Только алое знамя волос выделяло меня, резко контрастируя с одеждой и природой.

Его Величество не обращал на меня ровно никакого внимания, а остальные разделились на парочки и ворковали в ожидании развлечения. Ариза и отец предпочли остаться в замке, сославшись на то, что охота — развлечение для молодых. Как по мне, так они просто хотели отдохнуть от суеты и шума толпы.

Придворные ловеласы не спешили опутывать меня своими сетями, устрашенные то ли стоявшим рядом Яном, то ли тем, что я дочь первого советника. Хотя… когда это их останавливало? Скорее всего, мою внешность сочли уж слишком неприглядной.

— Твоя мачеха здорово всех напугала, — будто читая мои мысли, заметил полудемон.

— ???

— Она пригрозилась оторвать все выступающие части тела тому, кто позволит тебя оскорбить или соблазнить.

Я только улыбнулась и покачала головой, вернувшись к созерцанию Его Величества Вариана. Его красивое, спокойное лицо с правильными чертами, лишенное столь ненавистной мне смазливости, в ярких лучах солнца казалось очень бледным. Черная одежда только подчеркивала этот контраст.

В какой-то момент мне стало его жалко: Вариан не выглядел счастливым, окруженный своими подданными и фаворитками. Он даже не смотрел на стоящую рядом смуглую красавицу. Мне вспомнились ее вчерашние слова: «Я его ненавижу, и надеюсь, ты никогда не узнаешь почему». Что за тайну храните Вы, Ваше Величество? Почему вас так ненавидят те, кто должен любить? Ведь не против воли же девушка стала вашей фавориткой?

— Смотри! — Ян показал на приближающуюся стаю горгулий, сияющую в лучах солнца как горный хрустать.

Я восхищенно замерла, когда эти чудесные создания мягко и грациозно приземлились.

— Думаю, тебе подойдет вот эта. — Полудемон поймал одну из горгулий и подвел ко мне.

Чешуя как у ящерицы, или маленького дракона — только белая, сияющая как алмаз, и тонкие полупрозрачные крылья привели меня в состояние восторга. Я несколько минут ощупывала крылья, пытаясь понять, как они выдерживают вес животного и всадника. Стоит ли говорить, как сильно отличались эти существа от тех, что были описаны в школьных учебниках! Иногда у меня возникало подозрение, что знания магов о мире, почерпнуты главным образом из легенд, а не правдивых исследований и опытов. Ну, как можно назвать угловатыми эти безупречные округлые формы, идеально приспособленные для полетов?

Надеюсь, отец вскоре поймет, как глупа его затея, сделать меня любовницей советника, и позволит мне самой выбирать, как жить дальше — и я выберу! Пусть я иногда говорю невпопад, плохо разбираюсь в придворных интригах, но зато с упоением посвящу жизнь исследованиям. Это так интересно, открывать новые виды, описывать их поведение, достоинства и недостатки.

— Летим! — Крикнул Ян, взмывая в воздух на своей горгулье.

Я натянула поводья, и закрыла глаза, чувствуя, как животное после небольшого разбега поднимается вверх. Открыв глаза, я ахнула: подо мной проносились дворцовый парк и Чертоги, всадники на белоснежных и пегих лошадях, специально обученные низшие демоны, с ногами как у кузнечиков. Только они могли передвигаться настолько быстро, чтобы догнать снежного барса или демонов в горах окружающих озеро.

С высоты открывался прекрасный вид на величественный лес, простилавшийся от южного крыла Чертогов, огибающий горы и выходящий почти к морю. Привыкшая к лиственным лесам, я с изумлением смотрела на вековые кедры, пихты и ели, перемеженные игольчатыми, вечнозелеными кустарниками. Как разительно эти леса отличались от лесов материка! Здесь почти не было мхов, папоротников и столь любимых сердцу кленов. Только остролистный северный дуб, немного напоминал о лете, напоминал о счастливо проведенном детстве.

Должна, признать, что в суровой красоте острова, было свое очарование. Укрытая тонким слоем белого, пушистого снега, долина казалось, спала. Замок был ее луной, а высокие пики гор с единственным перевалом — стеной, защищающей от холодного ветра. А где-то там, было озеро Ладен, с его таинственными обитателями и прозрачной толщей никогда не таявшего льда. Может молнии среди зимы, то попытки тех существ выбраться на поверхность? Кто знает. Но надеюсь, они никогда не увенчаются успехом.

Отстав от полетевших вглубь леса охотников, я приземлилась на небольшой полянке. Мое внимание так привлекло странное растение с красными листьями. На ветках покачивались большие алые ягоды. Я протянула руку и сорвала одну из кистей, любуясь насыщенным цветом и чуть ощутимым сладким запахом.

— Не смей! — Резкий окрик и ягоды полетели на снег, контрастируя с его молочным цветом.

Передо мной, уперев руки в точеные бока, стояла темноволосая фаворитка, которой я не далее как вчера хотела расцарапать лицо. Свидетелей вроде не наблюдается…

— Совсем обезумила! Это же яд! — Она закидала ягоды снегом, отряхнула ледяную крупу с сапог и сощурила глаза, — решила покончить жизнь самоубийством или кого отравить?

— Ни то не другое. — Я пожала плечами. — А тебе до того, какое дело?

— Да никакого, пока ты травишь не меня.

Она подошла к дереву, и я заметила, как под ее ногами высыхает припорошенная снегом трава. Несколько низко расположенных веток диких орехов почернели и осыпались прахом.

Заметив мое удивление, девушка улыбнулась и пояснила:

— У меня аура «голодная» — она впитывает все простейшие энергии из окружающей среды, но для людей и животных, я не опасна. Это такой своеобразный подарок от матери — демоницы.

Никогда бы не заподозрила демонских корней в этой типичной уроженке южных земель. Впрочем, она могла прятать свой хвостик под платьем…

— Представляю, о чем ты подумала, — она усмехнулась. — Как я умудряюсь прятать рожки и хвост.

— Вообще-то я подумала, как ты умудряешься прятать хвост.

— А у меня, его и нет. Когда я приехала во дворец, первым делом договорилась с лекарем и отрезала его. Хотела, понравится своему жениху. Только ему я не нужна была ни с хвостом, ни без.

— Мне казалось, здесь терпимо относятся к полудемонам…

— Здесь — да. А на материке их не очень жалуют. Мой отец так хотел, чтобы я стала человеком. Подыскал мне выгодную партию, представил королю…. Я отреклась от своей демонской природы, свято веря в то, что смогу стать человеком, избавившись от хвоста.

— Стала?

— Человеком нас делает не отсутствие хвоста или клыков, а душа. Только многим на нее плевать. Мой жених отказался от меня, а следом за ним и отец. Я вынуждена была уехать на Арахант.

— Зачем ты все это мне рассказываешь?

— Затем, чтобы ты не позволяла собой управлять. Один в поле не воин, но когда на карте стоит твоя жизнь, можно нарушить планы.

— Можно, но какие будут последствия?

Тахира замерла, прислушиваясь, а потом резко выставила вперед руку. Я увидела только смазанную тень, мелькнувшую в сторону девушки. Примерно в метре от нее, на снег рухнул большой черный волк, с ощеренной пастью. Он постепенно иссыхал, пока не превратился в серый пепел.

Тахира вздохнула и улыбнулась.

— Ты же говорила, что не потребляешь энергию животных? — я сглотнула и прислонилась спиной к шершавой коре кедра.

— О, это подарок от прадеда по линии матери. А тебя детка кто-то недолюбливает, раз решили наслать волка. Надо же — призрак, высшее мастерство. Кому ты успела перейти дорогу?

— Почему ты уверена, что он приходил по мою душу?

— Все понимают, что меня таким не возьмешь. Впрочем, тебя могли просто испытывать. У нас слишком много само ученых магов и адептов разных тайных школ — они постоянно стремятся вычислить потенциальных соперников и коллег.

— По-моему, сразу видно, что у меня отсутствую, какие бы то ни было силы.

— Внешность бывает обманчива. Но хватит на сегодня разговоров, пора возвращаться, пока за нами не хватились.

— Ты что следила за мной?

— Следила? Нет. Присматривала, — поправила меня девушка, забираясь в седло своей горгульи. — Ян слезно просил предотвратить твою скоропостижную смерть. Но не предусмотрел того, что ты можешь съесть отравленных ягод. — Она отбросила с глаз темную прядь и натянула поводья.

Пока мы летели в Чертоги, я думала о загадочности человеческой и не только природы. Как многогранная душа! Тахира ненавидит Вариана, но, тем не менее, не отказывается быть его фавориткой. И соглашается по просьбе Яна, присмотреть за мной. Кстати, а где он сам?

Где Ян? На выяснение этого вопроса много времени не ушло.

Тахира кстати, была обеспокоена отсутствием полудемона не меньше меня. Мое недоумение росло все сильнее: то ли я чего-то не понимаю во взаимоотношениях при дворе, то ли здесь что-то не ладно. Выяснение ответа пришлось отложить, когда я узнала причину суматохи царившей в Чертогах.

Сбивающимся голосом, Ариза рассказала нам с Тахирой о том, как на охотников напали. Удивительно, мачеха не видевшая случившегося, знала больше подробностей происшедшего, чем некоторые очевидцы.

— Больше всего досталось тем, кто во время охоты вырвался вперед. Среди них был и бедняжка Ян. — На этом месте, мы с Тахирой одновременно жалостно вздохнули и потребовали продолжения. — А, — Ариза отмахнулась, — это были два мага и три министра из совета. Стандартная процедура — решили устроить переворот. Третий за год. Думаю очередных выборов в члены совета не избежать.

— Не проще ли было устранить непосредственно Властелина? — Поинтересовалась я.

С моей точки зрения, это был наиболее разумный выход.

— Они и попытались устранить его с ближайшими соратниками. Только Его Величество правит не первый десяток лет и к счастью, сам достаточно сильный маг. Так что, кроме них с Яном никто особо и не пострадал. Сама понимаешь, поломанные кости и разбитые головы в наш век прогрессивного лекарства, не проблема.

— Пойду, посмотрю как он там. — Я не стала тратить время на переодевание в платье, и как была в расстегнутой куртке, раскрасневшаяся от свежего воздуха, поспешила в крыло лекарей.

— Не подскажите где барон Ян? — Спросила я у чопорной, одетой в синюю мантию девушки.

— Последняя палата прямо по коридору.

Судя по взгляду, которым она меня проводила, барон не безразличен и ей. Ох, Ян, Ян. Кто еще кроме Тахиры и этой девушки тайно по тебе сохнет?

В конец коридора, меня поджидало великое разочарование — он разделялся на два коридора, заканчивающихся круглыми залами. В одном из залов было полно народу, и там наверняка находился властелин нашего острова. Иначе, что там делали все придворные красавицы и госпожа магистресса?

Не особо задумываясь, я скользнула во второй коридор. Здесь было пусто, и никаких красавиц не наблюдалось. Интересно, где пропадает Тахира?

Я постучалась и вошла в палату.

Приготовленные слова замерли на кончике языка, когда вместо Яна, я наткнулась на спокойный взгляд Вариана.

— Простите, что нарушила ваш покой, Ваше Величество… — Я присела в реверансе, совершенно не представляя, что теперь делать. Не уходить же! Рука уже нащупывала ручку двери и если бы могла, я бы сквозь них прошла. Жаль, что я лишена таких талантов!

— Вам не за что просить прощения, леди Риндевей. — Его низкий приятный голос немного успокоил меня, и я запоздало отметила перевязанную голову и темные круги под глазами. Его кожа была бледнее обычного, но такое положение дел, судя по всему, его устраивало. — Это моя работа, — ответил он на мой невысказанный вопрос.

— Я, пожалуй, пойду… — Я никогда не умела скрывать своих мыслей, и наверняка сейчас у меня было такое лицо, будто я вот-вот расплачусь.

Мне стало, безумного его жаль, но каким-то шестым чувством я угадывала, что узнай он о моей жалости, этому ему не понравится. Он прав, это его работа, его обязанность — хранить покой острова и его жителей.

— Идите…леди Риндевей.

Я сделала торопливый реверанс и поспешила скрыться. Только захлопнув дверь и прислонившись к ней спиной, я смогла вздохнуть спокойно.

— Боги Северного Края…

— Леди Риндевей?

Передо мной в придворном поклоне склонился мужчина в темно-зеленой мантии лекаря. Мои обширные знания этикета не подсказали что делать, потому я пошла по пути наименьшего сопротивления — сделала реверанс и выжидательно посмотрела на лекаря.

— Вы первая посетительница в этом зале за все время моей работы на острове.

— Вы лекарь?

— Да. Но мое настоящее призвание — разведение и изучение новых видов.

— Новых видов? Мне бы хотелось взглянуть на них. — Мне стало действительно интересно. Как же повезло найти в этом храме холодной красоты что-то стоящее!

— Вам интересны демоны? — Удивился лекарь. — Они совершенно безобидны, но далеко не всем нравятся острые клыки и горящие глаза.

— Ну что вы. Едва ли демоны страшнее барсов. А редкими видами я интересуюсь еще с первого курса Академии. К сожалению, учебники кажутся мне не достоверными. Если позволите, я с радостью буду вам помогать.

«Отцу все равно как я провожу свои дни, и здесь он меня точно не найдет! Возможно, когда он поймет, как глупа его идея, сделать меня любовницей советника, я смогу заняться изучением местной фауны».

— Какое счастье встретить такую девушку как вы, в этом рассаднике порока. Почему ваш отец решил сделать вас придворной дамой?

— Не знаю. — Я пожала плечами. — Наверное, решил, что любовница из меня выйдет, куда лучшая, чем травница.

Лекаря звали Ясень. То есть, звали-то его не так, но полное имя было нереально выговорить и еще сложнее запомнить. Даже сам отец, наградивший в свое время сына таким именем, предпочитал пользоваться изрядно сокращенной версией. Впрочем, Ясень — как нельзя лучше подходило к упрямому ребенку, наотрез отказавшемуся становиться магом, политиком или учителем. Махнув рукой на родительское недовольство и угрозы лишить наследства, он подался в лекари.

И то только потому, что обширные познания полагающиеся этой профессии могли помочь ему в изучении столь милых сердцу зверушек (среди которых были и обыкновенные домашние любимцы, и многометровые монстры).

Представшие моему взору существа не были многометровыми, но выглядели внушительно — покрытые золотистой шерстью, с горящими оранжевыми глазами и мощными лапами. Существа чуть склонили головы, внимательно меня рассматривая. Длинные верхние клыки ненавязчиво выглядывали из пасти, поясняя, почему демонов содержат в клети с толстыми металлическими прутьями.

— Последняя, усовершенствованная генетическая модель. — С гордостью сказал Ясень. — Они куда лучше прошлой версии.

— А чем была так плоха та версия? — Один из зверенышей ткнулся мордочкой в пространство между прутьями, и я погладила его. Шерстка оказалась мягкой и пушистой.

— Они были чересчур агрессивными.

Я почувствовала, как щеки обдало холодом, но руки не отняла.

— Один из них откусил одной девушке палец.

— Какой ужас. И что вы сделали?

— Женился на ней. — Вздохнул лекарь. — А потом отрастил новый палец. Но иногда мне кажется, что делать нужно было наоборот, а вторую часть вообще пропустить.

— Вы шутите!

— Увольте, такими вещами не шутят. Разве я враг себе чтобы просто так жениться на мегере? Уже пять лет меня, мучает вопрос: зачем она тогда сунула руку в клетку? Она ей что, мешала?

Я пожала плечами. И посочувствовала бедной девушке так страстно мечтающей оказаться женой Ясеня. Не каждая пожертвует своей частью, ради предложения руки и сердца… как символично.

Договорившись о завтрашнем присутствии на опытах, я вполне довольная жизнью направилась в свои покои. Поплутав по хитроумно расположенным коридорам с часок, поняла, что не знаю, как выбраться из крыла лекарей. Как только я вообще до него добралась!

Не буду спорить с тем, что Чертоги красивы. Но Боги Севера, как же просто в них потеряться! Огромный город внутри замка, с его башнями, подвалами и бесконечными коридорами, мог довести до бешенства любого, не знающего плана. Пытаясь найти дорогу в свое крыло, я не раз и два припомнила архитектора этой красоты. Что б ему в гробу перевернуться!..

Нет, воспитанные девушки так не говорят. И не спят с советниками, из-за непомерного властолюбия отцов.

О, пропади оно все пропадом!

Случайно наткнувшись на нужный коридор, я поклялась в этот же вечер приступить к изготовлению карты, постепенно дополняя ее новыми местами, по мере посещения. Возможно через месяц — другой, я уже не буду бояться заблудиться.

 

Глава 4

Вечером я исправила свою оплошность и зашла навестить Яна. Он восстанавливал силы под неусыпным контролем лекаря, магистрессы и пяти придворных красавиц (Тахиры среди них не было).

В последствии мне удалось узнать, что Ян поддерживал теплые дружественные отношения со всеми своими бывшими девушками. Полудемон вообще любил всех без исключения представительниц прекрасного пола, и никогда не уставал восхищаться ими. Красотой, умом, застенчивостью…. В каждой он находил что-то особенное, то, что выделяло ее среди других.

Девушки отвечали ему взаимностью, и даже обретая новых возлюбленных, Яна не забывали.

— Ах ты, плут! — Усмехнулась я, — никогда бы не заподозрила в тебе ловеласа!

— Помилуй, Риндевей…. Разве я делаю что-то плохое? По-моему любой девушке приятно услышать, что ее глаза: «…два бездонных океана, два весенних неба, таких же загадочных как далекие звезды и теплые словно лучи солнца…»?

После ужина, при деятельном участии Аризы, я приступила к созданию карты. Совместными усилиями мы набросали основные залы, а остальную часть я решила посетить лично.

Неприятным открытием стало то, что покои советника Энгара находятся напротив моих. Нехорошо. Пожар, что ли устроить? Разнеженные придворные сбегут, а я останусь полной хозяйкой на этом этаже. Нет, не буду портить государственное имущество, ибо это чревато неприятностями. Вот если случайно опрокинуть свечи в спальне…

Впрочем, кто знает, Энгар может оказаться магом, и легко потушить вспыхнувший огонь.

Ведь в этом дворце даже слуги обладают выраженными способностями к магии! Конечно это остров изгоев — полукровок, убийц, персон нон грата во многих дворах материка и крупных островов Хребта драконов. Простому человеку не легко выжить в суровых условиях Араханта, с его постоянными снегами, ветрами и молниями.

Мне еще повезло, что наш корабль не попал в шторм — непогода вечная спутница в окружающих остров морях и океане Снов. Снов — потому, что большинство кораблей проходящих по его неспокойной глади, в попытках добраться до Южного материка, никогда не возвращаются назад.

Кстати, Арахант процветает только благодаря шахтам с редчайшими драгоценными камнями и такими же редкими растениями, из которых можно изготовить лучшие лекарства и сильнейшие яды. И если большую часть жителей считали опасными тварями (конечно, открыто об этом не говорили) то торговать с островом не считалось зазорным. Вот и весь секрет богатства местной знати. Ну а там где богатство, там и борьба за власть.

Надо будет посетить показательную казнь нарушителей. Любопытно посмотреть на тех, кто добровольно обрек себя на преждевременный визит к праотцам. Хотя… они-то надеялись, что покушение удастся. Что совершенно глупо, учитывая происхождение здешнего дворянства.

Возможно, с Властелином и его подручными справиться можно, но что прикажете делать с аристократами местного пошиба? Их тоже на кладбище отправлять? Едва ли они добровольно согласятся со сменой власти. А править в пустом замке глупо. И не кем.

За окном разыгралась метель. Уже который раз за те дни, что я провела в Чертогах.

По случаю завтрашней казни были отменены все торжества, потому остаток вечера предстояло провести в неспешной беседе с Аризой и созерцании непогоды.

Мачеха в который раз поссорилась с моим отцом — камнем преткновения стала моя дальнейшая судьба. Судя по недавнему намеку отца — судьба уже очень и очень близкая.

«Я могу сломать оковы,

Но здесь лишь могильный холод,

Отвергнутые души,

Да крови вечный голод»

Слова из печальной баллады как нельзя точнее описывали сложившуюся ситуацию. Я могу отказаться от уготовленной мне участи, но что тогда будет с моей матерью и сестрой? Отец ясно дал понять, что не станет нам помогать.

Зря, зря я притащила их на Арахант…

Впрочем, поздно что-либо менять. Но и смириться я не могу. Может Тахира права, стоит не причитать о неприятностях, а попробовать победить их с помощью ума и коварства?

Посреди ночи, меня разбудили чьи-то шаги. Подхватив со столика подсвечник, я выскользнула из-под одеяла и на цыпочках подкралась к ведущим в зал дверям… и нос к носу столкнулась с отцом.

— Пошли, — он протянул мне черный полупрозрачный пеньюар в кружевных белых цветочках.

Признаться, я ожидала увидеть здесь совсем не его, а потому спросила:

— Куда?

— Туда. — Очень содержательный ответ. — Я запер Аризу в спальне…

— Запер в спальне?!

— Тише!.. Энгар ждет тебя. И в твоих же интересах ему понравится. Давай, одевайся.

— Отец, зачем тебе это?

— Что ж, — он вышел в зал, пока я торопливо одевалась, — я задолжал лорду Дарону крупную сумму. Фактически, все свое состояние.

— Все? — Ужаснулась я, — но как?!

— Я очень неосмотрительно вложил деньги в одно исследование. А когда их стало не хватать, взял ссуду у Дарона. Если бы только эксперимент удался, я с лихвой возместил бы все убытки!..

Интересно, что же это был за эксперимент-то такой?

— Ты готова? Пора…

Отец подушил меня какими-то приторными духами и, расправив складки халатика на плечах, подтолкнул к двери.

— Никогда бы не подумал, что моя дочь будет так дорого стоить…. Совершенно не понимаю тех, кто готов пожертвовать десятью тысячами кристаллов, ради женщины.

Мне, конечно, льстит сумма, но…

— А как Энгар узнал о моем существовании? Или вдруг, я оказалась бы страшной как материковая химера?

— Он видел твой портрет в моем кабинете. Там твоя мать, ты и Лесана.

— Что-то я не помню такого портрета.

— Потом посмотришь. — Двери, ведущие в покои второго советника, распахнулись, и отец втолкнул меня в комнату.

С замиранием сердца я услышала, как щелкнул магический замок. Без позволения хозяина, этих покоев мне не покинуть. Ну, или они так думают. В школе мы успешно открывали их обычными шпильками. Или это маги на энергии заклятий экономили?

В просторных комнатах выдержанных в бежевых тонах, царил интимный полумрак и витал тяжелый, приторный запах роз. В следующей комнате было темно. Лишь лунный свет попадал сквозь стекла витражных окон, золотистыми лужами растекаясь по мраморному полу. Из мебели, мне удалось разглядеть лишь вазы с бордовыми розами, выставленные вдоль окон и какую-то скамейку.

Разглядев, предмет мебели как следует, я поняла, что это что-то вроде стола…или жертвенника. Мысли лезли самые разные, одна другой страшнее. Понятно, почему Энгар решил заплатить столько денег. Не каждая девушка согласиться, чтобы ее принесли в жертву! Да еще девственница. Тем более девственница. Кому охота отправляться на тот свет не получив всех удовольствий от жизни.

Я села на холодный мраморный жертвенник и с тоской вспомнила дни учебы. Мне нравился один парень с потока обратителей (В нашей Академии были совершенно разные факультеты — на одних обучались маги, на других благородные девицы, так что будущие искусительницы хорошо разбирались в ядах, любовных чарах и простейших заклинаниях вызова духов), жаль, только, я интересовала его исключительно как экземпляр для опытов.

Таких шикарных, насыщенно алых волос, не было ни у кого. Бедняга безуспешно бился над неразрешимой задачей: как сделать краску, дающую такой цвет, и надеялся выяснить, что привело к такой пигментации непосредственно у меня. Он даже дипломную работу защитил по этой теме и написал три свитка научного трактат.

Печально, но после защиты он исчез в неизвестном направлении…. В том самом куда рано или поздно устремляются амбициозные молодые люди.

Я фыркнула — какая глупость размышлять о пропавших парнях, когда тебя отдали на съедение старому развратнику, с явными садистическими наклонностями. Тряхнув волосами, я решительно поднялась и направилась к выходу. Взломаю замок и сбегу. Не только из этих покоев — из замка. Заберу мать, сестру и покину остров. Уеду в горные центральные местности, и отец никогда меня не найдет.

Я остановилась. Что за бредовые идеи? Кто ж меня выпустит. Наверняка отец караулит под дверью, желая накинуть пару-тройку тысяч за износ вещи.

