Армагеддон

Гаглоев Евгений

Кошмарный Трианон собран. Все должно случиться в канун Нового года: откроется проход между мирами, и доппельгангеры, хироптеры, стеклянные псы и гигантские хищные ящеры могучим потоком устремятся в наш мир… Так решили Темнейший и Дама Теней, об этом мечтают ведьма Гертруда и члены Клуба Калиостро. Но Созерцатели не дремлют – вокруг них сплачивается армия из угнетенных народов Зерцалии. Да и на Земле находятся явные и тайные силы, способные противостоять черным колдунам. Еще не сказали свое слово Красный и Черный Джокеры, которые способны поставить с ног на голову предсказание самых мудрых и опытных магов. Грядет решающая битва между Добром и Злом, Светом и Тьмой…

 

…Уже и старейшины не помнят, когда этот мир погрузился во тьму. Когда зло потусторонней реальности поднялось из зеркальной глубины и стало властвовать в Зерцалии… Когда темные маги заручились поддержкой древнего демона, начали править людьми и творить запретные ритуалы во славу темных богов.

Хроники говорят, что первыми властителями были те, кого впоследствии стали называть «древние». Небьюлон, он же Черный Король, поработитель миров. Мортианна, Мать Всей Тьмы, именуемая также Красной Королевой. Корнелиус Гельбедэр, Хранитель древних легенд. И Бальзамо, Магистр, пришедший из другого мира. Древние правили этим миром, упиваясь своей силой. Не было в Зерцалии более могущественных колдунов, но Небьюлону и Мортианне всегда было мало власти, и вскоре они начали мечтать о порабощении других миров. Корнелиус и Бальзамо отказались поддерживать их. И тогда Небьюлон и Мортианна пленили демона, чтобы черпать его силу из магического зеркала и тем самым укреплять и наращивать свое могущество. Властители забыли, что договор с Тьмой всегда кончается плохо. Оба оказались обмануты и погибли страшной смертью, так и не исполнив задуманного. Но на их место вскоре пришли другие. Те, кого величали Флэш-Ройялем.

Власть в Зерцалии захватила пятерка колдунов, освободившая демона из зеркала. Им было далеко до Небьюлона и Мортианны, но и они славились своей жестокостью и могуществом. Заручившись поддержкой Темнейшего, они поставили весь зеркальный мир на колени и стали служить древнему злу. Но демон хотел вырваться из зачарованной Зерцалии. И вскоре появилось пророчество о том, что Темнейшему поможет Сестра Тьмы, дочь предателя, отмеченного Темным Гламором. А затем будущее изменилось. И было сказано, что планы правителей нарушат Красный и Черный Джокеры, которые появятся в самый неподходящий момент и изменят спланированный ход игры. И неизвестно, чью сторону примет Сестра Тьмы. Она либо освободит демона, либо поможет его погубить…

И говорило то пророчество, что придет день и вновь разверзнутся проклятые зеркала, а мир никогда уже не будет прежним…

 

Глава первая

Планы Императора

Три серебряные луны смотрели на зачарованный мир сквозь багровую туманную дымку затянувшую ночное небо. Пемфредо, Энио и Дейно – Тревога, Ужас и Дрожь… Катерина никогда не различала их, знала лишь, что та луна, которая в данный отрезок времени сильнее других, становится крупнее своих соседок по небосклону. Тревога, Ужас и Дрожь. Названия, как нельзя более кстати отражающие то, что происходило сейчас в Зерцалии. Зло правило этим миром. И хотя хорошие и добрые люди здесь тоже встречались, злодеев было куда больше. В этом Катерина уже не раз убеждалась. Они предавали и убивали, постоянно строили различные козни не только тем, кто противостоял им, но и друг другу. Но зло всегда и неизменно пожирает само себя, это она тоже поняла. Красная Аббатиса отравила свою мать ради колдовской книги и власти и сама пала от руки Дамы Теней. Полицмейстер Резанов и его злобная супруга наделали немало гадостей, но в конечном итоге стали жертвами Императора. Прежний Император узурпировал власть, разделил Зерцалию на пять равных частей, чтобы править наравне со своими товарищами… Но они предали его так же, как когда-то предали Созерцателей, уничтожили, а затем заменили самозванцем. Все возвращается на круги своя.

Катерина сидела на широком подоконнике из черного мрамора в покоях на верхнем этаже самой высокой башни обсидианового замка Дамы Теней, куда ее отвели слуги баронессы. Прохладный ночной ветерок шевелил ее длинные волосы и изящные кружева прекрасного платья, подаренного во дворце Императора. Роскошный наряд имел массу достоинств, но делал ее похожей на саму Даму Теней. Платье, сотканное из особой ткани с помощью замысловатой магии, меняло свой цвет и очертания в соответствии с настроением Катерины. Багряное в минуты веселья, белое в моменты радости, угольно-черное в гневе, грусти и тоске. Сейчас оно было цвета воронова крыла, как и жемчужное ожерелье на шее, и браслеты, сверкавшие на запястьях. Траурный наряд.

Катерина тосковала по погибшему юноше, которого она любила, сама того не подозревая. Любила так, как никогда и никого в жизни. Она поняла это в момент, когда Игорь защитил ее, закрыв своим телом, а затем умер на ее руках. Она не знала, что с ней происходит, не могла разобраться в своих чувствах. Ведь был еще Матвей, который остался на Земле. Как она может так любить погибшего Игоря, если любит Матвея? Что же случилось с ее любовью? Ей даже не с кем поговорить о случившемся!

В замке, полном людей и чудовищ, Катерина была совершенно одинока.

На коленях девушки лежали старинные потрепанные тетради – дневники Александра Державина, которые она обнаружила в рюкзаке Игоря. Оказывается, он все время носил их с собой, а она даже не знала об этом. Ветер приподнимал кожаные обложки, перебирал пожелтевшие странички. Катерина не обращала внимания.

Скрещенными руками она прижимала к груди сам рюкзак – все, что осталось у нее от погибшего. Старенький, с заплатами, все еще хранящий запах какого-то ужасного одеколона.

Катерина с трудом сдерживала слезы. Как она могла быть такой дурой и не замечать очевидного? Он ведь любил ее с самого первого дня их встречи, хоть и не подавал вида. Лишь после его гибели девушка начала вспоминать взгляды, которые он бросал украдкой, когда думал, что она не замечает. Его широкую улыбку. То, как он смущался и опускал глаза. Как смешно чесал в затылке, когда перед ним вставала трудная задача.

А теперь Игорь лежал в подземном склепе Пантеона, в старинном хрустальном саркофаге. Дама Теней с помощью магии запечатала склеп, чтобы все оставалось именно так, как было в момент его гибели. Она обещала повернуть время вспять с помощью магического зеркала, если Катерина выполнит все ее приказы. И Катерина дала согласие, хотя не доверяла баронессе фон Шпильце. Она понимала, что другой возможности вернуть Игоря у нее не будет.

Дама Теней уже не раз показала, на что способна. Жуткая убийца, сильнейшая колдунья этого мира. Катерину пробирала дрожь от одного ее присутствия. Но пришлось согласиться: другого выбора не было. Помочь девушке могла бы только Маргарита, но она сама томилась в плену где-то в недрах этого гигантского замка. Катерина не знала, на что надеется, но ей так хотелось верить, что все закончится благополучно. Ее родная мама – очень сильная и волевая женщина. Она точно спасет Игоря… если сумеет. В любом случае, Катерине лучше прикинуться послушной. Она должна скрывать свои истинные мысли, изображать безразличие к судьбе собственного мира. И пусть Властелины верят, что она смирилась с неизбежным. Не стоит будоражить их раньше времени.

Катерина вытерла слезы краем кружевного рукава, затем раскрыла рюкзак Игоря в надежде найти еще что-нибудь, что напомнило бы о нем. Она обнаружила перочинный ножик, связку ключей с брелоком – наверняка от квартиры Назаровых там, на Земле. А еще начатую упаковку мятной жевательной резинки. Игорь хранил ее, хотя они находились в этом ужасном мире уже не первый месяц. Нехитрые вещицы напоминали ему о доме, он держался за них, как за путеводную нить, которая приведет его обратно на Землю. А вот как все обернулось.

Катерина снова едва не заплакала. Застегнув рюкзак, она прижала его к груди и повернулась к окну, за которым в свете трех лун блестели изящные обсидиановые башни с острыми шпилями. Катерина посмотрела вниз, на огни, которые полыхали далеко в долине, окруженной лесами и высокими черными скалами. Там полным ходом шла подготовка к предстоящему ритуалу. Она знала, что дуарфы – мерзкие карлики, служащие Мастеру Зеркал, – возводят гигантскую магическую машину, используя узлы устройства Калиостро, волшебные зеркала и странную хрустальную пирамиду огромной величины.

Верхушка сооружения была видна даже из башни, она светилась изнутри тусклым красным светом. Рядом с пирамидой то и дело мелькали яркие вспышки, огонь отражался в многочисленных зеркалах, расставленных вокруг пирамиды, пылал в извилистых каналах, образующих странные рисунки, напоминающие оккультные знаки. Над долиной парили хироптеры, неспешно проплывали боевые воздушные корабли, с которых инженеры Императорского дворца наблюдали за ходом работ. Катерина слышала отголоски громких криков рабов, которых надсмотрщики день и ночь заставляли работать. Она точно знала, что готовится нечто грандиозное и ужасное…

Однако сейчас Катерина не испытывала ничего, кроме тоски и горечи. Она не боялась, не нервничала в ожидании ритуала – она была опустошена. Игорь мертв… Парень, который всегда был рядом несмотря ни на что. Он погиб, защищая ее от сумасшедшей родственницы. Маргарита в плену – попала в ловушку, устроенную Дамой Теней. И теперь, чтобы вернуть Игоря и освободить мать, Катерине придется… уничтожить не только Землю, но и другие зазеркальные миры, отдать их во власть Темнейшего!

Оставалось надеяться, что Калиостро что-нибудь придумает. Что ритуал будет сорван, что у Катерины ничего не получится. Отказаться по собственной воле она не могла.

Но что, если Властелинам все удастся? Тогда все обречены. Может, это и к лучшему, что она устала настолько, что не испытывает никаких эмоций? В противном случае Катерина просто сошла бы с ума…

Она – Сестра Тьмы. Существо, чья кровь отравлена демоном. Девушка, по силе не уступающая самому Темнейшему! Но никогда еще она не чувствовала себя такой слабой и уязвимой, как сейчас. Все из-за проклятого выбора, перед которым ее поставили, – потерять любимых или уничтожить родной мир, помочь врагу захватить его. Но Катерина хотела спасти Землю и при этом вернуть себе близких. А заодно избавить жителей Зерцалии от страданий, на которые они обречены Темнейшим и его приспешниками.

На нее возложено столько надежд! Она нужна и Властелинам, алчущим могущества, и Созерцателям, желающим освободиться от гнета черных магов. А она… всего лишь испуганная девчонка, которая не знает, как решить все эти проблемы. Катерина снова взглянула вниз. А ведь решить их проще простого… Взять и сделать всего один шаг. Сброситься с башни и уйти… Вслед за Игорем.

Но она не могла так поступить! Подобный поступок – удел трусов и слабаков, а слабой Катерина себя никогда не считала. Да, это самый простой выход. Но что будет с ее друзьями, семьей? С Игорем и Маргаритой? Если есть хоть один шанс что-то изменить к лучшему, она будет бороться! Она не не опустит руки. А пока надо беречь себя, чтобы иметь возможность помочь другим.

Дверь комнаты бесшумно отворилась. В зеркале, стоявшем у стены, Катерина увидела отражение отца. Отец… После всего случившегося она не могла его так называть. Он стал для нее лишь Императором – злобным, мрачным, загадочным человеком, хранившим не одну тайну. Наверное, никто, кроме самого Александра, не знал, что творится в его душе. Его тайные замыслы оставались загадкой для всех. Он жаждал избавиться от Властелинов, это Катерина точно знала. Но что он планировал предпринять потом – об этом она даже не догадывалась.

Александр Державин был в своей неизменной стеклянной маске, имеющей вид красного черепа и скрывающей верхнюю часть лица. Полы длинного багряного плаща с белым меховым воротником скользили за ним по зеркальному полу. Император держал в руке жезл, который в любую секунду мог превратиться в тяжелый стеклянный меч. За Державиным следовала графиня Виолетта Шадурская. На ней все еще было длинное вечернее платье угольно-черного цвета, в котором Катерина видела ее на балу. На шее и запястьях графини сверкали украшения из красных и черных драгоценных камней, но ее осунувшееся лицо поражало своей бледностью.

Теперь Катерина знала, что Виолетта Шадурская неизлечимо больна, но тщательно скрывает это от окружающих, не желая показывать свою слабость. Раньше девушка считала графиню своим злейшим врагом, но, поняв причину многих ее дурных поступков, Катерина прониклась искренним уважением и сочувствием к этой сильной, решительной женщине. Кто знает, как повела бы себя сама Катерина, оказавшись на месте Шадурской? Может, точно так же.

Графиня много лет искала похищенную дочь, а нашла… монстра. Дельфина оттолкнула ее, разрушила все надежды Шадурской на воссоединение семьи. Катерина боялась даже представить, что творится сейчас на душе у графини; к счастью, она не умела читать мысли, как сама Шадурская. Но внешне Виолетта сохраняла полную невозмутимость и никак не показывала своих переживаний. А ведь ей сейчас приходилось еще хуже, чем Катерине.

– Я знал, что найду тебя здесь, – сказал отец, снимая маску. Пустые глазницы стеклянного черепа зловеще уставились на Катерину. – Ты не пленница в этом замке, но не выходишь из своей комнаты.

– Зачем ты пришел? – устало спросила Катерина. Она отложила рюкзак Игоря в сторону и поежилась. Платье тут же отразило ее чувства – пышная полупрозрачная шаль из теней окутала шею девушки и накрыла плечи.

– Поговорить с тобой, – ответил Император.

– Нам с тобой не о чем разговаривать. – Девушка снова отвернулась к окну. – Я ненавижу тебя… Ненавижу всех вас.

– По какой причине? – удивленно поинтересовался Державин.

– А мало причин? Если я начну перечислять, у меня пальцев на руках не хватит. Ты такой же, как все прихвостни Темнейшего!

– Что ты несешь?! – вскипел Александр. Его показное хладнокровие тут же дало трещину.

– Вы все хотите лишь использовать мою силу в своих целях. Вы постоянно лжете, предаете, подставляете других под удар… Ты столько раз обманывал меня! А еще ты убийца… Это ты убил тех людей в Вест-Хеллионе… Я все знаю.

– Я лишь исполнял приказы Дамы Теней. У нее моя кристаллида, если ты забыла…

– Иногда лучше погибнуть самому, чем стать убийцей сотен невинных.

– Ну, знаешь, погибать в мои планы не входило! – Император злобно усмехнулся. – Чувство самосохранения всегда было для меня превыше всего. Как иначе я смог бы защитить тебя от Властелинов?

– О какой защите ты говоришь? Дама Теней спланировала мое появление на свет много лет назад! И ее планы увенчались успехом!

– Но были и те, кто хотел убить тебя! – напомнил ей Державин. – И хотят до сих пор! Далеко не все аристократы Зерцалии поддерживают планы восхождения Темнейшего. Многие из них жаждут прикончить Сестру Тьмы, чтобы все осталось по-старому. Разыскивать их входит в обязанности тайной полиции, которая подчиняется Императору, а значит – мне!

– Их ты тоже уничтожаешь? Как Резановых?

– Я защищаю тебя! Твоя жизнь гораздо важнее, чем жизни этих проклятых заговорщиков!

– А еще ты проводишь темные ритуалы, чтобы сохранить свою молодость. Как и другие колдуны, приближенные к Даме Теней и остальным Властелинам! Я знаю, что требуется для этих обрядов.

– И что же?

– Кровь принесенных в жертву людей! Ты колдун и убийца, ничем не лучше баронессы!

– Возможно, я и монстр, – хмуро кивнул Император. – Но только я в силах помочь тебе. Такова истина, милая дочь, придется тебе жить с этим! И я помогу тебе, если ты поможешь мне!

– Я в этом даже не сомневалась, – печально произнесла Катерина. – Тебе тоже от меня что-то нужно!

– Я знаю, к чему баронесса принуждает тебя. Она ужасная женщина и умеет добиваться своего. Ты была вынуждена согласиться на ее условия, но мы можем использовать ситуацию в своих целях!

– Чем теперь поможешь? – горько спросила Катерина. – Разве ты можешь оживить Игоря?

– Нет. Но я могу вызволить из плена Маргариту, а она воскресит мальчишку.

– Так тебе известно, что она в этом замке?

– Разумеется! – кивнул Император.

– Почему же ты до сих пор не освободил ее? Ты говорил, что все еще любишь Марго, но сейчас, когда она в плену, ничего для нее не делаешь…

– Пока баронесса фон Шпильце в замке, я не могу ничего предпринять. Сейчас здесь сосредоточены очень мощные силы. В замок и его окрестности съехались колдуны со всей Зерцалии, они готовятся к ритуалу. Хироптеры во главе с Гуарилом охраняют все подступы к замку и долине, где устанавливается магический механизм. Здесь Темнейший… Я ощущаю его близкое присутствие! У меня постоянно мурашки по коже бегают, оттого что он где-то рядом. Но скоро все изменится! Как только ты откроешь портал…

– Чего именно ты добиваешься?! – воскликнула Катерина. Платье, отражая ее гнев, из черного вдруг стало пунцовым. – Только не надо больше лгать мне! Я устала от постоянной лжи!

– Я никогда не лгал тебе, Катерина. Возможно, не говорил всей правды, но никогда не искажал истину!

С этим Катерина не могла не согласиться. Отец не лгал ей, за него это делали другие. Он лишь утаивал самые страшные факты своей биографии, – например, участие в черных ритуалах и секрет своей вечной молодости. А еще тот факт, что Наташа Назарова была его дочерью.

– Для выполнения моего плана мне нужна твоя помощь, – произнес Державин. – Баронесса отобрала у тебя Тетрагон?

Графиня Шадурская хранила молчание, прислушиваясь к каждому его слову.

– Да, еще в подземном склепе, – ответила Катерина.

– Так я и думал. Она решила подстраховаться и не оставлять в твоих руках проклятый гримуар. Но перед самым началом ритуала баронессе придется вернуть тебе Тетрагон, ведь именно Сестра Тьмы должна прочесть заклинание, которое разрушит грань миров и откроет воинству Властелинов портал на Землю. А ты сразу начнешь читать другое заклинание – заклятие Лич! Ты лишишь ведьму ее дьявольской силы, и она станет простой смертной женщиной.

– Ты понимаешь, о чем просишь?! Как я могу сделать это? – изумилась Катерина. – Она просто не даст мне договорить! Убьет на месте, как только услышит первые слова заклятия!

– Об этом не беспокойся. Заклинание Лич обладает особой властью над носителями Темного Гламора! Чтобы оно подействовало, ведьма должна находиться в круге силы – особой пентаграмме. Но круг есть, в его центре стоит магическая машина, которая и отворит портал между мирами. Едва ты начнешь произносить Лич, заклинание пригвоздит ведьму к месту, и она не сможет пошевельнуться, пока ты не умолкнешь! Древние маги специально создали такое заклятие, чтобы лишать сил самых опасных своих противников. Отняв силу у баронессы, ты передашь ее мне, и тогда я смогу помочь тебе и твоим друзьям.

– И что же дальше?

– Мы снова заточим Темнейшего в магическое зеркало древних колдунов, и он никому больше не причинит вреда! А что до Дамы Теней… Она слишком многим отравила жизнь. Как только она станет обычной смертной, среди ее подданных найдется масса желающих уничтожить ее раз и навсегда!

– Остается еще Барон Стеклянные Пальцы.

– Мастер Зеркал – трусливый болван. Как только баронессы не станет, он сам сдастся на мою милость и будет служить мне вместе со своими мерзкими карликами.

– А Повелитель Кукол? – спросила Катерина. – Он не слишком доволен тем, что вы творите, и не станет слепо следовать приказам.

– Он мертв, – тихо произнесла Виолетта Шадурская.

 

Глава вторая

Жертва принцессы Аурелии

– Что?! – потрясенно воскликнула Катерина. – Повелитель Кукол погиб? Как это случилось?!

– Твои друзья из Созерцателей решили, что он поможет им, – усмехнулся Александр Державин. – Но как только вы отправились в Пантеон, старик заманил их в хитроумную ловушку.

– Он обещал помочь!

– Повелитель Кукол хотел использовать тебя и твоих товарищей. Он и не собирался помогать вам! Но карты легли против него. Он погиб, как и его подручная ведьма Лорена, при попытке захватить в плен друзей Магистра.

Катерина с изумлением обдумывала услышанное.

– Выходит, устранив Даму Теней и Мастера Зеркал, ты останешься единственным правителем этого мира? – наконец спросила она.

– Разумеется, – важно кивнул Александр. – И Зерцалии это пойдет только на пользу. Не будет больше распрей среди пяти Властелинов. Отныне править этим миром станет лишь единовластный Император!

– Темнейшего заточат в зеркало, и только ты будешь подпитываться его темной энергией, чтобы творить зло?

– Как ты можешь говорить такое?! – Гнев Державина вспыхнул с новой силой. – Зла больше не будет! Я стану использовать свою силу только во благо. Не в разрушение, но в созидание! Именно так обстояли дела раньше, пока не появился Темнейший. Четверка древних правила этим миром, разделив его на четыре части. Колдуны черпали силы у природных стихий, не питаясь энергией заточенного демона. Да, как выяснилось позже, Небьюлон и Мортианна Лефевр служили тьме… Но жизнь в Зерцалии в те дальние времена была куда лучше и спокойнее. Позже древние начали забирать силу у Темнейшего и склонили к этому Корнелиуса, а потом появились доппельгангеры, созданные его темной магией! Знаю, сейчас Корнелиус Гельбедэр на стороне добра, но раньше он творил такое, о чем и вспоминать не хочет! Ты расстроилась, когда я разбил его. Но этот старик далеко не так добр, как ты думаешь. Люди меняются, дорогая!

Катерина подняла на него взгляд.

– Я это давно поняла. Ведь и ты раньше был другим.

– К чему ты ведешь? – нахмурился Император.

– Я знаю о Наташе, – тихо сказала она.

– Что именно? – осекся Державин.

– Она моя сводная сестра. Почему ты сразу не сказал мне об этом?

– Хм… – Он смущенно прокашлялся. – Нелегко говорить о таких вещах при первой встрече…

– Но зато очень легко просить о помощи, не так ли?

– Я хотел рассказать, но позже. А затем все так закрутилось… У нас с тобой не было возможности поговорить!

– Когда же ты собирался сообщить мне о том, что мы сестры, что у тебя есть еще одна дочь?

– Я сказал бы, клянусь. Собравшись с мыслями, обдумав, как это лучше преподнести. Но откуда ты узнала? – Он быстро взглянул на Шадурскую. – О, вот в чем дело! Виолетта не удержала язык за зубами? Только ты знала правду!

– Это вышло случайно, – чуть слышно произнесла графиня. – Я думала, ты сам рассказал обо всем Катерине. Иначе и я не проронила бы ни слова.

– Я все еще не отошла от этой новости, – призналась Катерина, – и не знаю, как мне к ней относиться.

– Действительно, все несколько осложнилось.

– Наташа здесь, в замке?

– Верно. Но не стоит сейчас с ней встречаться.

– Она знает? Об Игоре…

– Ей все известно, и она убита горем. А еще она в бешенстве и винит во всем тебя.

– Меня?! – вскинула брови Катерина. – Но почему?

– Игорь погиб, защищая тебя. С этим трудно было поспорить. Катерина и сама винила себя в случившемся.

– А еще в ней проснулся Темный Гламор. Но у Наташи он послабее, чем у тебя, ведь ее мать обычная женщина. Мне кажется, она немного завидует тебе.

– Ты уже говорил с ней? – спросила Катерина. – Рассказал ей обо всем?

– Чего ради? – хмуро бросил Император. – Я никогда в жизни с ней не общался. И мать ее не видел с тех пор, как девчонка появилась на свет.

– И ты не испытываешь никаких угрызений совести? – потрясенно спросила Катерина.

– Почему меня должна мучить совесть? Это была ошибка Татьяны, не моя!

– Ошибка? – Катерина горько усмехнулась. – Так Наташа для тебя всего лишь ошибка?! Да и я всего лишь пешка в ваших дворцовых играх! И ты еще хочешь, чтобы я помогала тебе?

– Другого выхода у тебя нет! – Император зло ударил жезлом об пол. – Только я могу остановить Темнейшего и загнать его обратно в магическое зеркало! Но при условии, что ты отдашь мне силу Дамы Теней.

– Но каким образом? Как только я открою портал, Фрида тут же прорвется на Землю, и Темнейший со своим воинством последует за ней! Как ты сможешь его остановить?! – не понимала Катерина.

– Потребуется жертва… – нехотя признал Император. – Я читал об этом в древних манускриптах.

– Кто-то должен погибнуть?! – ужаснулась Катерина.

– При темных ритуалах такой силы жертва всегда неизбежна! Кто-то погибнет во имя всеобщего блага!

– А без жертв никак не обойтись? – спросила Виолетта Шадурская.

– Только не в этот раз. Прискорбно, но такова суровая правда! Много лет назад, когда древние колдуны заточили Темнейшего в зеркало, в жертву себя принесла принцесса Аурелия, о которой в этом мире сложено много легенд. Ты наверняка слышала о ней… Она была воспитанницей Небьюлона, он отнял ее у матери еще младенцем.

Катерина тут же вспомнила печальную колыбельную, которую ей пели Маргарита и бабушка Илеана. Значит, в ней шла речь об Аурелии!