Вот уж не думала что на Араханте так все запущенно! Я слышала, что на островах Хребта дракона, к женщинам относятся как к вещам — их проигрывают в карты, дарят на дни рождения и ценят исключительно за способность рожать наследников, но чтобы здесь…

Зачем только я вырядилась в эти тряпки?

— Леди Риндевей? Вижу, ваш отец решил сразу брать горгулью за ошейник. — Я резко крутнулась на каблуках, оценивая относительно молодого мужчину лет двухсот, как потенциального противника. — Не бойтесь, у меня к вам деловое предложение. Накиньте вот это.

Я подхватила белоснежное манто и набросила на плечи. Мех приятно касался шеи.

— Садитесь. — Энгар наполнил два бокала изумительно красивым рубиновым вином, и протянул один из них мне. Пока он молча смотрел на мое лицо, будто собираясь с мыслями, я беззастенчиво его разглядывала.

Итак, что мы видим? Высокий, с гордой, поистине императорской осанкой, несколькими нитями седины в черных, будто вороново крыло волосах, он был не таким уж плохим…потенциальным хозяином. Не стоит забывать, что он способен пойти на противоречащую морали сделку, ради своих целей. Впрочем, так все поступают.

Но больше всего меня поразили глаза: пронзительные, ярко-зеленые, глаза настоящего эмеральда.

Ох-ох, эта раса славиться изощренными вкусами. «Отгороженные от мира на своем вечно укрытом туманами, маленьком материке, они обитают в величественных замках, возведенных из серого камня. Шпили башен уходят ввысь, и только ветер и свет луны нарушают их уединение…» так написано о эмеральдах в одной из страшных историй, тайком прочитанных после отбоя. Некоторые народы склонны наделять качествами героев-любовников вампиров, но на южных островах нет для девушки лучшей фантазии, чем вообразить себя (начитавшись всякой га… всяких романчиков сомнительного качества) девушкой эмеральда.

Конечно, обладатели свободного нрава лишенные всяческих предрассудков и живущие почти пятьсот лет знают, как соблазнить девушку. И не только соблазнить. Только жениться они после этого не будут, так как не каждая согласиться жить в вечных туманах. А что вы думали, замки просто так, для красоты? Король эмеральдов даже закон издал: незамужних девушек на материк не пускать. А то разбирайся потом с брошенными дамочками, притязающими на половину замка…. Да кавалер с радостью отдал бы его, лишь бы она отвязалась, только как доставить эту половину на другой материк?

В разделе имущества, вообще до абсурда иногда доходит…

— Кхм. — Мужчина ненавязчиво привлек внимание и перешел к делу. — Я не буду вас ни к чему принуждать.

Ну-ну…

— Мне только нужна ваша помощь.

В обогреве долгими зимними ночами?..

— Мне нужно отравить лорда Дарона.

— Что?! — Я чуть не захлебнулась вином, — Отравить? Вы меня за убийцу держите?

— Я пока что не за что вас не держу. — Заметил Энгар. — Мне нужно чтобы вы вошли к нему в доверие и подсыпали порошок в вино. И все.

Лучше я вас отравлю!

— Думаете, лорд не узнает, что я была у вас в покоях? — Я прокашлялась и поставила бокал на столик.

— Нет, не узнает. Слуг на этаже нет, а ваш отец будет нем как рыба. Поймите леди, не согласись на вас я, отец продал бы вас кому-нибудь другому. Любому кто согласился на цену. Знаете желающих породниться с приближенной к Властелину семьей, достаточно.

Да… отец прогадал. Надо было продавать меня лорду Дарону — и деньги вернул бы, и зятя получил богатого…. Ах да, он женат.

— Что будет, если я откажусь?..

— Ну, тогда мне придется воспользоваться всеми правами, что ваш отец мне предоставил. — Он многозначительно сделал ударение на слове «всеми». — Поверь, за двести с лишним лет, я узнал много способов заставить непокорных делать то, что нужно.

— Я буду жаловаться…

— Жалуйся! Хоть самому Властелину. Кто поверит тебе — незаконнорожденной?

— Что ты сказал? — Прошипела я, — Отец был законным мужем моей матери. Он вынужден был оставить ее по воле родителей!..

— Как трогательно. Ты защищаешь того, кто продал тебя за долги и оставил мать ради наследства.

— Лорд Энгар, а разве вы лучше?

— Посмотрим!

Нечеловеческим прыжком, преодолев разделявшее нас расстояние, лорд оказался передо мной. Навис над креслом, вынуждая меня вжаться в спинку. Зеленые глаза светились, верхняя губа подрагивала, открывая небольшие клыки.

— Вот ты и попалась! Сейчас посмотрим, какова ты на вкус…

Пользуясь моментом, я ударила его со всей силы в пах… эмеральд, не эмеральд, но этого на него подействовало. Схватив массивный золотой подсвечник, я с силой опустила его на голову Энгара. Кости у эмеральдов толще и крепче человеческих костей, потому опасность расколоть череп — минимальная.

Дальнейший план оформился сам собой: я подошла к двери и прочувственно, с выражением и придыханием простонала:

— О, возьми меня в коридоре!..

Тут же услышала удаляющиеся шаги, и злорадно потерла руки. Вынула из наспех заколотых волос шпильку и начала вдохновенно ковырять в замке. Пять минут пропали в пустую, но потом замок поддался. Оставив дверь открытой, я вернулась к по-прежнему лежащему без сознания Энгару. Торопливо сняла с него одежду, крепко зажмурившись, когда снимала штаны и, ухватив его за руки, поволокла в коридор.

Оставив тело на пороге, вернулась и обшарила покои в поисках веревки или шнура, не найдя ничего подходящего (тоже мне извращенец), позаимствовала витой шнур от гардин.

Потом еще проще — живописно привязала мужчину к декоративной колонне возле лестницы на нижний этаж…

Воровато огляделась по сторонам и поспешила в свои покои.

Только когда я закрыла двери и, прислонившись к ним спиной, сползла на пол, меня охватило чувство страха. Как глупо и неосторожно!

Глупо — потому что он будет мстить, неосторожно — меня же могли увидеть! И досталось за это тоже мне… Властелин, несмотря на красивую внешность и печальный взгляд, обладал отнюдь не ангельским нравом. Чего стоили показательные казни предателей — чтоб другим неповадно было. Клинок или яд на выбор — право, что действовало на материке, казалось мне куда гуманнее.

Отец, отец… до чего ты довел благонравную леди!

Боги, какова же будет расплата? Ведь за все в мире надо платить — где-то возьмешь, где-то убудет… таков закон равновесия. И далеко не всегда он справедлив.

 

Глава 5

Я нежилась в постели. Происшедшее ночью казалось дурным, почти забытым сном, как далекие кошмары детства…

Яркое зимнее солнце не очень щедрое на тепло, добросовестно освещало землю, заглядывая в окна. Ледяные горгульи хлопали крыльями и перелетали с места на место. Пушистое белое покрывало, сотканное из снежинок, мягко укрывало долину…

В ритм природе, мои мысли текли вяло, сознание, словно через вату воспринимало реальность: приглушенный стук молотков, шаги в комнате сверху и тиканье массивных напольных часов.

Из состояния душевного равновесия меня вывел душераздирающий крик, леденящий до мозга костей.

На краю разума шевельнулась ленивая мысль — неужели лорд Энгар еще привязан к колонне? Эмеральды физически сильны, вряд ли их удержит шнур…. Или кто из придворных постарался закрепить его магией? Или…

О боги! Неужели я ударила его слишком сильно и убила?! И теперь его неуспокоенный дух будет являться мне в комарах?

Накинув на плечи халат, и сунув ноги, в тапочки я, едва не сбив девушку-служанку, выбежала в коридор. Перед дверью наткнулась на Яна, сияющего не хуже солнышка.

— Ян? Ты что здесь делаешь?

— К тебе пришел. А у вас тут так весело… Энгар до икоты напугал Тахиру, и я решил предупредить тебя, чтобы ты оставалась в покоях пока… эээ… Риндевей? Подожди!

Я смешалась с толпой придворных, которые обступили Советника плотным кольцом. Молодые леди активно обсуждали увиденное зрелище.

— Какой кошмар… — Я покачала головой и сочувственно посмотрела на заботливо прикрытого пледом мужчину. — Говорите, шнур не развязывается? Узлы намертво спаяны мощным заклинанием. Ох, горе-то, какое… ой и холодно здесь… пойду я, наверное.

Пока Энгар не заметил моего присутствия, я отошла к Яну.

— По-моему, лекарь велел тебе до завтрашнего дня не вставать…

— Пустяки! — отмахнулся полудемон. — Сломанное ребро — не проломленный череп.

— Нельзя так безответственно относиться к своему здоровью. Ян, ты случайно отца моего не видел?

— Видел. — Парень усмехнулся, — а ты его еще долго не увидишь.

— Почему?

— Потому что, спасаясь от гнева твоей мачехи, он отправился в родовую усадьбу «Синие Скалы». По крайней мере, он этим грозился…

Пока мы обсуждали бегство отца, вызванный маг закатил рукава мантии и вдохновенно уставился в потолок. С минуту ничего не происходило, лишь синие молнии били с кончиков его пальцев, а потом маг закрыл глаза и провел рукой по лбу. На миг мне показалось, что в суровом лице таится улыбка.

— Не силен я в этом чародействе… тут и архимагус не справится.

— Что за зверь, этот архимагус? — Боязливо поинтересовался паренек со всклоченными русыми волосами. Судя по цвету помятой мантии — травник.

— Дуб. — Констатировал маг, — И чему тебя только учили? — Он схватил парня за руку и потащил с собой, бросив напоследок замершей толпе, — Вечером, приходите. Авось чего надумаю.

Я послала магу мысленный воздушный поцелуй. Так этому козлу и надо. А тому, кто сотворил заклинание, от меня большое человеческое спасибо.

Любопытные уже собрались расходиться, но тут на арене появился Властелин собственной персоной. С видом довольного жизнью сытого кота играющего со своей добычей он нарочито медленно подошел к «полю боя». Губы дразняще сложились в едва заметную улыбку, а полузакрытые глаза блеснули в ярком солнечном свете. Волосы искрились как свежевыпавший снег.

— Что случилось? — Медленно, певуче, и звучит скорее как «ну что на этот раз?».

Леди опустили очи долу, их щечки порозовели, сровнявшись цветом с лепестками мака. Да-да в Чертогах не одна я новенькая. Только вчера прибыло четыре дочери Главного министра. Вот и цветут теперь, как розы в месяце ларитари — ласкового солнца…

— И не скажешь, что у него были поломаны пять ребер и обожжено лицо, — шепнул мне Ян, — лекари не зря дерут такие деньги за исцеление.

— Можно вылечить ожоги за один день? — Удивилась я.

— Ну, большую часть — остальную можно скрыть маскирующими чарами. Да-да, для чего их еще придумали? Если снять с его Величества все чары зрелище будет неприглядное… — перехватив настороженный взгляд Властелина, Ян тут же с улыбкой добавил, — конечно, я пошутил. Но Ясеню пришлось растратить почти весь свой арсенал трав.

— Ясеню? Я думала он занимается разведением демонов.

— И этим тоже. Травы, конечно, не его конек, но новаторский подход и постоянные эксперименты позволили ему внести значительный вклад в современное лекарство.

Значит, эксперименты с демонами откладываются, ведь лекарю придется пополнить запасы. Никто не сможет запретить мне пойти с ним. Отец, сбежав из дворца, тем самым признал свое поражение. А вот Энгар шутку мне не простит. Придется держать ушки на макушке, если не хочу закончить жизнь на жертвенном столе или вот так намертво привязанной к колонне.

— …вот и все. — Пока я витала в облаках, Вариан освободил советника. — Вы можете уехать в свое поместье.

— Вы меня высылаете. — Криво улыбнулся Энгар.

— Отнюдь. Советую хорошо отдохнуть.

Леди постепенно разошлись, а Его Величество, вместо того чтобы уйти и заняться своими государственными делами, остановился рядом с нами.

— Что же ты Ян не проследил, чтобы леди оделась? Так и заболеть недолго.

На ставшие уже привычными колкости у меня не было сил. Слишком я была поглощена нахлынувшими противоречивыми чувствами. Страх, холод, жар… очень знакомо. Мы стояли на расстояние вытянутой руки, и я понимала, что передо мной тот самый загадочный партнер по танцам. Раньше у меня не было возможности оказаться с Властелином так близко и сравнить ощущения. Никогда бы не догадалась, что это был он.

Сейчас я не испытывала такого шока как в первый раз — просто навязчивое ощущение присутствия и чужой силы. Надо будет спросить у Ясеня, чем это может быть вызвано. Не хочется вздрагивать при каждом его появлении.

С чего вдруг Ян должен опекаться моим здоровьем? Это больше пристало моему отцу, или Аризе.

— Ваш отец уехал по делам в родовое поместье, — Властелин улыбнулся своим мыслям, — а мачеха занята. Не вижу ничего плохого, если Ян будет за вами присматривать.

Кто знает, о чем этот мужчина думает, навязывая молодой незамужней девушке, общество неженатого полудемона?.. Не видит он ничего плохого! Зрение у вас слабовато, Ваше Величество. Хотя… помощь и ненавязчивый присмотр мне не помешают. Едва ли Энгар откажется от справедливой мести. Разумнее всего было бы уехать в свое поместье и затаиться, только это вряд ли возможно — отец не дремлет и наверняка отыграется за испорченные планы.

— И я тоже. — Продолжил Вариан, — Ведь по закону, если девушка остается без присмотра отца, ответственность о ее целости и сохранности ложиться на правителя — в данном случае на меня.

— Да-да, — согласился с Властелином Ян, — так что на казнь ты не пойдешь: это зрелище не для женских глаз.

— Тогда можно я одолжу ваши глаза на время действа? — С улыбкой поинтересовалась я. — Раз уж женским очам не положено…

— Маленькая яза, — беззлобно фыркнул Вариан. — Кто-то должен заняться твоим воспитанием.

— Я не маленькая девочка чтобы меня воспитывать.

— С высоты моих двухсот лет — маленькая, — возразил Властелин. — И чтоб на казни и духу вашего не было…леди.

Я равнодушно пожала плечами. Кто сказал, что я хотела пойти на казнь? Вот если бы одним из осужденных был Энгар…. В противном случае у меня нет никакого удовольствия, смотреть на мучения несчастных.

И как он мог назвать меня девчонкой! Видите ли, с высоты его лет…. Наверное, ему доставляет удовольствие подшучивать надо мной. Чего стоил маскарад!

Наглец, при живой-то фаворитке…

— Леди Рина, я настоятельно советую вам не покидать пределы дворца.

— Это приказ? — Уточнила я. С чего вдруг?

— Да, приказ, и касается он не только вас. — Увидев мое нахмурившееся лицо, Его Величество снизошел до объяснения. — У практика Этель вырвались на свободу подопытные гибриды демонов. Пока отряды магов вылавливают их, никому не стоит отдаляться от замка.

— Но я могу составить вам компанию и прогуляться по парку, — подмигнул мне Ян.

— Возможно, ближе к вечеру. — Я сделала реверанс и вернулась в свои покои, стараясь не замечать устремленных на мое одеяние взглядов. В самом деле, не каждый день встретишь разгуливающую в одном шелковом халате девушку…. Ой-ой! И где были мои мозги, когда я вышла в коридор в таком виде? Просто удивительно, что Его Величество и Ян вели себя прилично и не сделали никаких замечаний…

Впрочем, кто их знает, может их подобный тип девушек не привлекает?

Я закусила губу и закрыла глаза. Как нехорошо с моей стороны так себя вести! Ну ладно, чай не в монастыре нахожусь, переживут как нибудь. И вряд ли они увидели что-то новое под даже не прозрачной тканью балахона. Бальное платье куда больше открывает.

Дабы удостовериться, что я послушаюсь приказа, Ян, не смотря на мои протесты, увлек меня на общий завтрак. Тяжело что-то возразить полудемону ростом около двух метров, когда ты сама едва доросла до метра шестидесяти.

— Нет! — Только и успела пискнуть я, когда он легко, словно пушинку подхватил меня и понес в зал.

Я с тоской подумала, что скоро стану совсем невесомой, так как в присутствии Его Величества, решившего посещать все трапезы, кусок в горло не лез. Только водоросли, что с упорством продолжала подсовывать мне Ариза. Моя душа хищницы тосковала по хорошо прожаренному мясу…

Вариан, окинув зал всеобъемлющим взглядом, кивнул, разрешая приступить к трапезе.

Появившийся было аппетит, пропал, когда я перехватила устремленный на меня взгляд соседки напротив. Ее тонкие, породистые черты лица искажала мстительная улыбка, а сощуренные глаза были прикованы к бокалу вина, который я держала в руках.

Не прерывая зрительного контакта, я медленно осушила бокал. Минуту или две с лицом девушки ничего не происходило, потом улыбка начала исчезать. На лице отразилось такое удивление, будто я не вино выпила, а чашу с ядом. Я пожала плечами — все может быть.

— Послушай Ян, почему эта девушка так странно на меня смотрит? — Тихонько спросила я у полудемона.

Его Величество, пытаясь скрыть непонятно с чего проявившуюся улыбку, напустил на себя очень строгий вид.

— Она только что пыталась тебя отравить. — Как ни в чем не бывало, пояснил Ян.

— Так почему я до сих пор жива? — Ничего себе! Я только что чуть не отправилась на встречу с праотцами, а он так спокоен! — И откуда ты об этом знаешь?

— Это все водоросли, они сами по себе являются очень сильным противоядием от местных ядов. Ариза не зря так настойчиво тебе их предлагала. А обнаружить яд в вине не так уж сложно, — Он указал на тонкий ободок бокала, ставший ярко-алым, вместо обычного золотого. — Твоя горе-отравительница еще так неопытна. Она здесь недавно и еще не поняла хитрости этих бокалов.

— С чего вдруг такая ненависть? Я ничего ей не сделала.

— Риндевей, ты дочь первого советника, незамужняя и теперь, когда место официальной фаворитки пустует…

— На что это ты намекаешь? — Я сощурила глаза, метнув в полудемона гневный взгляд.

— Я? — невинно округлил глаза Ян, — Ни на что. Просто если тебе вдруг…

— Ян! — Под столом мой каблук вонзился в его ногу. — Я приличная девушка.

— Конечно, как ты могла подумать… Ты же мне как сестра! — Он наклонился ближе и сказал, — вообще-то ты моя сводная сестра. Так как Ариза — моя мать.

Пытаясь осознать услышанную новость, я машинально поддела вилкой бурую водоросль. Теперь понятно, почему меня обходят стороной: кому охота связываться потом с братцем — полудемоном.

— Подожди…. Но если Ариза твоя мать, а… кхм. Отец знает?

— Чей? Твой? Нет, хвала Драконам, не знает.

Да, хороша семейка: отец продает свою дочь, мать считают помешенной, мачеха тайно от мужа завела себе ребенка от демона и, наконец, венец всему — сводный брат полудемон собственной персоной. И вот в такой колоритной семье существуем обыкновенные мы с сестрой…

— … так что не обращай внимания на подтрунивания Его Величества, он этим хочет досадить мне.

Досадить? Ну, Ваше Величество, я вам этого не подарю.

— …Ариза не идеал, но твой отец тоже не ангел. Я слышал, что его изгнали с материка за опыты, которые он якобы проводил на людях, и даже над своей тогдашней женой.

— Опыты? — Это уже интересно.

— С тех пор много времени прошло, но по слухам записи о тех экспериментах, стоят на рынке черных учений многие тысячи кристаллов.

— Что же в них такого ценного?

— Не знаю… — покачал головой полудемон. — Мне и самому было любопытно. Только кто там знает, действительно ли проводились опыты, какую ставили цель, или это просто досужая выдумка, объясняющая переезд лорда на Арахант и вторую женитьбу?

Так, так, так…. Неужели отец ставил над матерью какие-то эксперименты? Возможно, эти объясняется ее порой странное поведение? Возможно, в личных бумагах отца можно найти какую-нибудь зацепку. Хоть намек. Только как мне до них добраться, если он хранит их в своем кабинете, в тайнике. А может, и нет. Если они так ценны и опасны, он мог их и уничтожить.

Да уж, не было проблем, а теперь они сыплются на мою многострадальную голову. Ну, допустим, попасть в кабинет отца, можно….

Хм, почему бы не использовать магию и не узнать ответ у духов? Пусть я совершенно бесталанна как маг, но на вызов духов уж смогу сподобиться использовать силу амулетов. Сегодня же ночью займусь этим. Только сначала навещу мать и сестру. Если тайно покинуть Чертоги, моего отсутствия до вечера никто не заметит…

После окончания завтрака я поспешно собралась и направилась к западному выходу из дворца-замка. Как-то Ариза, пребывая в замечательном расположении духа, поведала мне о тайном выходе. Вот уж не думала, что им придется воспользоваться так скоро.

— Куда это вы собрались, леди? — Глубокий баритон Вариана заставил меня вздрогнуть.

— Гуляю, — я как ни в чем небывало села на подоконник открытого окна. — Наслаждаюсь свежим воздухом.

— В плаще и сапогах? — С издевкой поинтересовался он.

— Почему бы и нет? Здесь, между прочим, сквозняк. — Я свесила ноги и поболтала ими в воздухе.

Из окна открывался потрясающий вид на парк, с его застывшими изваяниями. Я вдруг подумала: а были ли времена, когда остров не был укрыт снегами? Когда этот парк украшали не безжизненные статуи, а цветы и зелень?

— Леди, вы все всегда делаете наоборот. Скажи вам прогуляться по парку, и вы запретесь в своих покоях.

— Напротив, отец часто говорит, что я вылитая мать, а она никогда не скажет и слова возражения.

Вариан только покачал головой. Влетевший в окно ветерок взъерошил его белые как снег волосы.

— Я бы не советовал вам так сидеть — еще свалитесь.

Я улыбнулась и, увидев огромный сугроб под окном, скользнула вниз…

В школе мы с подругами не раз проделывали такие трюки, убегая из общежитий на местные праздники. Каково же было мое удивление, когда я повисла в воздухе, не долетев до земли метров десять.

— Риндевей, взбалмошная девчонка!.. — Ярился за окном Его Величество, — ты, что такое задумала? Если решила свести счеты с жизнью, не делай этого в Чертогах!

— Послушайте, Ваше Величество, — миролюбиво начала я, болтая в воздухе ногами. — Я проделывала это десятки раз. И встреча с вами в коридоре, еще не повод налаживать на себя руки.

Властелин фыркнул, и я шлепнулась вниз, прямо в слежавшийся, покрытый тонкой ледяной коркой снег.

— Здравствуйте. — Вежливо поприветствовала я спешащего куда-то Ясеня. Он был озадачен моим внезапным выпадением из окна. — К сожалению, я не смогу пойти сегодня с вами, так как решила навестить матушку.

И пока Вариан не одумался, я бросилась к воротам. Но на пол пути к ним меня настиг его резкий окрик:

— Несносная девчонка, куда ты собралась?!

— Я вернусь до наступления сумерек. — Почти искренне пообещала я, прежде чем юркнуть за ворота.

— Хоть бы гаргулью взяла! — Крикнул мне в след Ясень. И тут же всплеснул руками. — Или моего демона. Рем!

Похоже, лекарь не упустит случая проверить на деле своих демонов. Я усмехнулась и повернула назад. На демоне я доберусь до селения куда быстрее…

Сказать оказалось проще, чем сделать, так как опыта езды на демонах у меня само собой не было, и быть не могло. В Академии даже краткий курс основ классификации нежити читали по учебнику. Не то, что демона, мы упыря нормального не видели, довольствуясь картинками, имеющими весьма отдаленное сходство с оригиналом.

И Хранитель Знаний еще удивлялся, почему маги-практики убегают на кладбище и пытаются призвать виндегерда или создать зомби…. В конце концов, надо же им на чем-то отрабатывать атакующие заклинания!

— Да что ты крутишься. Садись. — Ясень с улыбкой наблюдал за моими мучениями. — Он тебя не укусит…

Обнадеженная таким заявлением я робко перекинула ногу и кое-как устроилась в седле.

— …разве что брыкаться будет. — Закончил лекарь, и мне стало плохо.

Подтверждая на практике слова Ясеня, демон Рем начал извиваться и брыкаться. Опыт верховой езды на лошадях оказался совершенно бесполезен, и мне оставалось только вцепиться в поводья и крепко сжать ноги.