– Небьюлон и Мортианна Лефевр славились своей жестокостью, – продолжал Император. – Мортианну до сих пор считают самой злобной колдуньей за всю историю Зерцалии. Аурелию же все любили за доброту и кроткий нрав. Темнейший к тому времени натворил немало зла. Когда колдуны ослабили его мощными заклятиями, потребовался доброволец, который принял бы в себя сущность демона и шагнул вместе с ним в колдовское зеркало. Желая спасти жителей этого мира, Аурелия принесла себя в жертву. Она вошла в магический круг, где томился ослабленный демон, и он вселился в нее, чтобы уцелеть. А она тут же шагнула в зеркало, которое запечаталось за ее спиной. Именно так Темнейший и оказался в заключении.

– А что стало с Аурелией?

– Ну а что происходит с узниками зерциккуратов? Зеркало Темнейшего – тот же зерциккурат, только питающийся куда более мощной магией. Я не писал об этом в своем дневнике, потому что не знал. Когда я освободил Темнейшего, из зеркала вышла и Аурелия. И тут же рассыпалась в прах. Я в тот момент был без сознания и не видел ее. Но подвиг принцессы вошел в хроники этого мира. Пустой саркофаг с ее именем поместили в подземном склепе Пантеона, где он стоит и по сей день.

– Я видела его, – прошептала Катерина, вспомнив хрустальный саркофаг с изваянием спящей женщины на крышке. Именно внутри него был когда-то спрятан Тетрагон.

– Это сделано, чтобы люди помнили о принесенной ею жертве.

– Сейчас там лежит Игорь…

– Я слышал об этом. Дама Теней намертво запечатала склеп магическим заклятием. Никто не сможет ни войти, ни выйти оттуда, пока не состоится ритуал. Время там остановилось. Все остается таким же, как в тот момент, когда ты его покинула.

– Там же хранятся ваши кристаллиды. И еще много чего.

– Дама Теней охраняет этот склеп как зеницу ока. Никому из нас туда не проникнуть. Она сделала исключение лишь для тебя…

– Не исключение, а ловушку!

– И ты угодила в нее, словно глупый несмышленыш. Да еще привела с собой Маргариту и Игоря Назарова.

Катерина закрыла лицо руками:

– Открыть портал, прочесть заклинание и лишить баронессу сил… Стать причиной чьей-то гибели, чтобы Темнейший снова лишился свободы… Ты просишь меня слишком о многом!

– Я понимаю. Но ты – Сестра Тьмы! А значит, у тебя все получится. Должно получиться! – твердо заявил Император. – А теперь отдыхай. Не стану больше утомлять тебя своим присутствием.

Он надел маску и вышел из комнаты. Графиня Шадурская бесшумно приблизилась к затихшей Катерине.

– Это те самые дневники? – спросила она, указав на тетради, лежащие на коленях девушки. – Какая ирония судьбы! Еще совсем недавно я на все была готова, лишь бы заполучить их. Но не теперь.

– У нас с вами похожая ситуация, – сказала Катерина. – Только я жалею, что вообще нашла их. Если бы не эти тетради… Кто знает, как бы все повернулось?

И Катерина без сожаления швырнула дневники в окно. Шелестя пожелтевшими страницами, они исчезли в темноте. Графиня лишь тяжело вздохнула.

– Тебе суждено было попасть в этот мир, Катерина, – произнесла она. – С дневниками или без, ты все равно очутилась бы здесь. Против судьбы не пойдешь. Записи отца и князя Казимира Поплавского лишь подготовили тебя к неизбежному.

– Как у вас с Дельфиной? – поинтересовалась девушка. Графиня невесело усмехнулась, глядя во тьму за окном.

– Скажем так, моя дочь оказалась еще большим чудовищем, чем я, – ответила она. – Воспитание Оракула Червей дало свои результаты. Она выросла без материнской любви и ласки. Может, поэтому у нее такое жестокое сердце…

– Вы так и не нашли с ней общий язык?

– Нет, – покачала головой Шадурская. – Это совсем не так легко, как я себе представляла. Особенно после того, как она попыталась убить меня.

– Какой ужас! – воскликнула Катерина.

– О, не переживай. Зато теперь я точно знаю, что из себя представляет моя дочь. Эгоистичная, злобная психопатка, жаждущая власти и могущества. И знаешь… самое странное… я продолжаю любить ее несмотря ни на что. А ведь Дельфина – само зло. Кроме того, она хранит массу секретов. Кое-что я смогла прочесть в ее мыслях, перед тем как она напала на меня. Но большая часть ее планов и переживаний осталась для меня тайной. Ты ведь знаешь, что она и Кай вместе?

– Знаю.

– Это для него она украла у тебя кисет с порошком Корнелиуса. Кай был стеклянным и стоял в подземелье лесного дома, там, где обрел свое последнее пристанище Оракул Червей. Моя дочь любит этого мальчишку, но скрывает от всех свои чувства. Особенно от Гуарила, короля хироптер. А у Кая тоже есть какая-то тайна, которую я пока не разгадала. Одно лишь я знаю точно – он не любит мою дочь так, как она любит его. Он использует Дельфину, но она не понимает этого. А я не могу открыть ей глаза, ведь стоит мне приблизиться, она тут же попытается снова избавиться от меня. Еще эти двое мечтают осуществить какие-то планы и надеются на твою помощь.

– Плохо же они это показывают, – хмыкнула Катерина. – Хотя Кай… Он действительно хотел о чем-то попросить меня. Но нам тогда не дали толком поговорить. Я теряюсь в догадках…

– Кай владеет магией. Она не сильная, все, что он может, – это очаровывать девушек. Всего один поцелуй, и любая становится его рабыней до скончания дней. Подозреваю, что именно так Дельфина угодила в его сети.

– Вот оно что! – протянула Катерина. – Теперь мне многое становится ясным! Он пытался поцеловать меня недавно, но Темный Гламор отшвырнул его прочь. Как оказалось позже, мой дар защищает меня от любых магических проявлений. Так Кай очаровал Дельфину?

– Когда она заполучила силу Оракула Червей, заклятие немного ослабло. Но она все еще продолжает любить Кая. Видимо, ее чувства подлинные. Кай хочет чего-то, а Дельфина помогает ему добиться желаемого.

– Два мерзавца!

– У них есть цель, и они ее добиваются. Знать бы еще, что им нужно от тебя.

– Всем что-то нужно. Знали бы вы, как я устала от этого. Даже вам… Ведь не зря вы появились здесь, в этом замке?

– Я приехала вместе с Александром. Ты права, у меня тоже есть цель, но она не имеет никакого отношения к планам твоего отца. Теперь, когда я узнала, что дочь меня ненавидит, мне незачем здесь оставаться. Как только откроется портал между мирами, я сразу вернусь на Землю. Лично от тебя мне ничего не нужно, Катерина Державина.

– И вам… совсем не страшно? Графиня Шадурская печально улыбнулась.

– Я давно научилась справляться со своими страхами, дорогая. К тому же в моем нынешнем положении мало что может испугать меня по-настоящему. Ну а если уж случится нечто из ряда вон выходящее… – Тут она открыла сумочку и извлекла из нее уже знакомый Катерине серебристый пистолет. – У меня еще осталось две пули. И поверь, я найду им применение.

От этих слов по спине Катерины вдруг пробежал холодок. Виолетта никогда не теряла стойкости духа. Хотела бы она стать похожей на графиню. Может, когда-нибудь, в другой жизни…

– А вы знаете, что будет, когда портал откроется? – поинтересовалась Катерина.

– Мне неизвестны все тонкости ритуала. Но я слышала, что на Землю ринется воинство из хироптер, доппельгангеров и гвардейцев Императора, возглавляемое Темнейшим и баронессой.

– И я никак не могу им помешать. Я совсем одна…

– Ты не одна, Катерина. – Графиня быстро подошла к двери и заперла ее на ключ. – У тебя есть то, чего никогда не было у меня.

– И что же это?

– Друзья.

Катерина удивленно на нее взглянула. В этот момент зеркало на стене осветилось изнутри призрачным голубым светом, и из него шагнул Влад. За ним следовали София и Елена. Все появились в полном боевом облачении Созерцателей. Катерина, задохнувшись от радости, бросилась на шею воину, затем обняла подруг. Графиня Шадурская с улыбкой наблюдала за ними.

– Вы! – выдохнула Катерина. – Но каким образом?! Вас же могли засечь колдуны баронессы! Они отслеживают все переходы через зеркала!

– Сейчас в этом замке и его окрестностях столько магов, волшебных существ и доппельгангеров, что на магические проявления никто не обращает внимания, – с улыбкой ответил Влад.

– А вы знали? – спросила Катерина Шадурскую. – Знали, что они появятся?

– Конечно, – кивнула та. – Я поддерживаю связь с Локустой… вернее, с Динарой, ведь так звучит ее настоящее имя. А она держит меня в курсе происходящих событий. Магистр и остальные – они совсем рядом.

– Созерцатели тайно собираются в скалах, в древнем заброшенном храме, – сказала Елена. – Нас все больше! Несколько отрядов идут с Севера, несколько из других провинций. Властелины даже не догадываются, какой сюрприз их ждет!

– А еще нам окажут поддержку оборотни, – добавила София, все еще обнимая Катерину за шею. – На зов варгамор Хельги явилось несколько племен волков и отряд крысолюдов!

– Кого? – не поняла Катерина.

– Крысолюды, – немного смущенно произнесла Елена. – Это люди, способные принимать облик гигантских крыс. Оказывается, я принадлежу к их племени. Мы пообщались с предводителем отряда… Я узнала, что у меня есть несколько живых родственников! Когда все закончится… если мы останемся живы… я обязательно отправлюсь к ним, чтобы восстановить родственные связи.

– Но это же замечательно! – воскликнула Катерина. – Я так за тебя рада!

Ее платье медленно меняло цвет с красного на белый. При появлении друзей все грустные думы отступили на второй план.

– Я буду очень рада познакомиться с представителями твоего народа! – добавила Катерина.

– Нет ничего проще! Мы ведь пришли за тобой, так что собирайся! – сказал Влад. – Магистр и остальные – все хотят видеть тебя!

– Но я не могу покинуть замок, – нахмурила брови Катерина.

– Почему? – спросила Елена.

– Из-за мамы… Из-за Игоря…

– Мы слышали, – посерьезнела София. – Корнелиус нам рассказал о случившемся.

– Как он?

– Пришел в себя и жаждет мести. Как и все мы.

– А вы сможете освободить Марго?

– Не думаю, – ответила графиня Шадурская. – Я слышала обрывки разговоров придворных. Твою мать держат в заточении в главной башне. Там нет зеркал, а охраны столько, что мышь не проскочит. Но ей не причинят вреда, пока ты исполняешь приказы Темнейшего.

– Вот поэтому я и должна остаться.

– Но ты можешь сходить с нами, а затем вернуться! – воскликнула София. – И лучше поторопиться, чтобы ничего не пропустить! Сейчас в горном храме будет происходить нечто захватывающее!

– Что именно? – заинтересовалась Катерина.

– Варгамор Хельга попытается излечить Локусту, – сказала Елена. – Восстановить ее искалеченное тело! Я никогда в жизни такого не видела…

– Но как? – изумилась Катерина.

– Говорят, когда оборотень из человеческого обличья перекидывается в зверя, все его раны мгновенно заживают, – начала объяснять Елена. – И даже утраченные конечности могут отрасти вновь, если все сделать правильно! Но только магия варгамор способна на такое. Если Хельге удастся вылечить дочь, Локуста вернет человеческий облик Питеру, отцу Бьянки.

– На это я бы посмотрела, – призналась Катерина. – К тому же я так соскучилась по вас!

– Так пойдем! – снова пригласил ее Влад. – Алекс только что вернулся из твоего мира и принес много новостей. Сейчас он прыгает от радости после встречи с отцом, но позже Магистр расспросит его обо всех событиях. Тебе лучше присутствовать при этом.

– Вы нашли его отца?! – радостно воскликнула Катерина.

– Ты многое пропустила! – улыбнулась Елена. – Видишь, сколько новостей тебя ждет!

Катерина вопросительно взглянула на Шадурскую.

– Ты вполне можешь отлучиться на пару часов, – сказала та. – Сейчас все обитатели замка слишком заняты приготовлениями, и никто ничего не заметит. Но к утру нужно вернуться. Вдруг Дама Теней захочет с тобой поговорить.

– Я вернусь, – пообещала Катерина.

Влад приложил руку к зеркалу, и сияющая поверхность снова дрогнула. Катерина шагнула в портал вслед за подругами, и ее подхватил серебристый вихрь.

 

Глава третья

Ярость Черного Джокера

Император метался по колонному залу обсидианового замка, и звуки его шагов гулко отдавались под высоким сводчатым потолком. Меховая мантия покорно скользила за ним по гладким, словно стекло, черным блестящим плитам пола, жезл при каждом шаге громко ударял по доспеху, оповещая придворных о дурном настроении своего владельца. Служанки и лакеи разбегались с его пути, прячась за колоннами, покрытыми серебристым узором. Император с трудом сдерживал ярость. Он так надеялся на помощь этой девчонки, а она в самый неподходящий момент вздумала показывать характер!

Подростки! Как же славно ему все это время жилось вдали от дочери. От обеих дочерей! Александр не любил детей. Если бы не приказ Дамы Теней и, кроме того, судьба, уготованная его будущему ребенку, он никогда бы не стал отцом. Но вышло так, что только Сестра Тьмы, рожденная от Созерцательницы, могла круто изменить его жизнь и освободить от вечного рабства. Только поэтому он решился на отцовство. А теперь у него две дочери, две взбалмошные девчонки! И они друг друга стоят.

Будь у него возможность повернуть время вспять, он бы трижды подумал, прежде чем связаться с Татьяной Назаровой. Но менять течение времени умела только Маргарита, а она точно не стала бы ему помогать. Оставалось только смириться, изображать перед Катериной любящего отца, но при этом держаться подальше от второй девчонки.

Тут Александр увидел Наташу – помяни дьявола, он и появится! Опустив голову так, что золотистые локоны завесили лицо, она нетвердой походкой двигалась через зал ему навстречу. С каким удовольствием Державин избежал бы этой встречи, но прятаться было поздно – девчонка уже увидела его и замерла. Тогда он решил пройти мимо, горделиво вскинув голову в стеклянной маске. Девушка окликнула его, но Александр сделал вид, что не расслышал, и продолжал идти.

И тут высокие двустворчатые двери из черного стекла захлопнулись у него перед самым носом. Он медленно обернулся, с трудом сдерживая гнев. Наташа, худенькая и бледная, стояла в центре зала – хрупкая фарфоровая статуэтка на фоне массивных блестящих колонн. Но кулаки статуэтки были крепко сжаты, а выражение лица не предвещало ничего хорошего.

– Я ведь окликнула вас, – тихо проговорила она. – Неужели вы не слышали?

– У меня много важных дел, мне некогда болтать с тобой.

– Вам было некогда все эти шестнадцать лет! Может, хоть сейчас уделите мне пару минут?! – воскликнула она.

– Ты смеешь дерзить мне, девчонка?! – вспылил Император. – Мне, одному из правителей этого мира! Придержи язык!

– Я знаю, кто вы! Но вы еще и мой отец! Пусть только по крови, а не по душевной общности.

– Тем более ты должна уважать меня!

– Я плохо помню своего другого отца, но уважаю его куда больше, чем вас!

– Вот и хорошо, – кивнул Император, – поскольку я не считаю тебя своей дочерью! Твое появление на свет – досадное недоразумение…

– Вот как?! – Наташа задохнулась от злости. Ее лицо побледнело еще сильнее. – Как только у вас язык поворачивается такое говорить?! Вы лишили меня настоящего отца! Да лучше бы я никогда не узнала правды! Мне и так жилось несладко, но эта новость меня просто уничтожила! Вы… Вы просто мерзавец!

– Ты забываешься, девчонка! – угрожающе проговорил Император.

– Вы могли прийти… поинтересоваться, как я жила все эти годы. Но вам плевать и на меня, и на мою мать! Конечно, ведь у вас есть другая дочь, которую вы готовы холить и лелеять, лишь бы она исполнила ваши планы! А моя жизнь для вас не имеет значения! Как и жизнь моего брата, который погиб, связавшись с вашей Катериной!

– К чему это пустое сотрясание воздуха? – холодно спросил Александр. – Чего ты от меня хочешь? Признания? Отцовских объятий? Чего?! Я признаю, что ты моя дочь. Но мне действительно плевать на это.

– Я хотела лишь взглянуть вам в глаза, – горько сказала Наташа. – Понять, что творится у вас в душе. Но вы даже не удосужились снять свою проклятую маску… Ну, хоть одно я поняла. Катерине вовсе не повезло с отцом. А может, повезло? Лучше уж расти сиротой, чем рядом с таким бессердечным человеком.

– Закрой рот, маленькая дрянь! – Император шагнул в сторону Наташи. – Или я заставлю тебя замолчать! Ты не знаешь, на что я способен!

– А вы не знаете, на что способна я, – парировала она. – Темный Гламор, помните? Ведь я унаследовала его от вас, хоть и не подозревала об этом. Но он пробудился… И я уже осваиваю свои чудесные способности!

Ее фигуру вдруг окутала неясная темная дымка, похожая на туман. Клубы черного дыма воспламенились, послышался треск электричества. Пламя на миг облекло девушку и растаяло в воздухе. Когда дымка рассеялась, тело Наташи уже было заковано в блестящие стеклянные доспехи. Изящный черный шлем с серебристой изморозью скрыл ее золотистые волосы.

– Черный Джокер, – вконец помрачнел Император. – Пророчества старых ведьм сбываются.

– Верно, – торжествующе произнесла девушка. – И мне это чертовски нравится!

Она вытянула правую руку. Доспехи дрогнули и потекли, словно черная патока. Из ладони Наташи вытянулось длинное черное щупальце, которое заострилось, затвердело и приняло вид длинного острого меча. Она с восторгом взмахнула им, рассекая воздух вокруг себя.

– Впечатляет, – кивнул Император. – Но я видал фокусы поинтереснее. Ты всего лишь зарвавшаяся девчонка, появления которой никто не ждал. Так не суйся в чужие дела и знай свое место! Отправляйся в свою комнату! Меня ждут дела.

Он указал жезлом на двери. Те тут же распахнулись. Император шагнул к выходу, но двери снова закрылись перед ним. Он яростно обернулся.

– Какого черта?! Мощный удар черной молнии сшиб его с ног, швырнул спиной о колонну. Если бы не мантия, смягчившая удар, он мог бы потерять сознание.

Наташа тихо рассмеялась и зацокала к нему высокими стеклянными каблуками.

– Думаю, судьба не зря свела меня с тобой, – произнесла она. – Не зря свела с Катериной. И совсем не зря одарила этими способностями. Я с огромным удовольствием отплачу всем вам за то, как вы обращались со мной и моей семьей. Моей настоящей семьей! Так где же скрывается моя сводная сестрица, папочка?! Не пора ли нам поговорить с ней по душам?!

– Знай свое место, дрянь! – зло процедил Император. Он вскинул жезл, желая ударить ее, но Наташа неожиданно ловко отбила его мечом. А затем ударила сама. Ее меч прочертил глубокую борозду в обсидиановой колонне, нарушив серебряный узор. Державин еле успел откатиться в сторону. И вдруг рассмеялся.

– Ты слишком самоуверенна для девчонки, которая лишь недавно получила силу! Думаешь напугать меня своими жалкими потугами? Я – Император! И пользуюсь силой Темнейшего куда дольше тебя. Но если хочешь испытать свои возможности и мое терпение, валяй. Нападай!

Наташа сжала рукоять меча обеими руками и замерла в нерешительности, но это длилось лишь мгновение. Издав громкий клич, она взмахнула мечом и бросилась на отца. Тот с легкостью отбил ее клинок жезлом и повел кистью.

Черный меч вылетел из Наташиных рук, а ее саму отбросило назад, так что она кубарем покатилась по гладкому полу.

Император расхохотался, запрокинув голову.

– Может, попробуешь еще разок? Чтобы удостовериться в том, что все твои силы и гроша ломаного не стоят!

Наташа встала на колени и громко закричала от злости.

Черный клубящийся столб тьмы вырвался из ее тела и ударил в потолок. Сверкнули молнии, щупальца мрака быстро распространились в стороны, а затем тьма вдруг взорвалась. Грохот заполнил зал, вспышка Темного Гламора вынесла все окна и обрушила несколько колонн. Посыпались огромные глыбы обсидиана и осколки черных зеркал.

Сотни молний зазмеились вокруг застывшей Наташи, складываясь в жуткий сверкающий водоворот. Девушка поднялась на ноги и медленно двинулась к застывшему Императору. Куски зеркал и обсидиана у ее ног заскользили по полу, собираясь в небольшие кучки, которые начали сливаться друг с другом, образуя сплошную шевелящуюся массу. И вот уже неясные силуэты новоявленных гештальтов робко и нетвердо поднялись над блестящим полом.

Император попятился назад, прикрывая глаза рукой от сверкания молний. Наташа медленно протянула к нему ладонь и сжала пальцы в кулак, собираясь напасть снова. В этот момент у самого ее лица в воздухе взорвалось облачко серебристого порошка. Девушка машинально вдохнула и тут же закашлялась. Ее монстры рассыпались грудами осколков. Молнии и клубы черного дыма растворились в воздухе, оставив ужасную картину разрушений. Судорожно хватая воздух, Наташа рухнула на колени. Доспехи исчезли, оставив ее в простом черном платье. Девушка вытянулась на полу и уснула. Император с ужасом уставился на дочь.

– Кажется, я подоспел вовремя, – скрипучим голосом произнес Мастер Зеркал, выходя из-за уцелевшей колонны. – Еще немного, и девчонка стерла бы тебя в порошок!

За спиной барона два уродливых дуарфа поддерживали полы его длинного мехового пальто. Стеклянные Пальцы сдвинул цилиндр на затылок и ехидно рассмеялся.

– Ты усыпил ее? – спросил Император.

– Разумеется! У баронессы есть какие-то планы на эту девчонку. Убивать ее не стоит. Пока… Но тебе, Александр, придется соблюдать крайнюю осторожность при общении со своими дочерьми. – Старик снова расхохотался. – Я уже знаю, что представляет собой Сестра Тьмы, но эта… соплячка, – он кивнул на Наташу, – зло, боль и ярость в чистом виде! Она опасна для всех и в первую очередь – для самой себя. Девчонка обижена, она алчет мести, и, если она окончательно озвереет, никто ее не остановит.

– Теперь и я это понимаю, – смиренно признался Император.

– Я велю упрятать ее в комнату с прочными замками, – решил Мастер Зеркал. – А ты позаботься о второй. Нам ни к чему, чтобы они встретились до того, как откроется портал. А потом пусть хоть поубивают друг друга.

Император молча кивнул и вышел из зала.

Мастер Зеркал хлопнул в ладоши, призывая еще карликов. Несколько дуарфов подняли бесчувственное тело девушки с пола и потащили прочь, обходя упавшие колонны и куски обсидиановых плит, рухнувшие с потолка.

 

Глава четвертая

Крик Локусты

Выйдя из зеркала вслед за Софией, Еленой и Владом, Катерина оказалась в просторной пещере. С высокого потолка свешивались гигантские сталактиты, отливающие серебром; было довольно прохладно, изо рта шел пар. Платье Катерины тут же превратилось в красивый меховой плащ с капюшоном. В воздухе парили светящиеся шары, иногда они сбивались по два, по три и плавали вместе на разной высоте. Катерина не знала, что это за магия, но шары казались ей живыми. Они двигались так, словно знали, куда плыть. Стены пещеры, покрытые инеем, выглядели очень странно. Где-то они были сложены из гигантских валунов, где-то каменная кладка сменялась черными стеклянными стенами, покрытыми выступами и трещинами. Под слоем инея угадывались странные письмена и иероглифы, изображения различных существ, лишь отдаленно напоминающих человека.

– Где мы? – удивленно спросила Катерина, зябко кутаясь в плащ.

– В горах, вдали от обсидианового замка. Когда-то здесь находился храм, в котором местные жители поклонялись древним магам, Мортианне и Небьюлону, которых они почитали как богов, – сообщил Влад. – Строение простояло заброшенным не одну сотню лет и порядком запущено. Обитатели этих мест обходят его стороной, но нам это только на руку.

– Почему обходят? – спросила Катерина. – С этим местом что-то не так?

– Опасаются призраков, – пояснила София. – Мне и самой иногда тут не по себе. Часто кажется, что за мной кто-то наблюдает из темноты. А когда я иду одна по коридору, за мной скользят непонятные тени и что-то шепчут вслед. Говорят, это неупокоенные души тех, кто погиб когда-то в пещерах. В другое время я бы с ума сошла от страха, но сейчас нас здесь много, мы стараемся не оставаться поодиночке, поэтому я ничего не боюсь.

– Люди поклонялись Небьюлону и Мортианне Лефевр? – уточнила Катерина. – Но почему они считали их богами?

– Потому что колдуны сами требовали к себе такого отношения, – ответил Влад. – Они правили жестоко. Наверное, как нынешние Властелины.

– А потом их сменили Созерцатели?

– Верно, – кивнул Влад. – Корнелиус и Магистр тоже поначалу входили в круг древних, но они не разделяли взглядов той парочки. Поэтому народ их и уважает.

– А те двое в конечном итоге очень плохо кончили, – добавила Елена.

– Корнелиус знал Мортианну и Небьюлона… Он действительно тоже увлекался темной магией? – спросила Катерина.

– Он вовремя остановился, – заверил ее Влад. – Смог перебороть в себе тягу к злу. Об этом уже многие не помнят, но порошки и зелья Корнелиуса появились не сами по себе. Именно темная магия помогала ему разрабатывать рецепты. Я рад, что он отошел от тех дел.

– Но он ведь по-прежнему создает порошки? – с надеждой в голосе спросила Катерина. – Мне нужна его помощь, чтобы вернуть к жизни свою семью и друзей. Из-за этого я когда-то и пришла в Зерцалию.

– Конечно, он поможет тебе, – заверила ее София. – Он очень милый старичок!