— Вперед! — Лекарь хлопнул демона по крупу и тот последний раз, вскинувшись, рванул к воротам. Я будто тряпичная кукла подпрыгивала у него на спине, из всех сил стараясь не свалиться. Зубы громко клацали, выбивая замысловатый ритм, под который при желании можно было и чечетку танцевать.

— Мамочки! — Ох, не знаю, доберусь ли я до поселка живой или нет.

Добралась.

Мать и сестра встретили меня с радостью. Отец все же неплохо устроил их и купил замечательный двухэтажный дом. Я бы многое отдала, что бы жить здесь, среди простых людей, а не в окружении пронизанных фальшью придворных.

Я не спрашивала у матери, что за опыты проводил отец. Да и не затем я приехала сюда.

— Отдохни, здесь тебя никто не потревожит. — Мама накрыла мою ладонь своей, а сестра улыбнулась.

— Но я обещала вернуться до заката…. У Его Величества скверный характер, едва ли он простит мне эту выходку.

— Риндевей, ты судишь о людях, не зная их. Мы порой и сами себя не знаем. Не бойся! Я разбужу тебя за час до заката, и ты окажешься в Чертогах вовремя.

В последнее время я долго засыпала: меня терзали мысли и кошмары. Но сейчас, едва голова коснулась подушки, меня объял сон. Но каким же он был реальным!

Невесомая, я пролетала над покрытым зеленью островом с кольцом величественных гор в центре. Прозрачная вода озера, блестела словно зеркало, отражая безоблачное синее небо и яркой летнее солнце. Только заметив Чертоги, я поняла что это — Арахант. Его далекое прошлое или такое же отдаленное будущее.

Наслаждаясь звуками птичьего гомона и сладким запахом цветов, я не заметила, как оказалась внутри дворца. Теперь я явственно ощущала свое тело, тяжелые юбки шуршали по полу, а лицо закрывала маска.

Странные коридоры, каких я не помнила в Чертогах, водил меня по кругу, не давая что-то найти. Что-то главное, то к чему я стремилась. Бесконечные лабиринты с их поворотами и тупиками раздражали меня. Только каким-то чудом мне удалось выйти в прямой коридор. На его стенах висели овальные зеркала, в которые так и тянуло заглянуть.

А в конце висело огромное зеркало, манящее своей покрытой рябью поверхностью.

Не сдержавшись, я подошла к одному из зеркал и посмотрела в него. Из зеркального мира на меня смотрела настоящая леди, воспитанная и знающая себе цену. Я подняла руку и сбросила маску. Под ней была я — дочь простой незнатной женщины, но это тоже маска… Кто же под ней? Следующая личина не поддавалась и я поняла, что еще не открыла ту, что скрывается за робкой и стеснительной мной. Такой как видят меня мать и сестра.

Но разве это не моя суть?

— Однажды ты узнаешь. — Раздавшийся голос не походил ни под одно определение. Он будто бы был, и в тоже время нет. Он существовал, но слышала его сейчас только я. — Тогда узнаешь, когда не сумеешь разглядеть под масками других людей, и показать им истинную себя.

Окружающая меня действительность начала размываться. Картинка дрожала, рушился на части мой хрупкий сон. Проникающие сквозь окна лучи солнца, поросшие зеленью стены — все медленно исчезало…

— Вставай соня. — Мама тормошила меня за плечо. — Ну, хвала Северным богам. Я уже думала ты не проснешься.

— Разве я долго спала? — Удивилась я.

— Уже закат, а ты…

— Ой! Меня точно казнят. — Я быстро накинула плащ и бросилась к дверям.

— Может, останешься? — попробовала меня убедить Лесана. — Сестричка, возле поселения видели странных существ, тебе лучше не рисковать.

— Лесана, не волнуйся, я с демоном и все будет хорошо. Вот увидишь. — Я чмокнула сестренку в щеку, улыбнулась напоследок матери и выскользнула в ночь.

Закат быстро сменился сумерками. Я зябко закуталась в плащ и скользнула к Рему — демону, на котором приехала сюда. Шерсть на его загривке стояла дыбом, а сам он напряженно прислушивался к чему-то. Когда я подошла, он смотрел на меня с надеждой.

— Нам просто необходимо попасть назад в замок. Вот увидишь, с нами все будет в порядке. — Даже самой себе, мой голос показался неубедительным и каким-то жалким.

Демон фыркнул, высказывая свои сомнения, но я уже забралась в седло, и он мягко тронулся с места.

Едва мы оказались за воротами, как окрестности огласил протяжный волчий вой. Или не волчий? Ветер свистел по ушам, и я не могла понять, что за зверь может обладать таким голосом. Но определенно, встретиться мне с ним не хотелось. И демону тоже, так как он буквально парил над землей, почти не каясь ее ногами.

До ворот Чертогов оставалось не много времени, когда перед нами мелькнула смазанная тень и демон, с воем кувыркнулся, сбрасывая меня с себя. Больно ударившись об дерево спиной, я пожалела, что даже не взяла с собой ножа. Рычащий монстр, оскаливший клыки на пострадавшего демона, выглядел более чем внушительно. Короткая черная шерсть топорщилась на нем шипами, а горящие алые глаза неотрывно следили за противником.

Жаль, что я не маг… даже с мечом опасно связываться с этим чудовищем.

Расправившись с практически беззащитным демоном, перекусив ему позвоночник, монстр направился ко мне. Он хищно втягивал воздух, и облизывался, предвкушая ужин. Я закрыла глаза и приготовилась к смерти. После удара у меня страшно болела спина, и не было сил, даже на то чтобы пошевелится. Руки совсем не слушались.

Но укуса не последовало. Зверь взвыл, и послышались звуки борьбы.

Сквозь застилавшую глаза красную пелену, я следила за боем и понимала, что ничем не могу помочь. Хоть бы не помешать.

Как же я ненавижу чувствовать себя такой изнеженной! И дракон возьми, как подвела я всех, кто предупреждал меня о таящейся опасности. Правильно, что я здесь умру.

А вот сражающегося мужчину жалко.

Я старалась никого никогда не винить в своих бедах. Я старалась. И сейчас у меня было полное право назвать себя круглой дурой.

Со свистом, рассекая воздух, пролетевший меч вонзился в опасной близости от моего виска. Я сглотнула и заставила себя открыть глаза: сцепившись в единый клубок, воин и зверь катались по покрытой снегом земле.

Жаль, ему точно не выжить, как и мне. Белоснежные волосы стали почти красными от крови — и его и зверя. Не веря своим глазам, я узнала Вариана. Неужели этот циничный жестокий человек, спокойно устраивающий публичные казни, сцепился с этим зверем, спасая меня? Невозможно.

Я безучастно смотрела, как противники хрипят, оказавшись рядом со мной.

Его Величество проигрывал.

Недалеко от поляны раздались крики и монстр, прижал уши к голове, но, клацнув челюстью, решил добить жертву.

Хвала Богам нас найдут. Только… успеют ли? Я с трудом пошевелилась и сцепила пальцы на рукояти меча, кое-как поднялась и вонзила меч в шею зверя. Во рту ощущался горьковатый вкус крови, а легкие жгли огнем. Наверняка не отделалась только сломанными ребрами…

Монстр увернулся, каким-то чутьем угадав опасность, но этого мгновения Вариану хватило метнуть в него клубок сгустившейся тьмы. С легким шипением он впитался в тело зверя, и того подбросило воздух на добрый десяток метров, где с хлопком разорвало на части.

На нас посыпался дождь из ошметков тела и капель крови.

Я с отвращением чувствовала, как по моей щеке тягуче стекает горячая кровь монстра.

Меч выскользнул у меня из рук, падая на землю. Я же стояла, опустив голову, заранее приготовившись к уничтожающим словам, что скажет мне Властелин. На темном небе сияли незнакомые созвездия, а луна освещала залитый кровью снег бледно-желтым светом. Неосознанно я удивилась красоте открывшейся картины: белый снег, алая россыпь капель крови и стоящий рядом хищник, чей взгляд полыхает огнем, а в отливающих красным волосах путается лунный свет и свежий морской ветер. Властелин совершенно спокоен, разве что глаза выдают бушующий в нем гнев.

Ощущение отупения медленно оставляло меня, возвращая в суровую реальность, к ноющему от боли телу и хватающему за щеки морозцу. Хвала богам мы живы!

— Я же просил тебя вернуться до заката. — Устало сказал он. — И какая жалость — демон Ясеня мертв. Это был его лучший эксперимент.

Нас чуть не отправили на тот свет, а он переживает о демоне! Моя благодарность тут же испарилась. Теперь понятно: он спасал не меня, а демона. Конечно, он и искать отправился демона! Жалость-то, какая он пропал! Лучший эксперимент Ясеня!

Бесчувственный чурбан! Хотя если посудить… мы друг другу ничем не обязаны.

Превозмогая боль во всем ушибленном теле, я гордо подняла голову и, расправив отозвавшиеся болью плечи, пошла к воротам. Неожиданно для себя я поняла что улыбаюсь: я жива, относительно здорова. Как говорили наши лекари «Кости целы — все остальное вырастим».

Подоспевший со стражами Ян бросился ко мне.

— Ты вся в крови! Тебя укусили?

— Нет. — Я покачал головой. — Со мной все в порядке.

— Мы с Аризой так переживали за тебя! — Сказал он, притянув меня к себе и легонько обняв.

— Ян, не надо меня обнимать! Ты испачкаешься. — Слабо запротестовала я.

— Ну-ну сестренка. Я просто хочу удостовериться, что с тобой все в порядке.

Стражи удивленно переглянулись, и пристально посмотрели на нас, будто пытаясь найти семейное сходство. Ян покачал головой и улыбнулся, а я позволила подхватить себя на руки, и устроила голову у него на плече.

Как же хорошо иметь брата! С этой мыслью я провалилась во тьму.

 

Глава 6

За ночь меня подлечили, а утром в палату вошел Властелин и начал меня отчитывать. Совсем как наставница в школе. Только он не мерил комнату шагами, а сидел в кресле и бесстрастно перечислял все варианты развития событий, вызванных моей безответственностью. Вначале я была полностью с ним согласна, но когда он сказал что после еще одного сумасбродного поступка, насильно отдаст меня замуж, я вспыхнула праведным гневом.

— Я же говорил, как опасны сейчас прогулки. Но вы все сделали по-своему. Еще одна такая выходка и кроме хорошей порки, я подыщу вам подходящего мужа, который выбьет из вас дурь.

Я мысленно улыбнулась и «вытащила туз из рукава»:

— Мы с отцом заключили договор: я выйду замуж за того, кого сама посчитаю нужным. И вы ничего не сможете сделать, так как формально я являюсь подданной короля Мранкеи.

— Неужели ваш отец согласился на подобную глупость? — Непритворно удивился Властелин, правда, выразилось это в легком изгибе брови.

— Ну… — я замолчала, не желая упоминать взамен на какие выгоды дал согласие отец, так как были они неприглядны как-то: сдача в «аренду» и временное пользование власть имущими.

— Ну? — Не желал отставать Вариан.

— Не важно. Но мужа я выберу сама и получу в приданое две тысячи кристаллов.

— Так мало? — Усмехнулся он.

— Достаточно, учитывая тот факт, что мой муж получит обширные политические связи.

— Что ж, — Вариан покинул кресло и собрался уходить. — Выздоравливайте леди Риндевей и не смейте покидать палат.

Он чуть помедлил, а потом добавил, прежде чем скрыться в коридоре:

— Хороший был удар.

— Но я же промахнулась, — возразила я.

— Вы целились в меня? Нет? Видите, удар был хорош.

После ухода Властелина не прошло и пяти минут, когда в комнату влетела Тахира. Ариза навестила меня еще раньше, вместе с Яном и Ясенем, и если честно я больше никого не ожидала.

— Как ты могла! — сказала она, плюхаясь в кресло, где еще несколько минут назад сидел Вариан.

— Что именно? — Уточнила я.

— Ведь ясно было сказано, не покидать замок. Ну, или вернуться до заката! Что теперь будет…

— Ничего, — пожала я плечами. — Все вроде обошлось.

— Обошлось! — Фыркнула девушка и наклонилась ко мне, вкрадчиво проговорив, — А знаешь ли ты, что наш Властелин делает со спасенными девушками?

— Что? — спросила я, подозревая неладное.

— Он делает их своими любовницами. Кого-то на одну ночь, кого-то на несколько лет. Его Величество ничто и никогда не делает бескорыстно, просто так. Всегда есть выгода. Пусть и не прямая.

Если быть предельно откровенной, я против такого хода событий не возражала…. Тьфу!

— Ты просто пугаешь меня. И ревнуешь.

Тахира улыбнулась, обнажая небольшие клычки.

— Пугаю, чтоб впредь умней была. А на счет ревности… я даже рада, что избавилась от должности официальной фаворитки. И меня беспокоит то, что по прошествии трех дней, эта должность до сих пор вакантна.

— Что ты хочешь этим сказать?

— Не к добру это. Ты видела, как он на тебя смотрит?

— Угу. Как на пустое место.

— Вот! Демонстративно не замечает, а иногда бросает задумчивый взгляд. Ты его точно заинтересовала. Знать бы чем. Твой отец, ни в каком заговоре не замешан?

Я нахмурилась. Учитывая его финансовые затруднения и прошлые опыты, он может быть замешан в любом деле. Авантюризм — это у нас семейное.

— Вполне. — Подумав, ответила я.

— Значит это не против него. Нюхом чую, что-то он задумал.

— Тахира, — медленно начала я, — мне нужно попасть в кабинет отца. Думаю там есть то, что прольет свет на прошлое моей семьи.

— О! Тайны. — Глаза девушки полыхнули зелеными огнями, — Вы с Варианом были бы отличной парой.

— Едва ли. Он упрям и привык подчинять всех своей воле. Трудно быть счастливой рядом с таким мужчиной и не ломать себя. Раньше я частенько задумывалась: а каким должен быть тот, кого я полюблю? Хотелось бы спрятаться от мира за его спиной и во всем ему довериться…. С другой стороны я не люблю, когда мне приказывают. Я поняла это недавно при малоприятных обстоятельствах. Тахира, это конечно глупо, но я хочу сама строить свою судьбу. Ты, возможно, предложишь найти человека, с которым я буду на равных, но это сущее наказание, при каждом случае скрещивать меч со своим отражением. Я ищу мира, а не битв…

— Ты требуешь от богов слишком многого, — покачала головой Тахира, — но я отлично тебя понимаю, так как и во мне до сих пор еще играет горячность и безрассудность. Порой счастье само плывет нам в руки, а мы упрямо задираем нос и требуем от судьбы испытаний и бурь.

Девушка взмахнула рукой и на столике появилась бутылка вина и два хрустальных бокала с затейливым узором из золотых нитей.

— Знаешь, Риндевей, иногда нужно поступиться своей гордостью и, схватив в охапку предмет страсти, спрятать его подальше от любопытных глаз. — Тахира подняла бокал с играющим в лучах солнца вином, — Пусть наши недруги погибнут от собственного яда!

— Так ты поможешь мне?

— Помогу. — Кивнула Тахира. — Хотя я с большим удовольствием помогла бы тебе стать женой Его Величества.

Я вопросительно подняла брови, требуя пояснения.

— Как-то после…кхм, после ужина, мы с Варианом поспорили, кто из нас раньше даст себя затащить к алтарю.

— Почему бы тебе не сосватать ему какую-нибудь принцессу?

— Какая принцесса окажется настолько глупой, чтобы согласиться жить на куске льда?

— Ну вот, а я что, по-твоему, дура?

— Если тебе безразличен Вариан, ты всегда сможешь завести любовника по вкусу.

— Нет. В нашей семье супруги всегда хранили верность друг другу. Мама рассказывала, что ее прабабка, убила своего первого мужа за то, что, он не стал отрицать, связь с одной женщиной и даже смел, надеяться, что они станут подругами. Он так и сказал «Я не буду ничего опровергать, что было, то было».

— Она не любила его.

— Любила. И отпустила бы, полюби он другую женщину. К чему удерживать то, что тебе уже не принадлежит? Но она не смогла простить безразличия.

— Ладно, оставим дела минувших дней. Вернемся лучше к кабинету. У меня есть один замечательный амулет, позволяющий по желанию превращаться в кошку. Я частенько прибегаю к его помощи, когда мне надо что-нибудь выведать. Или незаметно проскользнуть в запретные части замка, — Она хитро улыбнулась. — Главное соблюдать осторожность, ведь после превращения в человека, ты окажешься нагой…

— Бродить по кабинету, в чем мать родила? Переживу.

Вино уже ударило мне в голову, и я была согласна на любые безумства.

Тахира наблюдала за мной в специальном зеркале, а ее голос я отчетливо слышала в своей голове. Пребывая в обличье белой кошки, мягко касаясь лапками красных ковров, я спешила в запретное крыло. Даже с помощью магии туда невозможно было попасть без приглашения, но этот запрет не касался животных… кошек, например.

Первое время мне было непривычно: пришлось немного побегать по палате, привыкая к такому способу передвижения и необычному зрению. Зато обоняние обострилась так, что я слышала целый спектр запахов не доступный моей человечьей природе. Я могла только посочувствовать вампирам, чей нюх куда тоньше человечьего и даже эмеральдского.

Звуки и запахи оглушали меня, но спустя какое-то время все вошло в норму.

Неслышной тенью я скользила, направляемая голосом Тахиры. Полка не услышала приближающиеся шаги. Хотела нырнуть за вазу с цветами, но меня заметили раньше.

— Какое замечательное животное. — Полный мужчина схватил меня за бока, и я беспомощно повисла в воздухе. Что-то слишком часто я оказываюсь в подвешенном состоянии… — Ваше Величество, откуда здесь эта красавица? Вы не будете возражать, если я возьму ее с собой? Не думаю, что это милое животное помешает нашему разговору.

— Берите. — Вариан усмехнулся, и в его глазах плясали чертики. Перед тем как мужчина задал вопрос, я уловила волну исходящей от Властелина магии. А что? Кошки очень чувствительны к заклятиям. Не он ли навеял настойчивое желание потискать меня? У-у-у…

Я с отвращением ощущала как начальник стражи (это я узнала из разговора), гладит меня вспотевшими ладонями.

— Ваше Величество, какое странное животное, оно морщится, когда я, ее касаюсь!

«Надо чаще мыть руки» — мрачно подумала я. Вино еще играло в моей кошачьей крови. Кроме того, сложно было сосредоточиться на чем-то одном в буйстве звуков, запахов и тактильных ощущений. Мррр, все же ощущения несравненные… стоит иногда обращаться кошкой, когда тело требует ласк…

«Не отвлекайся, — прервал меня голос Тахиры. — Ты что вытворяешь? Немедленно прекрати кривляться и беги оттуда, пока Вариан не догадался о твоей сущности. Он не сможет определить, кто скрывается под личиной кота, пока ты не превратишься в человека».

Зашипев и спрыгнув на пол, с колен начальника стражи, я деловито отряхнулась и поспешила покинуть кабинет. К счастью дверь оказалась приоткрыта…

Благодаря помощи Тахиры мне не стоило труда найти нужную дверь, а потом попасть туда. С помощью простенького, практически незаметного заклинания, Тахира на время сделала дверь нематериальной, и я прошла внутрь.

Став снова человеком, я на минуту оглохла и потеряла обоняние. Яркий свет резал глаза. Переход от животного к человеку оказался очень уж резок.

Когда мысли перестали путаться, я поднялась с пола и с интересом осмотрелась. Кабинет отца был выполнен в теплых бежевых тонах, а мебель стояла добротная, темно-коричневая. Я провела рукой по столешнице стола, чуть касаясь кончиками пальцев его покрытой лаком поверхности. На столе стоял букет уже засохших черных роз, а рядом лежала записка.

Не удержавшись, я развернула и прочитала ее. Немногочисленные слова гласили: «Я знаю все, и знание обойдется вам дорого».

Я зябко передернула голыми плечами, но все же оценила некоторые прелести пребывания в обнаженном виде. Было в этом что-то восхитительно порочное.

Мой взгляд скользнул по стенам и зацепился за висящий над камином портрет: на нем была изображена моя мать. Это, несомненно, была она, но все же, что-то в ней было иным. Кроме великолепной одежды, какую она никогда не любила, ее шея была увенчана дорогим колье с гранатами, а на пальце сверкало фамильное кольцо отцовского рода. А еще… у нее было чужое лицо полное хищной, нечеловеческой красоты. Гордый изгиб бровей вразлет, насмешливый блеск глаз и упрямо сжатые губы. Нет, это ошибка. Эта женщина не может быть моей матерью. И ее волосы не имеют красноватого отблеска…

Я коснулась портрета. Неужели я так же выгляжу со стороны? И не это ли имел в виду отец, когда говорил что я, похожа на мать, только не такую, какова она сейчас? На ту, что была раньше…

«Рина! Уходи оттуда, я теряю связь с тобой! Зеркало гаснет…. Кто-то блокирует мою магию!» — Услышала я взволнованный голос Тахиры и поспешила обернуться кошкой, активировав висящий на ошейнике амулет.

— Итак, кто это у нас притворился милым котенком? — в кабинет вошел Вариан, и я отступила назад, хоть и пребывая в облике кошки. Он подошел ближе и, нагнувшись, сорвал с меня ошейник с амулетом.

«Нет!» — это была последняя моя связная мысль. Оборачиваясь человеком, я снова потеряла связь с реальностью, а потом намеренно не поднимала глаз, уставившись на свои голые ноги. Жар постепенно опалял не только мои щеки, но и все тело.

— Вас так и тянет нарушить приказ. — Со смешком сказал Властелин.

Я крепче зажмурила глаза, чувствуя, как колени становятся ватными.

— Я же просил вас оставаться у лекарей. Ваши ребра еще не срослись как надо, а вы еще тратите силы на превращения. И эта ваша привычка искушать меня… — Его прохладные пальцы подцепили мой подбородок и заставили поднять лицо. — Ничто человеческое мне не чуждо…. Откройте глаза, Рина. Я не собираюсь вас наказывать.

Я нехотя открыла глаза и тут же встретилась с затуманенным взглядом темно-синих глаз. А я почему-то считала, что они черные…

— Ваше Величество… — попыталась я объяснить сложившуюся ситуацию, но он мягко коснулся моих губ, заставляя замолчать.

Это кто еще кого искушает! Я глубоко вздохнула, стараясь не слышать кипящей в венах крови. Еще немного и я совсем потеряю контроль и наброшусь на него словно дикая кошка. Тем более что страх сковывавший меня раньше, бесследно исчез. Остался только притягательный взгляд гипнотических глаз и пьянящий запах молний и вьюг.

Он медленно провел пальцами по моей спине и я, закрыв глаза, едва сдержала дрожь. Облизнула пересохшие губы, мир растворялся в белой дымке. Перед глазами все плыло.

— Искусительница… — Прошептал он, его теплое дыхание обожгло мне губы. Нестерпимо захотелось узнать, каков на вкус его поцелуй.

Стоп! Мне ничего не светит с этим бесспорно красивым, но циничным мужчиной. Он спит со всеми, кто ему обязан… тьфу, как двусмысленно прозвучало. Едва ли его прельщают мужчины. Ему-то все равно, а мне еще искать себе мужа. И репутация попавшей в сети Властелина птички, едва ли будет этому способствовать. Признай Риндевей, этот клад не для тебя. Я резко открыла глаза и, тряхнув волосами, сбросила с себя томление по его ласкам. Только похотливые дуры могут купиться на…

Но иногда, стоит принять подарок судьбы, и насладиться им хоть один только миг, прежде чем тебя охватит и навеки поглотит тьма…

Тьфу. Я окончательно развеяла наваждение.

Вариан, похоже, тоже.

— Надо тебя одеть. — Задумчиво сказал он. — Немудрено, что тебя хотят убить. С такими повадками ты навлечешь на себя гнев всех придворных фурий. Впрочем, я сам ими займусь. Убийства и заговоры — это по моей части. — Он щелкнул пальцами и по моей коже скользнул мягкий белый шелк.

Колоколом расширяющаяся юбка, полностью открытая спина и лиф, держащийся на тонких золотых цепочках…. Ну, теперь я знаю, в чем мечтают увидеть женщин мужчины.

— Вам очень идет это платье. — Констатировал Властелин. — Мне будет приятно видеть вас с распущенными волосами, не убранными в прическу. И в более открытых платьях. — «И без них» — добавил его на миг потеплевший взгляд. — А теперь я проведу вас. И чтобы никаких фокусов! — тут же посуровел он.

— Да, Ваше Величество. — Сказала я, внутренне сгорая от стыда.

Хорошо еще, что вовремя остановились! Иначе, я бы умерла на месте.

Когда я оказалась в крыле лекарей, на встречу мне выбежала Тахира.