– Если только нам всем удастся пережить грядущие события, – мрачно вставила Елена.

Они перешли в соседнюю пещеру, которая превосходила размерами предыдущую. Оказалось, что здесь гораздо теплее. Катерина увидела множество людей в кожаных костюмах и меховых куртках. Она уже безошибочно угадывала оборотней по их манере одеваться. В толпе девушка приметила и киноцефалов, и Созерцателей – некоторых она знала в лицо. Под высоким потолком парили гигантские воздушные суда. Они плавно опускались через кратер в верхней части пещеры и заходили на посадку. Несколько кораблей уже стояли ровными рядами в центре пещеры. Один из них Катерина узнала – старенький и потрепанный, с баллоном, залатанным многочисленными заплатами. Она обрадовалась ему, словно старому другу. А когда увидела, кто возится рядом с кораблем, натягивая канаты и закрепляя на бортах балласт, радостно вскрикнула.

Капитан Бенедикт удивленно обернулся, но тут же расплылся в довольной улыбке.

– Вы только посмотрите, кто к нам пришел! – воскликнул он. – Эй, Илеана! Иди скорее!

Бабушка Илеана, в длинном темном одеянии с меховым воротником, спустилась по трапу корабля и, увидев Катерину, радостно всплеснула руками:

– Катерина! Ты ли это?! Илеана бросилась к девушке с распростертыми объятиями, и Катерина с счастливым вздохом прижалась к старушке. Она так соскучилась по этим добрым людям!

Позади вдруг раздался громкий треск, пещеру осветила вспышка яркого белого света. Катерина вздрогнула.

– Не пугайся, – сказала ей Илеана. – Это всего лишь корабли проверяют вооружение.

– Я поначалу тоже все время вздрагивала, – призналась София. Новая вспышка осветила пещеру. Катерина увидела на одном из кораблей некое подобие пушки с длинным стеклянным стволом. Странное устройство состояло из множества прозрачных деталей, внутри него ярко горел голубым светом энергетический шар. Капитан корабля дал сигнал канонирам, и из стеклянного дула вырвалась яркая молния ослепительно-белого света. Она ударила в стену пещеры и проделала в ней большую дыру.

– Готовимся к бою, – пояснил Бенедикт. – Магистр и Корнелиус приказали установить энергетические орудия на всех кораблях, которые будут участвовать в сражении.

– В окрестностях обсидианового замка тоже собираются корабли воздушного флота, – сообщила Катерина. – И их гораздо больше, чем ваших. Значит, Властелины ожидают нападения и принимают меры для возможной обороны.

– Это не вся наша флотилия, – сказал Бенедикт. – Постоянно прибывают новые корабли. Людям надоело терпеть гнет тиранов. Все ждали подходящего момента, и вот он настал. Наконец мы дадим Властелинам бой! С твоим появлением, Катерина, у людей появилась надежда.

– И я постараюсь ее оправдать, хотя пока не знаю, как именно, – кивнула Катерина. – А вы не опасаетесь, что ваши корабли заметят?

– Они прибывают только глубокой ночью или под утро, когда хироптеры у замка сменяют стражу. А маленькие корабли из самых далеких провинций появляются в этих подземельях через большие зеркала, спрятанные в самых глубоких залах.

– Переносятся с одной территории на другую, как поезда? – спросила Катерина.

– Почти, – кивнула Илеана. – Ты еще увидишь, сколько воинов пришло в этот храм! Поймешь, что теперь и нам есть что противопоставить Властелинам. И знаешь, в последнее время у меня растет уверенность, что мы победим. Как сказал Бенедикт, у нас есть надежда все прекратить. Раньше, до того как я узнала о твоем появлении и предназначенной тебе судьбе, я в это почти не верила. Ты голодна?

– Нет, – улыбнулась Катерина. – В замке меня не морят голодом. А где же Бьянка?

– Скоро ты ее увидишь, – улыбнулся Бенедикт, приобнимая Илеану за плечи.

А та не стала отталкивать его прочь, как поступала раньше. И Катерина поняла, что Илеана наконец-то приняла ухаживания старого капитана.

В этот момент кто-то обхватил за талию и саму Катерину. Мало того, ее оторвали от земли и хорошенько встряхнули. Девушка хотела возмутиться, но тут же услышала знакомый радостный возглас. Оглянувшись, она увидела Данила. Он тоже был в кожаных штанах и куртке с меховым капюшоном, но, несмотря на это, щеки его блестели от инея. Казалось, его лицо покрывает тонкая корочка льда.

– Что с тобой? – испугалась Катерина.

– Что? – не понял Данил. – Ах, это! – спохватился он и потешно встряхнул головой. Иней тут же растворился в воздухе. – Я же копирую все, что находится рядом. А тут столько льда и инея, что иногда даже не контролирую себя. Само собой получается!

Он схватил Софию за воротник куртки, подтащил к себе и поцеловал. Девушка рассмеялась и легонько оттолкнула его.

– Холодный!

– Если хочешь, перейдем в стеклолитейный цех, – предложил ей Данил. – Там я смогу раскалиться докрасна, тут-то тебе будет не до шуток!

София снова хихикнула и обняла его. Катерина тоже не сдержала улыбки. Эта парочка не расставалась со дня знакомства в монастыре зеркальных ведьм. Хрупкая и спокойная София и энергичный бесшабашный Данил, они словно уравновешивали друг друга.

– Как ты? – спросил Данил Катерину. – Держишься?

– С трудом, – призналась Катерина.

– Как и все мы. Завтра состоится сражение… Даже не знаю, готовы мы или нет…

– Вы можете отказаться, – сказал Влад. – Никто не упрекнет вас в этом. Вовсе не обязательно идти в бой наравне с опытными воинами.

– Нет, – покачал головой Данил. – На битву отправятся все! И мы не станем отсиживаться в пещерах. Мы должны выступить все вместе и покончить с властью колдунов раз и навсегда. Должны уничтожить Темнейшего, ведь другого шанса может и не быть. К тому же, как жить, зная, что прятался в укрытии, когда твои товарищи погибали?

– Если струсим, нам все равно не жить, – добавила София. – Рано или поздно Темнейший уничтожит наш мир, так что выбора нет. Мы пойдем в бой и сделаем все, что в наших силах. Используем любые возможности…

Катерина взглянула на нее с нескрываемым уважением. София у же не была похожа на ту робкую, запуганную девочку из монастыря.

Перед ней стояла настоящая воительница, уверенная в своих силах. Данил обнял Софию за плечи, и она прижалась к его широкой груди.

– Так где же Бьянка? – спросила Катерина.

– О, сейчас начнется самое интересное! – воскликнула Елена. – Давайте поспешим в церемониальный зал! Иначе точно опоздаем!

И друзья повели Катерину узкими темными коридорами куда-то в глубь скалы. Чем ниже они спускались, тем становилось теплее. Платье Катерины приняло вид облегающего костюма из мягкой кожи. София, Данил и Елена расстегнули куртки, Влад нес свою в руках. Наконец они вошли в зал, гораздо меньший по размеру, чем предыдущие. Но и здесь было многолюдно.

В середине зала, окруженные старинными мутными зеркалами в высоких каменных рамах, стояли оборотни. Мужчины, женщины, подростки – их было не меньше сотни. Каменное помещение ярко освещали энергетические шары, в их свете загадочно мерцали странные письмена на потолке и оккультные знаки на полу в центре.

На небольшом возвышении стояла варгамор Хельга в длинном платье из кожи и меха. Шею и запястья старухи обвивали массивные костяные украшения, ее лоб и щеки были покрыты витиеватыми письменами, нанесенными тонкой кистью. Она молчала, ее лицо было до предела сосредоточенным. Когда они вошли в пещеру, варгамор как раз вскинула руки над головой.

Катерина увидела и Локусту. Та стояла на коленях перед матерью, ее лицо покрывала привычная зеркальная маска. Локуста была облачена в длинную, до пола, черную хламиду, полностью скрывающую тело.

Оборотни стояли молча, взволнованно наблюдая за действиями старухи. Приблизившись, Катерина увидела в первых рядах множество молодых мужчин и женщин в костюмах из шкур и выделанной кожи. Все они выглядели настоящими воинами: крепкие, мускулистые, подтянутые. Похоже, на призыв Хельги откликнулись самые мощные волки из клана.

Варгамор не произносила ни слова, но в пещере что-то происходило. Некая неведомая сила витала в воздухе, от ее близкого присутствия по коже пробегали мурашки и перехватывало дыхание. Нечто похожее Катерина ощущала в моменты проявления Темного Гламора. Тут она заметила, что оборотни стоят не как попало, а образуют ровный круг, в центре которого находятся варгамор и Локуста, – настоящее средоточие силы, где бьет ключом темная энергия. Оборотни словно поддерживали варгамор своей силой, а она платила им тем же.

Катерина подошла ближе и почувствовала, как ее волосы встают дыбом. Атмосфера в пещере была наэлектризована до предела.

А затем Локуста начала кричать.

 

Глава пятая

Питер и Динара

Истошный вопль Локусты взвился к каменному потолку оглушая всех, кто находился в пещере. Одновременно вокруг женщины начало разливаться ослепительно- белое сияние, которое вскоре охватило всю ее фигуру. У Катерины сердце сжалось от жалости: Локуста кричала так, словно испытывала невыносимую боль. Но на лице ее матери-варгамор не дрогнул ни один мускул. Хельга уверенно продолжала произносить вполголоса странные слова, и оборотни вторили ей. Она опустила руки и впилась пальцами в плечи дочери, отчего та закричала еще громче. У Катерины заложило уши – то ли от криков, то ли от бьющей со стороны стаи энергии.

– Что сейчас будет?! – испуганно воскликнула София, хватаясь за молчащего Данила. – Локуста не пострадает? Ей же больно!

– Хельга знает, что делает, – угрюмо произнесла Елена, не сводя глаз с происходящего.

Воздух в пещере сгустился так, что стало тяжело дышать. Катерина чувствовала, как по ее спине бегают мурашки, а волосы потрескивают от статического электричества. Затем белый свет заполонил все пространство вокруг варгамор и ее дочери, а истошный вопль Локусты сменился громким рычанием дикого зверя.

Раздался треск рвущейся материи, прозвучал громкий рык, переходящий в вой, мужчины и женщины стаи восторженно закричали. Ярко полыхнула вспышка, едва не разметав оборотней в стороны, и тут же померкла. Пещера вновь освещалась лишь светом магических шаров.

Обессиленная Хельга покачнулась и рухнула на колени. Подскочившие с разных сторон Оттар и Берси подхватили ее под руки. Варгамор была очень слаба и с трудом держалась на ногах, поэтому они бережно усадили ее на стул. Взгляды всех присутствующих были прикованы к большой волчице, замершей в центре зала. Ее все еще слегка потряхивало. Катерина восхищенно ахнула, впервые увидев Локусту в ее истинном зверином обличье. Темный мех золотистого оттенка блестел в магическом свете. Глаза волчицы горели желтым огнем, она испуганно и недоверчиво оглядывалась по сторонам, будто не веря в происходящее.

Вот зверь двинулся с места, подошел к одному из старинных зеркал. Увидев свое отражение, волчица замерла, затем вскинула голову и издала пронзительный торжествующий вой. К ней тут же присоединился хор нескольких десяток глоток. Оборотни ликующе выли, поддерживая переродившуюся Локусту. Катерина увидела на полу у ног Хельги обрывки черного балахона, осколки стеклянной маски Локусты и обломки ее сверкающих протезов. Она вновь перевела взгляд на волчицу. Гигантский зверь грациозно передвигался на четырех лапах! Переродившись, Локуста избавилась от всех своих увечий! Но ритуал еще не закончился.

За первой фазой должна была последовать вторая.

– Приведите Питера, – прошептала Хельга. – Настало его время.

Толпа оборотней расступилась, и в центр круга вышли Бьянка и Пират. Волк испуганно озирался по сторонам, его хвост был боязливо поджат. Волчица отвернулась от зеркала и грациозно двинулась ему навстречу. Он тихо заворчал, но вскоре успокоился и пошел навстречу волчице. Катерина приблизилась к застывшей Бьянке и положила руку ей на плечо. Бьянка вздрогнула, но, узнав Катерину, расслабилась, а потом взяла подругу за руку и крепко сжала. Катерина почувствовала, что Бьянку бьет нервная дрожь.

Волки, Пират и Локуста, медленно двинулись по кругу, словно начав некий странный танец. Волчица вскинула голову и протяжно завыла. И белое сияние снова возникло в воздухе, но теперь оно появилось по прихоти Локусты. Она должна была вернуть Питеру человеческий облик, и Катерина поняла, что сейчас это случится.

Оборотни снова оглушительно завыли, и эхо подхватило их голоса. Бьянка рядом с Катериной задрожала сильнее прежнего. Но ее не пугало происходящее, ее волновала предстоящая встреча с отцом, которого она никогда не видела, но который всегда был рядом с ней и оберегал ее от невзгод, пока она росла в доме бабушки Илеаны.

– Поделись с ним своей силой, – тихо шептала Хельга, наблюдая за танцем волков. – Дай ему немного своей власти, своей магии… Пусть он вспомнит ее, пусть он откроется ей навстречу… Пусть он услышит тебя и зов своих предков, который ты передаешь ему через себя!

Даже Катерина ощущала исходящую от Локусты силу, которая теплым ветром носилась в воздухе, касалась щек, ерошила волосы. Девушке хотелось запустить пальцы в теплую густую шерсть, прижаться к зверю, словно к мягкой подушке. В зал неслышно вошли Магистр в облике старушки-гадалки Альберты и Корнелиус и остановились у входа, наблюдая за происходящим.

Пират изумленно взвизгнул, затем тихо тявкнул. Волчица приблизилась к нему, и он лег перед ней на пол, перекатившись на спину. Она поставила лапу ему на грудь и склонилась над ним. Их носы почти соприкасались друг с другом. Катерине даже показалось, что они пытаются поцеловаться. А затем вокруг обоих волков разлилось золотистое сияние. Оно становилось все больше, словно внутри что-то росло. Оборотни расступились, освобождая место, и в этот момент сияние сменилось яркой вспышкой, которая тут же погасла.

По толпе прокатился изумленный возглас.

В центре магического круга, обнявшись, сидели двое – мужчина и женщина. Оба были обнажены, их тела блестели от пота. К ним тут же подскочили Оттар и еще какая-то женщина из стаи. Они накрыли превратившихся длинными плащами из звериных шкур. Двое поднялись с пола, покачиваясь и дрожа, словно от сильного холода.

Локуста… нет, Динара! Теперь Катерина не могла бы назвать ее иначе, ведь перед ней стояла настоящая красавица, а вовсе не странное пугающее существо с частично стеклянным телом. Длинные темные волосы обрамляли смуглое лицо с высокими скулами, густой волной рассыпались по плечам Динары. Ее черные глаза казались бездонными. Она была очень красива какой-то хищной, животной красотой.

И Питер… Когда он повернулся, Катерина увидела привлекательного мужчину лет тридцати пяти, смуглого и мускулистого, с черными, чуть тронутыми сединой волосами, которые падали до плеч. На его лице выделялись желто-зеленые глаза и густые черные брови. Уши все еще оставались слегка заострены, но в остальном обличье было полностью человечьим.

– Папа?! – воскликнула Бьянка. Толпа расступилась, пропуская девушку. Питер обернулся и увидел ее. Его брови изумленно взметнулись вверх, лицо приняло страдальческое выражение, но лишь на секунду. В следующее мгновение он бросился к девушке и подхватил ее на руки.

Бьянка уткнулась лицом в плечо Питера и заплакала навзрыд, а он крепко прижал ее к себе. По его щекам тоже текли слезы. Хельга подошла к дочери и обняла ее сзади. Динара вздрогнула, но тут же расслабилась, продолжая с тревогой наблюдать за Питером и Бьянкой. По ее взгляду сразу было понятно – она все еще любит Питера. И любила все эти годы.

– Питер, – произнесла Хельга, – я рада снова приветствовать тебя среди членов твоего клана, твоей семьи.

– Варгамор, – хрипло ответил Питер. Его голос прозвучал немного странно, в нем еще слышались отголоски рычания. Мужчина откашлялся и добавил уже спокойнее: – Я тоже рад, что все, наконец, закончилось…

Динара приблизилась к ним, придерживая плащ на груди. Питер посмотрел на нее и широко улыбнулся. Динара улыбнулась в ответ и провела рукой по его смуглой щеке.

– А ты изменился, – произнесла она.

– Ты тоже, – хрипло ответил он. – Стала еще красивее.

– Столько всего произошло… Но сможешь ли ты когда-нибудь простить меня, Питер?

– Простить? За то, что ты сохранила мне жизнь? За это не просят прощения, Динара. Ты спасла меня, и теперь я могу заботиться о дочери так, как она этого заслуживает! Если бы я погиб тогда, во время восстания, я никогда бы ее больше не увидел.

В пещеру вбежала Илеана, за ней едва поспевал капитан Бенедикт. Увидев Питера и Динару, бабушка всплеснула руками. Затем бросилась к отцу Бьянки и крепко обняла его.

– Не реви, глупая! – отчитывала она Бьянку, сама размазывая слезы по лицу. – Радость-то какая! Отец вернулся!

– Ты и сама плачешь! – ответила Бьянка.

– Не говори глупостей! – Илеана утерла слезы рукавом платья.

– Устроили тут потоп, дамочки! – возмутился капитан Бенедикт. – Прекратить немедленно! Да приготовить ужин повкуснее! И дайте парню одеться! Продрог он уже голышом-то!

Оборотни громко рассмеялись. Динару и Питера обступили со всех сторон. В толпе оказалось много старых знакомых Питера, и все они хотели поприветствовать его, поздравить с возвращением в стаю.

К Катерине тем временем подошли Магистр и Корнелиус. С ними был высокий рослый мужчина, его лицо смутно кого-то напоминало.

– Рад видеть тебя, Катерина, – улыбнулся Магистр. Корнелиус мягко сжал ее руку. – Познакомься, это твой дядя, – представил он незнакомца. – Дмитрий Грановский.

– Отец Алекса?! – воскликнула девушка. Так вот кого он ей напомнил! – Боже! Я столько о вас слышала!

– Гляньте, как она рада! – послышалось сзади. Сквозь толпу с довольным видом протолкался Алекс. – Даже мне при первой встрече так не радовалась! Если сейчас начнет прыгать до потолка и визжать, я окончательно обижусь!

– Ты такой гад! – рассмеялась Катерина.

– Сейчас не время для лести, сестрица! Но ты продолжай, люблю, когда мне постоянно напоминают, какой я лапочка.

Катерина хотела съязвить в ответ, но тут Дмитрий внезапно подхватил ее и закружил вокруг себя.

– Как же я рад наконец познакомиться с тобой! – выдохнул он. – Я тоже много о тебе слышал, дорогая племянница! О том, что тебе пришлось пережить в нашем неприветливом мире!

– О, вы не знаете и половины, – махнула рукой Катерина.

– Как там Марго, моя сестра?

– Они держат ее взаперти, – серьезно сказала Катерина. – Вы ведь слышали последние новости?

– Я слышал о Кристине, – мрачно кивнул Дмитрий. – Наша сестра окончательно спятила и поплатилась за это. Грифоны не прощают обид…

– Кристина запустила цепную реакцию, последствия которой нам еще только предстоит пережить, – произнес Магистр. – Она убила Игоря… И Дама Теней вынудила Катерину помогать ей. Как мы и предполагали.

– Так ты действительно согласилась открыть для них портал на Землю? – удивился Дмитрий.

– А что еще мне оставалось? – с тоской спросила Катерина. – Она угрожала убить и мою маму. Так что даже не думайте отговаривать меня. Я не могу поступить иначе. Я должна вернуть Игоря и спасти… всех, кого сумею спасти.

– Я бы поступил так же! – с уверенностью заявил Алекс. – Всегда так делаю! Сначала нужно действовать, а уж потом думать о последствиях!

– Разумно ли это? – спросил Корнелиус. – Снова вмешиваться в ход времени? Маргарита однажды изменила ход истории, вернув тебя с того света. И вот к чему это привело. Может, парню лучше остаться мертвым?

– Нет! – воскликнула Катерина. – Игорь стал невинной жертвой! Он случайно оказался в Зерцалии, он ни в чем не виноват! Только я всему виной! И теперь я должна сделать все, чтобы вернуть его!

– Нельзя безнаказанно играть со временем! – неожиданно жестко заявил Корнелиус. – Невозможно воскресить всех, кто погиб! Может, им суждено было погибнуть, чтобы запустить определенные события?! Смерть одного человека способна предотвратить гибель миллионов! Или спровоцировать катастрофу вселенского масштаба! Повторюсь… Маргарита однажды нарушила закон, и это привело к…

– Я вижу, к чему это привело. – Дмитрий ободряюще сжал плечо Катерины, с ужасом смотревшей на Корнелиуса. Она не ожидала от старика таких слов. – Выросла замечательная девушка. А еще появился отличный шанс одержать победу над Властелинами! Шанс, которого у нас не было долгие годы!

– Верно! – раздалось сзади.

Оказывается, в пещере уже давно наступила тишина, и внимание всех присутствующих было приковано к Катерине и ее собеседникам.

– Эта девушка – символ надежды, – произнесла варгамор Хельга. – После ее прихода люди воспрянули духом. Племена оборотней объединились с киноцефалами и людьми! Раньше никто и мысли не мог допустить, что такое вообще возможно!

– Действительно, час пробил! – согласился Магистр. – Давно пора положить конец правлению Темнейшего и его слуг. Мы все страдали от них слишком долго! Они отнимали у нас детей, лишали свободы и достоинства, грабили и убивали, уничтожали целые поселения! Если не начать действовать, мы все просто погибнем. Нужно бороться, чего бы это ни стоило. Сбросить с себя оковы страха!

Люди и оборотни возбужденно зашумели, соглашаясь с его словами.

– Сначала было пророчество о Сестре Тьмы, – продолжал Магистр. – И оно сбылось! Вот она, стоит перед нами! Девушка, отмеченная властью Темнейшего и силой Созерцательницы! Ей предстояло возглавить поход войск тьмы на иные миры! Но было и второе пророчество о появлении Красного и Черного Джокеров, которые разрушат все правила игры и поведут себя непредсказуемо. И второе пророчество тоже начало сбываться. Красный Джокер – ты, Катерина. Черный – как это ни ужасно – Наташа, твоя сводная сестра. Вы обе отмечены Темнейшим! Появление Джокеров уже начало менять правила игры! Демон хочет вырваться из Зерцалии, чтобы получить свободу. А мы, чтобы одержать победу, должны дать врагу возможность открыть этот портал!

– Но почему? – удивился Дмитрий Грановский. – Ведь это очень опасно! Демон и его приспешники вырвутся на Землю!

– В момент открытия портала Темнейший потратит почти всю свою силу на то, чтобы ослабить древнее магическое заклятие, и сам станет очень слаб! Тогда нам представится реальная возможность победить демона, и упустить ее нельзя! Мы должны будем уничтожить его раз и навсегда!

– Но каким образом?! – спросил Влад.

– Есть способ, – выступил вперед Корнелиус. – Он описан в Тетрагоне. Суть ритуала заключается в том, что Темнейший пересечет грань миров в теле Сестры Тьмы.

– Что?! – испугалась Катерина.

– Именно так! Темный Гламор, которым он одарил тебя, даст тебе власть прочитать заклинание Тетрагона и открыть портал! А сила Калиостро, сила Созерцательницы, позволит пересечь границу между мирами. Но затем Темнейшему придется вернуться в прежнюю оболочку.

– А если он захочет остаться во мне?

– Темнейший не сможет долго существовать в тебе, ведь ты Созерцательница. А заклятие, которое столько лет закрывало проход между Землей и Зерцалией, построено именно на крови Созерцателей, и оно будет отравлять Темнейшего. Ему придется покинуть тебя. Скорее всего он попытается вернуться в тело парня, в котором обитает сейчас. В момент этого перехода демон будет так слаб, что мы сможем загнать его в особую ловушку, а затем уничтожить.

– А Кирилл? Он тоже погибнет? – спросила Катерина.

– Что еще за Кирилл?! – нахмурился Корнелиус.

– Нынешняя оболочка Темнейшего, – подсказал Влад.

– Он не оболочка! – возразила Катерина. – Я плохо знала его, но он был хорошим парнем. Талантливый художник с трудной судьбой… Он выживет?

Корнелиус промолчал.

– Кто знает, как все обернется, – уклончиво ответил Магистр.

– Но я не хочу, чтобы погиб невинный! – воскликнула Катерина.

– Жертв не удастся избежать в любом случае! Ради всеобщего блага. А парень скорее всего давно мертв. Ведь графиня стреляла в него. Темнейший носит его тело, словно костюм из плоти и крови! – сказал Корнелиус.

Это прозвучало очень странно и жестоко. Катерина в очередной раз удивленно посмотрела на старика. Раньше он казался ей совсем другим, более дружелюбным и сострадательным. Она вспомнила, что когда-то он поклонялся тьме вместе с Мортианной и Небьюлоном. Видимо, прежние привычки так просто не забываются.

– Да не слушай ты его, – шепнул ей на ухо Алекс. – Корнелиус несет ахинею! Это понятно, старый уже. Котелок варит не так хорошо, как прежде.

Катерина не сдержалась и прыснула. Остальные удивленно оглянулись.

– Он не хотел обидеть тебя, – договорил Алекс. – Но если ты все же обиделась, можем подстроить ему какую-нибудь пакость. Нальем клея в ботинки или еще что-нибудь придумаем. Мне такие вещи всегда хорошо удаются!

– Даже не сомневаюсь в этом, – хихикнула Катерина.

– Твои доспехи, Сестра Тьмы, – обратился к ней Корнелиус. – Ты уже освоила их в должной мере?

Катерина кивнула, закрыла глаза, сосредоточилась и призвала Темный Гламор. Ей это удавалось все легче и легче. В один миг ее фигуру окутал красный туман, облек тело изящным стеклянным доспехом. На голове возник красивый резной шлем с прозрачным забралом из красного стекла.