— О, чудесное платье, где ты его… — она оборвала себя на полуслове.

— Даже не спрашивай, — прошипела я, — и ничего не говори. — Мой взгляд наверняка был о-о-очень красноречивым.

— Ну-ну, — улыбнулась девушка. — Посмотрим, на сколько вас хватит.

 

Глава 7

За ужином я размышляла, что способствовало так внезапно вспыхнувшей во мне страсти к Вариану. Разумеется, он хорош, но не настолько, чтобы терять голову. Я его совсем не знаю! Как можно любить и желать незнакомого…эээ… Я перевела взгляд на Его Величество, обсуждающего что-то с министрами, рассуждая как бы его назвать. В конце концов, он не человек. Его мать — воительница, дочь главы клана Кошек. Отец — эльф, тоже, кстати, не чистокровный. Бабка, кажется, была наполовину вампиршей, а прапрадед темным эльфом…

Конечно, можно назвать его мутантом. Но надо признать, демонски красивым и притягательным…

Вариан поймал мой задумчивый взгляд, и к моему вящему удовольствию отвел глаза первым.

Итак, как можно любить незнакомого мужчину, — подобрала я компромиссное название, это нелогично. То страшусь его, испытывая животный страх, то жажду оказаться… ой, даже стыдно представить где.

Хвала богам, никто не слышит моих мыслей! Надо немедленно чем-то себя занять. Хоть бы расследованием. Чем таким в молодости грешил мой отец? Что так изменило мать?

Думаю, в ближайшее время дел у меня будет не мало. И начну я, пожалуй, с одного любопытного ритуала… даже со своей бесталанностью, у меня хватит сноровки провести его, используя силу накопительных амулетов.

— Рина, умоляю, не надо смотреть все время в одну точку. Ты меня пугаешь. — Шепнул мне Ян, когда слуги подали втрое.

— Да разве я смотрела? Так, задумалась на минутку…

— Завидую тому, о ком ты «на минутку задумалась».

— Лучше пожалел бы. — Фыркнула я.

— Ага! Значит, я не ошибся. Кто этот счастливчик?

— Стоп! Нет никакого счастливчика, и вообще, зачем тебе?

— Разумеется, для того, чтобы я провел с ним разъяснительную беседу. Что ему можно делать, а от чего лучше воздержаться.

— Ну, уж нет. Это я сама буду решать. И чтоб ты знал, у меня никого нет. Прибереги свои ораторские способности до следующего раза.

— Потом не говори, что я тебя не предупреждал. — Пожал плечами полудемон.

Я только улыбнулась. Интересно было бы понаблюдать, как Ян читает нотации Вариану.

«Ваше Величество, я настоятельно рекомендую вам не оставаться с леди Риной в одной комнате без свидетелей. В противном случае я за себя не ручаюсь». Или что-то подобное.

Когда чего-то очень сильно ждешь, время тянется невероятно медленно. Вот и день показался мне, по меньшей мере, годом. А такие ритуалы, надо сказать, проводятся редко. Учитывая мои нулевые магические способности, когда силу приходится заменять кровью. Да и духов не стоит дергать по пустякам.

Но вот заветный час настал. Коридоры опустели: распутники и распутницы закрылись в своих покоях, а приличные люди уже давно спасли, видя десятый сон. Только я, захватив все нужные ингредиенты, неслышной тенью скользила в нужную мне башню.

Проводить подобные опыты в своей комнате — чревато испорченными коврами и инфарктом прислуги, а вот обсерватория, в которой в этот час никого нет, подходит идеально. Насколько мне известно, звездами в Араханте мало кто интересуется, и шансы быть обнаруженной у меня мизерные.

Я трижды плюнула через левое плечо, боясь напророчить. Чего-чего, а свидетелей мне не надо.

Начертив на полу правильный круг, я расставила за его пределами тринадцать свечей и зажгла их. Сняла с себя все украшения, распустила волосы, и осталась только в свободном белом балахоне.

Бросила взгляд на закрытую дверь и прислушалась к звонкой тишине, не нарушаемой даже тиканьем часов. Похоже, никто мне не помешает.

Глубоко вздохнув, я сжала рукоять кинжала и, ступив в круг, опустилась на колени. Порезала ладонь, выжала несколько капель крови, превозмогая нахлынувшую тошноту и подсмотрев в лежащую на полу бумажку, начала на распев читать древние как сама жизнь, слова вызова. Покачиваясь в такт нахлынувшей мелодии, я постепенно погружалась в транс, пока течение заклинания не было остановлено забывшимися от волнения словами.

Вот отзвучало последнее вспомнившееся слово, и я замерла, ожидая молнии или другого знака недовольства мною духов. Но, духи молчали, и я продолжила с прерванного места, подсмотрев дальнейшие слова.

Все же, я никогда не была сильна во всех этих магических штучках. Даже в самых простых заговорах, которыми пользуются деревенские знахарки, я умудрялась переставить слова и практически полярно изменить их действие. То был худший случай, а в основном мои нашептывания вообще не имели никакого действия.

Так что мои наставники, еще на первом курсе смирились с моими способностями и махнули рукой на любовные чары, огорчив меня новостью, что привлекать избранника, придется природными данными и умом. Что ж, за все годы учебы мне удалось прельстить только одного, да и тот сбежал после написания дипломной работы. Боюсь что в будущем, придется серьезно пересмотреть свои данные и возможно, обратиться за помощью к магу (чтобы удлинить ноги и увеличить грудь).

Мысли в моей голове проносились нестройным хороводом. И совсем не те, что надо. В момент вызова надлежало занять разум торжественными восхвалениями и благодарностью за ответ духов. Но сказать куда проще, чем выполнить. Мысли разбегались словно тараканы, слова забывались, а вокруг, мало-помалу, начинал подниматься ветер.

Пламя свечей трепетало, и предо мной начал формироваться светящийся шар.

Сцепив руки в «замок» и прижав их к груди, я с замиранием сердца следила за происходящим действом.

— Вот я и нашла тебя, мерзкая сука! — Крикнул высокий женский голос, когда двери со стуком распахнулись.

Я повернулась, обмирая от страха, и увидела, что в комнату вломилась моя недавняя отравительница. Когда она увидела, что прервала, улыбка ее несколько погасла. Но, похоже, она была столь же несведуща в магии, как и я, так как с криком бросилась ко мне.

Я едва успела отскочить, когда она рванула в мою сторону: вытянув руки и растопырив пальцы, с умопомрачительно длинным маникюром. Рассматривая всколоченные волосы соперницы, я не сразу уловила запах горелого, а потом с воплями начала затаптывать тлеющий подол балахона.

— Ты за это заплатишь!.. — со знанием дела пообещала я, не вдаваясь в подробности, за что именно она заплатит: прерванный ритуал, оскорбление или испорченную вещь. Все-таки, балахоны для магических целей стоили не дешево, и достать их непрофессиональному магу сложно.

— Это ты мне заплатишь! — Взвилась девушка, — ты очаровала моего парня! Он обещал, женится на мне, а теперь сделает предложение тебе!

За время словесного обмена любезностями, шар пропал, зато ветер заметно усилился. Его резкие порывы сбивали нас с ног, когда противница вдохновенно рвала на мне одежду, а выдергивая ей волосы.

— Гадина! — Прошипела она, царапая мне плечо.

— Сама такая! — Я вырвала клок волос и не сдержала победного клича. — Неудивительно, что от такой мегеры как ты, сбежал жених.

Особенно сильный поток воздуха, оторвал нас от пола, и закружил по комнате. Я с трудом остановилась, изо всех сил вцепившись в люстру. Сопернице повезло меньше — ее вышвырнуло из башни прочь, через открывшееся окно.

Пальцы разжались, и я шлепнулась на пол. В этом момент в открытые двери заглянул Его Величество. Удивленный взгляд скользнул по сломанной мебели, сгрудившейся в центре комнаты, и сидящей на этой куче мне.

Люстра с тихим скрипом покачивалась под потолком. Потом, словно не выдержав издевательств, она вместе с куском потолка рухнула вниз, благо я успела отползти в сторону.

— Что здесь… — договорить Вариану не дал ослепительный свет, заливший все пространство комнаты.

Выскользнувшая из тела душа, мельком выхватила из стремительно расплывающейся реальности, безвольно раскинувшееся тело…

Прошло уже несколько мгновений, как я пришла в себя, но глаза я открывать не торопилась. Нехорошее предчувствие леденило мою душу и левую часть тела. Но судя по боли в правом боку, я жива…

Я осторожно приоткрыла один глаз, и убрала мешающую обзору белую прядь. Боги Севра, неужели я поседела?! А-а-а, мне так нравился мой цвет волос…

Решив, что лежать на холодном полу не очень большой плюс для здоровья, в каком бы я не прибывала виде, я предприняла несколько попыток подняться.

Наконец, кое-как приняв сидячее положение, я с первозданным удивлением уставилась на свои ноги. Вернее, явно на чужие ноги. И у меня даже возникали догадки, чьи именно.

Я нерешительно провела рукой по гладкой ткани бридж, и протерла глаза.

— Мне это снится? — Вслух спросила я вселенную…приятным низким баритоном.

В солнечном сплетении неприятно закололо, сердце замедлило ритм и его биение стало гулким.

— Нет, тебе не сниться. — Ответил ехидный голос Его Величества, все тем же голосом.

— Боги, где я?

— Во мне.

— Ваше Величество, не паясничайте. — Я попыталась подняться, но как выяснилось, слушалась меня только правая часть тела. — Что все это значит?

— Это значит, что кое-кто — полный ноль в ритуалах вызова — допустил все ошибки, какие только возможно было сделать. И теперь две наших души, оказались в одном теле.

— Но вы же знаете, как все исправить, Ваше Величество?

— Ну… — он помедлил с ответом, и я вся сжалась, — знаю. Надо добраться в мои покои, там есть книга, которая нам поможет.

— Без нее никак?

— Никак.

— Но как же мы дойдем?

— Придется потренироваться. — Вариан равнодушно пожал плечами….то есть левым плечом.

— Поразительное спокойствие, — фыркнула я.

— Не устраивать же истерику. По крайней мере, один из нас должен мыслить здраво.

— Простите, но сейчас мы единое целое.

— Недостижимый этап слияния, — усмехнулся властелин. — Наслаждайся.

— Чем? У меня никогда не возникало желания, побывать в вашей шкуре.

— Возникало, или нет, но сейчас нам придется добраться до моих комнат.

Я вздохнула. Что ж, он прав. Чем скорее мы найдем нужную книгу, тем скорее, я окажусь в родном теле. Пусть и не идеальном…

Хорошо, что ритуал я проводила ночью, так как наше передвижение оставляло желать лучшего. Так мог двигать человек с полностью нарушенной координацией. Подобное безобразие, невозможно списать даже на глубокое опьянение, что называется «до чертиков». Если кто-то и надирался до подобного состояния, то ходить уже способен не был — он тихонько лежал под столом, не совершая бесполезных попыток самостоятельно перемещать тело в пространстве.

Более-менее нормальной походки и соответствия движений мы достигли примерно через час, когда преодолели первый пролет винтовой лестницы. Остальной путь проделали, кубарем скатившись по оставшимся ступенькам: мы оба сделали шаг вперед. С разных ног. Разумеется, вместо шага вышел прыжок.

Надо заметить неудачный…

И ох, как же болит моя пятая точка. Хотя… нет, не совсем моя.

— Демоны! — Выразил свое отношение к сложившейся ситуации Вариан. — Демоны, демоны, демоны…

— Хватит нечистых вспоминать. Ваше Величество, сейчас куда поворачиваем: в левый коридор или правый?

— Правый. И не называй меня «Ваше Величество». Учитывая, в какой ситуации мы оказались, лучше, если ты будешь называть меня «Варианом».

— Как пожелаете Ваше Величество, то есть… ну вы поняли.

Раздавшиеся шаги, заставили нас прервать разбирательства и замереть.

— Вариан, а я тебе везде ищу. — В другое время, я бы очень обрадовалась Тахире, но сейчас… — У тебя найдется для меня несколько минут?

— Конечно.

— Ты себя хорошо чувствуешь? — С неподдельным беспокойством спросила девушка, обходя «нас» по кругу.

— Да. Разве что-то не так? — Тоном светского повесы вопросил Властелин и попытался улыбнуться.

— Да нет, все так. Но раньше я не замечала, что у тебя глаза смотрят в разные стороны.

«Ой!» — я поспешно отвела взгляд от картины с осенним пейзажем и посмотрела на Тахиру.

— Мммм….пожалуй, стоит перенести разговор на другое время. — Лениво протянул Вариан. На краю сознания появилась крамольная мысль, что подобные экзерсисы случаются с Властелином не в первый раз. И, учитывая его похвальное стремление быть в курсе всего, что происходит в Чертогах, не последний.

Ну и дракон с ним.

— Пожалуй. — Согласилась Тахира, и проводила нас настороженным взглядом. — Точно все в порядке? Может, мага прислать?

Вариан махнул рукой, давая понять, что в магах не нуждается.

Когда Тахира исчезла из поля зрения, Вариан злобно прошипел:

— Могла бы не коситься по сторонам!

— Ничего не могла с собой сделать. Я такая рассеянная…

— Ничего, вот вернем все как надо, и я займусь и твоей рассеянностью, и безответственностью… и бесхозностью! Надо было сразу выдать тебя замуж и отправить в какое-нибудь отдаленное поместье.

— Да как вы смеете! Я подданная короля Мранкеи и не обязана выполнять ваши приказы в столь интимной сфере моей жизни. Я сама выберу себе мужа.

В препирательствах и спорах, мы таки добрались до нужных нам покоев. Еще пару минут ушло на то, чтобы открыть магический замок — у нас никак не получалось синхронно взмахнуть руками.

А потом Вариан отыскал нужный фолиант (в него вместилась бы полная история с начала сотворения мира) и углубился в чтение. Пользуясь, случаем и тем, что нас никто не видит, я бессовестно рассматривала покои Властелина.

Ну что ж, выдержанные в темно-синих тонах, с минимумом мебели, они производили вполне приятное впечатление. Особенно огромная кровать, покрытая черным пологом, в окружении магических, свечей, загорающихся по желанию хозяина. Пока Властелин искал нужное заклятие, я заставляла огоньки то гаснуть, то вновь загораться…

— Нравится? — Поинтересовался Вариан, откладывая книгу в сторону и доставая из ножен узкий ритуальный нож с волнистым лезвием.

— А какая собственно разница? — Вяло спросила я.

— Придется применить два заклинания. — Перемена темы ненадолго выбила меня из колеи.

— Применяйте!

— В общем, второе заклятие можно использовать только через два дня после первого…. то есть если нас отбросит не в те тела, исправить все можно будет только через сорок восемь часов.

— Нет…

— Да. — Вариан порезал оба запястья и тишину спящего Вирия нарушили напевные слова. Я мельком посмотрела на написанное витиеватым шрифтом заклятие и удивилась, как Вариан может ЭТО петь… Их и сказать трудно! Язык же можно сломать…

Реальность уже знакомо потеряла очертания. Золотистый вихрь закружил мое сознание, унося его в непроглядную тьму. В упругом мраке не было ни мыслей, ни чувств — ничего. Только угасающие слова, произнесенные глубоким, чуть хриплым баритоном…

 

Глава 8

Пробуждение встретило его болью во всем теле и чужими руками на талии. Ощущения были, мягко говоря, незнакомые. Преодолевая сопротивление воздуха, Вариан резко принял вертикальное положение, чем привел в замешательство оказавшегося на полу советника Энгара.

— Очнулась. — Констатировал советник. — А я уже думал, что преставилась. Жаль было бы потерять твою кровушку. — Он скользнул взглядом по фигуре «девушки», скрытой только легчайшим шелком балахона. Пламя свечи выхватывало волнующие изгибы ее тела. Фигуристая зараза… жаль такую на мясо пускать.

Последнее замечание Энгар высказал вслух, за что и получил в нос.

— Оу… больно. — Вариан потряс рукой, с удивлением отмечая, как кожа на руках краснеет.

— Ты за это поплатишься!.. — Прошипел советник, занося руку для удара.

Вариан взвился в воздух, увеличивая расстояние между ними. Мягко приземлился на кучу хлама, но поскользнулся и свалился на пол. Женское тело оказалось нетренированным и хрупким. Хорошо хоть растяжка нормальная… мрачно подумал властелин, метя в голову советника.

— Какая ножка… — Энгар перехватил ногу и его тонкие, как у музыканта пальцы, сомкнулись на щиколотке властелина.

— Отпусти. — Вариан скрестил руки на груди, казалось совсем не озабоченный своей позой.

Зеленые глаза советника сверкнули, а взгляд медленно скользнул по молочной коже, светящейся в неверном свете свечи. Руки не замедлили последовать за взглядом…

Стоило Энгару ослабить хватку, как Вариан подлетая в воздух, крутнулся и окончательно вырвался. Пригнулся, пропуская неприцельный удар противника, глазами ища пути к отступлению. Не видя другого выхода, смазанной тенью метнулся к окну и, задержавшись на миг на широком подоконнике, прыгнул вниз. Морозный воздух лаской коснулся разгоряченного тела.

Шелк затрепетал, когда Вариан поймал поток воздуха. Но полет продлился не долго. Извернувшись, он ухватился за выступ и, выдержав рывок чудовищной силы, ломая ногти, подтянулся и забрался на крышу.

Втянув холодный воздух, краем зрения отметил, что советник последовал за ним. Потер озябшие плечи и побежал к краю крыши.

На самом краю оттолкнулся и, перелетев несколько метров, отделяющих его от следующей крыши, приземлился.

Черепица под ногами начала съезжать, так что пришлось снова оттолкнуться и прыгнуть. Вцепиться в обледенелый выступ, уничтожая остатки маникюра и кое-как забраться наверх.

Энгар не отставал, властелин отчетливо слышал его тяжелое дыхание. Осталось остановиться и принять бой. Он не сможет вечно бегать по крышам в одном балахоне.

Вариан криво усмехнулся: сейчас, как никогда пригодились бы кинжалы, мечи, или на крайний случай хлыст. Но у него не было ничего — только тело. Довольно слабое тело, поморщился Властелин. Удивительно, как с такой потрясающей способностью влипать в неприятности, она умудрилась дожить до этих дней?

Вариан повел плечами и пригнулся, принимая боевую стойку. Босые ноги окоченели, а мелкая крупа так и норовила обжечь спину, пробираясь под легкий шелк. Болела ушибленная спина и проколотый бок, но об этом он старался не думать, отгораживая разум и сосредотачиваясь на противнике. На мгновение закрыл глаза, вдохнул ледяной воздух и сузил мир до пространства крыши.

В руках советника был хлыст — опасная игрушка. Эмеральды не очень-то жаловали мечи и кинжалы, зато виртуозно обращались с удавками и хлыстами. Столкнуться с сумасшедшим эмеральдом в его эпархи — высоте, да еще с любимым оружием… Опасно.

Что ж, тем интереснее.

Подчиняясь музыке ветра и пользуясь новой формой, Вариан танцевальным па ушел из-под первого удара.

Кончик плети, со свистом рассекая воздух, хлестнул по замерзшей черепице, отчего в лунном свете блеснули взметнувшиеся искры ледяного крошева.

Вариан облизнул пересохшие губы, чувствуя, как сердце бешено скачет в груди. Под такой ритм танцевать можно, подумал он и едва успел увернуться от следующего удара.

Тонкие губы советника кривились в улыбке. Пока что, он только забавлялся со своей жертвой, понемногу увеличивая скорость ударов. Да… прежде чем обескровить это тело, он сполна им насладиться….

А пока поиграем.

Как кошка с мышкой.

Уходя от следующего удара, Вариан поскользнулся и рухнул на покрытую льдом крышу. Чудом успел выставить руки, спасая лицо и ограничиваясь содранной с ладоней кожей. С удивлением почувствовал соленый привкус крови. Когда он последний раз вот так лежал? Пожалуй, и не вспомнить уже…. Много воды утекло с тех пор, как он только осваивал азы защиты и нападения.

Удар хлыста по спине прервал лирические размышления. Кожу обожгло огнем, заставив кровь вскипеть в венах. Вариан изогнулся и отпрыгнул в сторону, прежде чем еще один удар рассек его кожу.

— Пора заканчивать эти игры. — Он ловко схватил кончик хлыста и намотал на запястье. Улыбнулся разбитыми губами и подмигнул советнику. Опешивший мужчина хотел, было, сделать шаг назад, но Вариан резко дернул хлыст на себя, стараясь не морщиться от боли в запястье.

Ударил противника по коленям и вырвал хлыст из его рук. Опустился ему на грудь и несколькими ударами добил поверженного врага.

— Так просто, будто отнять конфетку у ребенка… — Властелин обмотал плеть вокруг талии и закрепил ее, оставив свободным лишь небольшой «хвостик».

Тело замерзло и немилосердно болело, но Вариан не привык останавливаться на пол пути. Превозмогая усталость, он рывком опустился на колени и обхватил голову советника, быстро зашептал заклинание. Отрывистые слова разрывали морозный воздух, заставляли его вибрировать и колебаться. Энергетические узоры, теперь недоступные его зрению, тем не менее, ткались из нитей пространства, где-то за гранью понимая простых людей и привычного времени.

Властелин закрыл глаза, сосредотачиваясь на картинках прошлого, связных мыслях и чувствах. Лишь луна была свидетелем того, как Вариан копался в памяти советника, легко вытягивая нужные сведения, переживая его эмоции…

Что ж, теперь все понятно…. Этот развратный эмеральд, надо отдать ему должное, знает куда больше всех остальных участников «экспериментов». Оставаясь в тени, неизвестный исполнителям, он манипулирует глупыми марионетками…

Вариан на миг остановил копание, еще раз прокрутив любопытную сцену «продажи» дочери первого советника. Остановил время, оценивая холодный взгляд девушки устремленный на Энгара. В изящной руке неизменный бокал красного вина, плечи скрыты белоснежным мехом, нога закинута на ногу… Что ж, теперь это тело временно находится в его пользовании.

Все ясно. Властелин ослабил хватку и улыбнулся. Чего только не найдешь в мыслях среднестатистического подданного!..

Вариан немного попрыгал на месте, пытаясь согреться, а потом сообразил, что согреться можно во дворце. И куда успешнее.

Он оттолкнулся от края и птицей перелетел на следующую крышу. Немного помедлил, решая куда отправиться — в покои Рины или свои… теперь уже ее.

Недолго думая, скользнул в открытое окно и столкнулся с возмущенным, яростным взглядом… себя.

— Ты что сделал с моим телом! — Запричитала Рина, что смотрелось, по меньшей мере, странно, учитывая то, что была она в его теле.

Представить страшно: молоденькая и судя по всему, невинная особа в его теле! Ладно, этим он займется позже, а пока…

— Спокойнее. — Отмахнулся Вариан, падая на кровать и раскидывая руки. Ноги начали отходить, и кожа немилосердно чесалась. — Окажись в своем теле, ты бы уже была благополучно убита и обескровлена. Не знаешь, за что заслужила такую любовь?

— Да мне все равно! Ты посмотри на себя? Ты похожа на драную кошку! — Рина показала на разорванный балахон, местами испачканный кровью. — Боги! Ты испортил мои ногти! Я их два месяца отращивала. Я их кормила, поила, лелеяла, а ты их сломал!

Ох уж эти женщины! Посмотрим во что Рина превратит его тело.

— Определись уже. Сломал… или сломала… — Вариан закрыл глаза, наслаждаясь разливающимся по коже теплом.

— Так… в таком виде тебя оставлять нельзя. Ну-ка марш в ванную!

— Отстань. Завтра, все завтра…

— Так дело не пойдет. — Рина подхватила «тело» но Вариан только удобнее устроился в ее руках.

— Как хорошо… сбылась моя мечта. Не все мне тяжести таскать…. Ой! — Вариан погрузился в теплую мыльную воду, едва успев вдохнуть. — Демоны! — Прошипел он, выныривая и отфыркиваясь, так как успел порядком наглотаться воды.

— Не хочешь по-хорошему, будет по-плохому! — Грозно протянула Рина и, сощурив глаза, сжала в руках мочалку.

Это тело определенно притягивало неприятности. Утром, с трудом разлепив глаза, Вариан в полной мере ощутил все свои вчерашние подвиги. Болело все — даже мысли вызывали боль. Как реагировать на это досадное обстоятельство он не знал. В своем теле он сейчас же пошел на тренировку — ведь она позволяла избавиться от большей части неприятных ощущений. Но что делать в женском теле?

Властелин размышлял недолго. Быстро собравшись, он выскользнул из покоев и, превозмогая неприятные ощущения, отправился на улицу — совершить обычную пробежку вокруг дворца.