– Отлично! – удовлетворенно кивнул Корнелиус. На остальных присутствующих внезапное превращение тоже произвело впечатление. Многие впервые видели Катерину в боевых доспехах. В подземном зале воцарилась тишина, все взгляды устремились на девушку. Ей даже стало как-то неуютно. Магистр понял ее смятение.

– Давайте оставим этих людей радоваться встрече и поищем более укромное место? – предложил он. – Бьянке, да и другим членам клана оборотней, нужно пообщаться с Питером. Нам тоже предстоит многое обсудить, а Алекс обещал посвятить нас в происходящее на Земле.

 

Глава шестая

Неожиданная союзница

Магистр пригласил Катерину и своих ближайших соратников следовать за ним. Выйдя из зала, они пересекли несколько пещер поменьше, соединенных между собой длинными, узкими коридорами. Шагая по темным переходам, Катерина воочию убедилась, что в каменных катакомбах водится нечисть. Она видела тени, скользящие за ними по пятам, – причем их было больше, чем идущих людей. Слышала странный шепот где-то под потолком. Не будь с ней спутников, она бы точно испугалась. Эти строения, созданные много столетий назад, таили немало мрачных загадок.

Вскоре Калиостро, сменивший внешность Альберты на облик чернокнижника Константина, подвел их к стеклянной двери, встроенной прямо в скалу. Пока он отпирал замок, Катерина обратилась к Корнелиусу:

– Почему вы спросили меня про доспехи?

Старик не сразу понял, о чем идет речь, а поняв, закивал головой.

– Наши люди нашли в этом храме одну интересную вещь, – ответил он. – Думаю, она тебе пригодится. В недрах старинных подземелий хранится много разного… О предназначении некоторых предметов лучше и не знать. Мортианна и Небьюлон занимались здесь своими темными науками еще до того, как судьба раскидала их по свету.

– Что же вы нашли? – заинтересовалась Катерина. Магистр отворил дверь, и они вошли в комнату, пол которой был устлан звериными шкурами. В очаге, обогревая помещение, тлели угли; дым уходил в вытяжку, устроенную в потолке. Вдоль стен стояли пыльные сундуки из толстого черного стекла, длинные, узкие скамейки, высокие светильники, освещавшие комнату тусклым мерцающим светом.

Магистр предложил гостям сесть. Тем временем Корнелиус откинул крышку одного из сундуков и извлек оттуда длинный стеклянный меч. Катерина разглядела в полумраке самый прекрасный клинок из всех, что ей доводилось видеть. Узкое сверкающее полупрозрачное лезвие, изящная резная рукоять, с которой свешивалась тонкая цепочка. Корнелиус, заметив ее любопытство, протянул клинок девушке. Рукоять удобно легла в ладонь, Катерина почти не ощущала веса этого чудесного меча.

– Клинок самой Мортианны Лефевр, – торжественно сообщил Корнелиус. – Он был сокрыт в самых нижних подземельях храма, вместе с другими артефактами колдуньи. Мне кажется, он отлично подходит к твоим доспехам. А еще…

Старик осторожно взял меч из руки Катерины и одним движением подкинул его к потолку. Меч крутанулся в воздухе, сверкнув яркой вспышкой, и вдруг исчез. Корнелиус поймал что-то на лету и продемонстрировал Катерине красивый стеклянный медальон на той самой цепочке. Он был выполнен в виде миниатюрного меча, запаянного в красный кристалл.

– Это он? – удивилась девушка.

– Да. Повесь его на шею, и сможешь в любой момент призвать его на помощь, как и свои доспехи.

Катерина с благодарностью приняла подарок.

– Алекс, теперь говори ты, – кивнул Магистр парню.

– Твои полоумные приятели с Земли шлют тебе привет, – сообщил Алекс Катерине, когда все расселись по свободным местам. – Даже та рыжая громила, которая пугает меня больше любого доппельгангера.

– Я так по ним соскучилась! – призналась Катерина. – Иринка, Марина, Артем… Будто тысячу лет их не видела. И Матвей! По нему я скучаю больше, чем по всем остальным.

– Ничего, скоро увидишься. Если повезет.

– Как они там?

– О, на Земле случилось много чего интересного. Самое главное – члены Клуба Калиостро уже не носятся туда-сюда, словно беспризорные щенки. Теперь их действиями руководит зеркальная ведьма Гертруда. Помнишь, о ней упоминалось в дневниках твоего отца?

– Та самая? – изумилась Катерина. – Так она жива?!

– О, да, – кивнул Алекс. – Она провела на Земле все это время, находясь взаперти в подвале одного старинного особняка. Но теперь Гертруда на свободе и помогает Властелинам с той стороны зеркал. Трианон воссоздан, и они готовы запустить его, как только настанет нужный момент. Это как-то связано с положением планет в космосе.

– Новости неутешительные, – сказал Магистр. – К счастью, и у нас нашлись союзники на Земле, которые сделают все, чтобы остановить злодеев.

– Как там Матвей? – спросила Катерина.

– А вот тут вести совсем плохие! Матвей теперь истинный доппельгангер. Его сущность хранил зерцекликон, подаренный Маргаритой, но теперь амулет уничтожен. И в теле твоего приятеля сидит демон, который служит Гертруде Болховской.

Катерина тихо охнула и прижала ладони к лицу, чтобы ощутить холод стеклянных перчаток. Ей казалось, что она сейчас упадет в обморок.

Но она должна быть сильной! Она с самого начала знала, что такое может случиться. Так отчего же такое потрясение? Наверное, она до последнего надеялась, что Матвея минует эта участь.

– Что-то еще? – глухо спросила Катерина.

– Гольданская, та ведьма с обожженным лицом, которая всегда щеголяла в фарфоровой маске, получила новую внешность. Теперь она точная копия твоей приятельницы Марины. А еще с того света вернулась бабка Евдокия. Она вселилась в тело Аглаи…

– Что?! – не выдержала Катерина. – Господи! Да что же это такое?!

– Не переживай! – отмахнулся Алекс. – Старуха настроена вполне миролюбиво и даже помогает, чем может. Мне кажется, она хочет наладить отношения с семьей. Вот такие новости! Скоро я отправляюсь обратно, так что, если хочешь что-то передать…

– Разумеется, хочу! Я хочу, чтобы они не опускали руки. А еще пусть знают, что я благодарна им за все! Но Матвей теперь на стороне Клуба… Есть ли возможность что-то исправить? Мы сможем вернуть его к нормальной жизни?

– Демоны, обитающие в телах доппельгангеров, держатся на привязи только силой Темнейшего, – сказал Корнелиус. – Когда эта связь исчезнет, все они обретут свободу и уйдут туда, откуда их призвали. Все обращенные доппельгангеры снова станут людьми.

– Вы в этом уверены?

– Все мои порошки созданы при помощи темной магии, а ее я заимствовал у Темнейшего. Действие зелий просто прекратится. Стеклянные куклы потеряют способность двигаться, демоны покинут и их. Что будет с остекленевшими настоящими людьми, я точно не знаю… Скорее всего они останутся стеклянными, хотя смогут по-прежнему шевелиться и говорить. Но я смогу вернуть им человеческое тело, уверен в этом!

– Значит, нам в любом случае необходимо избавиться от Темнейшего?

– К этому я и веду, – мрачно кивнул Корнелиус. – Существует опасение, что многие чудеса этого мира уйдут вместе с ним. Но, если другого выхода нет, нам придется обойтись без них.

«Чудеса этого мира…» Многие здешние чудеса пугали Катерину до чертиков. Но она понимала, что они – часть Зерцалии и от этого никуда не деться. Доппельгангеры, зеркальные переходы, ритуалы темных магов. Простые люди прекрасно обойдутся без всей этой магии, ставшей неотъемлемой частью их действительности.

В дверь комнаты постучали. Когда Магистр позволил войти, в комнату заглянул Андрей Невзоров. Он мельком подмигнул Катерине, затем обратился к главе ордена:

– Магистр, в храм пришли двое. Они просят об аудиенции.

– И что? – спросил Калиостро. – В последнее время прибывает много желающих примкнуть к повстанцам.

– Одна из них ведьма, – сказал Андрей. – А вторая… Клементина Уварова.

– Что?! – воскликнул Магистр.

– Эта психопатка сама явилась сюда?! – выдохнул Алекс. – Ведите ее, я сейчас ей все кости пересчитаю!

– Она явилась не просто так, – одернул отец разбушевавшегося парня. – Сначала выясни, какую цель она преследует! А потом маши кулаками!

– Лучше я сначала помашу, – буркнул Алекс, – а потом узнаю, что к чему! Ты помнишь ее? Ведь это она командовала гвардией Императора! Вместе с проклятым Пьером они уничтожили множество Созерцателей!

– Но затем Уварова сама стала пленницей зерциккурата, – напомнил Дмитрий. – А это сильно меняет людей. Ей немыслимо повезло, что она оттуда выбралась.

– По мне, так пусть бы продолжала греметь костями в тюрьме! – заявил Алекс.

– Веди их, – кивнул Андрею Магистр. – Выслушаем, а потом решим, что делать.

Андрей кивнул и вышел, но вскоре вернулся с двумя женщинами. Следом за ними шла Вера со стеклянным шестом в руке. С ее орудия сыпались искры, девушка была готова в любой момент дать отпор опасным посетительницам.

Катерина не видела Клементину с той самой памятной ночи лунного затмения. Она была в курсе, что Уварова успела посидеть в зерциккурате; заключение явно не пошло той на пользу – под глазами залегли темные тени, бледное лицо осунулось, резче проступили скулы. Всклокоченная грива черных с проседью волос ниспадала до самой поясницы. Клементина была в наглухо закрытом облегающем костюме из черной кожи, ее талию перепоясывал широкий ремень, плечи прикрывал угольно-черный плащ, тоже из мягкой кожи. Руки скрывали длинные перчатки, на ногах красовались длинные сапоги на высоких каблуках.

Спутница Уваровой выглядела не так зловеще. Невысокая круглолицая женщина средних лет со светлыми волосами, уложенными в пышную прическу. На ней было длинное дорожное платье темно-коричневого цвета, поверх которого она набросила плащ с капюшоном. На поясе незнакомки висел короткий меч, а в руке она держала стеклянный жезл, напомнивший Катерине о скипетрах Макропулоса, которые носили члены Клуба Калиостро. Если незнакомка действительно была ведьмой, этот жезл мог считаться серьезным оружием.

Обе женщины учтиво поклонились собравшимся. Клементина, насмешливо сощурив глаза, окинула всех быстрым взглядом.

– Клементина Уварова! – сказал Влад. – Собственной персоной! Вот уж кого я не ожидал увидеть в стане Созерцателей. Как зовут твою спутницу? Она тоже служила в гвардии Императора и убивала моих собратьев?

– Это Ариадна, – ответила Уварова. – Мы познакомились в дороге и, узнав, что у нас общие цели, продолжили путь вместе. Она ничего не знает о моем прошлом.

– Повезло же ей, – ухмыльнулся Влад.

– Кошмары по ночам не мучают! – добавил Алекс.

– И ты здесь, наглый мальчишка! – Клементина расхохоталась, запрокинув голову. От ее сатанинского смеха у Катерины по спине пробежал холодок. – Ты едва не зашиб меня во время нашей последней встречи!

– В следующий раз я прицелюсь получше, – пообещал ей Алекс.

– Ну-ну, не стоит держать друг на друга обиду, – сказала Клементина и перевела взгляд на Катерину. У той в груди все сжалось под этим пристальным взглядом. – Хорошая у вас подобралась компания. Главное – все в сборе!

– С какой целью вы здесь? – обратился к женщинам Корнелиус.

Ариадна выступила вперед:

– До меня дошли слухи, что в этих лесах собираются люди, симпатизирующие Созерцателям. Люди, желающие вступить в ряды повстанцев, чтобы раз и навсегда покончить с властью Темнейшего и его приспешников. Я обладаю определенной силой и тоже хочу помочь. Мои возможности не слишком велики, но и я могу принести пользу на поле брани.

– Что ты умеешь? – спросил Магистр.

– Могу создавать огонь и управлять предметами на расстоянии. Позже я продемонстрирую вам свои способности.

– Но почему ты хочешь присоединиться к нам? – спросил Корнелиус. – И откуда черпаешь свои силы? Темный Гламор?

– Нет, – покачала головой Ариадна. – Я никогда не поклонялась Тьме, а потому не использую Темный Гламор. Я беру силы из окружающего мира. Это стихии и энергия природы, то, что всегда вокруг нас. Почему хочу помочь вам? Наверное, чтобы прекратить все, что сейчас происходит. Из-за Темнейшего я лишилась семьи. У меня никого больше нет. И раз уж судьба наделила меня особыми способностями, я хочу использовать их во благо. Хочу помочь покончить с Дамой Теней и остальными.

– Ну а ты? – Магистр взглянул на Клементину. – Зачем ты здесь? И почему не боишься, что мы уничтожим тебя прямо сейчас?

– Мою историю вы и так знаете, – мрачно проговорила Уварова. – Я солдат! Я дала присягу, клятву верности Императору. Но не тому самозванцу, который сидит сейчас на троне! Моего покровителя вероломно убили много лет назад, а я даже не подозревала об этом, продолжая служить узурпатору! Мое дело – исполнять приказы и сражаться, защищая своего повелителя. Но сейчас все изменилось… Я не знала, как жить дальше… пока не поняла, что хочу примкнуть к вам.

Я верой и правдой служила Властелинам много лет, а они предали меня, заключили в зерциккурат за то, что я всего лишь раз не сумела исполнить их приказ. Волей случая мне удалось спастись из зеркального заточения, но теперь я никто, я свободна от всех обязательств и презираю Властелинов за то, что они сделали со мной. Я умею лишь сражаться… И теперь хочу сражаться на вашей стороне. Ненавижу нового Императора, ненавижу Даму Теней, но больше всех ненавижу Темнейшего! Моя коса при мне… Если вы позволите остаться с вами, я готова тотчас же повести войска на обсидиановый замок!

– Неожиданно слышать такое от тебя, – произнес Магистр. – Но я понял ход твоих мыслей. Действительно, что может быть ужаснее для верного слуги, чем быть преданным своим хозяином. Что ж, если ты готова присягнуть на верность мне и нашему делу, мы позволим тебе вступить в наши ряды.

– Но разумно ли это, Магистр? – осторожно поинтересовался Влад. – Многие созерцатели хорошо помнят Уварову и ненавидят ее.

– Все осталось в прошлом, – произнесла Клементина. – Если потребуется, я готова кровью искупить все свои преступления.

– Я знаю Клементину не так давно, – произнесла Ариадна. – Она взбалмошная и нетерпимая, но у нее есть понятия о чести и достоинстве. Она всегда держит данное слово, в этом я уже убедилась.

Магистр долго молчал, обдумывая услышанное. Наконец кивнул.

– Ты дашь Ордену клятву верности, – сказал он Клементине. – Завтра нам предстоит тяжелый день, мы будем отстаивать наш мир. Ты пойдешь с нами и покажешь, на что способна. Но будь уверена: если предашь нас, мои люди тут же уничтожат тебя.

Клементина покорно опустила растрепанную голову:

– Благодарю тебя за доверие, Магистр. Ты увидишь, я не подведу вас. Моя коса всегда в вашем распоряжении, и завтра я докажу это.

– Мы приглашаем и тебя, Ариадна, – сказал Магистр стоявшей в центре комнаты ведьме. – Нам пригодятся все силы. Даже если ты не очень могущественная колдунья, мы все равно не откажемся от твоей помощи.

– Я рада, – поклонилась Ариадна. – И тоже благодарю вас за доверие.

В этот момент в комнату вошла Динара. Она словно светилась от счастья. Женщина была облачена в длинное блестящее платье из мельчайших кусочков зеркал, ее плечи покрывал черный плащ с капюшоном, расшитый серебряными узорами. Но в подоле плаща Динара несла стеклянные обломки своей жуткой старой маски и протезов.

– Магистр, – обратилась она к Калиостро. – Мне пора возвращаться в замок, но я не могу появиться в таком виде. Даме Теней тут же донесут на меня, и она обо всем догадается.

– Понимаю, – кивнул он. – Нельзя чтобы кто-то заподозрил тебя в измене.

– И что же мне делать?

Магистр молча протянул руку к стеклянным обломкам, некогда составлявшим единое целое с телом Локусты. На глазах потрясенных очевидцев осколки взмыли в воздух и вдруг растеклись жидкой массой. Теперь они напоминали сгустки ртути, плавающей в невесомости. Сгустки начали менять форму, соединяться и делиться на части, образуя нечто новое.

А затем в руки Динары легла изящная зеркальная маска – копия прежней. Следом опустилась зеркальная перчатка из мелких сочлененных деталей.

– Это поможет тебе временно замаскироваться, – произнес Магистр.

Динара благодарно улыбнулась и тут же надела маску, скрыв верхнюю половину лица, затем натянула на руку перчатку.

– Гораздо приятнее, чем мои старые протезы, – призналась она.

– Но вам действительно пора возвращаться, – сказал Корнелиус, взглянув на Катерину, – чтобы Властелины ничего не заподозрили.

Девушка печально вздохнула. Ей так не хотелось покидать друзей, снова разлучаться с людьми, к которым она успела привязаться всей душой.

– Не отчаивайся, – шепнул ей Алекс. – Скоро мы снова будем вместе.

– Я знаю, – грустно кивнула Катерина. Динара улыбнулась ей:

– Теперь у нас есть надежда, а это самое главное.

– А что касается Маргариты… – Магистр протянул Катерине небольшую хрустальную шкатулку.

Девушка хотела взять ее, но в ужасе отдернула руку увидев, что под прозрачной крышкой что-то шевелится.

– Что это?! – воскликнула она.

– Всего лишь глассоракс, – усмехнулся Корнелиус. – Отдай шкатулку Марго, и стеклянный паук быстро избавит ее от кандалов. Ведь эти твари питаются стеклом.

– Я читала, что они сгрызли целый паровоз, – вспомнила Катерина. – И всегда хотела спросить: почему же они не уничтожают доппельгангеров?

– Состав сплава другой, – пояснил Магистр. – К тому же пауки подчиняются Мастеру Зеркал, а он не позволит им пожирать своих слуг.

Катерина, с опаской приняв шкатулку, спрятала ее в карман. Динара обняла ее за плечи.

– Вернемся в зал кораблей, – произнесла она. – Там есть подходящее зеркало, сквозь которое мы попадем в обсидиановый замок.

– Вы тоже можете ходить сквозь зеркала? – удивилась Катерина.

– В пределах владений Дамы Теней могу, – кивнула та. – Она дала мне особое дозволение.

– Как Созерцатели?

– Нет, что ты! Созерцатели могут путешествовать куда угодно. Мне это недоступно.

Катерина попрощалась с друзьями, пожелала им удачи, а затем вышла из комнаты вместе с Динарой. Вера и Андрей увели Клементину и Ариадну. В помещении остались лишь Магистр, Корнелиус, Влад, Алекс и его отец.

– А она изменилась, – отметил Магистр. – Вы заметили? Я о Катерине. Она сейчас даже выглядит иначе. Нет прежней жажды жизни в глазах.

– Погиб ее друг, тут любой изменился бы, – ответил Влад.

– Ее ждет непростая судьба, – изрек Корнелиус. – Я сверялся с картами Таро, затем гадал на костях и зеркалах. Все пророчества твердят о том, что нам предстоят ужасные события…

– Грош цена всем этим пророчествам! – раздраженно бросил Влад. – Мы уже не раз убеждались, что будущее меняется прямо на глазах. Сначала мы знали лишь о Сестре Тьмы. Потом пришло пророчество о Черном и Красном Джокерах. А позже стало известно, что Сестра Тьмы, появления которой все так опасались, и есть одна из этих пресловутых Джокеров! Она может избрать совершенно другой путь, и никто не в силах предугадать, чем все закончится! Поэтому я не стал бы верить ни гадальным картам, ни старым, иссохшим костям!

– Ты мне не веришь?! – вскипел Корнелиус. – Я никогда еще не ошибался с пророчествами!

– Но это было давно, – сказал Дмитрий Грановский. – До того, как все начало меняться. Марго изменила будущее, и ваши пророчества стали противоречить друг другу.

– Пусть так, – кивнул Корнелиус. – Но что, если я прав? Что, если эта девчонка погубит всех нас? Может, нам не стоит так рисковать? Вы же понимаете, что для всех будет лучше, если она не выживет…

– Что?! – разъяренно завопил Алекс. – Не смейте даже думать об этом! Я не для того столько лет искал свою семью, чтобы снова потерять кого-то!

– Но она – Сестра Тьмы! – крикнул Корнелиус. – Демон в человеческом облике! А вдруг ее сила вскружит ей голову?! Если она ощутит свою безнаказанность, с ней не сможет совладать никто из ныне живущих! Именно это и случилось с нынешними Властелинами. Вспомните, они пришли в наш мир испуганные и растерянные, но, связавшись с демоном, быстро изменились. Темный Гламор полностью подчинил их себе. Они стали алчными, злыми и жестокими! Катерину ждет то же самое, если она не избавится от своего темного дара в ближайшее время!

– И что вы предлагаете? – нахмурился Влад.

– Не знаю! – раздраженно взмахнул руками Корнелиус. – Но если она погибнет в момент открытия портала… я буду спать гораздо спокойнее!

– Ах ты, мерзкий старикан! – не на шутку разозлился Алекс. – Да как только у тебя язык поворачивается говорить такое?! Если бы не она, ты все еще пылился бы в Пантеоне, с полным ртом летучих мышей!

– Алексей, – проговорил отец, – спокойнее! Прояви уважение…

– Уважение к нему?! Да он предлагает убить Катерину! Как будто это она виновата в том, что ее папаша когда-то заключил договор с Темнейшим! А этот дед всю свою жизнь якшался с древними колдунами и теперь вот так решил отблагодарить нас за свое спасение!

– Я тоже, как ты выразился, «якшался с древними», – спокойно сказал Магистр. – Но я не такой, какими были Черный Король и Красная Королева.

– А Корнелиус такой! – уверенно заявил Алекс.

– Дерзкий мальчишка! – взвился Корнелиус. Его борода затряслась от негодования. – Да как ты смеешь меня судить?!

– Правда глаза колет? – хмуро осведомился Алекс. – Если хоть волосок упадет с головы Катерины, я собственноручно разнесу тебя вдребезги!

– Дмитрий! – взвыл старый волшебник. – Уйми своего щенка!

– В чем-то я с ним согласен, – произнес Дмитрий.

– Что?! – вытаращил глаза Корнелиус.

– Эта девочка многим пожертвовала ради нашего спасения. И пожертвует еще большим. Поэтому не нам решать ее судьбу. Пусть все идет своим чередом, – сказал отец Алекса.

– Всегда можно взять свою судьбу в свои руки! – возразил Корнелиус.

– Древние именно так и считали, – напомнил ему Магистр. – И взгляни, к чему это их привело.

Корнелиус лишь раздраженно отмахнулся.

– Делайте, что вам заблагорассудится! Меня никто никогда не слушает! Точно так же было и с Тетрагоном! И при восстании Флэш-Ройяля! Так же будет и теперь. Попомните мои слова!

И он вышел, напоследок громко хлопнув дверью.

 

Глава седьмая

Посланцы баронессы фон Шпильце

Впервые за последние три месяца тайное общество оккультистов Клуб Калиостро собрало всех своих членов под одной крышей в заведении «Красный дракон», принадлежащем Иннокентию Бесту и недавно открытом после реконструкции. Собрались не только участники внутреннего круга Клуба, куда входили лишь самые богатые и именитые наследники дворянских фамилий, но и все остальные члены дворянского собрания. В большом зеркальном зале присутствовало около двух сотен человек, мужчин и женщин, стариков и молодых. Каждое подобное собрание считалось настоящим светским мероприятием, поэтому мужчины были в элегантных смокингах, женщины – в дорогих вечерних нарядах. В свете изящных светильников искрились и переливались многочисленные драгоценности.

На специальном вращающемся помосте в центре зала возвышался Трианон, в его черных зеркалах зловеще мерцали красные блики. Рядом с устройством стояла Гертруда Болховская в красивом платье из красного шелка. По правую руку от нее опирался на скипетр Иннокентий Бест в сшитом на заказ черном фраке. Последнее время он не расставался с оружием, готовый в любой момент применить его по назначению. Здесь же стояли баронесса Ангелина Гольданская, выглядевшая как шестнадцатилетняя школьница, и Михаил Башаров – одноглазый инженер, которого большинство членов Клуба считали выжившим из ума старикашкой.

– Собрание Клуба объявляю открытым! – торжественно провозгласил Бест. – Мы пригласили вас сегодня, дамы и господа, чтобы рассказать всю правду о наших ближайших планах и пресечь слухи и сплетни, которые ходят в последнее время среди членов дворянского собрания.

– Слухи имеют под собой вполне реальную основу, – произнес представительный пожилой мужчина, стоявший в первых рядах. – Происходящее в Клубе сильно волнует всех нас. Уже несколько человек погибли, и это были не последние люди в нашем сообществе!

– Мы стоим на пороге больших перемен! – объявила Гертруда. – Все вы, конечно, слышали о происходящих событиях. Очень скоро этот мир изменится! Готовы ли вы стать его частью или предпочтете разделить судьбу не имеющих значения аборигенов?

– Кто вы? – спросила одна из женщин. – И почему вы считаете себя главной? Члены Клуба не избирали нового председателя!

– Его избрали за вас! – жестко ответила Болховская. – Иннокентий Бестужев, прошу любить и жаловать! А я… его скромный консультант по отдельным вопросам.

– Бестужев – председатель?! – возмущенно фыркнул пожилой мужчина. – Фокусник из ночного клуба! Ни за что не стал бы голосовать за его кандидатуру!