Пробегая по парку, он отметил первый плюс — никто к нему не приставал. Обычно в это же время, пробегая по улице, он был объектом наблюдения всех придворных охотниц. Впрочем, характер у Вариана был тяжелый, потому кампанию ему никто не решался составить. Так, наблюдали издали, да почтительно кланялись.

Властелин машинально коснулся рукояти одноручного меча покоящегося сейчас в ножнах. Кожаная перевязь надежно закрепляла их, не мешая бегать и прыгать. Шестое чувство подсказывало ему, что Энгар так просто не оступиться и попытается разделаться с…Риной, в теле которой он сейчас находится.

Учитывая печальный вчерашний опыт, полагаться на ловкость и силу не приходится. Хорошо хоть пребывая в этом теле, он не лишился своих боевых навыков. А вот практически полное отсутствие магической силы по-настоящему пугало. Ни мечом — ни заклятием. Как же она выживает? Разумом? Хм… не очень заметно. Впрочем, всем свойственно ошибаться.

Вариан перепрыгнул через поваленное дерево и с разгона нырнул в сугроб. Его насторожили тихие, почти неслышные шаги. Только привычка бесшумно передвигаться и настороженно слушать пространство, позволило ему уловить приближение не одной пары ног. А где ноги, там и головы…

Тихо зазвенела сталь. Кто-то обнажил меч. И этот «кто-то» подбирался к его сугробу.

Противник не успел ни охнуть, ни удивиться, когда снег взметнулся в воздух…. Только алая россыпь капель появилась на белом снегу, да мешком осело тело.

Вариан вытер лезвие об одежду убитого и неслышно скользнул за пышные, вечнозеленые кусты. Лезвие меча благодарно впитало оставшиеся капли бесценной крови. Улыбка зазмеились на губах властелина и он легко забрался на дерево, затаившись на ветке, и ожидая гостей.

Ждать долго не пришлось.

Озираясь по сторонам, мужчина с отличительным знаком личной охраны Энгара, бесшумно, как ему казалось, ступал по свежевыпавшему снегу. Он не успел испугаться, когда с неба к нему пришла смерть. Лезвие мягко вошло в грудь, пронзив еще бьющееся сердце.

«Они собирались разобраться с девчонкой, не владеющей даже азами боя!» — Фыркнул Вариан про себя. «Или Энгар все же предупредил их о своих подозрениях. Нет, не тех подозрениях. Это глупец считает, что в результате тех опытов, она стала обладательницей невероятной силы… Что ж, расчет мог быть верен, учитывая, что в непосредственных носителях ничего подобного, кроме сумасшествия не проявлялось. Многие вообще умерли. Если быть предельно точным, умерли все кроме одной».

Хлюп.

Лезвие нашло еще одни живые ножны. Зеленоватый камень в рукояти меча засветился ровным светом, показывая, что зарядился энергией.

«Еще не вечер, — подумал властелин, — еще не вечер…»

Хлюп.

Над окрестностями пронесся душераздирающий крик.

«Судя по всему, тело уже нашли. Значит мне пора».

Вариан вернул меч в ножны и начал карабкаться по стене, дабы спокойно вернуться в свои покои. Потом передумал и, соблюдая конспирацию, пробрался во дворец обходным путем.

«Вот так и рождаются легенды о таинственных убийцах» — подумал он и, не сдержавшись, метнул остро заточенное лезвие в склонившегося над трупом советника.

Отрезанная темная прядь медленно упала на снег.

 

Глава 9

Судя по всему, Вариана нисколько не смущало его нахождение в моем теле. О себе подобного, я сказать не могла — плюс ко всему, неприятности сыпались на меня отовсюду. Кое-как приняв душ, стараясь не особенно на себя смотреть, а главное поменьше касаться, я оделась и собралась спуститься на завтрак, но тут засветилось зеркало вызова, и мне пришлось ответить.

Зеркальная поверхность подернулась рябью и на ней начало медленно проступать женское лицо. На меня смотрели желтые миндалевидные глаза под нахмуренными тонкими бровями, волосы цвета темной меди, убранные в высокую прическу, венчала диадема с сотнями мелких изумрудов.

— Почему ты не отвечал на мои вызовы? — Сходу взяла быка за рога дамочка. — Уже сто лет я не могу поговорить с собственным сыном!

Упс….

— Я требую, чтобы ты навестил меня! Нам необходимо перезаключить договор о союзничестве и…

Интересно, чтобы сказал Вариан?

— …и не смотри на меня так. Конечно, тебе плевать на родных! Ты же у нас Властелин и сам решаешь, что тебе делать…. Но я еще не простила тебе смерть моего брата! Ты убил собственного дядю, чтобы получить этот трон. Так вот милый мой, я послала к тебе свою посланницу, и чтоб через две недели, ты отправился в Дакар!..

Я отключила зеркало прежде, чем меня огорошили еще какой-нибудь новостью. Конечно, воспитанные леди так не говорят, но я сейчас в мужском теле, потому позволю себе некоторую вольность:

— Дракон вас всех подери! Мало мне своих неприятностей, так еще с этой бешеной семейкой разбираться.

Склоняя себя на все лады, и не забывая припомнить и Вариана, я спустилась на завтрак. Но спокойно поесть мне как всегда не дали — сообщили о прибытии посланницы Дакара. Пришлось покинуть трапезу и переместиться в малый зал для приемов. Атмосфера там соответствовала моему настроению — черные стены, полы из красного мрамора и одинокий трон. Каменный. И холодный. Вообще здесь были жуткие магические сквозняки, вызванные резонансом многих заклинаний наложенных на этот зал.

Когда я устроилась на неудобном троне, двери распахнулись, и в зал вплыло нечто. Я украдкой протерла глаза, надеясь, что это иллюзия. Или последствия недосыпа. Но мираж подплывал все ближе, и последние надежды рушились как карточный домик.

Если все девушки в Дакаре такие — я понимаю, почему Вариан сбежал, и поселился на этой глыбе льда.

— Мой Властелин, — промурлыкала посланница. У меня появилось нехорошее чувство, что сейчас меня начнут соблазнять. — Ваша мать передает вам наилучшие пожелания и надеется на скорую встречу, Ваше Величество…

Оправившись от первого впечатления, я начала мысленно сравнивать себя (настоящую себя) с этой мечтой садиста. Посланница доброй матушки, обладала удивительно тонкой талией и невыразимо большим бюстом. Передвигаясь, она плавно покачивала бедрами и у меня возникали серьезные опасения, что конструкция вот-вот рухнет, или того хуже, талия просто сломается — так как позвоночник такого веса не выдержит (разве вы не знали что большой бюст спутник проблем с опорно-двигательной системой? нет? так почитайте анатомию). Но это еще не было самым страшным. Куда ужаснее были глаза на пол лица. Мне лично захотелось прибить того мага, который так изуродовал девушку.

Но саму девушку, похоже, все устраивало. Она хлопнула километровыми ресницами, томно полузакрыла влажно блестящие глаза и присела в реверансе.

От продолжения кошмара, меня спас Вариан.

— О, посланники. Не иначе королева Лерина постаралась… — рядом с лупастой красоткой, даже мое скромное тело казалось прелестным. — Леди, вы не будете возражать, если я потребую у Властелина обещанную мне аудиенцию? Нет? Вот и замечательно.

Вариан отбросил за спину косу, и проводил посланницу долгим взглядом.

— У тебя трогательные отношения с семьей.

— Это не семья — это клубок гадюк. — Фыркнул властелин, — Угораздило же тебя ответить на вызов. Теперь придется навестить любимых родственничков. Ну ладно. Собственно я зашел, то есть зашла, чтобы напомнить вам, мой Властелин, — Вариан усмехнулся, — чтобы вы не сидели здесь, а шли патрулировать подвалы.

— К-какие подвалы? — Ни о каких подвалах речи не шло! Это провокация! — И почему я? У нас что, стражи нет?

— Действительно… в подвалы тебя отправлять опасно. Для самих подвалов. Но в это время я обычно…. Тогда займись чем нибудь. Власть имущие до обеда не занимаются праздношатанием.

— Помилуй, какой обед? Я еще и не позавтрака…л нормально.

— Ничего. Я давно хотел сесть на диету.

Напрашиваешься на комплимент?

— Да, ты права… — Вздохнула я. — Диета не повредит.

Вариан что-то невнятно проворчал, а потом как бы невзначай заметил:

— Я решил для поддержания конспирации, навестить твою мать и сестру. Заодно сообщу им что я… то есть ты, успешно добралась в тот вечер домой.

— Хорошо. Запомни: мою сестру зовут Лесана Реджина Фортейн, мать — Рина Фортейн.

— А твое полное имя?

— Риндевей Кендра Фортейн. А может не надо их навещать? Ты ведь ничего не знаешь…

— Я знаю больше, чем ты можешь себе представить. — Отмахнулся Вариан, — Кстати, как тебе посол доброй воли?

— Ну-у-у… экзотично. — Медленно протянула я. — И как она только с такими формами ходит?

— Вообще-то, это фантом…. Или, точнее сказать иллюзия. — Улыбнулся Вариан.

— Иллюзия? Н-да, жаль, что у меня нет магических способностей…. Я бы над ней поколдовала.

— Почему нет? — Прежде чем скрыться в коридоре, хмыкнул Вариан, — ты в моем теле, а оно способностями не обделено.

— А это идея! — Я побарабанила пальцами по каменному подлокотнику. — Магия открывает столько возможностей….

— Мой Властелин, в это время вы проводите очистку подвалов… — Появившийся из-за колонны слуга, согнулся в почтительном поклоне. — Прикажете принести Ваш меч, или как обычно обойдетесь без него?

— Несите. — Обреченно вздохнула я, сомневаясь, что от меня так просто отцепятся.

Да и что там может завестись, в этих подвалах? Властелин регулярно проводит рейды а, учитывая его ярую любовь к убийствам, в подвалах должно быть пусто. Как в кармане у студента, на утро после разгуляя по случаю успешно сданной сессии. Да-да, леди тоже этим грешат. В конце концов, почему проводить время весело считается зазорным, а быть любовницей какого-нибудь богатого старикана — нет? Меня всегда удивляло отношение общества к этому случаю в частности и нравам вообще.

Но как бы я себя не подбадривала, настроение все равно безвозвратно испортилось. Почетная охрана торжественно проводила меня до входа и остановилась у массивных, скрепленных металлом ворот, отделяющих непосредственно Вирий, от более древней части города, скрытой под землей.

Вообще, наличие подземных уровней вполне логично и обоснованно. Люди и нелюди всегда стремились спрятать свои тайны и достижения от любопытных глаз и конкуренции, потому переносили опыты из хорошо проветриваемых зал с видом на парк, в укрытые сумраком подвалы и катакомбы.

Да и антураж действовал на руку заказчикам, побуждая подневольных ученых относиться к порученному делу с большим трепетом. Так как перспектива остаться навечно в кромешной тьме, разгоняемой только искусственным светом желтых магических огней, была далеко не привлекательной.

Надо сказать ученым (алхимикам, опытникам и практикам в том числе), никогда не жилось свободно и привольно. Их всегда притесняли, обвиняли во всех грехах и с такими же угрозами требовали помощи. На краткий миг изобретателей окружала зыбкая слава — и так же быстро кончалась, погружая их умы в будничную деятельность.

Так что неудивительно, что Чертоги располагали огромными подземными уровнями. Большая часть из них служила складами оружия и припасов, некоторая — лабораториями для Ясеня и придворных практиков, а самая меньшая была отгорожена и закрыта для свободного доступа. Почему — никому точно неизвестно. Даже вездесущая Ариза знающая все и вся не могла ответить на этот вопрос. В подвалах водились странные существа — и все тут. И Властелин — иногда один, иногда со стражей, переодически прореживали их ряды.

Теперь мне известна периодичность — раз в сутки добрый, пекущийся о подданных монарх, отправлялся в подземелья поохотиться…. А что, хорошая альтернатива утренней пробежке. Но мне страшно представить, кого он хотел увидеть на месте бедной нежити.

Но Властелин это Властелин. Мне же спускаясь по едва освещенной факелами лестнице, было не по себе. А я ведь еще не ступила на закрытую часть! Предстояло преодолеть несколько коридоров (благо я вытребовала карту, под предлогом того, чтобы отметить очищенные места) и спуститься на уровень вниз.

Только при всем желании не упустить авторитета правителя, оказаться один на один с существами далекими от привычных форм, мне не хотелось. Тем более я не умею обращаться ни с мечом, ни с магией… Меня готовили стать придворной дамой, а не борцом за мир и справедливость. Но конечно, в сложившейся ситуации виновата я и только я: мало того, что двери за собой не закрыла, так еще и с ритуалом напутала. Вот теперь разгребаться приходиться!

Тьфу, и где я только слов таких нахваталась? Или это последствия моей не придворной детской жизни сказываются? Эх, жила бы я сейчас на материке, в деревне… или небольшом городке, да горя не знала. Я так мечтала о свободе и покое! Даже согласилась помочь отцу, с требованием освободить меня после.

И что я получила? Кучу неприятностей с дальнейшей перспективой на кусочек земли в частное владение на кладбище. Покуда кости мои не сгниют. Брр… хотя нет. Общественное кладбище это для простых смертных — мне в личное пользование предложат полку в фамильном склепе. Уютненьком таком, одиноко стоящем на пригорке…

Остановившись перед зачарованной дверью, я вынырнула из мрачных размышлений и воровато осмотрелась. Вроде никого…. И тут меня осенило! Надо спрятаться на часок-другой, и все! А с нежитью пусть властелин лично разбирается. Можно даже к Ясеню зайти…

Нет, лучше держать это в тайне.

Я скользнула в темный коридор и устроилась на каменном выступе, прислонившись спиной к стене и скрестив на груди руки. Глаза слипались — сказывался недосып. Надо же! Даже в теле этого выносливого мутанта, я умудрилась сохранить свои привычки и особенности. Взять хоть бы любовь к лимонам…. Как странно на меня смотрел министр обороны, когда я за завтраком спокойно трапезничала этим милым цитрусовым без сахара. Собственно лимон — это было все, что я успела съесть.

Я закрыла глаза, начиная медленно проваливаться в сон. Удивительно, я-то считала, что в лабораториях стоит страшный шум.

И тут до меня дошло, о каком патрулировании шла речь. Закрытая зона была непроверенным слухом, а вот сбежавшие у практика Этель подопытные образцы — суровой реальностью. Помниться об этом предупреждал меня Властелин. Ну конечно! Часть вырвалась на поверхность через систему туннелей связанных с поверхностью, а часть — бродит по коридорам.

Чужое тело среагировал как родное: волосы на затылке стали дыбом. Прощайте две тысячи приданного, прощай нераскрытая тайна прошлого. Надеюсь, Вариану понравится жить в моем теле.

Когда отчаяние достигло наивысших пределов, я обратила внимание на приоткрытую дверь. Узкая полоска света четко выделялась на темном полу. И как я раньше не заметила? Наверняка в лаборатории кто-то есть! И этот кто-то… может оказаться монстром. А может, и нет. В любом случае я не узнаю точно, пока не зайду и не посмотрю.

Я собралась с силами и медленно двинулась в сторону двери.

Сердце стало биться медленнее, пальцы одеревенели. Поборов желание броситься прочь из этого гадкого места, я взялась за ручку и потянула дверь на себя. Она распахнулась легко, пропуская в светлое помещение с высокими шкафами вдоль стен сплошь уставленными пузатыми ретортами, банками и колбами. Один из шкафов напротив, массивный, сделанный из темного дерева, был до самых верхних полок забит книгами. Странные фолианты в позолоченных переплетах и новейшие издания стояли рядом, классифицированные по одной только известной хозяину методике.

Справа от шкафа стоял длинный стол, заставленный штативами и грелками. В котелке кипела и пузырилась неприятного вида жижа, наполнявшая воздух запахом жасмина. Под потолком приветливо светились магические светильники дневного света.

Поддавшись наитию, я вытерла ноги об лежащий на входе коврик и уже безбоязненно сделала шаг вперед. Немного помедлив, закрыла за собой дверь — просто так, на всякий случай, мало ли кто еще решит заглянуть на огонек?

Легкие шорохи, доносящиеся из-за перегородки, заставили меня вздрогнуть. Не совсем понимая, что я творю, я бросилась к книжному шкафу и забралась на самый верх. Кстати этот шкаф был единственным, чьи полки не доставали до потолка.

Осторожно глянув вниз, я поразилась тому, с какой легкостью забралась сюда, преодолев, почти пять метров высоты. Сердце пустилось в бешеный пляс, а руки мелко тряслись. Шорохи приближались, и я вся съежилась, пытаясь цветом слиться со стеной. Но…

Из-за перегородки увитой милым растением с мелкими листиками, вышла невысокая женщина со стянутыми в пучок волосами, облаченная в синюю мантию опытника. Мое обостренное страхом зрение выдало мне целую кучу малозначительных деталей: пучок был растрепан, будто его хозяйка давно не расчесывалась, мантия слегка подрана и выпачкана, а на рукаве красуется ядовито-фиолетовое пятно. Движения какие-то сонные, замедленные…

Ох уж эти ученые, вздохнула я, но со шкафа слезать не стала. Да и не очень представляла себе как это сделать: одно дело поддаться импульсу и, преодолевая законы притяжения воспарить к потолку, а совсем другое своими силами спуститься вниз.

— Решили навестить меня, Ваше Величество… — Голос у женщины оказался хриплым и будто надломленным.

— Как вы узнали меня? — Моему удивлению не было предела.

Женщина выдала что-то очень похожее на смех, и повернулась. На худом, изможденном лице с нездоровой бледностью царили большие карие глаза. Сетка капилляров на желтоватом белке свидетельствовала о бессонных ночах проведенных в исследованиях во благо науки.

Только, во благо ли?

Впереди мантия смотрелась еще хуже — вся изодранная, окровавленная, местами в пятнах от реактивов… наверное.

Губы женщины искривила улыбка.

Неестественно алые губы.

— По запаху. — Под губами на миг мелькнули окровавленные зубы.

Мне стало совсем нехорошо.

— За последние два дня у меня обострилось очень обоняние. — Она медленно, едва переставляя ноги, прошла к столу со штативами. — Почему вы пришли? Почему не убьете меня сразу? Монстров в тоннелях почти не осталось, могли бы подождать еще пару дней, пока я сама перестану существовать. Вам известно, что я заслужила свою участь. Да!.. — Она хотела рассмеяться, но вышел только сиплый кашель. — Я хотела прославиться! Я сидела день и ночь в лаборатории, в библиотеке и корпела над старыми свитками… Я сидела…. А все лавры получила она! Лавры и моего любимого! Почему тот свиток с легендой попал не в мои руки? Почему этой пустышке де Вей все, а мне ничего? — Опытница заскрежетала зубами и обхватила руками плечи. — Но нет, она тоже получила по заслугам. Видите ли, за все в этом мире нужно платить. И чем большего ты хочешь — тем выше плата. Рине повезло, она только замахнулась на бессмертие…. А я почти достигла его! Мой Властелин, наверняка вам интересно, что со мной произошло? Что это были за опыты? — Женщина подняла на меня безумные, ставшие желтыми глаза. Она пристально вглядывалась в мое лицо и ее губы подрагивали. От этого взгляда кожу обдавало холодом. — Риндевей… ты заплатишь не за свой долг, но по своей глупости. И ради чего? Чести семьи? Любви? Дружбы? Ха! Не существует этого, как вы не понимаете. Всеми движет только страсть к славе, богатству, забота о своей шкуре… ты хочешь узнать, как все было? Что ж, ты все равно не сможешь отсюда выйти… — Опытница достала из пол мантии потрепанную книжицу и, замахнувшись, забросила ее на шкаф.

Я молча наблюдала, как ее тело осело на пол. Боязливо протянула руку к книге, будто ожидая, что она меня укусит. Пожелтевшие от времени страницы были исписаны мелким аккуратным почерком, присущим ученым, дотошно записывающим свои наблюдения.

Только эта книга была не совсем наблюдениями — по всей видимости, это был дневник. И в нем Опытница так же упорядоченно описывала свою жизнь. Наскоро просмотрев эти, похожие друг на друга станицы, я не увидела никаких проявлений эмоций и чувств, кроме желания прославиться. Даже о загадочном любимом было сказано лишь несколько ничего не значащих слов. «Слова любви бессмысленны, — писала женщина, — важны дела. Глупо пространственно рассуждать о чувствах, их нужно доказывать делами».

Тело на полу зашевелилось и медленно село.

Я открыла первую страницу дневника и, не придумав ничего лучшего, начала читать. Может эти записи подскажут, как отсюда выбраться?

«24, месяц Дождей.

Де Вей, моя подруга и союзница по поискам, оказалась не такой уж бесчувственной охотницей за славой. Холодная, надменная, рассуждавшая только о том, как бы прославить их обедневший род, она вдруг получила от судьбы козырь — ею заинтересовался мой любимый…»

«15, месяц Шторма.

Теперь мне ясно, что привлекло дворянина в этой гордячке — она якобы нашла способ достичь бессмертия. Мне дорого стоило узнать об этом….»

«30, месяц Бурь

Их разыскивают за кражу и опыты над людьми. Даже их покровители оказалась не так всемогущи…. Или кто-то из них, кто-то из тайных руководителей, предусмотрел измену и решил скрыть результаты опытов, ложным обнаружением…»

«17, месяц Снега

Де Вей исчезла вместе с мужем. Но я уверена, что он бросит ее и вернется ко мне! Зачем ему безумная, бесплодная, пусть и красивая женщина? Ведь я-то могу больше… мне бы только взглянуть на записи их ученых, и я восстановлю не только весь ряд опытов, но и добьюсь успеха! Я уверена. Знать бы, с чем именно, они работали. Судя по огромным средствам, что тратились на исследования и доставку материалов, проект был масштабным…»

«31, месяц Снега

Вот и новый год пришел — год 2951…»

Что! Это события пятидесятилетней давности! Я ахнула.

Знать бы еще, кто эта таинственная дворянка де Вей, ей известно куда больше, чем этой несчастной Опытнице.

Я открыла дневник на предпоследней станице. К прошлому вернусь позже.

«19, месяц Снега

Ключ ко всему — Deterio un Garona, и я знаю, где его достать! Правда для этого придется побывать в запретной зоне. Но это такие мелочи! Неужели я, Опытница с полувековым стажем не справлюсь с вылезшими из Sakrash тварями?.. Уверена что они и появляются там, в надежде завладеть еще одним. Только я-то знаю, что в действительности Garona не обладает и сотой частью предписываемых свойств. Это лишь защита. Гарантия помощи. И только немногие додумаются использовать эту гарантию в своих целях…»

Дальше я читать не стала. Просто закрыла дневник и откинула упавшие на лицо пряди. И так ясно, что она туда пошла. Как раз три дня назад…. А она сказала два…. То есть она смогла вернуться.

«20, месяц Снега

Я взяла с собой все экспериментальные образцы. Только это не помогло. Как только Властелин умудрялся там выжить? Поток хлынувших монстров едва удалось остановить. Они будто чуяли зачем я пришла. Больше тридцати моих демонов мертвы, остальные… совершенно не поддаются контролю, но меня не трогают. Наверное, потому что меня покусали. Я сама чувствую происходящие изменения. Я словно заживо превращаюсь в… кого? Кто знает. Видят Северные Боги, я не верила в эти глупые россказни о превращениях….

Какая жалость, теперь я сама превращаюсь, и этот процесс не смогли остановить даже мои лучшие эликсиры от ядов и вирусов.

…Все покинули лаборатории, распуганные моими демонами, я осталась одна. Один на один с леденящим душу дыханием смерти. Теперь, когда я стою на краю разверзшейся передо мной бездны, я задаю себе вопрос: Стоит ли искать вечной жизни, если за это придется расплатиться смертью? И не в отдаленном будущем, а немедленно? Стоит ли стараться изменить извечный порядок вещей?..».

Я посмотрела на ссутулившуюся фигуру женщины. Он что-то смешивала в пузатой колбе, подогревала, а потом разливала по небольшим флаконам.

— Беги отсюда Риндевей, — я вздрогнула от звука ее голоса. — Беги пока можешь.

— Откуда вы знаете кто я?