– Именно поэтому вас никто и не спрашивал! – отрезала Гертруда.

Старик, задохнувшись от негодования, гневно нахмурил брови, но промолчал.

– Правда, что вы перешли дорогу самому Скорпиону? – выкрикнул кто-то.

– Скорее, он перешел дорогу нам! – сказала Гертруда. – Пусть не думает, что мы его боимся! Я слышала об этой так называемой касте Первородных! Смею вас уверить: после того как мы произведем перемены, они сами станут пресмыкаться перед нами!

По толпе прошел испуганный ропот, люди начали громко шептаться.

– Мы не можем тягаться с Первородными! – воскликнула женщина. – Они обладают истинной магией, нам такое и не снилось!

– Зато у нас есть армия стеклянных солдат! – заявил Бест. – Они беспрекословно подчиняются госпоже Болховской и исполнят любой ее приказ! Они помогут в осуществлении наших планов!

– Слишком много людей уже погибло! Похоже, ваши планы дорого нам обходятся! – заметил еще кто-то.

– Но вы и получите сполна! Взгляните на баронессу! – Бест указал на застывшую рядом Гольданскую. Та горделиво расправила плечи и вскинула голову. – Кто из вас не мечтает оказаться на ее месте?! Она присягнула на верность новой власти и получила молодость и красоту! Действительно, кое-кто погиб… Зато несколько мест во внутреннем круге Клуба теперь вакантно. Докажите, что вы достойны, и можете занять освободившиеся кресла в правлении!

Гертруда холодно рассмеялась.

– По правде сказать, выбор у вас невелик, – произнесла она. – Либо вы присоединяетесь к нам добровольно, либо я обращу всех вас в стеклянных кукол! Пусть ваши тела займут демоны! А уж они-то никогда не ропщут на жизнь и всегда беспрекословно исполняют мои поручения!

В зале воцарилась мертвая тишина. Зеркальная ведьма удовлетворенно кивнула.

– Что и следовало доказать. Все вы станете повиноваться мне, ведь никто не хочет разделить судьбу старого князя Бестужева!

Стеклянный князь Ипполит Германович – отец Беста, – стоя у подножия Трианона, злобно поглядывал на собравшихся. Еще несколько доппельгангеров возвышалось рядом с ним, их матовая кожа чуть мерцала в полумраке.

Гертруда повернулась к Трианону и ласково, почти нежно, провела кончиками бледных пальцев по поверхности одного из трех зеркал. От ее прикосновения красные вспышки в клубящейся зеркальной тьме усилились, это напоминало разряды молний в скоплении черных туч.

– У вас все готово к ритуалу? – спросила Гертруда у Башарова. Старик нервно вздрогнул.

– Конечно! – поспешно пробормотал он. – Не извольте беспокоиться! Специальная компьютерная программа контролирует процесс! Как только созвездия на небосводе займут нужное положение, все начнется!

– Замечательно, – улыбнулась зеркальная ведьма. – И вот еще что! Я хочу, чтобы в ближайшее время в городе прекратила работать любая связь! Нужно пресечь все попытки вызвать подмогу! Это можно устроить?

– Разумеется, – быстро кивнул Башаров. – Я могу отключить все серверы! Вышки сотовой связи, линии сообщения, Интернет, я все сделаю! Превращу этот город в черную дыру на карте! Никто не дозвонится в Санкт-Эринбург, никто не сможет позвонить отсюда!

– Интернет в Клубе нужен! – сказал Бест. – Как иначе сработает твоя программа, которая следит за движением планет, старый болван?!

– Верно! – спохватился Башаров. – Попробую сделать это выборочно… Чтобы в этом районе все продолжало работать. Но только в этом районе!

– Сделай это! – согласилась Гертруда.

Одноглазый изобретатель подобострастно кивнул и бросился к дверям зала. А Болховская обернулась к Бесту.

– А еще мне нужен оборотень! – сказала она. – Тот мальчишка, который постоянно путается у нас под ногами! Я с большим удовольствием поэкспериментировала бы с ним! Никогда не видела, как доппельгангер обращается в стеклянное животное! Это так интригует!

– Мы сделаем все возможное, – кивнул ей Бест.

– Если хотите, я сама займусь этим вопросом, – предложила баронесса Гольданская. – У меня с этими мальчишками свои счеты! Это ведь они стащили мою Диоптру…

– И что же, вы хотите, чтобы мы все сдались на милость новой власти?! – спросил пожилой мужчина из толпы. – А вы уверены, что, захватив Землю, правители не превратят нас в своих рабов?!

– Тех, кто будет верой и правдой служить новым Властелинам, ждет лишь почет и богатство! – грозно объявила Гертруда. – Вы станете наместниками и вельможами при дворе Дамы Теней! Очень скоро она явится в этот мир, так что будьте готовы присягнуть ей!

Зеркала Трианона вдруг полыхнули ярким красным огнем.

Толпа испуганно ахнула и подалась назад, люди зашептались громче прежнего. Группа гостей, стоявших у Трианона, попятилась в стороны, и все увидели темный силуэт, возникший в глубине зеркала.

Это была баронесса Фрида фон Шпильце, ее бледное лицо выплыло из клубов тьмы. Осмотрев присутствующих, баронесса загадочно улыбнулась, и ее изображение растворилось в зеркале. Но два других стекла Трианона пошли волнами, взбугрились и вдруг разверзлись, выпуская две черные фигуры.

– О господи! – потрясенно выдохнула Гольданская, отшатнувшись от Трианона.

– Посланцы баронессы?! Какая приятная неожиданность! – улыбнулась Гертруда.

Иннокентий Бест ошеломленно уставился на пришельцев. Он уже видел раньше подобное черное лицо без единой выпуклости, эти жуткие светящиеся в темноте глаза без зрачков. Два пришельца, похожие друг на друга, как две капли воды, были точными копиями Двуликого!

Они одновременно склонили головы перед Гертрудой, и каждый ударил правой рукой себя в грудь.

– Поддержка нам сейчас не помешает, особенно со стороны мастеров своего дела, – поклонилась в ответ ведьма. – Рада приветствовать вас на Земле!

– Как?! Как они прошли? – удивленно спросил Михаил Башаров.

– В груди этих созданий бьются стеклянные сердца, наполненные кровью Созерцателей, – ответила Гертруда. – Повелитель Кукол хорошо знает свое дело! Зеркала и заклятия для них не преграда. Назовите ваши имена!

– Зед, – ответил тот, что стоял слева.

– Курт, – поклонился тот, что вышел из правого зеркала. – Дама Теней прислала нас в помощь вам, госпожа Болховская. Вы можете распоряжаться нами по своему усмотрению.

– Прекрасно, – кивнула Гертруда. – У меня уже есть для вас работа! Итак, – она повернулась к собравшимся, – если ни у кого больше нет вопросов, можете расходиться! У нас впереди много важных дел!

Члены дворянского собрания, потрясенные увиденным и услышанным, медленно двинулись к выходу. Бест ощущал на себе косые взгляды, видел, что далеко не все довольны происходящим, но ему было плевать на мнение этих людей. Он жаждал могущества! Гольданская уже исполнила свое заветное желание, теперь его очередь! Осталось совсем недолго. Скоро Властелины придут на Землю, и все его мечты будут исполнены.

Жаль, что Шахиня не сможет разделить его триумф, но она сама виновата. Гертруда оказалась права, с некоторых пор влюбленная в него ассистентка стала не помощницей, а обузой. Да и зачем она ему, если у него теперь есть Гертруда? Она куда красивее и могущественнее этой несчастной азиатки. И она поможет Бесту исполнить все его мечты!

Гертруда снова повернулась к Курту и Зеду. Один из доппельгангеров уже сменил внешность, скопировав женщину, которая только что вышла из зеркального зала. Второй как раз принимал облик Артура, главы службы безопасности Клуба Калиостро. Чужое лицо словно вылепилось на блестящей черной поверхности, весь процесс занял не более трех секунд. Настоящий Артур в черной униформе, стоявший у дверей, недовольно насупился.

– Баронесса просила передать еще что-нибудь? – спросила Гертруда. – Подготовка идет по плану?

– В Зерцалии уже все готово, – ответил Зед. – Властелины ждут подходящего времени.

– Как и мы здесь! – вставил Бест. – Все должно начаться одновременно в обоих мирах.

– Как там поживает моя тетка? – поинтересовалась Болховская. – Красная Аббатиса. Вы видели ее?

– Об этом нам ничего не известно, – покачал головой Курт.

– Я соскучилась по ней, – призналась ведьма. – Не видела ее столько лет, а ведь она вырастила меня, заменив мать. Ничего, скоро мы с ней увидимся. Я так жду этого момента! И вы появились как нельзя более кстати. Всегда приятно, когда слуги обладают необычными способностями. Толпа этих безмозглых стеклянных кукол, – она кивнула в сторону застывших неподалеку доппельгангеров, – мне уже порядком надоела!

– Когда вы планируете начать ритуал? – спросил Артур.

– Завтра вечером, – ответила Гертруда. – Трианон откроет портал в Зерцалию, в это же время начнется и все остальное. В центре Санкт-Эринбурга станет очень жарко! – Она довольно усмехнулась. – Наша задача – сделать так, чтобы никто нам не помешал в первые несколько часов. В центр не должны проникнуть ни полиция, ни армия, никто! Вы сможете это устроить?

– Вполне, – ответил Зед. – Все зависит от количества подчиненных, которые будут в нашем распоряжении.

– Их много, а скоро станет еще больше, – сказал Бест. – Мы уже работаем над этим.

– Какой способ вы избрали? – спросил Курт.

– Я обращаю в доппельгангеров обычных горожан, – ответила Гертруда. – Сейчас в городе проходит масса вечеринок по случаю Нового года. Их посещают толпы людей. Недостатка в подопытных нет, хватило бы порошка!

– Если потребуется, мы доставим из Зерцалии любое количество, – предложил Курт. – Полное остекленение в кратчайшие сроки. Заражение идет очень быстро.

– То, что нужно! – оживилась Гертруда. – Значит, недостатка в новых бойцах у нас точно не будет!

– Это поможет попасть на одну конкретную вечеринку, – проговорила баронесса Гольданская. – Вы ведь хотите заполучить оборотня?

– Хочу! – кивнула Болховская.

– Он дружит со школьниками, которые постоянно путаются у нас под ногами. Чтобы поймать его, нужно проследить за кем-либо из этих деток. Кроме того, в досуговом центре их района будет новогодний вечер. Если мы заглянем на вечеринку к этим молокососам… пошумим там немного… оборотень сам пойдет к нам в руки! – расхохоталась Гольданская. – Кинется спасать друзей. Мальчишка всегда приходит им на помощь.

– Хорошая идея, Ангелина, – улыбнулась Гертруда. – Действуйте! Убьем одним выстрелом двух зайцев! Превращайте всех, кого сможете! Чем больше доппельгангеров, тем лучше!

– А насчет способа распыления, – подал голос Артур, – есть у меня одна идея. Не в каждом заведении имеется система воздуховодов, как в клубе Скорпиона. Но кое-что мы можем предпринять.

– Мы тебя слушаем, – благосклонно кивнула Гольданская. Артур начал излагать свой план. Бест слушал его краем уха, не сводя глаз с застывшего неподалеку отца. Странно, но он не испытывал к этому изваянию совершенно никаких чувств. Иннокентий поймал себя на мысли, что никогда не любил князя Бестужева. Да и тот платил ему той же монетой. Отец всегда запрещал ему проявлять любую инициативу, никогда не поддерживал сына, а иногда и вовсе насмехался над его затеями. Из-за равнодушия отца юный Бест связался с преступниками и в конечном итоге хоть и ненадолго, но угодил за решетку. Во всех своих проблемах Иннокентий винил отца и был очень рад, что тот вышел из игры. Теперь Бест занимал место председателя Клуба Калиостро, а его отец стоял стеклянным болваном, готовым исполнить любую прихоть своей хозяйки.

– Этого, папенька, ты точно не ожидал, – процедил сквозь зубы Бест.

Артур закончил объяснения, и Гертруда признала, что его план чрезвычайно изобретателен. Бест был с ней согласен – он до такого точно не додумался бы.

Встреча подошла к концу. Все начали расходиться. Гертруда, Курт и Зед отправились в старый луна-парк, где зеркальная ведьма устроила штаб-квартиру. Гольданская и Артур удалились, на ходу обсуждая меры по поимке мальчишки-оборотня. Михаил Башаров размышлял, как обрушить городскую систему связи. Бест не сомневался, что старому безумцу это удастся. Михаил был злобным, вспыльчивым и очень странным типом, но мозги у него работали хорошо, особенно в том, что касалось механики и электроники.

Сам Бест, постукивая наконечником скипетра по стеклянному полу, направился в свой кабинет. Когда он вышел из зеркального зала, его окликнули. Обернувшись, Иннокентий увидел перед собой высокого странного старика, опиравшегося на изящную трость с хрустальным набалдашником. Старик был облачен в наглухо закрытый черный костюм, белую рубашку и черные лакированные туфли. На вид ему можно было дать лет семьдесят. Одна сторона лица незнакомца была испещрена глубокими многочисленными шрамами, словно от шрапнели, что придавало ему несколько зловещий вид. Бесцветные, водянистые – рыбьи – глаза внимательно изучали Беста. Иннокентий видел его в толпе оккультистов. Пока все возмущались и выражали свое негодование, этот старик просто стоял и молча буравил его взглядом своих странных глаз.

– Иннокентий Бестужев, – хрипло произнес незнакомец.

– Чем могу быть полезен?

– Меня зовут Фредерик Ашер, я состою в дворянском собрании Санкт-Эринбурга. Барон Ашер. Титул достался мне от отца, потомственного немецкого аристократа.

В речи Ашера действительно ощущался акцент, Бест сразу это услышал.

– Мы можем побеседовать? – осведомился Ашер. – С глазу на глаз?

– Разумеется. – Бест пригласил старика следовать за собой. – Мне незнакомо ваше лицо, господин барон. Похоже, мы не встречались раньше?

– Но я отлично знал вашего отца, Иннокентий, и помню вас еще ребенком. Также мне хорошо известно все о тайных делах нашего Клуба, о его оккультной деятельности. В связи с этим я и хотел с вами поговорить. Нас очень много в Санкт-Эринбурге, стариков, которые хоть и отошли от дел, но продолжают пристально следить за тем, что сейчас творится в дворянском собрании. И происходящее внушает нам некоторые опасения.

– О чем вы? – не понял Бест. В кабинете он предложил Ашеру один из свободных стульев, затем прикрыл дверь и опустился в кресло напротив старика.

– Испокон веку Клуб Калиостро славился своей осторожностью, – произнес Ашер, разглядывая рукоять своей трости. – Мы никогда не ввязывались в чужие междоусобицы, всегда сохраняли нейтралитет.

– Старались не высовываться, – подытожил Бест.

– Возможно, – согласился старик. – Но это всегда позволяло нам держаться на плаву. А посмотрите, что происходит сейчас? Уже несколько членов внутреннего круга Клуба погибли. Это же нонсенс!!! А вы?! Вы связались с зеркальной ведьмой, и она творит все, что ей заблагорассудится!

– Это не ваше дело, – холодно произнес Иннокентий. – Можете так и передать своим престарелым друзьям!

– Ошибаетесь, Иннокентий! Это дело касается каждого члена дворянского собрания! Мы, старики Клуба, давно следим за всеми событиями, начиная с той памятной ночи лунного затмения. Мы присутствовали в музее во время аукциона, где с молотка продавали имущество князя Поплавского. Я сам видел ту девочку, Катерину Державину, и ее приятелей. А еще доппельгангера, который впоследствии погиб во время вечеринки в особняке дворянского собрания. Также мне все известно о зеркальной машине Калиостро и семействе Державиных, о дочери графини Шадурской. Вся эта история разворачивалась на моих глазах. На глазах старейшин Клуба! И нам сильно не нравится то, что вы затеваете!

Барон Ашер уже начал раздражать Беста.

– Просто вы боитесь и завидуете! – бросил он. – Завидуете, что ваше время давно ушло, возможности безвозвратно упущены! Вся сила теперь у молодых!

– Молодость всегда так резка и нетерпима, – улыбнулся Ашер. – Старики уважали друг друга и своих противников. Именно поэтому Клуб Калиостро существовал на протяжении стольких лет! Вы же разрушили все, что мы хранили долгие годы!

– Возможно! Но мы построим новую жизнь на этих развалинах!

Барон Ашер изогнул седую бровь.

– А вы уверены, что вам дадут это сделать? – загадочно спросил он.

– А я не стану спрашивать чьего-либо дозволения!

– Большая ошибка, Иннокентий! Клуб Калиостро – не единственное оккультное общество в этих краях. Есть организации куда сильнее нашей, и им также известно о существовании Клуба. Все мы всегда старались не совать нос в дела друг друга. Но вы нарушили общий порядок! Шутка ли, перешли дорогу самому Скорпиону! А когда-то одно его имя заставляло трепетать даже самых опытных и могущественных из нас!

– Всего-навсего старик! – Бест презрительно фыркнул. – Глава крупной преступной группировки, но не более того. Когда-то и я его опасался, но жизнь все расставила по своим местам.

– Преступной группировки?! – Ашер вдруг сухо рассмеялся, но скоро его смех резко оборвался. – Он из Первородных! Вам что-нибудь о них известно?! Даже я, опытный человек, знаю о них ничтожно мало! Верхушка – двенадцать сильнейших магов, называющих себя Королевским Зодиаком. Каждый имеет кодовое имя, соответствующее определенному знаку: Телец, Весы, Водолей и так далее. Скорпион – один из них. Я сам не до конца понимаю природу этих созданий, но точно знаю – они лишь внешне похожи на людей! Известно, что они ни перед чем не остановятся, если вы их заденете! Ангелина Гольданская недавно ранила Скорпиона стилетом. О чем вы думали, сумасшедшие?! За свою жизнь я боялся не так много людей, и Скорпион – один из них. Перейдешь ему дорогу – проблем не оберешься!

– Верно, мы столкнулись с ним! И я все еще жив! – Бест надменно вздернул подбородок. – Может, вы все же преувеличиваете его значимость?

– Все еще впереди, – пообещал ему Ашер. – Скорпион не из тех, кто прощает обиды, и очень скоро вы в этом убедитесь. Я знаю вашу историю, Иннокентий. Вы заняли у него деньги на строительство этого заведения, но затем решили их не отдавать. Мало того, вы еще влезли в историю с магическими зеркалами, а затем снова перешли ему дорогу…

– К чему весь этот разговор?! – Бест устал от общества пожилого аристократа.

– Я всего лишь хотел предупредить вас и ваших людей. Мы – старейшины Клуба Калиостро – все еще имеем вес в оккультном сообществе Санкт-Эринбурга. И мы никогда не бросаем в беде членов Дворянского собрания. Но к вам это не относится, Иннокентий. Выражаясь современным языком, вы – отморозок, анархист! Если вы немедленно не прекратите то, что делаете, вас ждет ужасный конец. А мы станем наблюдать за вашим падением со стороны, и, будьте уверены, долго ждать нам не придется!

Бест рывком поднялся с кресла, давая понять, что встреча окончена.

– Обойдусь без вашей помощи, Ашер! – грубо проговорил он. – В отличие от вас, я никого не боюсь! Ваше время давно ушло, вы, жалкие старикашки! Скоро я заполучу такую власть, какая вам и не снилась! Мы поработим этот мир и станем наместниками новой власти! И меня никто не остановит: ни вы, ни Скорпион, ни весь ваш пресловутый Королевский Зодиак!

Ашер тоже поднялся со стула и оперся на свою трость.

– Значит, наша беседа оказалась напрасной, – недовольно произнес он. – Мне искренне жаль вас, Иннокентий. Самоуверенность вас погубит.

Старик развернулся и пошел к двери. Бест лишь презрительно ухмыльнулся ему вслед.

 

Глава восьмая

Самый лучший подсказчик

Вернувшись в замок Дамы Теней, Катерина хотела отправиться в свою комнату, но Динара с загадочным видом поманила ее за собой.

– Еще не время спать, – произнесла она, улыбаясь под маской.

Катерина поймала себя на мысли, что впервые видит Динару счастливой. Она вернула себе тело, встретила человека, которого любила на протяжении многих лет, снова начала общаться с матерью и родным кланом оборотней. Катерина даже немного завидовала ей, надеясь, что и ее жизнь когда-нибудь нормализуется.

– Куда мы идем? – спросила девушка, ступая за Динарой по темному коридору.

– К твоей матери, разумеется.

– Правда?!

– Баронессы сейчас нет в замке, а большинство слуг занято на строительстве, значит, мы можем повидать Маргариту.

– И вам за это не влетит?

– Я помощница Дамы Теней, – сказала Динара. – Придворные боятся меня не меньше, чем ее.

– Поначалу вы и меня порядком пугали, – призналась Катерина.

– Это из-за маски.

– Но все же вы убили Резановых. Динара на мгновение замерла и оглянулась на Катерину.

– Ты не права. Я лишь обездвижила их порошком, который дал мне Император. О том, что он собирается убить их, я узнала лишь, когда он нанес удар своим жезлом. Я не убийца, хотя полицмейстер и его жена были очень скверными людьми. А вот твой отец – другое дело. Поэтому я предупреждала тебя, чтобы ты не доверяла ему ни при каких обстоятельствах.

– Я помню…

– Когда ему это нужно, Александр может быть очень убедительным. Люди ведутся на его ложь, на его лесть… Но у Императора всегда имеется собственный план, в который он не посвящает никого. Я сама до конца его не понимаю. Поэтому просто будь осторожна.

– Но отец на нашей стороне, несмотря на то что занимается разными темными делами. Он, так же как и все, хочет избавиться от демона.

– А ты уверена в этом? – тихо поинтересовалась Динара. – Никто точно не знает, чего именно добивается Император. Я помогала ему, ведь он стал моим шансом на спасение. И не прогадала. Благодаря ему я познакомилась с тобой и твоими друзьями, снова встретилась со своей матерью. Но я не верю Императору. И ты не верь.

– Многие вещи, которые я узнала о нем, пугают меня, – призналась Катерина. – Но не станет же он причинять мне вред? Отец все-таки…

Они поднялись на верхний этаж северной башни замка и остановились у массивных дверей из черного стекла. Узницу охраняли два центуриона. Они стояли, преградив путь скрещенными алебардами. Динара сделала им знак рукой, и стражники молча развели алебарды.

Катерина и Динара толкнули тяжелые двери и вошли в покои Маргариты. Комната пленницы совсем не напоминала тюремную камеру. Каменный пол устилали толстые ковры, в небольшом камине у дальней стены горело пламя. Через большое окно виднелась часть балкона с высокими перилами, выйти на который можно было через раскрытую дверь.

Маргарита, кутаясь в кружевную шаль, сидела в кресле у камина. Увидев дочь, она вскочила и бросилась навстречу. Только тогда Катерина увидела длинную цепь, скользившую за ней по полу. Толстый стеклянный браслет на цепи охватывал щиколотку ее матери; другой конец цепи был вделан в каменную стену. У Катерины перехватило дыхание от жалости и негодования. Позади Динара тихо закрыла двустворчатые двери. Маргарита крепко обняла дочь и вздохнула.

– Я так рада, что с тобой все в порядке! – сказала она.

– А с тобой? Как они с тобой обращаются?

– Мне приходилось жить в условиях похуже, – грустно улыбнулась Маргарита. – Ну, расскажи мне обо всем. Что творится вокруг? Что еще они заставляют тебя делать?

Катерина только сейчас заметила, что ее платье снова стало белым, как тогда на балу. Она была очень рада увидеть мать целой и невредимой, и чудесный наряд отражал ее чувства.

– Вам нужно поговорить, – сказала Динара, все еще стоящая у двери. – Я оставлю вас ненадолго. Буду ждать в коридоре. Но сначала вот. – Она извлекла из складок плаща небольшой хрустальный флакон и протянула его Марго.

– Что это? – спросила Маргарита.

– Порошок из ягод меланж последнего урожая, собранных в монастыре зеркальных ведьм. Мы нашли его в вещах Повелителя Кукол, и Магистр попросил меня отдать его тебе.

– Но зачем?

– Он сказал, что ты найдешь ему применение, – улыбнулась Динара. – Ты знаешь, иногда он преображается в старую гадалку и раскладывает карты, чтобы заглянуть в ближайшее будущее. Недавно Магистр и Корнелиус снова гадали. Подробностей они мне не сообщили, но велели отдать этот флакон тебе. Спрячь, чтобы никто из прислужников не нашел.

Созерцательница с благодарностью приняла флакон, подошла к большой кровати и сунула его под матрас. Динара кивнула и вышла. Маргарита предложила дочери сесть поближе к окну. На небольшом столике перед ней стояли высокий хрустальный графин с водой, пара бокалов, серебристый поднос со свежими фруктами и булочками. Катерина была не голодна и отказалась от угощения. Марго взяла с подноса странный плод оранжевого цвета. Катерине таких пробовать не доводилось.

– Как видишь, со мной хорошо обращаются, – сказала Маргарита. – Но это все равно тюрьма, так или иначе. Но хватит обо мне! Как ты держишься, милая? – Она взяла Катерину за руку.

– Мне больно видеть тебя в таком состоянии. – Девушка со слезами на глазах следила за змеящейся по полу стеклянной цепью.

– Не думай об этом. Я уверена, что Магистр и остальные что-нибудь придумают. Мне бы только избавиться от цепи и добраться до ближайшего зеркала…

– Я могу разрубить ее прямо сейчас! – воскликнула Катерина. Она вытянула руку, и меч Мортианны тут же появился в ее руке, соткавшись словно из воздуха.

– Клинок Красной Королевы?! Откуда он у тебя? – изумилась Маргарита.

– Корнелиус подарил. Катерина хотела ударить клинком по цепи, но Марго остановила ее:

– Только не сейчас! Еще слишком рано, а нам ни к чему вызывать лишние подозрения! Александр часто заходит ко мне, и пока я должна изображать покорную пленницу.