— Тьма знает все, дорогая моя. Даже святоши доверяют ей самые сокровенные свои тайны. А я сейчас полна тьмой больше чем кто-либо из живущих во вселенной и не умерших. Я знаю, что меня не так просто теперь убить, но я же Опытница. Прежде чем «Это» поглотит меня, я сделаю самое большее что могу, наверное, единственное доброе дело — я заключу себя в этой лаборатории. Мои зелья помогут мне. А если повезет, я долго не проживу. — Она отошла к стене, — беги, беги пока можешь. — На мгновение на меня посмотрели не безумные, а испуганные глаза — глаза человека понимающего, что он сделал и готового принять свою судьбу. Но от того не меньше напуганного. — Я не раз задавала себе вопрос: Стоит ли умереть ради любви или дружбы? Пожертвовать собой ради кого-то? Теперь понимаю, что стоит. Печально, пока я это осознала, у меня не осталось никого, кто любил бы меня, или кого любила я. Ни семьи, ни детей, не любимого.

— Я буду молиться за вас Северным богам. — Мне действительно стала жаль эту женщину.

— Надеюсь, это умалит мои грехи… — Она горько усмехнулась, — Надо же, даже сейчас я думаю о корысти…. Иди Риндевей, и передай Властелину, что мысли обретают форму.

Я вихрем метнулась со шкафа на пол, а потом к двери. Уже на пороге вспомнила, что дневник остался на верху, но только махнула на него рукой. Думаю, у меня теперь хватит зацепок.

Как только я свернула за угол, стены дрогнули от раздавшегося взрыва. Я упала на пол, слыша, как рушатся камни, закрывая проход к лаборатории. Вопреки инстинктам, я не бросилась бежать, а осталась лежать, закрыв голову руками.

Странно, но дальнейших разрушений не последовало. Пожалуй, пора отсюда выбираться…

Я поднялась на ноги и, услышав шум, повернулась к расположенной напротив заваленного прохода двери. Оттуда выглядывала клыкастая морда демона, с горящими желтыми глазами. Будь у меня меч, я сдала бессмысленную попытку замахнуться им, но он благополучно остался в заваленном проходе, потому я бросилась бежать к выходу.

Надо отдать должное Вариану, бегал он быстро. Но демон все равно настигал.

Прощаться с белым светом не хотелось, и резко затормозив, я набрала в горсть лежащего на полу песка и сыпанула его в глаза демона. Он взвыл и начал трясти рогатой головой.

Я хотела продолжить побег, но тут ближайшая дверь распахнулась и появившаяся оттуда рука схватила меня за воротник и втянула в комнату.

 

Глава 10

Никогда за последние… да что там говорить, последние лет двести, он не чувствовал себя так хорошо. Встречный ветер развевал алые пряди волос, иногда бросая их в лицо. Запряженная голубоглазыми лайками, упряжка быстро двигалась к поселку, который примостился почти на самом берегу острова.

Впрочем, нет. Только чужаки могу называть Арахант островом — это материк. Пусть небольшой, но самобытный, со своими тайнами, обычаями, флорой и фауной, Арахант был единственным, что он на самом деле любил. Единственным, с его суровым климатом и фиолетовыми молниями, и бездонным небесами с ярким диском зимнего солнца. Единственным, с его буйными порой ветрами, качающими корабли с синими парусами в гавани.

Он ни капли не лицемерил, когда признавался в этой любви к острову. Арахант был единственным кому он мог доверить свои тайны. Ему, да еще круглой, бледной красавице луне… Они никогда его не предавали, никогда ничего от него не требовали…

Его имя — Вариан, что в переводе значит «Ветер» как нельзя больше ему подходило. Свободный, неприрученный, порой ласковый как касание руки, порой жестокий и безжалостный как шторм в темном море… Он никогда не любил свою семью — равнодушного ко всему отца, вечно погруженного в государственные дела, и требовательную мать, суровую, мечтающую с его помощью покорить и подстроить под себя Дакар.

Сначала он не задумывался о власти, но потом понял что единственный выход — править самому. Все же у него было больше от отца, чем он думал. И от матери тоже. То, что было способом обрести желанную свободу, скоро пришлось ему по вкусу, хотя и требовало ответственности: за свой народ, свой остров, покой этих покрытых снегом земель…

Как неожиданно ворвалась в его жизнь эта своенравная девушка с бушующим на голове пожаром! Она резко контрастировала со знакомыми ему придворными дамами — томными, страстными, готовыми на все ради своих целей. Вот кажется ей совершенно все равно, что о ней думают, и как относятся, а в следующий миг она то тает от его ласки, то дерзко отвечает на шутку. Сумасбродка, авантюристка и шутница. Из таких девушек как она, получаются либо великие куртизанки, либо примерные жены.

Действительно, ей не нужно ни магии, ни меча, чтобы заставить мужчину подчиниться. Пока она не понимает, какой силой наделила ее природа… и это хорошо. Не хватало еще потерять голову, тем самым, нарушив клятву, данную богине Света. Очень дано, еще до того как он стал Властелином.

Тогда он поклялся, что никогда и никого не полюбит. Как же глуп он был.

Но с другой стороны, зачем любить человека или эльфа, или демона? Все они независимо от расы изменчивы и непостоянны — сегодня девушка клянется в любви тебе, завтра кому-то другому. Бросает пламенные взгляды и томно вздыхает. А потом смеет обвинять Тебя в непостоянстве.

Какая глупость.

Страсть — вот что на самом деле люди принимают за любовь. В той или иной степени влечение соединяет мужчин и женщин. Желание обладать красивой вещью, хвастать своими приобретениями.

Вариан тряхнул головой, отгоняя непрошенные размышления на больную для него тему.

Фи! Любовь….

Какая там может быть любовь, когда у него дел по самое горло? И эта непоседливая девчонка их только добавляет. Наверняка пока он позволяет себе расслабиться, она уже влипла в какую-нибудь неприятность. Ну почему, почему Северные Боги, она не может вести себя как все? Выбирать наряды, гулять по парку и посещать балы (желательно в другом королевстве)?

Да. Как непредусмотрительно с его стороны, было отпустить ее отца в родовое имение. А может, и ее туда отправить? От греха подальше?

Вариан пожал плечами, так и не прейдя к окончательному выводу. Остановил упряжку, и поправил рыжий лисий воротник.

Дом встретил его пряным теплом, запахом печенья и объятиями сестры. Лесана была полной противоположностью Рины — очень высокая для своих пятнадцати лет, с темно-каштановыми волосами и светлыми синими глазами. Даже кожа была чуть смуглой, нежно — золотистой, еще храня полученный на материке загар.

Вся подвижная, как натянутая струна, как стрела готовая сорваться с тетивы лука. Быстрые, резкие движения разительно отличались от кошачьей грации сестры.

«Красавица» — подумал Вариан, — такие всегда пользовались спросом среди дворян. Настоящее украшение дома — классические черты, безупречные манеры и приятная предсказуемость. Но эти милые создания с такой же легкостью заводили любовников и участвовали в заговорах…».

Ну вот, в каждой, даже самой лучшей девушке, он выискивает недостаток. Это уже паранойя.

А Лесана Реджина, безусловно, хороша. Может сосватать ее министру внешней политики, когда подрастет? Красивая будет пара — он светловолосый, с темными глазами, и она — темноволосая со светлыми. Ночь и день.

И министр, возможно, перестанет требовать надбавку к жалованию…

Властелин улыбнулся своим мыслям. Все в талантах устраивать выгодные браки, ему не откажешь. Так же, как и убивать. В этих направлениях ему не было равных.

Когда Лесана весело напевая, выбежала к подругам, Вариан остался один на один с Риной — матерью Риндевей. Ее всезнающие глаза не отрывались от его глаз.

— Приветствую вас, Ваше Величество. — Женщина, несомненно, похожая чертами лица на его Рину (он и сам не заметил когда это Рина, стала «его») присела в грациозном реверансе.

Вариан удивился, хотел, было возразить, но потом решил узнать все из первых уст. Зачем, в конце концов, весь этот маскарад?

— Какая проницательность. — Он склонил голову влево, — Как вы догадались, леди?

— Это они сказали.

— Драконы? Крылатые боги…. Надеюсь, вы не откажете мне и расскажете, что же тогда произошло?

— Зачем вам знать?

— Считайте это простым любопытством.

— Что ж. Все началось пятьдесят лет назад, когда я была молоденькой, мечтающей о славе девушкой. С непомерными амбициями и прискорбным отсутствием магических талантов, которые так бы помогли мне прославить свой беднеющий род…

Вариан кивал головой, пока Рина рассказывала. Но вдруг она встрепенулась и подняла на него глаза цвета темного льда.

— С Риндевей что-то не так. Вы должны ей помочь. Да и я рассказала вам все, что знала.

— Где она?

— В подземельях под замком…

Вариан сжал кулаки и обреченно закрыл глаза. Подвалы были небезопасны даже для него — в полной мере владеющим искусством боя и магии.

Он попал в подземелья через тайный ход, соединяющий их с поверхностью. Вариан отлично понимал, что в нынешнем облике, стража не пропустит его через вход из замка.

Пока что все было гладко — твари почти не попадались на его пути. И с ними он легко справлялся с помощью меча.

Вариан улыбнулся, представив, как будет болеть тело Риндевей на следующий день…. Завтра. Придется рискнуть и провести ритуал сегодня. Слишком опасно оставлять все на своих местах.

Услышав шум в одной из лабораторий, он заглянул туда и отправил в пропасти Бездны несколько мелких демонов. Да сколько же их здесь! Неужто плодятся в темных, укромных уголках? Подумал он, вытирая меч, об светлую шкурку.

Услышав возню в коридоре и распахнув дверь, он почти лицом к лицу столкнулся с Риной — разумеется, в его облике. Бесцеремонно схватил ее за воротник и втянул внутрь, громко хлопнув дверью перед мордой опешившего демона.

— Руку! — прорычал он, доставая ритуальный кинжал.

— З-зачем? — Испуганно пролепетала Рина.

Властелин в полной мере насладился «своим» испуганным видом.

— За надом. — Он взял ее за руку, сплетая пальцы, и пробил соединенные руки насквозь, заставив Риндевей охнуть от боли. По памяти зашептал слова ритуала…. Только бы не ошибиться.

Мир качнулся, пространство потеряло очертания, и сознание уже почти привычно провалилось во тьму.

Не на долго. У него не было времени на промедление. Выбираться нужно было немедленно: он чувствовал это каждой клеткой тела. Теперь уже своего тела.

— Вы же говорили, что ритуал можно провести… — Она поморщилась. — Что вы сделали с моим телом!

— Не говорили, а говорил — мы по-прежнему на «ты». А с завтрашнего дня, милочка, будешь посещать уроки фехтования и как минимум делать разминку и пробежку вокруг замка. Я лично прослежу.

— Черта с два! — Фыркнула девушка, — Нам еще выбраться отсюда надо.

— Да, пребывание в моем теле не пошло тебе на пользу. Что ж, спишем все на переутомление и испуг. Теперь поднимайся, мы тут не на посиделки собрались! — Прошипел Властелин, и девушке пришлось подчиниться.

— Тьфу, этот меч путается под ногами…. И как с ним ходить можно…

— Научат. — Хмыкнул Вариан, открыл дверь и бросил в коридор маленький сгусток первозданной тьмы. Тут же захлопнул дверь и с наслаждением вслушался в звук взрыва и рев поверженного демона. — Прошу, леди…

— Только после Вас. — Вяло огрызнулась Рина, и ему ничего не оставалось, как пойти первым.

Преодолевая расстояния до выхода на поверхность, ему не раз и не два пришлось пользоваться магией, безжалостно засыпая проходы камнями. Благо запас сил позволял и не такое…

Происходящее для них слилось в череду взрывов, отблеска лезвия в неясном свете магических огней и криков умирающих монстров. Они и сами походили на монстров — оборванные, покрытые грязью и забрызганные кровью. Ходячая иллюстрация к легендам о восставших мертвецах и виндегердах.

Но когда мрак подземелий оказался позади, а они, изодранные, запыхавшиеся выбрались на поверхность, и отдышались, Вариан вдруг сказал:

— Пойдем, напьемся. — Отвел с лица покрасневшую прядь и пытливо посмотрел на Риндевей.

— Пошли. — Легко согласилась она.

— Тебе не страшно?

— Кого мне бояться? — справедливо фыркнула она. — После этих подземелий мне может помочь только полная амнезия. Иначе кошмарные сны еще долго будут мучить по ночам.

— Но тебе совершенно нельзя пить…

— Зачем тогда предлагать?

— Пошли уже. Я знаю отличную таверну. В Дакаре.

— С ума сошел?

— Нет. У нас есть портал…

— Веди.

Обнявшись, подранная парочка, поразительно смахивающая на нищих, поковыляла к конюшням. Несчастный конюх еще долго не мог справиться заиканием. Конечно, не каждый день увидишь таких важных птиц в испорченном оперении. Сначала, грешным делом, он принял их за оживших мертвецов…. Только потом вспомнил, что на Араханте умерших предают огню.

Недолгая дорога до горы, в пещере который находился портал, потом пробежка по городу — и вот мы в уютном зале таверны. Вернее в одном из номеров на втором ее этаже — мы выглядели слишком эпатажно для общего зала, а частного предусмотрено не было. Стены, отделанные шлифованным деревом, висящая над дверью подкова, стоящая возле окна кадка с геранью… атмосфера была теплая, настраивающая на отдых. Расслаблению также способствовало красное, чуть терпкое вино, приятно обжигающее горло.

За окном вместо ставших привычными ледяных просторов, была городская улица с трехэтажными в основном домами, увитыми плющом балконами и небольшими фонтанами. А в центре города возвышался прекрасный белокаменный дворец — гордость Дакара.* Хотелось бы побывать здесь еще как нибудь и просто побродить по улицам.

— Чему же вас учили в школе? — Лениво поинтересовался Вариан, развалившись на широкой кровати. Я сидела на ней же, поджав под себя ноги.

— Ну… нас учили танцевать. — Пожала я плечами. — Соблазнять, очаровывать, нравиться…. Как я понимаю, всяким ненужным в жизни вещам. Думаю, простейшие приемы самообороны пригодились бы куда больше всех этих глупостей.

— Танцевать говоришь? — Вариан хитро сощурил глаза. — Не желаешь ли продемонстрировать?

— Боюсь я не в самом лучшем виде… — начала я.

— По-моему, ты выглядишь замечательно. — Вариан поднялся и жестом фокусника вытащил из моих волос кусок демонской плоти и отбросил его в сторону. — А танцы бывают разные…

— Ваша, правда. — Я запустила пальцы в его белоснежные когда-то волосы и стряхнула с них запутавшиеся камешки. Тут же невольно поймала себя на мысли, что он нравится мне и таким — побитым, уставшим, покрытым пылью. Дико хочется обнять его, уткнуться лицом в плечо и просто сидеть рядом.

И пусть мимо проходит вечность — достаточно слышать его голос и ровное биение сердца.

— Нас не хватятся? Ариза будет переживать… и Ян тоже.

— Не волнуйся, ты не в школе и никто не объявит тебе выговор. — Подушечки его пальцев, нежно скользнули по моей шее. Я закрыла глаза, наслаждаясь исходящей от него силой. — Ты в безопасности, Рина. Сегодняшние злоключения в подземельях больше не повторятся.

— Не повторятся? Жаль.

— Тебе нравится чувство опасности? — Он мягко заставил меня поднять лицо и встретить его взгляд. Красиво очерченные губы оказались так близко от моих губ…

Одной рукой он обвил мою талию, вторая легла на затылок. Вариан медленно опустил меня на кровать. Замер, будто прислушиваясь к чему-то, заглянул в глаза и только потом поцеловал. Хорошо, что я не стояла! Иначе оказалась бы на полу…

Его губы были теплыми и нежными, а сердце билось рядом с моим сердцем. А еще мне дико хотелось спать… и ему, наверное, тоже.

Спустя минуту, или две, он перекатился по постели, так что я оказалась сверху, и крепко прижав меня к себе, сказал:

— Спи.

И я заснула.

И впервые за много лет меня не мучили комары, навещавшие обыкновенно, с завидной постоянностью.

Но самое главное, что я поняла — красота и умение мастерски хлопать глазками отнюдь не главное. Впрочем, у меня еще будет время вернуться к этому вопросу. А пока я сладко спала, впитывая исходящую от Вариана силу, тепло и надежность.

 

Часть 2

 

Глава 1

Все вокруг суетились и спешили, готовясь к отправлению в Дакар. Решено было поспеть как раз к Новому Году — в это время в стране начинаются дне недели беспрерывных празднований. И если в Араханте деревья покрыты снегом, а небо затянуто серыми тучами, то в Дакаре еще царит поздняя осень и цветет сорт позднего жасмина.

Дакар…. Страна контрастов, страна свободы, страна ярких красок.

Если в Арахант съезжаются в основном изгнанники и инакомыслящие, то в Дакар — любители свободы и новых впечатлений. Во всех остальных странах, так или иначе, проявляются ограничения поведения, мышления и свободы слова.

Как бы не относился к своим родителям Вариан, но они проделали нелегкую работу, за триста лет соединив королевство полукровок и территории подвластные клану кошек. Получилась потрясающая помесь культур и традиций. В пределах одной страны встречались величественные замки с ежегодными рыцарскими турнирами и дома на деревьях. Облаченными в доспехи рыцарями и леди в длинных платьях, и спокойно разгуливающими по одним улицам с одетыми в кожу, женщинами-воинами.

В этих землях давно не было войны, потому на агрессивных кошках не встретишь кольчуг и мечей на перевязи, а воинственные эльфы, предпочитают сражениям, ухаживаниям за милыми дамами и преодолениям препятствий не замков, а все тех же дам.

И порой их оборонные приемы превосходят военные по эффективности. Впрочем, мужчины тоже используют не примитивный таран…

Кстати, отец на удивление спокойно отнесся моему присутствию в свите.

Но для контроля над моим поведением и ограничения свободы, приказал взять с собой сестру. По сути, он убивал двух зайцев — и Лесана была представлена свету, и я вынуждена была не измышлять новые способы навлечь позор на славный род, а следить, чтобы этого не сделала сестра.

Сама Лесана поездке была несказанно рада — ведь после Школы, где мы учились вместе, она вынуждена была безвылазно сидеть дома. Отец почему-то не горел желанием показывать ее при арахантском дворе. И, пожалуй, я понимаю, какими мотивами он руководствовался.

Стоило Лесане увидеть Его Величество, как она едва не упала в обморок — так он ее напугал. Внимательно осмотрев Властелина, я лично, не нашла ничего что могло вызвать такой страх. Ну да, порой он бывает жутко занудным, и эта неисчезающая усмешка в глазах раздражает… но это далеко не повод терять сознание.

— Знаешь, при всем моей к тебе уважении и дружеском расположении, мне твоя сестра не нравится. — Заявила Тахира, обмахиваясь искусно расписанным веером, пока длились расшаркивания королевы, короля и нашего Властелина.

— Своей красотой?

— Нет. Я за версту чую гнилое нутро — посмотришь, эта кошка еще перебежит тебе дорогу.

— Тахира — эта кошка моя сестра. И нутро у нее не гнилое.

— Ну-ну, — девушка как-то по-особенному улыбнулась и прикрыла лицо веером.

— Что именно ты подвергаешь сомнению?

— Скоро узнаешь. — Тахира, а следом за ней и я, присели в реверансе. — И как бы тебе потом плакать не пришлось.

— Слезами горю не поможешь, и я не понимаю, о чем ты сейчас толкуешь.

— Если мой расчет верен, а он верен, ты узнаешь об этом не раньше чем через неделю. Возможно быстрее, тут надо учитывать нетерпеливость некоторых особ.

Я только плечами пожала. Что-то в последнее время, меня часто ошарашивают престранными замечаниями и отрывочными фактами. Нет бы, сказать напрямую! Так как же, потеряется суть интриги…

Я вежливо улыбнулась и снова склонилась в придворном реверансе. Мечты осмотреть город пришлось временно забыть и окунуться в полную впечатлений, но довольно тягостную процедуру представления новому двору и адаптации к царящим здесь нравам. Вернее полному их отсутствию.

Дальше по расписанию стоял торжественный ужин. Немного поколебавшись, я одела весьма смелое платье из белого шелка с низким декольте, сшитым специально для великосветских мероприятий. Что может быть пафоснее королевского ужина? Хотя чего греха таить, контраст снежной ткани с красными волосами создает немного приторное ощущение. Не пересластить бы.

— Отлично выглядишь, — Ян галантно взял меня за локоток и повел к нашим местам. — На завтра все и будут толковать о сестрах Фортейн.

— О сестрах? — Я нахмурилась.

— Ну да. Лесана появилась в вызывающем для ее лет наряде. Признаю, малышка не лишена красоты и очарования. Ее улыбка уже покорила несколько десятков здешних ловеласов. Оказывается, она умеет метко стрелять глазками и обольстительно улыбаться! И где только научилась?

— Хм, — я улыбнулась, — поверь мне, учителя у нас были что надо.

— Позвольте спросить, чему они вас учили? — Вариан поцеловал мою руку, заставив мои щеки пылать как маков цвет. — Какая прелесть, за проведенное при дворе время, вы еще не разучились смущаться.

— Я уже слышала что-то подобное.

— Тогда позвольте сказать, что ваши глаза так же чисты и глубоки как Синие Озера Дакара.

— Поздравляю дружище, ты в ударе. — Тихо пробормотал Ян, — Но надеюсь, дальше комплиментов дело не пойдет. Если обидишь мою малышку сестру…

— Позвольте, уважаемый советник, кого вы называете малышкой? Не эту ли очаровательную леди?

— Отлично выглядишь Лесана, — улыбнулась я, занимая место рядом с сестрой.

— Конечно, но далеко не так ослепительно как ты.

— Ослепительно! — я усмехнулась. — О, да. Пожар на моей голове заставляет зажмуриться. Слышала, у тебя отбоя нет от поклонников.

— Мне льстит их внимание. — Призналась сестра с улыбкой. — Но увлекаться не стоит — все равно придется вернуться на Арахант.

— Зачем? Если ты станешь женой одного из здешних дворян…

— Нет-нет. Я не хочу оставлять маму без присмотра. Я переживаю как там она без нас…

— У тебя доброе сердце Лесана, и ты пожалуй права: и ты и я еще слишком молоды для замужества.

— Рина, когда мы решим что, наконец, готовы к этому знаменательному событию, мы уже будем слишком стары для него. — Смеясь, проговорила сестра.

Пожалуй, Ян был прав. Если Лесана не горит желанием выйти замуж и покинуть Арахант, зачем тогда выставлять себя на показ? Раньше я такого за ней не замечала. С таким поведением она точно отыщет неприятности на свою…гм, голову.

Встретившись с лукавым взглядом Вариана, я постаралась выбросить мрачные мысли из головы. В конце концов, девочка так долго пробыла без общества! Ей хочется получить от этой поездки все. Может она не признается мне из ложной скромности, что ей кто-то понравился.

Конечно, как я раньше не подумала! Наверняка она влюбилась в одного из местных полуэльфов. Они все как на подбор хороши собой и умеют вскружить девушке голову. Стоит предупредить ее…. Потом, если замечу что-то неладное. Не стоит поднимать бурю в стакане воды, из-за одного откровенного платьям присущего прекрасному полу кокетства.

Ох, прав был отец, за Лесаной нужен глаз да глаз.

 

Глава 2

Ночью я долго ворочалась без сна, пытаясь понять, что чувствую к Вариану. Ведь что-то чувствую! Не люблю это точно, но и злиться как раньше, тоже не могу. Я мысленно представила перед собой Его Величество. Определено, он красив, умен, хитер, коварен и хорош во всех отношениях и не лишен юмора. Чаще всего циничного, но это мне даже нравится.

Правда, за последние два дня у меня появилась неприятная оскомина от общения с ним. Такое случилось со школьным поклонником — поначалу я дико сохла, потом снисходительно взирала на соперниц, потом он мне… надоел.

Даже не так. Я побоялась ответственности. Той небольшой, что возникает между двумя людьми. Меня мучили сомнения: люблю ли я его, или просто придумала свое чувство, любит ли он меня, и сможем ли мы быть вместе.

К счастью парень исчез из поля моего зрения раньше, чем я окончательно убедила себя в трепетной любви к нему. Через неделю от страстных чувств не осталось и следа, а этого времени вполне хватило бы для того, чтобы наделать непоправимых ошибок.

Вот и теперь, я размышляла, стоит ли отвечать на знаки внимания Властелина.

Пропасть между нами слишком глубока. Зачем тешить себя иллюзиями — мы никогда не сможем быть вместе. Он это он, а я не вполне законная дочь его советника. Я не обладаю потрясающей красотой и сверхсилами. Признаться честно, у меня вообще нет Сил.

Так стоит ли ради нескольких приятных месяцев возложить на алтарь свою судьбу, что бы потом все оставшееся время сожалеть и рвать себе душу?