– Так вот почему Магистр попросил передать тебе это! – внезапно догадалась Катерина. Она протянула матери шкатулку с глассораксом. – Он предвидел все! Паук сможет перегрызть не только цепь, но и дверные петли! Воспользуешься им, когда настанет подходящий момент.

– Спасибо, милая. – Марго спрятала шкатулку там же, где и флакон, под матрасом. – Я обязательно им воспользуюсь, как только про меня все забудут. Ритуал ведь должен начаться очень скоро.

– Я так не хочу это делать, – всхлипнула Катерина. – Мама… Но я должна!

– Я знаю, милая. – Маргарита утерла ей слезы рукавом платья. – Надеюсь, когда-нибудь ты сможешь простить меня за то, что я наделила тебя такой судьбой.

– Но ты ни в чем не виновата. Это все Темнейший и Властелины!

– Я могла бы все предотвратить! Но я потеряла голову, увидев твоего отца… Любовь толкает нас на ужасные вещи.

– Ты просто влюбилась. Ты не могла знать, чем все обернется.

– Я могу легко возвращаться в прошлое, но заглядывать в далекое будущее для меня пока сложно, – с сожалением согласилась Маргарита. – Иначе я смогла бы все это предвидеть.

– В будущее нельзя попасть через зеркало?

– Конечно нет, ведь оно еще не наступило! В него можно лишь заглянуть посредством магического зеркала или гадальных карт, но и тогда ты увидишь лишь один из возможных вариантов развития событий. Любой наш шаг в настоящем времени может все изменить.

– Как ты изменила будущее, вернув меня?

– Верно. Но я ни о чем не жалею. Ради этого, – она обняла Катерину и прижала ее к груди, – я готова снова и снова нарушать законы магии!

– А Игорь? Они пообещали мне вернуть его… У баронессы есть зеркало, чтобы ходить сквозь время.

– Есть, – кивнула Маргарита. – Оно из коллекции магических зеркал Мортианны Лефевр, этой ужасной женщины. Но Дама Теней не умеет им пользоваться. Ей это не дано.

– Значит… Она обманула меня?! – испуганно воскликнула Катерина.

– Обманула, – кивнула Марго. – При всем желании она не сможет вернуться в прошлое, но это и к лучшему. Только представь, сколько зла она натворила бы, если бы умела изменять ход времени! Некоторым людям лучше не обладать такими способностями.

– Но ты ведь сумеешь вернуть Игоря? – с надеждой спросила Катерина.

– Да. Поэтому они и заперли меня, чтобы заставить тебя пойти на их условия. Не переживай, я сделаю все, что в моих силах, чтобы помочь вам.

Катерина вздохнула с облегчением.

Но баронесса снова обманула ее! Проклятая ведьма! И как эти люди могли спокойно спать по ночам? Вся их жизнь состояла из одних лишь предательств, убийств и лжи…

– Ты ведь любишь этого мальчика? – неожиданно спросила Маргарита.

Катерина почувствовала, как ее щеки заливает румянец.

– Я знаю тебя куда лучше, чем ты представляешь, – улыбнулась Марго. – А твои чувства к нему слишком заметны.

– Не думала, что это так очевидно, – призналась Катерина. – Особенно если учесть, что я сама лишь недавно это поняла. И теперь совершенно не знаю, что мне делать…

– Поделись со мной. Может, я что-то тебе подскажу, – предложила Маргарита.

– Ты ведь знаешь о Матвее?

– Разумеется.

– Мы с ним выросли вместе, это был первый парень, с которым я… – Катерина замялась.

– Который тебя поцеловал? – мягко улыбнулась Маргарита. – Я знаю об этом юноше, ведь все твое детство я наблюдала за вами обоими. Вы практически не расставались.

– Матвей – самый хороший, самый милый, он мой самый лучший друг. Но потом появился Игорь… Поначалу мне казалось, что он ненавидит меня, но затем все изменилось. Мы стали гораздо теплее относиться друг к другу, а это путешествие по Зерцалии сблизило нас. И я вдруг поняла, что испытываю к нему другие чувства, не похожие на чувства к Матвею. Я совершенно запуталась!

– Ты сама ответила на свой вопрос и даже не поняла этого, – рассмеялась Маргарита.

– Правда? – удивилась Катерина.

– Ты назвала Матвея своим лучшим другом. Вот тебе и ответ. Ты любишь его, как друга, как старшего брата. Но Игорь тебе нравится именно как парень.

– Но мы целовались с Матвеем! Дружбой это сложно назвать. А Игорь… Когда он умер у меня на руках, я потеряла голову… Я думала, у меня сердце разорвется от горя.

– Сердце – наш самый лучший подсказчик. Слушай его, и оно никогда тебя не обманет. Не задумывайся об этом сейчас; рано или поздно нужное решение само придет тебе в голову.

– Наверное, именно так мне и стоит поступить, – согласилась Катерина. – Но только если Игорь вернется. Если тебе удастся сделать то, что ты уже сделала со мной.

– Нужно верить в лучшее.

– Но тогда будущее снова изменится?

– Возможно, – кивнула Маргарита. – А возможно, и нет. Тут все очень сложно, милая. Мы ничего не можем знать наперед. Игорь вернется, и будущее изменится. Но если возвращение Игоря предопределено заранее, тогда все просто пойдет своим чередом. Не ломай себе голову. Лучше сосредоточься на том, что тебе предстоит.

– Я только об этом и думаю. Магистр просил меня начать ритуал. Только так Созерцатели смогут одолеть Темнейшего… Но что, если у них ничего не выйдет и демон действительно прорвется на Землю?

– Никто не знает, какие последствия для Зерцалии и всех нас будет иметь открытие портала. Ничего подобного в нашем мире еще не происходило. Когда Темнейший уйдет, его магия исчезнет вместе с ним. Многие колдуны, и не только темные, лишатся сил; вполне возможно, что и Созерцатели тоже. Ведь никому точно не известно, откуда взялись наши способности. Орден был основан Калиостро и его последователями. Но что, если изначально они тоже получили свои силы от Темнейшего?

– Я слышала, что Магистр пришел в этот мир, когда Корнелиус, Мортианна и Небьюлон уже жили здесь.

– Поначалу, до появления демона, они черпали свои силы из природных источников, жили в согласии с окружающим миром. Они были не очень сильны, но довольствовались этим. И только магия Темнейшего сделала их теми, кем они в итоге стали. Корнелиус всегда колебался между светом и тьмой, но Небьюлон и Мортианна стали служить исключительно злу. Темный Гламор изменил их. Они превратились в сильнейших темных магов за всю историю этого мира. Небьюлон завоевывал целые королевства и уничтожал их, превращая людей в своих рабов, а Мортианна… Это она впервые начала приносить людей в жертву темным богам, чтобы сохранить молодость и упрочить свое могущество. Тебя называют Сестрой Тьмы, но ее называли Матерью Всей Тьмы. Когда Красная Аббатиса отравила ее, многие вздохнули с облегчением, ведь в конечном итоге Мортианна Лефевр уничтожила бы весь этот мир, а затем взялась бы и за другие измерения.

– Но как Магистр мог связаться с ними? Ведь он совсем не такой!

– Сначала он ничего не знал. А когда понял, с кем связался, просто ушел от них, а вскоре и Корнелиус последовал за ним. Не прошло и года, как Мортианна и Небьюлон погибли, а Магистр и Корнелиус окончательно освободились от их власти. Тогда они и основали Орден, который многие годы следил за миром и процветанием Зерцалии, используя исключительно светлую магию. Так продолжалось вплоть до появления здесь членов Демонической пятерки.

– И теперь вся магия может исчезнуть?

– Нужно надеяться на лучшее. Никто из Созерцателей никогда не пользовался темной магией. Мы черпаем силу из старинных заклинаний, из окружающей нас энергии природы. Будем надеяться, что наша сила останется при нас.

– То есть вы сами ни в чем не уверены? А что, если и ваша сила иссякнет? Если исчезнут способности одаренных детей?

– Это стоит мира и благополучия наших близких.

– Но что, если сила уйдет до того, как ты вернешь Игоря? – встревожилась Катерина.

– Поэтому я и попытаюсь сбежать из заточения как можно скорее, – улыбнулась Маргарита. – Вскоре замок опустеет, и мне никто не помешает. И тогда пригодится твой глассоракс.

Катерина почувствовала невероятное облегчение. В этот момент дверь отворилась и в комнату заглянула испуганная Динара.

– Император, – шепнула она. – Он приближается!

 

Глава девятая

«Я лишь спасал свою жизнь!»

– Мне нужно уйти! – резко вскочила со стула Катерина. – Нет, – остановила ее Марго. – Это даже к лучшему что ты здесь. Отец не говорит тебе всей правды, а я хочу чтобы ты хоть раз услышала, каким он бывает со мной. У Александра много масок, но его истинное лицо знают лишь единицы. Это поможет тебе понять, почему я скрывалась от него столько лет. Спрячься в шкафу!

Катерина замерла в нерешительности. Подслушивать разговор родителей? Ей это казалось неправильным. Но Марго уже взяла ее за руку и потянула к большому платяному шкафу у стены. Пришлось подчиниться. Катерина забралась внутрь и затаилась. Маргарита прикрыла за ней дверь, оставив небольшую щель. Едва она успела вернуться к столику, отец Катерины вошел в комнату пленницы.

– Маргарита… – услышала девушка его голос.

– Император, – сухо ответила Марго.

– С годами ты все хорошеешь. Я говорил тебе, что годы над тобой не властны?

– Как и над тобой, Александр. Но только мне не приходится творить ради этого темные ритуалы.

– Сколько яда в твоих словах! – Император недобро усмехнулся. – Сколько желчи ты изливаешь на меня день за днем! Что стало с той милой наивной девушкой, которую я когда-то полюбил? И люблю до сих пор…

– Она умерла, когда любимый предал ее, а родная сестра убила ее ребенка.

– Ты никогда не перестанешь винить меня в случившемся? У меня не было другого выхода!

– Всегда есть выход, Александр. А ты лгал мне. Вся твоя любовь была одной сплошной ложью.

– Но я действительно полюбил тебя всей душой!

– Однако было слишком поздно.

– Я лишь спасал свою жизнь, Марго! – воскликнул Император. – Ты должна понять…

– Ценой жизни своего ребенка? – не дала ему договорить Маргарита. – Ты обрек нашу дочь на проклятие еще до ее рождения.

– Так сложились обстоятельства. Будь у меня выбор, я никогда бы так не поступил. Но любое проклятие можно превратить в настоящий дар! Ты же видишь, что сейчас происходит?! Наша дочь в этом замке, как и ты, и я! Понимаешь, что это значит? Мы снова можем стать одной семьей! Если будем играть по моим правилам…

– Что ты замышляешь, Александр? – устало спросила Маргарита.

– Очень скоро состоится ритуал! У Катерины хватит мощи пробить брешь между мирами, я в этом уверен! Но я попросил девочку лишить баронессу силы и отдать мне! Мы сообща заключим демона обратно в зеркало, ведь в момент открытия портала Темнейший ослабнет и не сможет сопротивляться нашей магии! А потом все станет по-прежнему!

– И ты будешь единственным полновластным правителем?

– Конечно! – воскликнул Император. – Дама Теней станет обычной женщиной, я прикажу казнить ее, как и Мастера Зеркал! К чему нам жалеть этих двух злодеев? Доппельгангеры, хироптеры и прочая нечисть присягнут мне на верность и станут служить нам верой и правдой! С Дельфиной я быстро разберусь. Кто она? Лишь зарвавшаяся девчонка, которая научилась кое-каким фокусам у своего приемного отца!

– И что же дальше? – спросила Маргарита. – Я знаю тебя, Александр. Тебе всегда мало того, что есть…

– Мы станем править этим миром! Ты и я! Император и его Императрица!

– А как же Катерина?

– Если она выживет, то станет наследной принцессой!

– Если? То есть ты не исключаешь вероятность, что наша дочь погибнет, исполняя твой черный замысел?

– Возможно, – согласился Император. – Но давай не думать о плохом.

Катерина, слышавшая каждое слово, похолодела. Ее отец так спокойно об этом говорит?!

– Ты уже вкусил чужой крови, Александр, – произнесла тем временем Маргарита. – Я уверена, что ты не сможешь отказаться от кровавых ритуалов, продолжишь свои занятия черной магией!

– Ради поддержания молодости и жизни, конечно! Я не стану тебе лгать. Знала бы ты, как это чудесно! Я и тебя научу. Мы сможем стать практически бессмертными, если будем практиковать эти ритуалы хотя бы раз в год. А в качестве сырья используем захваченных пленных!

– Ты слышишь себя?! – отчаянно крикнула Маргарита. – Осознаешь, какие ужасные вещи говоришь?! Ты же ничем не лучше баронессы и Мастера Зеркал! Ты тоже собираешься завоевывать другие миры и похищать людей?!

– Ты все усложняешь…

– А по-моему, все предельно ясно! Избавившись от Властелинов, ты сам займешь их место и продолжишь их дело!

– Зато я больше не буду ничьим рабом! – злобно произнес Император.

– А как же Созерцатели?

– Пусть делают что хотят, лишь бы не лезли в мои дела! Я не стану охотиться на них. К тому же у меня будешь ты…

– Я никогда не буду с тобой!

– Даже ради нашей дочери?

– О, теперь ты снова вспомнил о Катерине? Император вдруг быстро шагнул к Маргарите и схватил ее за плечи. Стеклянная цепь зазвенела по полу.

– Ты слишком долго скрывалась от меня, Марго! – жестко проговорил он. – Знала бы ты, как я страдал без тебя! Я думал, время все излечит, однако этого не произошло! Но теперь ты в моей власти, так смирись с этим и закрой рот! Мы будем вместе, хочешь ты того или нет! Я снова сделаю тебя своей законной женой! А если ты откажешься…

– Что тогда? – с вызовом ответила Маргарита. Катерина выглянула через щель. Ее отец почти оторвал Маргариту от пола, она казалась очень хрупкой в его мощных руках.

– Я найду способ заставить тебя! – зловеще произнес Император.

Катерина всерьез испугалась за мать. Она никогда не видела отца в таком состоянии. Он мог натворить все что угодно.

– Ты и так отнял у меня все, что я имела! – сказала Марго.

– Не все! У меня есть еще пара козырей в рукаве!

– О чем ты? Император так резко отпустил ее, что она едва не упала.

– О Катерине! – злобно ответил он. – А еще о твоем двоюродном братце Дмитрии… О племяннике, наконец! Единственные выжившие члены твоей семьи. Ты станешь моей Императрицей, а иначе им всем не поздоровится!

Марго на миг лишилась дара речи.

– Ты шантажируешь меня тем, что причинишь вред собственной дочери? – изумилась она.

– Если потребуется! И виновата в этом будешь ты, твоя несговорчивость!

– Ты не посмеешь!

– О, ты еще плохо меня знаешь! – хохотнул Император. – Даю тебе время на раздумья до начала ритуала! Я приду за ответом, когда запустят зеркальную машину. И горе тебе, если не одумаешься. Я осуществлю свои угрозы! Катерина должна послужить мне, в этом и заключается ее предназначение! Оставшись в живых, девчонка получит огромную силу! Думаешь, она сможет с ней совладать?! Рано или поздно могущество изменит ее, сделает злобной и жестокой!

– Как и тебя.

– Тьма захватит ее полностью! А потому для всех будет лучше, если мы отправим ее подальше отсюда! Пусть уходит на Землю, но ты будешь жить здесь, со мной! Больше тебе не скрыться. Но если откажешься… Когда все закончится, я собственноручно избавлю мир от Сестры Тьмы!

С этими словами Император вышел из комнаты и хлопнул дверью. Катерина еле выбралась из шкафа. Она не верила собственным ушам. Ее трясло от ужаса, сердце бешено колотилось, ноги внезапно ослабели и подламывались. Маргарита быстро подошла к дочери и прижала ее к себе. По щекам женщины текли слезы.

– Теперь ты видишь, в какого монстра он превратился, – тихо прошептала она на ухо Катерине. – Темный Гламор полностью подчинил его. Вот почему я пряталась от него столько лет… И скрывала твое местонахождение, опасаясь даже приближаться…

– Что же мне теперь делать? Что предпринять? – в отчаянии спросила Катерина. – Кого слушать?

– Следуй моем у совету: всегда и во всем слушай свое сердце. Оно никогда нас не подводит, даже в самых сложных ситуациях. Чтобы победить Темнейшего, сначала надо одолеть Даму Теней, которая готова на все, лишь бы защитить своего благодетеля. Не забудь: ее сила не должна перейти к Императору. Ты сама только что слышала, что он задумал, и понимаешь, что произойдет в этом случае, – одно зло уйдет, но на его место придет другое, не менее коварное. И тогда вся наша борьба потеряет смысл. Да, тебе придется открыть портал, девочка моя, ведь без этого Темнейшего не победить. А дальше разберешься на месте – главное, слушай свое сердце. Я верю, что ты сделаешь правильный выбор.

– Все в меня верят, кроме меня самой.

– Все будет хорошо, вот увидишь. Катерина крепко обняла Маргариту. Тут в комнату заглянула Динара. Пора было возвращаться в свои покои.

– Завтра у всех будет тяжелый день, а у тебя в особенности, – сказала ей на прощание Маргарита. – Отдохни хорошенько и не переживай за меня и за Игоря. Все должно получиться!

Расставшись с Марго, Катерина последовала за Динарой. В замке стало заметно больше людей. Встречные почтительно кланялись им и провожали заинтересованными взглядами. Катерина уже узнавала многие лица в залах и коридорах; она видела этих людей раньше во дворце Императора и в монастыре зеркальных ведьм. Бывшие послушники монастыря, сменившие холщовые штаны и рубахи на облегающие тело доспехи из толстой красной кожи, поглядывали на нее с опаской. Она же смотрела на них бесстрашно, гордо расправив плечи. Это были те самые подростки, которые предпочли служить злу. Катерина избавила от заклятия кристаллид всех послушников, но оказалось, что часть из них подчиняется Властелинам добровольно. Среди таких были Виктор, Юлиус, Эмиль и многие другие ее старые знакомые. Вспомнив об этой троице, Катерина похолодела. Если все послушники здесь, значит, и они сейчас где-то в замке. Конечно, теперь они ее не тронут, но Катерине все равно не хотелось с ними встречаться. Слишком много неприятных воспоминаний было связано у нее с этими людьми.

Девушки шли мимо широких окон, за которыми медленно занимался рассвет. Ночная тьма отступала, оставляя место новому дню. Катерина вдруг поняла, что звуки, доносящиеся из-за стен замка, изменились.

– Я не слышу шума из долины, – произнесла она. – Все стихло.

– Значит, люди баронессы уже закончили возводить устройство, – тихо ответила Динара. – Скоро оно будет запущено.

– Уже через несколько часов, – встрепенулась Катерина. – Я с ума сойду от страха!

– Не переживай, ты не останешься одна. В толпе, которая окружит зеркальную машину, будет много твоих друзей. И я тоже буду там. Мы поможем тебе справиться с Властелинами… если выживем, – неожиданно печально добавила женщина.

– Как именно все будет происходить?

– Перед началом ритуала Дама Теней вручит тебе Тетрагон, открытый на нужной странице. Ты начнешь читать заклинание, а колдуны подхватят его. В ритуале задействовано множество лиц, и у каждого своя роль. Все нужно делать строго в определенном порядке.

– А если я сразу прочту не то заклинание? – спросила Катерина, вспомнив о заклятии Лич.

– Дама Теней и Темнейший будут стоять рядом с тобой. Придется постараться… Иначе они помешают тебе это сделать.

– Отчего же они сами не прочтут свое заклинание? Они ведь рискуют, давая мне в руки Тетрагон.

– Хотя они могут читать древние письмена, – сказала Динара, – заставить слова работать им не под силу. Только Сестра Тьмы способна вложить в заклятие особую мощь и заставить Тетрагон исполнить свое предназначение.

– Но если они будут стоять рядом, как же я смогу прочитать заклинание Лич?

– У тебя будет шанс, поверь мне. Все зависит от того, как именно ты им воспользуешься.

Слова Динары мало успокоили Катерину. Напротив, она разволновалась еще больше. Никогда еще ей не выпадала такая ответственность. Малейшая ошибка – и оба мира обречены.

Катерина тяжело вздохнула и глянула в зеркало, мимо которого они с Динарой проходили. Ее платье снова стало угольно-черным.

 

Глава десятая

Сила четырех стихий

В окрестностях обсидианового замка Дамы Теней совсем не было поселений. Местность не располагала к строительству: гористая, окруженная со всех сторон высокими скалами и непроходимыми лесами. Кто захочет здесь жить? Долины с реками и небольшими озерами находились на таком расстоянии от замка, что преодолеть его пешком за краткий срок было невозможно. Поездку в экипаже исключали преграждающие путь высокие и отвесные черные скалы. Но тех, кто в незапамятные времена возвел обсидиановый замок, такое положение устраивало. Цитадель была неприступна. Добраться до владений баронессы, не имея зеркала, можно было лишь по воздуху либо по узким горным тропам, петляющим среди гигантских валунов. Пустынность местности объяснялась еще и тем, что темные маги издревле творили здесь черные ритуалы. Поэтому и зеркальную машину решили строить в долине между горами, в самом сердце владений баронессы фон Шпильце.

Зеркальное устройство было готово, оно занимало огромную площадь в центре большого плато неподалеку от Пантеона. Ровная каменная поверхность площади специально создавалась древними колдунами для проведения различных ритуалов. Строителям пришлось постараться, чтобы все было устроено надлежащим образом: обсидиановые плиты покрыты оккультными символами, глубокие рвы расположены в строго определенной последовательности.

Обитатели замка предвкушали начало ритуала, ожидая этого с восторженным трепетом и в то же время страшась неизвестности. Нападения они не опасались, ведь хироптеры день и ночь сновали над плато, осматривая территорию.

Сразу за грядой черных гор начинались дремучие леса, которые населяли только дикие животные. В незапамятные времена там обитали люди, но они давно покинули эти места. О прежних жителях напоминали лишь древние руины огромных каменных храмов и монументов, затянувшихся мхом, поросших лесом и кустарником. Дикая природа поглотила эти строения, и слуги Дамы Теней воспринимали их как часть горных склонов. Они и не подозревали, что развалины снова обитаемы. Именно там, в каменных подземных залах, собралась армия ополчения – Созерцатели и их союзники, решившие раз и навсегда положить конец правлению Властелинов.

Но древнее языческое прошлое храмов постоянно напоминало о себе. Ночью странные тени скользили по подземным коридорам, людям то и дело мерещились призраки. Созерцателям оставалось лишь смириться с происходящим, тем более что задерживаться здесь они не собирались.

Несколько разведчиков, отправленных ночью на скалистое плато, только что вернулись с описанием подробного расположения узлов гигантской зеркальной машины, возведенной прямо под открытым небом.

Магистр, Корнелиус, Влад, варгамор Хельга и еще несколько человек, командующих повстанческими отрядами, собрались вокруг большого каменного стола в просторной пещере и изучали чертежи, наспех набросанные на кусках пергамента.

– Размах их замысла поражает, – тихо произнесла Хельга. – Эта громадина… действительно заработает?

– Даже не сомневаюсь, – мрачно сказал Корнелиус. – Едва начнется парад планет, приспешники Темнейшего запустят дьявольскую машину.

– Как все будет происходить? – спросил Влад, изучая чертежи. – Я привык сражаться с врагом лицом к лицу, но я ничего не смыслю в этих оккультных штуках.

– Колдуны, подвластные Темнейшему, создали гигантскую пентаграмму вокруг плато, – пояснил Магистр, показывая на карту. – Она занимает большую площадь, захватывая леса, горы и даже болото неподалеку отсюда. В остриях звезды – пять магических зеркал Дамы Теней. Шестое зеркало расположено в середине пентаграммы, в центре долины, на вершине хрустальной пирамиды. Оно и станет фокусом всей магической энергии. Когда начнется парад планет, двенадцать колдунов – и вы в том числе, матушка Хельга, – выстроятся вокруг пирамиды и откроют ритуал. Сообща они должны ослабить власть трех лун и подготовить основу для заклинания Тетрагона. Силу этих колдунов будет подпитывать мощь Темнейшего, а также сила четырех стихий – Земли, Воды, Огня и Ветра. Четыре прислужника Императора – скорее всего кто-то из послушников зеркальных ведьм – встанут на четыре постамента у углов пирамиды и запустят процесс. Лунный свет отразится в магических зеркалах и замкнет пентаграмму, затем вся энергия хлынет в главное зеркало на пирамиде, а оно пошлет луч ввысь, в небеса… Сестра Тьмы начнет читать заклинание Тетрагона, и портал между мирами откроется. В этот момент все зеркала, установленные на плато вокруг хрустальной пирамиды, станут дверьми. Любое чудовище, шагнувшее в них, сразу перенесется на Землю.

– Ужасно, – прошептала Хельга. – Мы не должны этого допустить! Наши люди спрячутся в лесах и горах рядом с плато. В нужный момент они нападут…

– Главное – не ошибиться во времени! – произнес Магистр. – Когда портал откроется, Темнейший станет очень слаб, поскольку большая часть его силы уйдет на поддержание врат открытыми. Наша задача – уничтожить его. Но все будет очень непросто, ведь замыслы врагов известны нам не до конца, и они будут начеку.

– Для круга нужна сила всех двенадцати колдунов, – сказала Хельга. – Я могу внезапно прекратить заклинание, и ритуал прервется.

– Тем самым вы выдадите себя раньше времени! – сказал ей Магистр. – Нам ни к чему так рисковать.

– Есть еще один вариант, – предложил Влад. – Можно уничтожить пять колдовских зеркал, и тогда пентаграмма разорвется. Выждем время, когда демон начнет валиться с ног от усталости, пошлем людей, чтобы разбили зеркала, и в тот же миг нападем на приспешников тьмы! Нам известно, где именно установлены эти зеркала?