Тахира наверняка посоветовала не заглядывать в будущее и следовать за велением сердца. «Все образуется» — с легкой улыбкой сказала бы она.

Мама наверняка настояла бы на голосе разума. «Сердце, дай ему волю, заведет в неволю» тихо пропела бы она, отрываясь от степенного помешивания отвара, или вязки шарфа. И добавила: «Не повторяй моих ошибок».

И та и другая по-своему правы. Вдруг я больше не встречу того, кто мне настолько понравиться? Или наоборот пропущу настоящую любовь, погнавшись за призрачными замками в облаках? Как все сложно.

Я вздохнула, изучая розовый балдахин с золотыми звездами.

Терпеть не могу розовый цвет! Какая жалость, что он нынче в моде…. Но надеть розовое платье меня не заставят даже под угрозой смерти!

Ну вот, я снова отвлеклась. Какой я стала нынче рассеянной. Видно придворная жизнь так на меня влияет.

Я потянулась и села. В открытое окно влетал теплый не по сезону ветерок, принося с собой сладкий запах роз и жасмина. Да… это на Араханте вечная зима — здесь же вечное лето. Пусть некоторое время в году поддерживаемое магами искусственно.

Так, надо вставать и приводить себя в порядок. Тахира уже не раз бывавшая в Дакаре, обещала показать мне и еще нескольким девушкам город. Уверена прогулка будет интересной, и на время отвлечет меня от судьбоносных мыслей.

А когда вернусь, воспользуюсь Универсальным зеркалом и напрямую поговорю с отцом. Я имею право знать, что случилось в прошлом! Пусть даже изрядно отфильтрованную и сокращенную версию!

Эх, Властелин тоже что-то знает, как бы так тактично его попытать?

Вариан отстраненно наблюдал за перелетающими с цветка на цветок бабочками. Солнечные лучи делали лепестки лилий полупрозрачными, преломлялись в витражных стеклах и бликами скользили по расписным полоткам. Но на данный момент, красота Дакара не волновала Властелина. К тому же он предпочитал суровую зиму Араханта, этому вечному королевству тепла и приторных ароматов.

Перевернутая чаша синих небес, с ярким диском золотого солнца, служили фоном для непривычных мыслей. Вариан редко задумывался о своих чувствах. Он давно вышел из того возраста, когда влюбляются в прекрасных незнакомок и ночи напролет размышляют о своих эмоциях.

Наверное, проще жить, не испытывая любви. Любовь делает мужчину слабым — независимо от того человек он, эльф, вампир или полукровка с равными долями всех перечисленных рас. Холодная ярость, чистая незамутненная жалостью ненависть: вот истинные чувства. Отстраненное спокойствие сохраняет рассудок бесстрастным, помогает принимать верные решения. Да какая может быть правильность, если кровь кипит?

Никакой.

Властелин, задумчиво выбивал пальцами сложный ритм на мраморном подоконнике.

Как все было проще…раньше. Приглянулась девушка — можно сделать ее фавориткой на одну ночь или на несколько лет. Представительницы прекрасного пола всегда летели к нему как мотыльки на свет свечи. Разумеется, они его не любили. Какая там может быть любовь! Просто титул фаворитки наделяет определенной властью, правом презрительно смотреть на менее удачливых соперниц.

Нельзя сказать, что все женщины таковы, но подавляющее большинство…. Рано или поздно ведет себя так.

Тогда совсем непонятно поведение Рины. Не просто непонятно — анти логично! Он ведь явно ей нравится. Не до потери разума, но…

И разве она не понимает что, став его фавориткой, автоматически перестанет быть разменной монетой в игре ее отца? Да и советник Энгар будет вести себя не так. Но его одними угрозами не остановишь. Он хочет лично убедиться в результатах эксперимента.

Вариан довольно улыбнулся. Несомненно, результаты есть, но совсем не такие, каких хотели достигнуть лорд Дарон, советник Энгар и отец Рины. Последний тупица наверняка не подозревает, почему его ловко подставили и запутали в паутине долгов. Ведь это лишь способ на законных основаниях получить доступ к продолжению опытов.

Как коварен Энгар! Решил отравить Дарона, чтобы ни с кем не делиться. А вот о де Гранже, отце Рины, он был лучшего мнения.

Риндевей. Рина. Понять, что думает женщина практически невозможно. Понять, что думает эта девушка, невозможно в принципе.

Он тоже хорош! Ведет себя как последний мальчишка. Ради чего? Чтобы досадить матери, прочащей ему в невесты, принцесс соседних королевств? Возможно…

Кстати, хорошая идея — позлить матушку ухаживаниями. Посмотреть, как она корчиться на троне. Она — свободна кошка, сражавшаяся за свободу.

Что ж, свободу получили все кроме нее самой. Королева сама загнала себя в четкие рамки приличий. Лерина почти не обращает внимания на то, что делают все остальные, но от своей семьи требует невозможного.

Ладно, матушка, мрачно усмехнувшись, подумал Вариан, посмотрим, как вы отнесетесь к моим ухаживаниям.

Рыцарский турнир тоже пропускать не надо. Это замечательный способ сразить леди наповал! И матушку заодно. Как она позеленеет, когда увидит, как он сражается ради благосклонности Северной леди, как простой влюбленный мальчишка. Надо будет попросить Рину подыграть ему.

Властелин нахмурился, вспомнив, как на него смотрела сестра Риндевей. За свою жизнь он хорошо научился понимать такие взгляды: дерзкие, полные желания и алчности. С этой милашкой могут быть проблемы.

Надо сказать Яну, чтобы присмотрел за ней.

Что странно, Риндевей называет эту девушку своей сестрой, но в них нет близкого родства. На первый взгляд этого не видно, но, узнав кое-какие тайны прошлого, он с уверенностью может сказать, что кровь Лесаны не несет печати Deterio un Garona — Хранимого в медальоне. К тому же у нее есть явные способности к магии.

Безусловно, она родственница, но дальняя.

И знает о своем происхождении.

В жилах Лесаны течет горячая южная кровь степных кочевников. Изрядно смешанная с северной кровью она проявилась лишь в кремовом цвете кожи и миндалевидном разрезе глаз.

Решительность Севера и горячность Юга… опасная соперница.

Может не ждать первого хода этой заведомо поигранной для девушки партии и отправить ее на Арахант? А еще лучше выдать за посла королевства вампиров. Такая парочка точно не будет скучать. Кто-то, а вампиры умеют выбивать дурь из головы.

И Лесане скучно не будет. Всю свою страстность и темперамент можно направить на интриги и заговоры весьма частые в этом королевстве.

Вариан щелкнул пальцами и перед ним появился листок гербовой бумаги.

С чего бы начать послание?

Пожалуй, начну, из далека…

«Дорогой друг моей бесшабашной юности, я слышал, в очередном заговоре погибла твоя третья жена…. Не имея чести быть с ней знакомым лично, я не знаю, сочувствовать тебе, или поздравлять….».

Сославшись на головную боль, Лесана осталась во дворце. На моей памяти это было первое недомогание всегда пышущей здоровьем сестры. Тахира, привыкшая прямо высказывать все свои мысли, тут же предложила остаться и мне.

— За Властелином нужен глаза да глаз. — Пропела она, — Ты плохо знаешь мужчин, они как вино — оставь их без внимания и они скиснут, и обрастут пороками. В данном случае позволят себя охомутать наглым вертихвосткам.

— Да что ты заладила со своими вертихвостками! Повторяешься, милочка. — Возмутилась я, — Во-первых, мне совершенно все равно, что там происходит с Его Величеством, во-вторых, я не понимаю, почему это должно меня волновать и, в-третьих, если моей сестре нравится Вариан, я буду только рада. Разумеется в том случае если и она ему по душе.

— Дура, — фыркнула девушка, — Вариану по душе ты, даже если он сам еще этого не понял. До мужчин вообще тяжело доходит. А не заметить пламенных взглядов, которые бросала на него Лесана, могла только ты, потому что сама точно так же на него пялилась, и не видела больше ничего! Так что глупо утверждать обратное.

— Какая поразительная проницательность. Наверное, ты успела заметить это, в перерывах между пристальной слежкой за Яном.

К моему величайшему удовольствию, щеки Тахиры залились румянцем, будто я поймала ее на чем-то постыдном. Ей-богу, как маленькая девочка.

— Не понимаю о чем ты! — она обмахнулась веером.

— Да ладно, — я не сильно толкнула ее локтем в бок, — Вы будете отличной парой.

Что, правда то, правда, и Ян и Тахира полудемоны. И оба заслуживают счастья! Нравы-то у них совсем не демонские. Впрочем, кто там их этих демонов видел? Оба они ставят свои собственные желания на второй план.

Никогда бы не подумала, что прямолинейная и честная Тахира, побоится признаться в своих чувствах, даже себе. Воистину чужая душа — потемки!

Возможно, мне кажется, но и Ян симпатизирует девушке.

Точно! Надо ненавязчиво их свести. Парочка случайных встреч, совместная прогулка под звездами (благо погода способствует) и успех предприятию обеспечен.

Я улыбнулась своим мыслям.

Тахира точно так же улыбнулась своим.

Праздники обещают быть интересными…

— Ну что, девочки, готовы? — Тахира свистнула в маленький свисток.

Мы зачаровано замерли, когда покорные воле хозяйки, в небе появились запряженные в упряжку кони. Они перебирали серебряными подковами по воздуху, а летящие белые гривы раздувал легкий ветер.

— Как красиво, — прошептала одна из девушек: светловолосая, застенчивая жена дипломата с островов Хребта Дракона. — Никогда не видела ничего подобного.

 

Глава 3

Можно тысячи раз услышать о прелести этого города, но, увидев его один лишь раз, захочешь возвращаться сюда снова и снова. Нет таких слов, какие могу передать его красоту и как ни странно дух.

Дух свободы, попутного ветра и ласковых солнечных лучей. Даже жители здесь такие — с вызолоченными жарким солнцем волосами, лучистыми карими глазами и загорелой кожей. Бескрайние леса оставляют большую часть страны. Клены, тополя, березы, дубы… залитые солнцем деревья приветливо шелестят листвой, встречая путников. Удивительно чистый, свежий воздух, наполненный ароматами свежескошенных трав, цветов и поспевших медовых яблок, хочется вдыхать вечно.

В столице сияют на солнце золотые купола дворцов, с их высокими шпилями и арочными витражными окнами, белеют башни Академий, по старинной традиции, увитые диким виноградом и плющом, отражают небеса прозрачные пруды в городских парках…

А ночью, когда небо меняет цвет с синего на королевский черный, частые звезды расцвечивают карту небес. Заводные напевы и гитарные ритмы в дуэте с кастаньетами и барабанами, не оставят равнодушными никого.

Это земли страстных песен и жарких взглядов. Облаченные в открытые блузки и свободные юбки с пришитыми по подолу и поясу монетками, женщины соревнуются грацией с танцем пламени.

Что же должно случиться, чтобы кто-то добровольно согласился поменять это царство лета на холодное великолепие зимы?

В этой стране контрастов каждый найдет, что ему по вкусу: рыцарские турниры, как напоминание о героическом прошлом, школы боевых искусств, где научат виртуозно владеть парными клинками, или шумные ярмарки, где можно купить все, начиная с лучших шелков жаркой пустыни и быстроногих, норовистых скакунов юга, раздувающих точеные ноздри и цокающих копытами.

Дакар расположен стратегически удачно: выход к морю и широкие тракты, сделали его центром материковой торговли.

За двести лет король и королева Лерина сделали невозможное — создали сильное королевство, используя природный потенциал земель и собственную мудрость.

С высоты полета, вид на город открывался еще лучше, чем с высоких башен Академии. Я пообещала себе, что непременно прогуляюсь по нему и посмотрю все достопримечательности еще раз.

— Дакар! Королевство противоречий. — Пропела Тахира, заходя на посадку.

Воздушные кони сделали еще один круг почета над дворцом и мягко приземлились на специальной площадке, вымощенной светящимся в темноте камнем. Очень удобно, когда полеты совершаются в ночное время суток.

— Леди Риндевей. — Появившейся из вспышки телепортации Энгар, галантно поклонился, — Леди Тахира, леди Сизари…. Позвольте заметить, что вы выглядите непростительно ослепительно.

— Чего о вас не скажешь, neisshe. — Заметила Тахира. — Зачем пожаловали? Ваши старые кости нуждаются в просушке?

— Ах, леди, вы ранили меня в самое сердце. Какая потрясающая солидарность: стоит впасть в немилость у Властелина, и те, кто ластились, торопятся оскорбить. Надеюсь, вы леди Рина, не относитесь к их числу?

— Смотря кого, вы имеете в виду.

— Полно вам строить недотрогу. Не откажитесь составить мне кампанию и прогуляться по парку?

Я чуть помедлила, а потом все же приняла протянутую руку. Посмотрим, что он скажет.

— Помните, neisshe, я наблюдаю за вами. — Тахира многозначительно улыбнулась, а на ее ладони появилось несколько синих молний. О лютой взаимной ненависти девушки и советника, в Чертогах не знал разве что слепоглухонемой.

— Потрясающее хладнокровие, леди. Но в этот раз я подготовлен лучше. — Медленно проговорил советник, когда мы вошли в дворцовый парк.

— В этот? — Я непонимающе вздернула бровь. А когда был прошлый?

— Неужели вы забыли нашу встречу на крыше? Или возле Чертогов?

— Ну что вы, — я улыбнулась, — такое не забывают.

Встречу Вариана — придушу. Что такого он натворил, пребывая в моем теле?

— Надеетесь, вам и этот раз повезет?

— Что вы, уважаемый, я безоружна и не будете же вы применять грубую силу к слабой беззащитной девушке?

— Слабой? — Энгар улыбнулся. — Всем бы такую слабость. Никогда бы не подумал, что в этом тельце скрывается такая Сила. Как вы маскируете ее?

— Потом расскажу. Энгар, чего вы от меня хотите?

— Хочу?

— Ну не просто так вы позвали меня погулять по парку, — фыркнула я и остановилась. Покидать парк мне было не выгодно — за его пределами не действовали блокирующие магию охранные чары.

— Вообще-то я хотел вывести вас из парка и…

Повинуясь воле хозяина, магия заставила перенестись конверт с письмом. Потом, Вариан задумчиво посмотрел на курсирующую под окнами Лесану, в компании нескольких молодых леди. Девушка начинала ему откровенно надоедать. Милое личико в обрамлении идеальных локонов, примелькалось до тошноты. Откровенный вырез, показал ему все что могло быть интересно, не оставив никакого места для полета фантазии.

Скорее бы друг приехал…

От нечего делать Властелин создал порыв ветра, взметнувший пышные юбки, и оголив стройные ножки девушек, их легкие шляпки упорхнули в ближайшие заросли роз.

— Сын мой, почему я застаю вас за занятием, недостойным вашего титула? — Голос матери вывел Вариана из лирического настроения.

— Разве это был я?

— Это у вас семейное, — пробормотала королева и села в кресло, выпрямляя и без того ровную спину. — Любуетесь?

— Помилуйте, любовался я первые два часа. Сейчас терплю скрепя сердце. Но не запретишь же им гулять по парку?

— Весь в отца. Такой же дерзкий и своенравный.

— Не так уж плох, раз занимаю должность властелина в течение ста семидесяти лет.

— Ты убил моего брата, чтобы занять это место! — Вспыхнула королева.

— Я его не убивал. — Спокойно ответил Вариан, — Этот выживший из ума старикан набросился на меня, обвиняя в заговоре и плетении интриг против его царственного величества. Я убил его защищаясь. А потом… не оставлять же мне было остров на произвол судьбы?

— Да как ты смеешь так отзываться о моем брате!

— О вашем брате, рассорившемся с большинством государств материка? Если бы они объединились, Араханта уже не существовало.

Королева не знала чем возразить.

— Он был не стар. — Наконец сказала она. — И в отличие от тебя не пренебрегал родственными чувствами.

— Попытку отправить меня на аудиенцию к праотцам вы считаете теплым приемом? — С сарказмом поинтересовался Вариан.

— Нечего было сбегать из Дакара.

— О, я начинаю думать, что он выполнял вашу просьбу, дорогая матушка: «Непокорным отрокам не место в нашем славном роду…». Вы еще и смерть моей невесты на меня спишите.

— Вариан, не отрицай, что в ее гибели есть доля твоей вины. Ты не смог завоевать если не любовь, то хоть уважение принцессы.

— Вы еще скажите, что я помог ей сброситься с балкона! Между прочим, это вы отмахнулись от робких замечаний ее отца, что девушка помолвлена и любит своего жениха. Для вас этот брак был попыткой привязать меня к Дакару.

— Я не виновата, что других принцесс подходящего возраста, тогда не было. Никто не знал что эта дурочка, так влюблена в своего герцога. Какая глупость: покончить с жизнью из-за любви! Я слышала, ты поклялся никогда ни в кого не влюбляться, и это правильно. Любовь делает нас слабыми и уязвимыми.

«Все же у нас больше общего, чем я всегда считал» — подумал Вариан, а в слух сказал:

— Что мне оставалось делать, когда девушка превратилась в кровавое месиво на моих глазах?

— Я думала что сам, став правителем, ты сможешь понять меня. — Королева встала и разгладила складки зеленого платья, — Но ты не хочешь признавать очевидного. Так или иначе, все манипулируют судьбами окружающих. И чем больше власти, тем масштабнее игра. Я хотела как лучше для тебя, и рассчитывала на иной результат. Когда сделаны ходы, поздно что-то менять.

Королева Лерина исчезла в легкой синеватой дымке, оставив после себя запах сирени — своих любимых духов.

У Вариана появилась мысль, что мать хотела помириться…. Но как всегда — не судьба.

Поздно что-то менять, когда партия близиться к концу.

Или нет?

Тайны, тайны, тайны… Они повсюду. Вечные спутники жизни, причины многих ранних смертей. Я поправила выбившийся из прически локон и перевела взгляд на лорда Энгара. Он только улыбнулся и пожал плечами, от необходимости закончить фразу его избавила появившаяся из-за высокой клумбы, Лесана.

— Он все равно будет мой! — Прорычала она и направилась к площадке для боев, граничащей с парком.

Выхватила у опешившего дворянина шпагу и бросилась к молодому, робкому на вид парню.

— Защищайтесь! — Крикнула Лесана и стремительно перешла в нападение. Отбила неуверенный блок и, ударив противника по коленям, повалила его на землю. Приставила кончик шпаги к горлу, довольно усмехнулась.

— Неподражаемо, — усмехнулся советник.

— Я готова на все, чтобы сберечь то, что люблю. — Резко ответила сестра.

— А каким видом оружия владеете вы, леди Риндевей? Мечом, булавой, или…

— Вилкой.

— Чем-чем? Трезубцем?

— Вилкой. Ну, еще кухонным ножом. — Я усмехнулась, и пояснила, — Лорд Энгар, я благородная леди, а не наемница, и своих противников не собираюсь вызывать на дуэль. Я предпочитаю дипломатию: куда проще договориться с неприятелем или подкупить его, чем напрасно доказывать свою правоту в честном поединке.

— Вы скрываете свои таланты, оставляя их как козырь в рукаве. Очень разумно.

Лесана фыркнула и отвернулась. Не понимаю, чем ее задела наша ленивая перепалка с советником? Сестра схватила лук и выпустила несколько стел в мишень, к концу залпа напоминавшую ежа. В конце она удовлетворительно улыбнулась и, повернувшись ко мне, чуть вздернула бровь. Что это? Хочет вызвать меня не негласное состязание? Почему? Неужели Тахира была права?

Да пусть подавиться своим Властелином. Посмотрим, на сколько ее хватит, когда он потеряет к ней интерес.

— Моя сестра прекрасный стрелок, и талантливая мечница. Конечно, мне до нее далеко… — Я ловко вытащила из сложной прически пять остро заточенных шпилек, с шариком на конце, и метнула их в мишень.

— В яблочко. — Оскалился советник. Похоже, происходящее его искренне забавляло.

Сестра гневно фыркнула и, подобрав юбки, покинула парк. Наверное, на вечернем балу, следует ожидать продолжения пикировки. Что она придумает? Состязание в грации и умении танцевать? Я улыбнулась — уж в чем-чем, а в этих искусствах я была сильнее сестры. И это не хвастовство. Она все свободное время наперекор учителям проводила за фехтованием и стрельбой из лука, а я в зале для танцев. Танцы были основой моей жизни, такой же необходимой как дыхание. Когда мне было скучно, грустно, одиноко, или одолевала депрессия — я танцевала импровизацию, и становилось куда проще.

Само собой, своим партнерам на ноги я не наступала. В отличие от сестры…

Я улыбнулась своим мыслям и позволила советнику повести себя к беседкам, увитым вьющимися розами и хмелем.

А в беседке нас поджидал сюрприз.

— Риндевей! — Ко мне бросился смутно знакомый молодой человек в мантии Обратителя. Боги Севера моя пропавшая школьная любовь пожаловала. — О, любимая! — Парень рухнул на колени и обнял мои ноги. Чувствовала я себя не очень. — Я так рад, что снова вижу твои прекрасные глаза…

Глаза? По-моему колени.

— Теперь, когда я получил наследство, и стал бароном…

Надеюсь, для этого не пришлось убивать родителя?

— Я могу предложить тебе руку и сердце…

Лучше бы простые ответы на мои вопросы.

— Согласна ли ты, Кендра Риндевей Фортейн де Гранж, стать моей женой? — Обратитель Севен, моя первая любовь, преданно заглянул в глаза. Не дождавшись ответа, воспрянул духом и торжественно объявил, — свадьбу справим не следующей неделе. Зачем долго ждать?

— Как тебе мой сюрприз? — Мерзко хихикнув, спросил Энгар. — А, баронесса?

— Так! — Я отошла на шаг, и не ожидающий такой подлости Севен, растянулся на полу. — Никуда я не пойду. — Я еще слишком молода для подобного шага и морально не готова к тем обязанностям, что лягут на мои хрупкие плечи. К тому же мой дорогой батюшка, вряд ли одобрит этот брак, ибо, — я всплакнула, надеясь, что не переигрываю, — здоровье его ныне пошаливает, и я не могу оставить семью во времена сией великой скорби…

— Тем более! — Вспыхнул Севен, — мы просто обязаны подарить ему наследника.

— Кого? — Я схватилась за сердце и села на лавочку.

Мне только детишек в столь юном возрасте не хватало. Совсем что ли разум со своими опытами потерял?

— Какая встреча. — В беседку вошел Властелин с мольбертом в руках. — Кто тут пристает к моей натурщице? — Он окинул нас взглядом удава. Энгар незаметно растворился.

— Позвольте уважаемый, кто ВЫ такой, чтобы называть мою невесту, своей натурщицей? — Севен сощурил глаза и пристально посмотрел на Властелина.

— Невесту? — Вариан вздернул бровь и перевел взгляд на меня. — Что-то я не припомню того дня, когда давал официальное разрешение на вашу свадьбу. Или это вынужденная мера, в связи с экстренными обстоятельствами?

— Формально, я подданная Мранкеи… — Возразила я, скрестив руки на груди. Севен и Вариан одарили меня многозначительными взглядами.

— Формально — да. Но фактически… Вы леди полностью в моей власти. А вы, уважаемый барон, займитесь своими делами. — Его Величество щелкнул пальцами, и рядом с мольбертом появилась палитра и кисть.

— Да кто вы такой! — Возмутился Севен.

— Высочайшее Величество Властелин Араханта, собственной лучезарной персоной.

Несколько секунд потерянного молчания, и Севен испарился, оставив меня один на один с вооруженным кисточкой Величеством.

— Вы, правда, собираетесь…

— Да, я собираюсь, написать твой потрет. — Почти пропел Вариан, живописно размещая меня на лавочке. Повинуясь магии Властелина, ветки роз поменяли положение, и мое лицо осветилось жаркими лучами солнца, заставившими прищурить глаза. — Назло своей матушке. Она утверждает, что я совершенно бесталанен в живописи. Представляю, как она воспримет твой портрет в Сиреневой гостиной…

— Может, лучше Лесана будет тебе позировать?

— Эх, Рина, Рина, нехорошо сестру подставлять…

Я покачала головой и промолчала. Одной загадкой стало меньше — сумасшедшая девушка, прервавшая ритуал вызова духов, считала своим женихом Севена. Впрочем, теперь, когда Вариан обломал его, он вернется к ней.

Кисть быстро порхала над полотном. Улучив момент, когда Вариан настолько увлекся, вырисовываем деталей, что почти перестал обращать на меня внимание, я встала и тихонько подкравшись, заглянула через его плечо…. Только волею судьбы меня не хватил на месте святой Кондратий. Ибо изображенное на портрете чудовище, даже при самой жестокой субъективности не могло быть мной.

— Это намек на мой плохой характер? — С надеждой спросила я, рассматривая, красные змеи, произрастающие на неком подобии головы. Раскосые синие глаза (в смысле смотрящие в разные стороны), производили удручающее впечатление вместе с желтоватым цветом лица.

— Пожалуй, королева была права, — усмехнулся Властелин, — великого художника из меня не выйдет…

— Хватит и того, что из вас вышел великий Властелин.

— Правда? — В голосе Вариана звучало искренне удивление. Он поймал и поцеловал мою руку.

Я как обычно покраснела.

 

Глава 4

Она ему нравилась, и это ему не нравилось. Парадокс…

Что теперь делать? Как жить дальше? Наверное, нужно убедить себя, что Рина такая же, как все остальные девушки — в чем-то лучше, в чем-то хуже, но суть та же. Пусть она и не навязывает ему свое общество, не подстерегает возле покоев и не тащит в постель (а жаль…)… С ней можно поговорить обо всем на свете — или просто помолчать. Молчание в ее обществе не бывает тягостным. Возможно потому, что молчит она редко.

Хотя… недостатков у нее тоже хватает: она не владеет магией, не разделяет его любви к сражениям и категорически не хочет бегать по утрам. Она язвительная и своенравная, скрытная и недоверчивая. Никогда не знаешь, в какую историю она встрянет в следующий момент. Куда лучше для нее сидеть в родовом поместье, подальше от Араханта, демонов, охотницами за богатыми женихами, и его самого.

Нет, с ним точно что-то не так. Что за глупости? Почему это он должен игнорировать свои желания?

За неделю-другую они так надоедят друг другу, что все эти «чувства» растают как снег по весне. Да, именно так он и поступит.

А что если… послушать сердце, а не разум? Зачем наказывать себя и ее. Мысль кометой унеслась прочь. Еще будет время подумать над этим вопросом.

Вариан улыбнулся и направился в противоположенный конец зала, где Риндевей и Тахира, что-то оживленно обсуждали.

На пол пути его перехватила королева. Костюм Мессарийской принцессы мог обмануть многих, но свою мать Властелин узнал бы и в обличье демона, коим она в действительности и была.

— Первый танец ты должен танцевать с дочью герцога Оэля.

— Оэль, это лаксайский посол? Ты еще не потеряла надежд заключить династический брак? Прошу прощения королева, но, во-первых, лаксайки не в моем вкусе, а во-вторых, первый танец мною уже обещан.

— Уж не дочери ли Рины де Вей?

— Рины де Вей? — Тщательно скрывая интерес, спросил Вариан.

— Ну да, эта леди очень похожа на свою мать…. Разумеется, только внешне. У нее нет той хищной решимости, зато эта черта хорошо проявилась в Лесане.

— Вы хорошо знакомы с этой семьей.

— Нет, я хорошо знакома с их дурной славой. От Рины и ее дочери, отреклась семья. И надо сказать, это не единственный случай в их роду.

— К чему вы ведете?

— К тому, что она тебе не пара. Можешь сделать ее своей фавориткой, но не женой.

— Я и не собирался делать ее своей женой. Я вообще не планирую жениться. — Вариан поклонился, и поспешил прочь.

Королева проводила сына мрачным взглядом. Попытка разозлить его опять провалилась. Ей было все равно, кого выберет в супруги Вариан. Лишь бы эта супруга у него появилась. Тогда Лерина могла бы рассчитывать на появление внуков… ей ведь скоро четыреста лет.

Неужели из-за ошибки почти двухсотлетней давности, она обрекла их славный род на вымирание?

Королева покачала головой. Эта красноволосая девушка была бы не самой худшей партией. И отец и мать происходят из знатных родов. Боевая слава рода де Гранж была хорошо известна и в Мранкее и Дакаре, и на островах Хребта. А де Вей, издавна славились своей любовью к наукам: много великих Опытников и лекарей от Богов, было в их рядах.

Но она, Лерина, никогда не признается в симпатии к этой семье, и к любой другой. Никогда. В конце концов, она — королева. И ей пристало скрывать свои истинные чувства.

Возможно, именно это подтачивает отношения их семьи…

Лерина горько усмехнулась.

Семьи….

Да какая они семья? У каждого кинжал, который до поры до времени спрятан за спиной или в рукаве. Она уже несколько лет не разговаривала с мужем, если только не считать разговорами обмен дежурными любезностями и пустыми, ничего не значащими фразами о погоде. А ведь когда-то они были счастливы.

Ее Величество прикрыла лицо веером и закрыла глаза. Река воспоминаний унесла ее в пору безмятежной юности, почти на триста лет назад. Тогда она была не хладнокровной королевой, а дочерью главы клана Кошек — милой девушкой с рыжеватым отливом волос, и неистребимыми веснушками на носу. Немного взбалмошной, чуточку озорной и бесконечно романтичной.

Она влюбилась в своего эльфа сразу. Он подмигнул ей и улыбнулся, а она чуть не свалилась с лошади, возмущенная его неуместным в данной ситуации чувством юмора: эльфам на территории Кошек, были не рады.

Но Лерина достаточно быстро нашла оправдание: ОН не был чистокровным эльфом, значит, мог разгуливать по их землям безбоязненно. И ему не пришлось гулять бесцельно…

Стоял месяц Урожаев, и воздух пах клевером и персиками. Пылинки танцевали в косых лучах солнца, проникающих в амбар. В прозрачном медовом свете порхали бабочки, проносились, жужжа, полосатые пчелы… Игривый ветерок ласкал разгоряченную кожу и смешавшиеся волосы: белые как снег и каштановые, с золотым отливом.

Они скрывали свои чувства почти сто лет. Как глупо. Но молодость редко может похвастаться разумом — это приоритет зрелых лет.

Лерина покачала головой, сбрасывая наваждение.

Ей вдруг стало обидно за бесцельно потраченные годы и погубленные отношения. Приняв для себя важное решение, она резким движением сложила веер и, отыскав глазами мужа, направилась к нему.

Неподалеку ее сын увлекал на балкон красноволосую девушку в белоснежном платье. Догадывается ли он что любит ее? И любит ли? Да, как они похожи! Оба не могут совладать со своими чувствами. Наверное, это проклятие всех кошек… и котов.

Королева перехватила удивленный взгляд мужа, когда склонилась перед ним в медленном, изящном реверансе.

— Я оставила этот танец для вас, прекрасный незнакомец в алой маске. Надеюсь, вы не обманете моих ожиданий?

— Милая леди, ну как я могу позволить себя подобное? — Король поцеловал руку жены и увлек ее в ряды танцующих пар. Он был озадачен поведением королевы, и в то же время приятно удивлен. Чем демоны не шутят, пока драконы спят! Он ведь до сих пор любит эту кошку…

Я подтолкнула Тахиру к Яну. Парочка краснела, бледнела и отказывалась под разными предлогами идти танцевать. Скооперировшись, они выступили единым фронтом и успешно отвергали мои доводы. В этом сражении я безнадежно проигрывала и нуждалась в подкреплении…

— Леди Рина, леди Тахира… — Вариан поцеловал мою руку и по-хозяйски подхватил за локоток. — А почему бы вам, мой друг, не пригласить леди Тахиру на тур Lashe Riesh?

— А ты в это время пригласишь Рину на балкон или в сад, полюбоваться звездами?

— Как проницательность, — усмехнулся Властелин, увлекая меня на балкон.

— Ей еще и восемнадцати нет. — Мрачно напомнил Ян.

— О. — Только и ответил Вариан. В этом «О» смешалось понимание, удивление, пренебрежение и еще целая гамма самых разнообразных чувств. В общем, что именно он имел в виду, для нас осталось загадкой. Ян только плечами пожал и увлек Тахиру в ряды танцующих пар, буркнув напоследок «Сами разберетесь».

…А ночь в Дакаре была ничуть ни хуже дня: темное небо, яркие звезды и потрясающий запах цветущих ночных лилий. После приторных, смешавшихся в зале запахов духов, воздух казался божественно упоительным.

Я облокотилась на перила и скользнула взглядом по освещенному магическими огоньками парку. Танцующие под легким ветром отражения расплывались на темной поверхности дворцового парка, сливаясь в причудливые созвездия. Романтическая атмосфера как нельзя лучше соответствовала важным разговорам.

— Когда это вы Ваше Величество, успели познакомить Энгара, с «моим» умением сражаться?

Вариан вынырнул из созерцательного транса и удивленно посмотрел на меня.

— Я ничего не делал. Почему ты решила что…

— Он сам мне сказал.

— Правда? Каков наглец. А знаешь, давай поговорим о чем-то соответствующем этому вечеру.

— Ваше Величество…

— Рина, — Властелин поймал мою руку и накрыл своей. — Ну, сколько можно повторять, чтобы ты называла меня просто Вариан?

— Послушай Вариан, вот только не надо меня клеить! — Я мягко, но настойчиво освободила руку и улыбнулась. — Ты сейчас похож на Севена в период цветов и сладостей.

— Странно, я думал, что похож на самого обычного эльфа.

— Эльфа? Возможно. Но слово «обычный» к тебе не применимо. — Тут я не покривила душой. Большая часть прекрасного пола читает мужчин как раскрытую книгу. Но сейчас…. То ли я отношусь к другой части, теряя квалификацию, либо…

— Прогуляемся? — Он спустился на пару ступенек по украшенной цветами лестнице, и протянул мне руку.

— Только если пообещаешь хорошо себя вести.

— Ни за что. — Вариан хищно улыбнулся, и мне стало не по себе. — Разве ты не ищешь свою половинку? — Спросил он, когда мы миновали освещенную падающим из окон светом часть парка.

— Ну… ищу. Но не на вечер, а на жизнь. И без примерки.

— Как же ты узнаешь, что это твоя половинка?

— Существует множество способов понять подходит тебе мужчина, не считая того о котором думаешь ты.

— А о каком способе я думаю?

— Не притворяйся ангелочком. — Фыркнула я, — Кроме того, я считаю, себя цельной натурой и ищу такого же цельного мужчину. Мне не нужны незаконченные половинчатые подделки.

— Рассуждаешь как умудренная опытом особа. Похоже, Ян заблуждается относительно некоторых аспектов.

— Пытаешься меня смутить? — Как ни странно, но смущения я действительно не чувствовала, говорить с Варианом было так же легко как с лучшей подругой. Разве что подруга не смотрит так, будто готова наброситься на тебя…

— И до чего я докатился с твоей подачи! Соблазнять отчаянно сопротивляющихся девиц мне еще не приходилось.

— Это полезный опыт, не всем же падать в твои руки, как переспевшие фрукты.

— В данный момент меня интересует кое-что слаже десерта, — вкрадчиво прошептал Вариан, и я оказалась прижата к шершавой коре экзотического дерева с белыми, сладко пахнущими цветами.

Вариан был недоволен собой. Что за разговоры? Ну и леди…. Прямо сказать как-то неловко, и окольными путями не выходит. Придется импровизировать.

И согласиться с тем, что это не простое влечение.

Что ему мешает признаться ей… в чем? Возможно в своих чувствах? Ничего, кроме страха быть отверженным. Она не воспринимает его в серьез и предложи он сейчас руку и сердце, наверняка откажется.

А мир ведь так непостоянен! Бесконечные войны, заговоры и покушения значительно сокращают жизнь. Мойры и так не очень радуют счастьем, чтобы добровольно от него отказываться. К чему глупые размышления и лишенные логики мысли? В конце концов, рано или поздно это должно было случиться…

Заглянув в глаза девушки, он увидел таящийся в них страх. Это еще что такое? Он со смесью удивления и раздражения проследил за ее взглядом, и обнаружил, что она смотрит повыше его левого плеча.

Эльф медленно повернулся, руки отпустили плечи девушки…

— Нет, вы что, сговорились! — Не выдержал он, возмущенно рассматривая оскалившую клыки тварь, размером с крупную химеру. Ее черные нетопыриные крылья были развернуты, а мощные лапы взрывали когда-то аккуратную траву газона.

И обидно как, думал Властелин, медленно отпихивая девушку за ствол дерева, даже оружия нет. А магия… магией далеко не уедешь. И как она оказалась в дворцовом парке? И что это дракон подери такое? Незнакомый представитель местной фауны? Эксперименты некромантов? Новое домашнее животное королевы?..

Да, слишком много в последнее время вопросов. И так мало времени на поиск ответов.

Но… справимся, не в первой.

Вариан вздохнул и из сгустившегося облачка тьмы выхватил свой меч. Сине-зеленый камень вспыхнул в рукояти. В правой руке засветился огненный кнут, будто змея свернулся спиралью. Эльф застыл, выжидая прыжка напрягшейся твари. Ее губы подрагивали, обнажая желтые клыки с которых капала на траву ядовитая зеленая слюна. Туда где она попадала, трава, и земля с шипение чернели.

— Кис-кис-кис, — хлыст опустился на холку существа, ловко обернулся вокруг шеи петлей.

За миг до столкновения Вариан успел отпрыгнуть и натянуть хлыст, подтягивая тварь к себе, не давая ей переключить внимание на Рину, которая потихоньку отступала к дворцу. Они были слишком далеко, чтобы звать на помощь…. Впрочем, это и к лучшему. Разряженные в пух и прах, и уже нетрезвые, маги вряд ли смогут помочь. Скорее помешают.

Вариан отбросил меч в сторону и сотворил небольшой синий шарик. Подбросил его на ладони и бросил в упирающееся существо. Огненная петля забирала у нее много сил, заставляя тратить их на регенерацию, а не на атаки.

Синее пламя тонкими ручейками стекло по чешуе и трава под тварью загорелась веселым, синим пламенем. Пользуясь замешательством эльфа, животное оскалилось и взвилось в воздух в невозможно длинном прыжке.

— Эй! — Резкий окрик заставил тварь пересмотреть свои приоритеты.

— Рина! Какого демона! — Рыкнул эльф, с трудом удерживая вырывающегося из петли хищника. Он с прискорбием понимал, что магией это существо не взять. Огнем тоже.

Но ее натравили не на него. Нетопырь просто играет с ним.

Я вынула из прически несколько шпилек и волосы больше ничем не сдерживаемые рассыпались по плечам. Магия не берет, а если попробовать ядом? Мои шпильки отравлены и очень остры. Только специальное, далеко не дешевое заклинание не позволяет им царапать меня.

Красные глаза твари впились в мое лицо не самым приятным взглядом. Я напряглась, выдерживая этот полный ненависти взгляд. Подалась вперед, губы сами собой сложились в хищный оскал, пальцы конвульсивно сжались, роняя шпильки в траву. Подчиняясь мимолетному импульсу, я дунула на существо… огнем.

Не понятно кто удивился больше — я, Вариан или тварь, от пронзительного визга которой задрожали витражные стекла больной залы. Тварь вертелась на месте, каталась по траве, пытаясь сбить охватившее ее пламя, но оно не угасало.

Я зажала уши руками, закрывая глаза и падая на колени. Хотелось бежать от этого нестерпимого воя, полного боли и обиды, только ноги больше не держали меня.

На границе сознания прозвучал еще один крик «Нет!» и в парке стало тихо.

Раскачиваясь из стороны в сторону, я отважилась открыть глаза, только спустя три бесконечно долгих биений сердца.

Из-под дымящегося тела животного выглядывала чья-то рука и шелк красного платья. Я кое-как поднялась и на негнущихся ногах подошла к поверженному зверю. Вариан поймал меня раньше, чем я успела рассмотреть, кому принадлежат рассыпавшиеся по земле волосы и бледное лицо с обезображенной ожогом правой стороной.

— Она оттолкнула меня, когда это существо из последних сил прыгнуло. Видно не собиралось уходить в Бездну в одиночестве. — Хрипло прошептал Вариан, обнимая меня за плечи и привлекая к себе.

— Кто она? — Не особенно улавливая смысл слов, спросила я. От падения меня удерживали только объятия Вариана. Но он не торопился с ответом.

— Лесана.

— Сестра! — Отупение сменилось всплеском сил, и я бросилась к зверю, хватая безжизненное тело сестры за руки и вытаскивая его из-под останков. — Лесана! Лесана, очнись! — Я, не веря своим глазам, осматривала обожженное лицо. По иронии судьбы кроме ничего не пострадало. Сказался защитный амулет, который сестра никогда не снимала…. Но почему он не подействовал на лицо?

— Рина… Она тебя не услышит. — Вариан опустился на землю рядом со мной. — Ей уже ни чем не помочь.

— Как ты можешь так спокойно говорить об этом! — Я оглянулась на спешащих к нам Яна, Тахиру и нескольких незнакомых мне магов в синих мантиях.

— Рина, это она вызвала это существо. Она хотела убить нас.

— Я в это не верю. Она на такое не способна! Она никогда бы не опустилась до подобного…

— Я не буду с тобой спорить. — Вариан покачал головой. — Поверь, я сожалею, но мы не в силах ничего изменить.

Время остановило привычный ход, до предела замедлив происходящее. Реальность поглотила все цвета. Меня объяла черная воронка, утягивая в небытие. Спустя вечность непроглядная тьма сменилась небом и сияющим диском солнца.

Арахант…

Теперь на острове была золотая осень. Патиновые листья срывались с веток кленов и лип, величественный леса застыли в безветрии, и даже шелест листвы не нарушал царящего в этом королевстве покоя. Лишь изредка легчайший ветер приносил паутину и подбрасывал листья в воздух. Они долго кружились в танце, прежде чем опуститься на остывающую землю.

Чертоги встретили меня безмолвной грустью. Уже знакомая галерея с зеркалами. Поверхность рябит, потом высвечивает циничную улыбку, которая рассветает на лице примерной девушки, заботливой дочери, преданной сестры. Нет, эта леди не пожертвует собой ради других. Под маской доброты прячется жажда славы, добровольное принуждение себя казаться лучше…

Я касаюсь оправы, золотые декоративные змеи оживают под моим прикосновением, шипят, показывают раздвоенный язык…. И я понимаю, что мы сами выбираем, какую маску примерить в следующий момент.

Смело провожу рукой по зеркалу, и оно отражает немного настороженное, но в целом дружелюбное лицо.

— Зачем тебе сестра? — Отражение подмигнуло мне. — Эта гадина покусилась на твоего мужчину. Поделом ей. Она чуть не убила тебя, натравив демона, а в последний момент решила набить себе цену и прикинуться бескорыстной спасительницей. Почему ты должна ради нее в чем-то себе отказывать? Ведь это тебя отец хотел, как вещь отдать в бессрочное пользование. Тебя, а не ее. Ты и так всем обижена — твоя мать сумасшедшая, от которой отреклась семья, у тебя нет магических сил, а тот, кого ты любишь, видит в тебе лишь тело. Игрушку на одну ночь. Подружку на час. Зачем они тебе? Смотри… — Отражение кивнуло, я повернулась и увидела, как на противоположенной стене поверхность огромного зеркала пошла рябью. — Ты можешь вернуться и спасти свою сестру, а можешь оставить все как есть. Только за ее спасение ты дорого заплатишь.

Отражение вышло из зеркала. Передо мной стояла моя точная копия.

— Я спасу ее. — Я решительно шагнула к зеркалу, но ледяная рука отражения удержала меня на месте.

— Даже не спросишь, что за цену тебе придется заплатить? — Она усмехнулась. — Ну не надо так кривиться. Я — это ты. За все милочка надо платить, за все. Судьба исполняет одно самое сокровенное желание любого человека. Избавив сестру от смерти, ты используешь свой шанс и больше ничего не сможешь изменить. Вдруг что-то случиться с Варианом? Ты ведь его любишь. Каково будет видеть его смерть, и чувствовать собственное бессилие? Знать, что ты потратила свой шанс на спасение бездарной соблазнительницы?

— Такого не случиться. Вариан маг и сможет защитить себя. — Как можно увереннее сказала я, но червяк сомнения уже точил мое сердце и уверенность.

— Не случиться. — Отражение согласно кивнуло. — А что если в беде окажешься ты? Люди будут веселиться, жить, любить, а тебя не будет. Ты сама выбираешь судьбу, так прими верное решение.

Я покачала головой. Чему быть, того не миновать. Говоришь, мы кузнецы своей судьбы?

Я шагнула в зеркало, оказавшись в моменте, когда Лесана оттолкнула Вариана и расширенными глазами смотрела на взвившуюся в прыжке тварь. В этих глазах не было страха, скорее удивление.

И что мне делать? Как использовать свой шанс?

Хлопанье крыльев, и на правое плечо опустился большой черный ворон. Он склонил, голову рассматривая застывшие фигуры смолянисто-черными глазами. На левое плечо сел белый ворон, сжав его цепкими когтистыми пальцами.

— Вороны времени, — прошептало отражение, — птицы равновесия.

— Почему? — Спросила я вселенную. — Почему вы здесь?

— Потому что в тебе драконья кровь. Величайший дар и страшнейшее проклятие. Хоть ты поступаешь вопреки себе, своим истинным желаниям, мы не откажем. Сейчас ты все забудешь, а когда окажешься в своем времени, твоя сестра будет жить.

— Это несправедливо, то, что я забуду! Что, если времени мне отмерено не много в этом мире? Я хочу насладиться этими отпущенными мне годами… или месяцами. И этими воспоминаниями тоже.

— Успеешь еще, — каркнул белый ворон, — насладиться жизнью. Даже пресытиться ею. И некоторыми ее аспектами в частности.

— Болтливость твоя вторая натура, — ворчливо отозвался черный. — Готов будто уличная гадалка рассказать судьбу первым встречным. Будет, так как предвидели мойры-прядильщицы.

— Удачи! — Белый ворон взлетел, тяжело хлопая крыльями. — Вам она пригодиться.

Время начало стремительно раскручиваться, танцуя под музыку бушующего ветра перемен.

«Странные вы люди, делаете то, чего не желаете. Поступаете наперекор себе…» — услышала я, прежде чем чернильная тьмы скрыла от меня блеклое подобие жизни.

Языки пламени угасли, втягиваясь в прореху в пространстве. Но то, что осталось, все же обожгло лицо Лесаны…

Пренебрегая законами мира, я летела вверх, «падая» в небо. Солнечный луч скользнул по моей щеке, стирая из памяти воспоминания.

— Мне очень жаль… — рука Вариана опустилась мне на плечо. Рядом с эльфом мне было спокойно и защищено. Даже сейчас.

Я коснулась лица сестры, и слеза вопреки воле скатилась по щеке, оставив мокрую дорожку. Ресницы Лесаны дрогнули и глаза открылись. Я только сейчас заметила, что несколько прядей ее чудесных каштановых волос поседели, сровнявшись белизной со снегом.

— Никогда не видела, как ты плачешь… — прохрипела она. — Даже когда отец решил продать тебя в счет долга…. Или Севен бросил…. Я всегда завидовала твоей выдержке. Ты прячешь свои чувства, жаль, что я так не умею.

— Научишься еще! — Прошептала я, прежде чем Лесану окружили лекари, оттеснив меня в сторону.

Вариан что-то говорил разъяренному Яну, Тахира кричала на лекарей. Пространство начало размываться, предметы теряли привычные очертания. Как знакомо…. Перед глазами стояло зеркало и отражающаяся в нем я. Я силилась сто-то вспомнить, но память молчала. Река воспоминаний текла мимо.

Отражение улыбнулось и подмигнуло мне. Приложило пальцы к губам и послало воздушный поцелуй. Два ворона: белый и смоляно-черный сливались в знак равновесия, а может, это был бред моего воспаленного сознания. Последствия шока. Кто знает…

Примечания:

Не стоит удивляться обилию шипящих в лаксайским и драконьем языках, так как непосредственные носители языка могут похвастаться наличием клыков, что затрудняет речь, и объясняет все «sh» и «s».

 

Глава 5

Ожоги Лесаны залечили. Но на щеке все равно остался белесый шрам. Внешне она отнеслась к нему спокойно, но, я слышала, как она рыдала в подушку, когда думала что никто не слышит.

Да ведь не в красоте дело, верно? Главное душа человека или нелюдя, а там писанная ты красавица или не очень не столь важно. Взять того же Властелина, ну вот что он во мне нашел? Разве что на экзотику протянуло — лицо треугольное, волосы красные, характер не ахти, да еще и пить категорически не рекомендуется, в противном случае снос крыши и здравого смысла обеспечен. Из достоинств только тонкая талия и синие глаза. И видит же гад во мне только тело!..

Лесана же проливала слезы, часами рассматривая себя в зеркале. По отношению к ней я испытывала противоречивые чувства: с одной стороны, я ее жалела, а с другой… во мне крепло необоснованное чувство неприязни. И к этому