Оттар, который также ходил в разведку, приблизился к столу и показал пять точек на карте. Соединяющая их воображаемая линия образовывала ровный круг по краям горного плато.

– Песчаная долина, – перечислил Оттар, – старинное кладбище, чаща леса и два полуразрушенных древних святилища в горах. Везде выставлена охрана, и немаленькая. Для уничтожения каждого зеркала понадобится целый отряд.

– Мало того, – добавила варгамор Хельга. – Вы забыли, что невозможно просто так разбить эти проклятые зеркала? Обычные мечи и палицы тут не помогут, требуется мощный магический удар. Такой, каким Катерина уничтожила седьмое зеркало во дворце Императора.

– Я сам пойду с отрядом, – сказал Магистр. – Может, достаточно будет разбить одно зеркало, чтобы круг разорвался?

– Э, нет! – покачал головой Корнелиус. – Я знаю об этих зеркалах не понаслышке! Пять зеркал проецируют энергию в шестое, а оно усиливает сигнал. Чтобы их сила иссякла, необходимо уничтожить все пять. Разобьем их, тогда машина точно остановится!

– Значит, разобьем все пять, – согласился Магистр. – Я могу заняться этим… Если уцелею.

– Ты не один владеешь магией, Магистр! Я отправлюсь с другим отрядом, – сказал Корнелиус. – И у нас будет уже два зеркала из пяти! Не забывайте и об Ариадне. Если отправить ее с третьим отрядом, она точно справится с еще одним зеркалом!

– Договорились, – хмуро кивнул головой Магистр. – Дело предстоит опасное, но главное – прервать ритуал.

– А если случится так, что пострадает Катерина? – подала голос Вера. Они с Андреем сидели неподалеку, прислушиваясь к обсуждению.

– Мы постараемся этого не допустить, – сказал Корнелиус. – Но… всякое может произойти.

– И вас это не пугает? – вскинула брови девушка.

– Во имя великой цели приходится кем-то жертвовать, – буркнул Корнелиус.

– Что?! – возмутилась Вера. – Алекс говорил мне, но я не поверила! А он, оказывается, прав! Не зря вы столько времени провели с древними! Они поклонялись Тьме и вы, подозреваю, тоже!

И тут в пещере поднялся страшный гвалт. Одни кричали, что Катерина не должна пострадать, другие были согласны с Корнелиусом. Вера обвиняла старика в жестокости, а тот кричал на нее и обвинял в дерзости. Между пальцами старика заискрились голубые молнии, Вера вскочила на ноги и направила в его сторону свой шест. Магистр понял, что пора вмешаться, и приказал Андрею вывести Веру из зала.

– Иди, иди! – крикнул ей вдогонку Корнелиус. – И подумай о своем поведении! Никакого уважения к старшим!

– Любое уважение нужно заслужить! – не осталась в долгу Вера.

Андрею пришлось почти силой вытащить ее из зала. Девушку трясло от негодования.

– Как они могут так спокойно распоряжаться чужими жизнями?! – возмущалась она. – Ты же слышал, что он сказал?!

– Слышал, – кивнул Андрей. – Я не принимаю его сторону, но могу его понять. Вспомни, сколько зла совершили Темнейший и его слуги, сколько людей погибло по их прихоти. И если появится возможность навсегда избавиться от демона, пусть даже ценой нескольких жизней, ты поступишь иначе?

– Не знаю! – сердито буркнула Вера. – Всегда можно найти выход! Эти ребята… Они доверились нам, и мы должны о них заботиться! Мы не уберегли Риву, но я не хочу потерять еще кого-то! А Корнелиус и впрямь злодей! Может, он и забросил свои старые привычки, но он – древний!

– Магистр ему верит.

– На месте Магистра я вела бы себя осмотрительнее! Андрей хотел взять ее за руку, но Вера резко отстранилась.

Парень удивленно на нее взглянул.

– Ты на меня обижена? – тихо спросил он. – За что?

– Прости, – прошептала она. – Я сама не своя из-за того, что нас ждет. Кидаюсь на людей, словно собака.

Она сама взяла Андрея за руку и сжала его пальцы.

– Мы сейчас все на взводе, – кивнул парень.

– Да еще эти повелители стихий, о которых только что говорил Магистр… Вода и огонь! Бьюсь об заклад, я знаю, кто это будет!

– Сестры Ленож.

– Больше некому! Подлые гадины! – Вера снова сжала кулаки. – Я никогда в жизни не забуду, что они сделали с моими родителями! Со всей нашей деревней! Можно еще понять тех, кто подчиняется Властелинам по принуждению, опасаясь пыток, боясь за собственную жизнь. Но Катерина уничтожила все кристаллиды послушников монастыря, а сестры Ленож по-прежнему служат Властелинам. Значит, им это нравится! Если мне предстоит столкнуться с ними, будет бой не на жизнь, а на смерть. Я сделаю все, чтобы ни одна из этих убийц не покинула поле боя живой!

Андрей вдруг привлек ее к себе и обнял. Обычно девушка сразу отстранялась, но сейчас она сама прижалась к груди друга и замерла, слушая биение его сердца. Он тоже ждал начала битвы и тоже боялся, хотя никогда не признался бы ей в этом. Ему не раз приходилось участвовать в стычках со служителями Властелинов, но никогда еще противостояние не было таким масштабным. В этот раз решалась судьба не только Зерцалии, но и многих других миров.

– А если у нас не получится? – тихо спросила Вера. – Что тогда?

– Ничего, – немного помолчав, ответил Андрей. – Совсем ничего… Но по крайней мере мы попытаемся что-то изменить. Ведь жить так дальше попросту невозможно. Лучше уж сразу погибнуть в бою…

Вера подняла голову и вдруг поцеловала его. Андрей слегка опешил, но тут же крепче прижал девушку к себе и поцеловал в ответ. Как знать, быть может, они последний раз вместе?

В течение нескольких часов к подземному храму, затерянному в густых лесах, тщательно скрываясь от паривших в небе вражеских кораблей, стягивались отряды повстанцев со всей Зерцалии. По пять, по десять, по двадцать человек к участникам сопротивления примыкали все новые бойцы. Многие из них обладали необычными способностями; им предстояло стать воспитанниками зеркальных ведьм, но, к счастью, Магистр и его помощники избавили их от этой участи. Под покровом ночи прибыло еще несколько боевых воздушных кораблей. Киноцефалы, волки-оборотни, обычные крестьяне, вооруженные пиками и вилами, – все были готовы вступить в решающий бой.

Магистр в облике воина Джозефа, седовласого рыцаря в серебристых доспехах, то и дело выходил приветствовать новых членов разрастающейся армии. И если поначалу Вера и Андрей сомневались в успехе, то теперь, глядя на всех этих людей, они начинали понимать, что Созерцателям есть что противопоставить темному воинству Властелинов Зерцалии.

 

Глава одиннадцатая

Странные глаза

Небо над обсидиановым замком медленно окрашивалось в багряные тона. Динара давно ушла в свои покои, напоследок предложив и Катерине хорошенько отдохнуть перед началом ритуала. Но как можно отдыхать, когда тебя ждут такие события? Еще совсем недавно девушка была спокойна, но сейчас разволновалась так, что места себе не находила.

Поняв, что лежать в постели она точно не в состоянии, Катерина покинула комнату и отправилась на смотровую площадку замка, расположенную на крыше одной из башен. Поднявшись по длинной винтовой лестнице, она вышла на ровную квадратную платформу, по углам которой возвышались зеркальные кубы с острыми шпилями. Кубы соединялись между собой изящными резными перилами из обсидиана.

Придерживая подол, который яростно хлопал на сильном ветру, Катерина приблизилась к краю площадки. Далеко внизу, на каменном плато, горели сотни огней, они окружали дьявольское устройство, созданное из деталей Машины Калиостро. Катерина не могла как следует разглядеть его сверху, она видела лишь очень высокую полупрозрачную пирамиду со срезанной вершиной, стоящую в центре нескольких нанесенных прямо на каменную твердь кругов. Пирамида напомнила ей сооружения древних индейцев майя, которые девушка когда-то видела в учебнике истории. С четырех сторон пирамиду ограждали глубокие рвы, складывающиеся в странный оккультный узор, их заполняла черная вода, блестевшая в свете факелов. Пламя отражалось и в многочисленных зеркалах, окружавших сооружение.

– Сестра Тьмы! – раздался вдруг сзади насмешливый голос. Катерина резко обернулась. К ней приближались сестры Ленож, за девицами следовали Виктор, Юлиус и Эмиль. Катерина раздраженно закатила глаза. Только этой пятерки ей сейчас и не хватало!

– Стоит здесь одна-одинешенька, – продолжала Кира Ленож, – трясется не то от страха, не то от холода! И не скажешь, что перед нами то самое отродье, о котором в последнее время все только и твердят! Ты ее боишься, Тамара? Я вот не очень!

– Совсем не боюсь, сестренка! – ответила Тамара. – Скажу больше, я сильно удивлена, что речь в пророчестве идет именно о ней! Обычная трусливая дурочка, которая только и делает, что бегает от нас!

– Я дрожу вовсе не от страха, – твердо произнесла Катерина. – По крайней мере, не перед вами!

Ее враги были облачены в красные кожаные доспехи, покрытые золотыми узорами. На поясах парней висели короткие мечи, девушки свое оружие где-то оставили.

– Все такая же уродина, – ехидно сказал Эмиль, приближаясь.

– Уж кто бы говорил, – ответила Катерина, смерив его взглядом.

Он ничуть не изменился. Был все таким же бледным и тощим, с редкими сальными волосами. Эмиль скривился, и стеклянные пластинки на его лице слегка разошлись, оголив участки красной плоти. Катерина даже поморщилась, настолько неприятен ей был этот злобный тип.

– Что же ты одна? – насмешливо поинтересовалась Кира. – Где все твои дружки, которые постоянно норовят тебя спасти? Бросили тебя? Или уже никого не осталось в живых?

– О, я знаю! – воскликнула Тамара. – Они разбежались от страха, когда узнали, что она отмечена демоном! Все Созерцатели – жалкие трусы, я давно это говорю! Оставили бедную несчастную девочку на произвол судьбы, а сами попрятались по подземным норам, словно поганые крысы!

Катерине вдруг захотелось скинуть ее с башни.

Девица стояла, подбоченившись, с надменной физиономией, не подозревая, что над ее головой сгущаются тучи.

– Сестра Тьмы, – ухмыльнулся Виктор. – А что в ней такого?! Я вот ничего особого не замечаю!

– Если только сверхъестественная глупость и назойливость! – подхватил Юлиус. – Но этим многие из ее ордена отличаются. Поэтому мы так легко с ними справляемся.

Катерина изумленно вскинула брови.

– Да! – кивнул ей Юлиус, усмехаясь. – Мы больше не послушники монастыря! Император принял нас в свою гвардию! Нам уже удалось изловить нескольких Созерцателей. И знаешь что? Это было легко! Мне даже понравилось загонять их при помощи зоргов и циклопер!

– Врешь! – пораженно произнесла Катерина.

Она не верила, что ее ровесники могут быть настолько кровожадными. И ведь их кристаллиды давно уничтожены! Значит, они служат в армии Императора исключительно ради удовольствия!

– Не веришь? – Кира рассмеялась. – А ты поверь! Мальчики делают успехи!

– Зачем вы сюда явились? – устало спросила Катерина.

– Увидели, что ты одна, и решили поболтать! – ответил Виктор. – В последнее время тебя не застать в одиночестве. Экая важная фифа!

– Хотела бы я, чтобы меня все оставили в покое, – процедила Катерина.

– Кто бы мог подумать, что все окажется правдой! – продолжал Виктор. – Знай я заранее, не стал бы тебя так унижать. Мы могли бы стать хорошими друзьями. Да и сейчас можем! Твоя помощь не помешает нам в продвижении по службе, а то придворные смотрят на нас, как на каких-то оборванцев из ведьминского монастыря.

– Помощь?! – Катерина усмехнулась. – Это вряд ли! Я сразу поняла, что вы из себя представляете, еще там, в монастыре. И дружить с вами – нет, увольте! Когда человек издевается над теми, кто слабее его, дружбы он недостоин.

– Нас заставляла Маура! – сказал Юлиус.

– Но теперь ее нет, – сказала Катерина. – А вы все еще на службе у Властелинов.

– Как и ты, милочка! – оскалилась Тамара Ленож.

– Я здесь по принуждению. Вам же, похоже, нравится то, что вы делаете. Убийцы!

– По принуждению! – ехидно передразнила Катерину Кира. – И что же мешает тебе сбежать отсюда?! Ах да! Твой убитый дружок!

Все расхохотались. Катерина почувствовала, как ее охватывает ярость. Она крепко сжала кулаки, ее дыхание участилось. Платье начало менять очертания и цвет.

– Лучше тебе не ссориться с нами, Сестра Тьмы! – сказала Кира. – Кто знает, как все обернется в будущем!

– Я сумею за себя постоять.

– Вот в этом не уверена! – хохотнула Тамара.

– Да что вы перед ней тут пресмыкаетесь? – разъярился Эмиль. – Просто она знает, что Дама Теней к ней благоволит, вот и корчит из себя важную фигуру! Только знаешь что? Не слишком зазнавайся!

– Когда все закончится, ты станешь им не нужна! – согласился Виктор.

– И тогда мы с тобой снова встретимся! – пообещал Юлиус.

– И ты нам за все ответишь! – злобно сказала Тамара. Катерина вдруг хищно усмехнулась:

– А если хорошо подумать? Я – Сестра Тьмы! Мои силы никуда не денутся, они останутся при мне. Неужели вы думаете, что я не смогу дать вам отпор? Да меня даже сейчас ничто не сдерживает!

Она подняла руку, и на глазах у перепуганной пятерки ее кисть окуталась багровым туманом. Когда он рассеялся, ее руку от плеча до кончиков пальцев покрывала изящная чешуйчатая броня из красного стекла. А еще что-то изменилось в лице самой Катерины. Она увидела, что мальчишки и девчонки побледнели и одновременно отшатнулись от нее.

– Твои глаза! – изумленно выдохнула Тамара.

– И что же с ними не так?! – зло спросила Катерина.

Лицо Эмиля исказилось от страха и ненависти. Она видела, что он хочет отпустить очередное оскорбление, но не решается.

Катерина повернула голову и взглянула на свое отражение в зеркальном кубе. И застыла. В ее глазах плескалась тьма. Она увидела сплошную черноту и поняла, что так напугало эту пятерку. Катерина и сама испугалась бы в любой другой момент, но сейчас она почему-то оставалась спокойна. Где-то в глубине, на уровне подсознания, она знала, что все идет своим чередом. Темный Гламор охватывал ее все больше, вскоре она перестанет быть человеком.

Катерина снова взглянула на бледных сестер Ленож и мальчишек.

– Все еще хотите, чтобы я помогала вам? – усмехнулась она. – Единственное, чего я сейчас хочу, это заставить вас заплатить за все, что вы сделали!

Эмиль испуганно что-то пискнул.

– Ты не посмеешь! – поспешно проговорила Тамара. – Побоишься причинить нам вред! Мы нужны баронессе и Императору! Если ты убьешь нас, тебе самой не поздоровится!

– В таком случае, проваливайте отсюда, пока целы! – крикнула Катерина и, ударив бронированным кулаком по зеркалу, разнесла его вдребезги. Осколки посыпались на пол, а сестры Ленож и мальчишки поспешно удалились, бросая на нее испуганные и злобные взгляды.

Катерина понимала, что они отплатят ей при первой возможности, но сейчас и это ее не волновало. Она хотела, чтобы все поскорее закончилось. Она устала жить среди постоянного страха и ненависти. Как все было легко и просто, когда она работала в цирке и училась в школе! Она общалась лишь с теми людьми, которые были ей приятны, которых она любила. Ей не приходилось приспосабливаться и подстраиваться под всех, она просто была собой. Здесь же все иначе.

Девушка глубоко вздохнула и попыталась расслабиться. Темный Гламор исчез, ее платье снова стало красным. Стеклянный доспех растворился в воздухе клубами красноватого дыма.

– Отличное представление, – донеслось вдруг откуда-то сверху. Волосы Катерины всколыхнулись от резкого порыва ветра. Она вскинула голову, отчего-то ожидая увидеть Кая. Но это оказался не Кай.

Перед Катериной приземлился высокий стройный парень в таком же красном кожаном костюме, какой носили Эмиль и остальные мальчишки. Он будто спрыгнул откуда-то сверху, ловко поджав полусогнутые ноги, и тут же выпрямился, словно заправский гимнаст.

Только откуда он мог спрыгнуть? Над головой Катерины раскинулось лишь небо с горящими в нем тремя лунами.

– Меня эта пятерка тоже раздражает, – признался он. – Но поневоле приходится терпеть их выходки.

– Ты кто?! – изумленно воскликнула Катерина. Она поискала за его плечами крылья, как у Кая, но ничего не увидела. Ровная широкая спина, ничего больше. Катерина удивилась еще сильнее.

– О, прошу прощения, забыл представиться! – Парень поклонился с насмешливой улыбкой. – Меня зовут Макс!

Он был на полголовы выше Катерины, атлетического телосложения. У него были пепельно-серые волосы, коротко остриженные на висках, но стянутые в хвостик на затылке. Одна прядь выбилась и постоянно падала на лицо. Когда парень в очередной раз сдунул ее, Катерина увидела его глаза. Таких она точно еще не встречала у знакомых мальчишек, да и вообще ни у кого из людей. Хитро прищуренные, не голубые, но и не серые, странного светлого оттенка. А еще что-то не так было с радужкой. Катерине показалось, что она видит в радужных оболочках его глаз странное движение.

– В жизни не подумал бы, что ты и есть Сестра Тьмы! – откровенно признался он. – Уж больно… мелковата!

– Вот спасибо! – Катерина от неожиданности даже рассмеялась. – Такого мне еще никто не говорил!

Макс тоже носил форму гвардии Императора, но его почему-то не хотелось скинуть с башни. У парня было открытое симпатичное лицо и вполне дружелюбный взгляд.

– А что говорили? – Макс подпрыгнул и уселся рядом с ней на перила, одну ногу поджал под себя, а вторую свесил. Под ним зияла пропасть, но он, похоже, ничуть не боялся упасть. – Льстили и уверяли, что ты красотка?

– В основном оскорбляли, – немного подумав, сказала Катерина.

– Ну, такое здесь в порядке вещей, – кивнул Макс, и прядь снова упала ему на глаза. Чертыхнувшись, он распустил волосы, затем снова стянул их в хвостик.

– Ты откуда взялся? – спросила девушка.

– Сверху.

– Да неужели? И что же ты там делал?

– Летал, – коротко ответил Макс.

– Как это? – Катерина уже совершенно ничего не понимала.

– Хм, – смущенно прокашлялся парень. – Я из гвардии Императора, но об этом ты, наверное, уже и сама догадалась. Моя способность – управление ветром. Могу создавать колебания воздуха даже в тихую безветренную погоду. Ну и поднимать себя в воздух. Для этого нужно всего лишь оседлать воздушный поток.

– О, всего лишь! Понимаю, – кивнула Катерина.

– Иногда это очень полезно – вознестись ввысь, чтобы отдохнуть от разных напыщенных типов!

– Парень со способностями. Из бывших воспитанников зеркальных ведьм?

– Из их бывших рабов, – поправил ее Макс. – Хотя какая разница? Теперь я раб Императора. Вместе с этими, которых ты сейчас так напугала.

– Ты не похож на них, – сказала Катерина, пристально его разглядывая. – Столько времени сидишь здесь и еще ни разу не пригрозил убить меня.

– О, извини! – хохотнул Макс. – Видимо, теряю форму! Если хочешь, я прямо сейчас скину тебя в эту пропасть! – Он показал рукой за спину.

– Может, оно и к лучшему, – вздохнула Катерина. – По крайней мере, для меня тогда все закончится.

– Я знаю о ритуале. Мы ведь тоже будем в нем участвовать.

– А в чем твоя роль?

– Ветер! – Макс произнес это таким тоном, словно это все объясняло.

– И что?

– Чтобы запустить механизм, нужна помощь четырех стихий: Воздуха, Воды, Огня и Земли. Тебе не говорили об этом? Я отвечаю за Воздух, сестры Ленож – за Огонь и Воду.

– Так вот почему они такие важные! – догадалась Катерина.

– Они очень гордятся, что в кои-то веки окажутся баронессе полезнее, чем все остальные. Вот только благодарности от нее все равно никогда в жизни не дождутся!

– А кто отвечает за Землю?

– Новая Оракул Червей. Ей подвластна земля, корни, змеи и прочая подземная живность.

– Дельфина! – протянула Катерина. – Она получила все способности приемного отца. А старый Оракул Червей был способен на многое.

– Верно. Заварушка предстоит еще та! Мне совершенно не хочется принимать в этом участия, но и отказаться не могу. Баронесса запытает меня до смерти или скормит зоргам ради своего удовольствия.

– А как ты впутался во все это? Хотя можешь не отвечать. У всех вас похожая судьба…

– Забрали из дома, когда мне стукнуло шестнадцать. Родители пытались меня защитить, в итоге – вся семья погибла. А теперь моя кристаллида хранится у Дамы Теней, – развел руками Макс. – В гвардии Императора не все отъявленные убийцы и головорезы. Есть ребята, которые находятся там не по своей воле. Тех, кто отказывается исполнять приказы, подвергают страшным пыткам. Поневоле согласишься на все.

– Мне это знакомо, – призналась Катерина. – Заклятие кристаллиды – жуткая вещь.

– Ага. – Макс запустил пятерню в волосы. Затем взглянул на Катерину. – Тебе тоже не хочется, я прав? Но ты не переживай. Все быстро закончится, и нас оставят в покое. На какое-то время, пока мы им опять не понадобимся.

Катерина вновь заметила какое-то необычное движение в его радужке.

– Что с твоими глазами?! – не удержалась она. – Никак не могу понять!

Макс в ответ коротко хохотнул:

– А ты присмотрись внимательнее. Катерина осторожно подошла ближе и заглянула ему прямо в глаза. Парень вытянул шею ей навстречу, каким-то чудом удерживаясь на самом краю обсидиановых перил, а потом потешно скосил глаза к переносице и скорчил рожу.

– Господи! – потрясенно выдохнула Катерина. Радужки Макса приобрели цвет пасмурного неба. Свинцового, затянутого тучами неба, с которого неторопливо падали снежинки. Она отчетливо видела их движение.

– Это же снег!

– В точку! – кивнул Макс.

– Но как такое возможно?!

– Понятия не имею! – развел руками Макс. – Я родился с такими глазами. Это как-то связано с моими способностями, не иначе.

– Поверить не могу! Это… это просто волшебство какое-то!

– Меня за мою жизнь по-всякому называли, но волшебством впервые! – Макс закатил глаза и прижал руку к груди. Затем рассмеялся. – Я тоже до недавнего времени не верил в существование Сестры Тьмы – дочери Императора и беглой Созерцательницы, – которая унаследовала способности обоих родителей!

– Один – один, – кивнула Катерина. – Ничья!

– А теперь перевес на моей стороне!

Макс расставил руки, и волосы Катерины взметнулись вверх от сильного порыва ветра. Она не успела и глазом моргнуть, как он плавно взмыл в воздух и перевернулся через голову. Макс завис в трех метрах над поверхностью смотровой площадки, словно воздушный змей, удерживаемый на весу мощным потоком ветра.

– Ты очень занятный тип, – сказала ему Катерина.

– Да и ты не так проста, хоть и мелковата, – кивнул Макс. – Я рад, что познакомился с тобой. Увидимся!

Он набрал высоту и вскоре скрылся из вида, заслоненный одной из башен замка. Катерина улыбнулась. Пусть ненадолго, но Макс вернул ей хорошее расположение духа. Он заставил ее вспомнить, что не все в этом замке ей враги, некоторые тоже находятся здесь по принуждению. Катерина очень хотела бы разрушить все оставшиеся кристаллиды, чтобы освободить тех, кто вынужден служить Властелинам под страхом пыток и смерти. Она знала, где именно баронесса их хранит, – в подземном склепе Аурелии в Пантеоне. Но для этого нужен Тетрагон, а книга скрыта где-то в замке, и даже Динара не знает, где именно.

 

Глава двенадцатая

Как их остановить?

К тому времени, как в разгромленный особняк Сухоруковых прибыли следователи Панкрат Легостаев и Эмма Воробьева, уцелевшие люди Платона Долмацкого под руководством Марьяны кое-как навели в доме порядок. Пришлось немало потрудиться, чтобы скрыть то, что не должно было попасться на глаза полиции, но при этом оставить следы вторжения и разгрома, ведь следователи должны были поверить в случившееся. Впрочем, огромную сквозную дыру в крыше и между этажами скрыть оказалось просто невозможно. Над кровлей натянули большой кусок целлофановой пленки, чтобы снег не сыпался внутрь особняка.

Когда прибыли Легостаев и Воробьева, рабочие разбирали завалы, убирали сломанную мебель и обломки обрушившейся кладки, растаскивали доски и сметали осколки битого стекла.

Феофания и Алена Александровна подробно описали следователям все случившееся, чем привели Панкрата в немалое волнение. – Погодите! – воскликнул он. – Значит, они собрали все три зеркала, из-за которых в последние несколько месяцев кипели такие страсти, и теперь соединят их воедино?

Эмма ошеломленно уставилась на Феофанию.

– Черта с два они соединят! – послышался сзади недовольный голос Марьяны. – Дайте только отыскать в этом бедламе ружье, и мерзавцы ответят мне за все, что они тут натворили!

Панкрат и Эмма удивленно оглянулись. Марьяна тут же сделала вид, что просто проходила мимо, сметая осколки половой щеткой.

– Феофания говорила, что вы в курсе происходящего и вам можно доверять, – обратилась к следователям Алена Александровна. – Поэтому я и просила, чтобы сюда прислали именно вас! У меня есть кое-какие связи в Департаменте безопасности. Вы должны помочь нам.

– Остановить членов Клуба Калиостро и зеркальную ведьму, которая сейчас ими командует, – кивнул Панкрат. – Звучит дико и странно. Я понятия не имею, что писать в отчете.

– Можете не сомневаться, – мрачно произнесла Феофания, – если им удастся завершить начатое, в городе произойдет столько всего, что ваше руководство поверит в самые бредовые россказни!

– Ну хорошо, – кивнула Эмма. – Допустим, все так, как вы говорите. Значит, теперь им удастся собрать это… устройство?

– Трианон, – подсказала Алена Александровна. – Так оно называется. Думаю, они его уже собрали и готовятся начать ритуал. До парада планет остаются считаные часы.

– Но каким образом три зеркала смогут открыть этот самый портал? – недоумевал Панкрат.

– Вы все еще нам не верите? – усмехнулась Феофания. – После всего случившегося?

– Я верю… Сложно не поверить, когда видел все собственными глазами. Но где именно это произойдет? В какой части города? Чего нам ждать?

– Нам неизвестно, где расположено устройство, – развела руками Феофания.

– Как же мы узнаем, что ритуал начался? – спросила Эмма.

– О, этот момент вы не пропустите, уверяю вас, – сказала Алена Александровна.

– Когда они пытались провести ритуал в прошлый раз, – напомнила Феофания, – взорвался целый особняк. Погибло много людей. Из очевидцев тех событий в живых сейчас остался лишь Михаил Башаров, старый инженер-изобретатель. Но он заодно с членами Клуба Калиостро. Подозреваю, что именно он воссоздал зеркальное устройство. Теперь они и старика где-то скрывают. Он им нужен, чтобы управлять процессом.

– И как вы считаете, на этот раз у них может получиться? – недоверчиво спросила Эмма.

– Все к тому идет. Вы ведь сами видели стеклянных людей.

– Видели, – тихо произнес Панкрат. – Но что можно предпринять? Вы же понимаете, как нереально все это звучит? Нам просто никто не поверит.

– Тогда мы сами дадим отпор пришельцам! – Марьяна, снова не сдержавшись, отбросила щетку.

– Занимайся-ка лучше уборкой! – сказала Алена Александровна.

– Да с этим любой дурак справится! Дайте договорить…

– Но плачу-то я тебе за уборку!

– Да вы только взгляните на этих худосочных следователей! – крикнула Марьяна. – В них обоих, вместе взятых, весу килограммов шестьдесят, да и то если в воде размочить! Как они смогут нам помочь?!

– А ну проваливай отсюда! – крикнула горничной хозяйка. А затем снова обратилась к полицейским: – Но нам нужна ваша помощь. Полиции или еще кого-то посерьезнее.

– Кого, например? – не поняла Эмма.

– Введите в город войска! – снова встряла Марьяна. – Пусть сровняют с землей логово Беста и его стеклянной подружки!

– Смеетесь?! – изумился Панкрат. – Войска?! И как мы это объясним?!

– А ничего объяснять не придется, – ответила Феофания. – Когда в наш мир хлынут твари с той стороны, ваше руководство само все поймет.

Панкрат и Эмма в очередной раз озадаченно переглянулись.

– Нам нужно поговорить с шефом… – произнес наконец Панкрат. – Один на один, без свидетелей. А лучше – с главным прокурором города. Только он нам точно не поверит. В лучшем случае, уволит, в худшем – отправит в психушку!

– Мы можем заявить о готовящемся испытании опасного оружия, – предложила Эмма. – По сути, это правда. Тогда нам, возможно, выделят отряд бойцов спецназа. Но нужно точно знать, куда именно их направить! Сейчас я позвоню Мерзликину.

Она вытащила из кармана куртки телефон, начала набирать номер шефа и вдруг замерла.

– Связи нет! – сказала Эмма, глядя на дисплей. – Попробуй со своего!

Панкрат достал свой телефон, нажал пару кнопок и покачал головой.

– То же самое.

– Не нравится мне это, – сказала Феофания. Она вытащила свой мобильник, но и он не работал.

– Эй, все! – крикнула Алена Александровна. – Проверьте свои телефоны! Хоть у кого-нибудь есть связь?!

Худшие опасения подтвердились. Ни у кого из присутствующих в особняке не было возможности позвонить.

– Как странно, – нахмурилась Марьяна.

– Вы понимаете, что происходит?! – воскликнула Алена Александровна. – Уже началось! Я готова поспорить, что это их рук дело! Они глушат связь, чтобы никто из города не мог вызвать помощь!

– Думаете, они обладают такими ресурсами? – недоверчиво прищурился Панкрат.

– С ними Башаров! А он отлично разбирается в электронике, – ответила Алена Александровна. – Когда-то давно, в молодости, мы с ним были очень дружны. Я отлично помню, какая у него светлая голова. Он мог бы стать великим ученым, а предпочел работать на безумных преступников! Если они обеспечат его нужным оборудованием, он провернет все что угодно!

– Надеюсь, рация в машине работает! – взволнованно сказала Эмма. – Как-то мне не по себе от происходящего.

– И не только вам, – заметила Феофания.

– Мы возвращаемся в город, – решил Панкрат. – Обговорим все с руководством, посоветуемся, как лучше поступить в такой ситуации. А вам лучше держать нас в курсе происходящего.

– Как только узнаете что-то новое, дайте нам знать, – попросила Эмма.

– Каким образом? – удивилась Феофания. – Мобильная связь-то не работает!

Марьяна подошла к тумбочке и сняла трубку со стоявшего на ней старенького телефона.

– Гудок слышно! – радостно сообщила она. – Значит, проводная связь пока есть.

– Вот именно, пока! – недовольно произнесла Алена Александровна. – Посмотрим, что будет дальше!

Панкрат попросил Марьяну записать ему номер телефона, затем полицейские удалились. Алена Александровна и Феофания проводили их до двери.

– Как считаешь, от них будет польза? – спросила Сухорукова, когда следователи сели в машину.

– Кто знает? – пожала плечами Феофания. – Но нам сейчас любая помощь не помешает.

Когда женщины вернулись в дом и вошли в столовую, их уже ждали. Рядом с Серафимой сидел Платон Долмацкий, на против расположились Ирина, Артем и Марина. На диване у разбитого окна, закрытого листом фанеры, устроилась Шахиня. Марьяна начала менять ей повязку на раненом плече. После недавних событий вид у всех был усталый и потрепанный. Алена Александровна ходила в изорванном запыленном костюме, ей просто некогда было переодеться.

– Полицейские уехали? – осведомился Платон.

– Да, записали наши показания и умчались. – Феофания прошла в центр комнаты и тоже села за стол. – Но они ребята толковые. Надеюсь, они нам помогут.

– Это в их интересах, – мрачно усмехнулся Платон, потом перевел взгляд на Шахиню. – И где же они собираются запустить Трианон? Где установлена эта адская машина?

– В «Красном драконе», новом клубе Беста, – нехотя ответила Шахиня.

– В центре города? – ужаснулась Феофания. – Все еще хуже, чем мы предполагали!

– Не повторятся ли события, случившиеся в доме Башаровых? – с тревогой проговорила Алена Александровна.

– А что, это было бы неплохо! – ответила Марьяна. – Взорвалось бы все к чертовой бабушке! И половины проблем как не бывало!

– На этот раз все иначе, – сказала Шахиня. – Они подстраховались. План разрабатывался очень давно. Я не знаю всех подробностей, никогда не интересовалась разными инженерными делами… Но теперь Трианон будет запущен с помощью какой-то компьютерной программы, которую специально разработал Михаил Башаров. За положением звезд следят специальные устройства. В нужный момент, когда начнется парад планет, устройство заработает само. Там будут использованы лазеры, целая система часовых механизмов, для моего понимания все это очень сложно… И местоположение тоже выбрано не случайно. Здание клуба расположено между четырьмя почти одинаковыми небоскребами, точно в центре. Стены небоскребов покрыты зеркальными панелями. Как только устройство заработает, между ними образуется настоящая зеркальная ловушка… Небоскребы превратятся в усилители мощи колдовских зеркал. Когда портал откроется, он будет впечатляющих размеров!

– И как это предотвратить? – спросил Платон. – Можно проникнуть в клуб незаметно?

– Не думаю, – покачала головой Шахиня. – Даже у меня нет специального пропуска в ту часть здания. Он есть только у Беста, Гертруды и Гольданской.

– А у Башарова? – спросила Алена Александровна. – Может, проведет меня по старой памяти…

– С какой стати? – ухмыльнулась Шахиня.

– Когда-то он был в меня влюблен, – опустила глаза Сухорукова. Услышав это, Марьяна едва не села мимо стула. – Вдруг у него еще остались какие-то чувства ко мне? Я бы этим воспользовалась.

– Если только остались, – произнесла Шахиня. – Любовь порой толкает нас на ужасные… и ужасно глупые вещи.

Ирина и Артем не сводили с нее глаз. Они, как и все остальные, сразу догадались, что Шахиня говорит о Бесте. Видимо, она действительно любила его, несмотря на то, что он ее предал.

– Михаил Башаров не покидает здания Клуба, он постоянно следит за своими приборами, – добавила Шахиня и смущенно прокашлялась. – Охрана знает его и не препятствует его передвижению по «Красному дракону».

– А что за компьютер? – спросил Скорпион. – Его можно взломать?

– С этим вопросом не ко мне! – усмехнулась Шахиня.

Все одновременно посмотрели на Артема. Бирюков даже слегка опешил от неожиданности, но быстро взял себя в руки.

– Ну, – задумчиво начал он. – Теоретически, взломать можно все. Создать программу-шпион, внедрить ее в систему компьютера Башарова… А потом подключиться к нему извне… Говорите, компьютер сам запустит машину?

– Верно, – кивнула Шахиня.

– Значит, он отслеживает положение планет в космосе через Сеть. То есть постоянно подключен к Интернету. Думаю, я смогу залезть в его мозги со своего ноутбука, но есть одна сложность!

– Какая?

– Нужно, чтобы кто-то вставил в башаровский компьютер флешку с программой. Иначе никак. Когда флешка будет вставлена в порт, сработает автозапуск и мой вирус внедрится сам собой. А я из любого места города смогу им управлять.

– Есть и другая сложность, – подала голос Серафима. – Если они действительно решили обрушить мобильную связь, возможно, они вскоре доберутся и до Интернета, чтобы полностью лишить город любой возможности сообщения.

– Но если программа работает через Интернет, то в окрестностях клуба все должно функционировать, – возразил Артем. – Иначе они наступят на собственные грабли.

– Точечное отключение, – согласился Платон. – Это вполне реально. Как бы то ни было, кто-то должен проникнуть в здание Клуба и заразить компьютер вирусом.

– Я пойду! – вскинула руку Клепцова.

– Почему ты?! – удивилась Алена Александровна.

– Потому что это я во всем виновата! Меня загипнотизировал этот гад, и я привела его людей в ваш дом! Я хочу искупить свою вину!

– Ты ни в чем не виновата, не говори глупостей! На твоем месте мог оказаться любой из нас.

– Но оказалась я!

– Досадная случайность, не более! – отмахнулась Алена Александровна. – К тому же как именно ты проберешься в охраняемый клуб?!

– Об этом я еще не думала, но обязательно что-нибудь придумаю!

– Вот именно! – сказала Феофания. – Сначала нужно придумать план, а затем воплощать его в жизнь.

– А что происходит в старом парке аттракционов? – спросил Платон Евсеевич у Шахини. – Почему там такое скопление доппельгангеров?

– Клуб Калиостро давно стал владельцем луна-парка, – пояснила Шахиня. – Город передал ему территорию с условием, что они восстановят парк развлечений. Ремонтные работы идут вовсю, некоторые аттракционы почти закончены. На самом деле это лишь прикрытие для различных незаконных махинаций. Парк развлечений, как же! Там будут крутиться огромные деньги, и никто ничего не заподозрит. А еще Гертруда готовит что-то особенное в зеркальном лабиринте…

Тут зеркало на потолке вдруг заволновалось и начало издавать тихий хрустальный звон. Шахиня осеклась и в ужасе уставилась вверх.

– Что происходит?! – выдохнула она.

– Снова этот мальчишка?! – раздраженно воскликнула Марьяна. – Он уже второй раз это проделывает! Пугает меня до чертиков!

В комнате сверкнула яркая вспышка, и с потолка соскользнула темная тень: Алекс легко приземлился на поверхность стола и поспешно поднял обе руки.

– Не стрелять! – воскликнул он, настороженно оглядываясь. – О, так вы без оружия? Ну, неважно, подстраховаться не мешало. Тем более что эта нервная толстушка тоже здесь.

Алекс легко соскочил со стола.

– Кого это ты назвал толстухой, поганец? – вскипела Марьяна.

– Клепцову, конечно! – ответил тот. – Не стану же я оскорблять тебя, моя радость. Так что не тряси подбородками. Лучше сбегай на кухню и принеси мне чего-нибудь поесть. Я умираю от голода!

– То-то же! – буркнула Марьяна и с важным видом удалилась. Алекс плюхнулся на свободный стул рядом с Клепцовой и совсем уже было хотел закинуть ноги на стол, но в последний момент передумал.

– Жить надоело? – тихо осведомилась у него Ирина. – Граф Жракула!

– Ты же не приняла это на свой счет, моя прелесть? Сама подумай, как иначе я выклянчил бы поесть у этой психопатки?

– Снова этот тип?! – взвилась Шахиня. – Вы ему доверяете? Сдается мне, у него не все дома!

– Уж чья бы корова мычала! – зыркнул в ее сторону Алекс. – Это не я, вообще-то, бросаюсь на людей с золотой удавкой!

Шахиня недовольно замолчала.

– Ты принес вести с той стороны? – осведомилась Алена Александровна.

– Да, мой отец послал меня помогать вам. А Катерина просила передать привет.

– Как она? – воскликнула Марина. – У них там все в порядке? Алекс помолчал, собираясь с мыслями. Присутствующие не сводили с него глаз.

– Случилось много всего, – наконец проговорил он. – Главное, Катерина не собирается сдаваться. Но, чтобы нам одержать победу, она должна открыть портал.

– Что?! – Скорпион вскочил на ноги.

– Иного выхода нет, – произнес Алекс. – Только так у нас появится возможность одолеть Темнейшего. Но мы сделаем все, чтобы не пустить его в ваш мир.

– Однако нам и самим стоит подстраховаться, я так понимаю? – спросила Феофания.

– Все верно, – кивнул парень. – Образно выражаясь, дверь из Зерцалии слегка приоткроется. Вам нужно сделать все возможное, чтобы она тут же закрылась и впредь оставалась закрытой!

– Об этом мы сейчас и думаем, – подала голос Серафима. – Так что там со старым луна-парком? Что доппельгангеры собираются устроить в зеркальном лабиринте?

– В «Лабиринте страха»! – воскликнул Алекс. – Я помню это место! Мы были там в ночь лунного затмения! Жуткие развалины!

– Уже нет, – сказала Шахиня. – Там все отремонтировано! Сам зеркальный лабиринт – отличное место для создания сразу нескольких порталов в Зерцалию. А еще там обустраивают роскошные, прямо-таки дворцовые, апартаменты. Подозреваю, что в них поселится кто-то из тех, кто придет с той стороны.

– Покои будущего правителя? – нахмурился Платон.

– Или правительницы, – сказал Алекс. – Дама Теней привыкла к роскоши. Наверняка для нее приготовят шикарное помещение!

– Лучшего места не сыскать, – согласилась Феофания. – Парк закрыт для посетителей, никто не обращает внимания на шум строительной техники. А ведь это практически центр города! Как представлю, что у них все получится, у меня колени трястись начинают!

– Немудрено, – серьезно сказал Алекс. – Вы не знаете, что они творят в Зерцалии, и лучше вам никогда этого не узнать.

– Рассказывай последние новости! – потребовала Ирина. – Что творится в твоем мире?

– Новости не очень утешительные, – вздохнул Алекс. – Магистр разговаривал со своими шпионами в замке Дамы Теней. Они сказали, что в ваш мир отправлено два доппельгангера, Курт и Зед. Я слышал об этих двоих. Мало того что они созданы по образу Двуликого и могут менять свою внешность, так они уже не раз бывали на Земле и обучены управляться с вашей техникой и вашим оружием.

– Двуликий наделал много бед, – сказала Феофания.

– Я тоже помню это чудовище, – тихо произнесла Шахиня. – Хорошо, что его больше нет.

– А теперь представьте двоих таких же! – сказал Алекс. – Баронесса отправила их в помощь Гертруде и остальным. Если встретитесь с ними, лучше сразу бегите куда глаза глядят. Эта парочка еще доставит нам хлопот.

 

Глава тринадцатая

Последний секрет Баринкая

Маргарита Державина стояла на балконе, закутавшись в теплую шаль, и наблюдала за последними приготовлениями к проведению ритуала. До открытия портала оставались считаные часы, и она сильно переживала за дочь, кляла себя за то, что никак не может поддержать Катерину. Через этот кошмар ее девочке придется пройти самостоятельно. Марго всегда желала дочери только счастья, но не могла даже находиться рядом с ней. Единственное, чем она могла помочь, так это держаться поодаль, чтобы не доставлять девочке лишние огорчения, не навлекать на нее неприятности.

Но теперь, когда Катерина все знала, Маргарита больше не боялась действовать. Как и все остальные, она ожидала начала ритуала. В этот момент замок практически опустеет, и никто не помешает ей избавиться от цепи и покинуть эту ненавистную комнату. Только бы никто ничего не заподозрил раньше времени. Дверь отворилась, и в комнату вошла Виолетта Шадурская. Маргарита ожидала увидеть с ней еще кого-то, но графиня, как оказалось, пришла одна. Марго вдруг поняла, что впервые за много лет они оказались наедине.

– Рассматриваешь эту жуткую пирамиду? – спросила Шадурская, приближаясь. – Меня пугает один ее вид…

– Представь, каково сейчас Катерине.

– У тебя сильная дочь. Она справится. – Графиня подошла к перилам и положила на них бледные тонкие руки. – В этом вы с ней похожи… Как и во многом другом.

– Чего ты хочешь, Виолетта? – спросила Маргарита. – Странно видеть тебя здесь.

– Просто хочу поговорить, – спокойно сказала Шадурская. – Я причинила тебе много зла, Марго. Тебе и всей твоей семье. Знаю, ты ненавидела меня… Но у меня никогда не было возможности объясниться с тобой, попросить за все прощения. Я оказалась во многом не права и лишь сейчас поняла это.

– Я не держу на тебя зла, – немного помолчав, сказала Маргарита. – И хорошо понимаю твои мотивы. Ты шла к своей цели, не гнушаясь самыми подлыми приемами.

– Все верно, – кивнула графиня. – Я убивала и предавала. Затем пыталась скрыть следы содеянного и снова совершала ужасные вещи. Но судьба жестоко наказала меня за это. Родной дочери, ради которой все и затевалось, я не нужна. Она даже хотела убить меня… Жить бы себе дальше, но и это невозможно. У меня остается все меньше времени.

– Это ужасно, – согласилась Маргарита. – Никто не заслуживает подобной участи. В чем-то мы с тобой похожи, Виолетта. Нас обеих разлучили с дочерьми, мы обе много лет пытались вернуть их.

– Разница в том, что твою дочь вырастили славные и добрые люди, а моя росла среди зла и беззакония. Я не виню Дельфину в том, что она сделала. Она стала такой, какой ее воспитали. Сейчас уже поздно что-либо менять. Теперь мое единственное желание – вернуться домой, на Землю. И если я могу чем-то помочь Катерине и ее друзьям, я готова на все.

– Как и я. Маргарита вернулась в комнату. Шадурская последовала за ней.

Марго извлекла из-под подушки флакон с порошком из ягод меланж и показала его графине.

– Меланж?! Что ты задумала? – воскликнула графиня. Державина молча посмотрела на нее, дозволяя прочесть свои мысли. Шадурская испуганно вскинула брови.

– Я рискую, – призналась Маргарита, – но от этого многое зависит. Хочешь помочь? Я скажу тебе, как покончить с Темнейшим раз и навсегда. Но использовать этот способ можно только в самом крайнем случае. Даже Магистр не готов пойти на это! Но ты – отчаянная женщина и умеешь добиваться своей цели. Однажды ты уже пыталась убить того мальчика.

– Ты о Кирилле? В тот момент на меня словно помутнение какое-то нашло. Тогда я еще не знала, что попаду в Зерцалию, мне казалось, что он разрушит мои планы и мою жизнь. Я хотела защитить себя, не дать ему заговорить. Сейчас я жалею о случившемся. Парень ведь ни в чем не виноват.

– Когда демон совсем ослабнет, с ним можно будет покончить, убив его носителя, – тихо произнесла Марго. – Но это самый крайний вариант. Если ты окажешься рядом, если все произойдет у тебя на глазах… если у Катерины вдруг ничего не получится… Ты решишься на это?

Графиня Шадурская долго думала, прежде чем дать ответ.

– Решусь, – произнесла она наконец. – Мне уже нечего терять. Обе женщины понимали, что это чистая правда.

* * *

Когда Катерина вернулась в свою комнату, окно оказалось открытым. Прохладный горный ветерок теребил полог над кроватью и края белоснежной скатерти на столе. Странно, она точно помнила, что закрывала окно перед тем, как уйти. Может, здесь побывал кто-то из прислуги? Катерина осмотрелась в поисках каких-то изменений, но все лежало на прежних местах. Она шагнула к окну, и в этот момент из-за черной кружевной ширмы в углу комнаты кто-то вышел.

Катерина вздрогнула и резко обернулась. Ее тело моментально покрылось стеклянными доспехами, в руке материализовался меч Мортианны. Девушка взмахнула им, готовая поразить противника. Но перед ней стоял испуганный Кай. Он быстро поднял руки вверх, показывая, что безоружен. Катерина облегченно выдохнула.

– Что ты здесь делаешь?! – раздраженно спросила она.

– Твои глаза! – потрясенно прошептал он. Катерина быстро отвернулась и зажмурилась.

– Они черны, как сама ночь! Изменения продолжаются?

– Это мои проблемы. Катерина поднесла к глазам меч и взглянула на отражение в сверкающем клинке. Тьма медленно растворялась, вскоре глаза девушки выглядели, как прежде.

– Прости, что напугал. Мне стоило больших трудов пробраться сюда незамеченным.

– В этом ты большой специалист! Кай взглянул на нее с кривой усмешкой. Он вышел в центр комнаты и остановился перед Катериной. Он тоже выглядел иначе, что-то в нем изменилось, но Катерина пока не понимала, что именно. Она помнила его немного робким, немногословным, простым в общении мальчишкой. Сейчас перед ней стоял уверенный в себе юноша с жестким, даже хищным, взглядом. От такого человека можно было ждать всего. Кай раздобыл где-то броню из черной кожи, его грудь и талию перепоясывали ремни, на боку висел короткий меч. За спиной виднелись большие кожистые крылья, для которых были сделаны специальные прорези сзади на куртке. Кай больше не прятал их, и это тоже казалось непривычным.

– Я пришел поговорить, Катерина. В замке Императора нам все время мешали, а я хотел бы объяснить тебе причину своих поступков.

– Только целоваться больше не надо! – Катерина на всякий случай отодвинулась от него. – Я все знаю о твоих уловках.

Кай улыбнулся, показав небольшие, но острые клычки. Катерина поймала себя на мысли, что раньше не замечала их. Но в прежние времена он при ней так не улыбался.

– У меня и в мыслях такого не было, – произнес Кай, придвигаясь. – Но, если хочешь попробовать, я возражать не стану.

– С этим лучше к Дельфине! – Катерине пришлось упереться в его грудь рукой. – Она точно не будет против.

– Так ты все знаешь? – слегка помрачнел он.

– О том, что вы встречаетесь? Знаю. Птичка на хвосте принесла.

– Это просто дружба, по крайней мере с моей стороны. Дельфина навыдумывала невесть что, а я лишь временно терплю ее рядом, поскольку меня не особо напрягает ее любовь.

– А Дельфина об этом знает? Что она лишь временное развлечение?

– А кого волнует ее мнение? Катерина изумленно уставилась на Кая:

– Не слишком-то уважительно по отношению к той, что тебя любит!

– Ты же ее знаешь, – отмахнулся Кай. – Я всегда с трудом выносил ее характер. Она злобная, вздорная, неуравновешенная. Только со мной она и ведет себя по-человечески.

– Ты пытался приворожить ее, значит, должен отвечать за свой поступок. Не поцелуй ты ее, может, она в твою сторону и не посмотрела бы. Дочь влиятельного вельможи и простой парень! Что между вами общего?

– Мы знакомы несколько лет, и Дельфина всегда была без ума от меня, – самоуверенно улыбнулся Кай.

Он уселся на подоконник, вытянув и скрестив длинные ноги. Катерину неприятно поразило его самодовольство.

– Она на многое пошла ради тебя. Разругалась с отцом, отыскала твою статую в подземном доме!

– Я благодарен ей, но только как другу. Любви к ней у меня нет.

– Разбирайтесь сами. – Катерина устало вздохнула. – Это не мое дело.

– У нас с Дельфиной очень сложная и запутанная история. Ее отец был резко против наших отношений. Ведь она красавица, и он прочил ей совершенно другое будущее… – Кай вдруг рассмеялся. – Как оказалось, он планировал сам переселиться в ее тело. Мы об этом узнали лишь недавно. А до того все считали, что он хочет выгодно выдать ее замуж и породниться с кем-то из влиятельных аристократов Зерцалии. Он оберегал Дельфину, а во мне видел лишь жалкого оборванца, получеловека-полумонстра. Но девица полюбила меня! Мне, правда, пришлось хорошенько над этим поработать. Тогда папаша сослал ее в монастырь Зеркальных ведьм. Да только он просчитался: девичья любовь оказалась сильнее запретов!

Кай снова усмехнулся.

– Но как ты стал стеклянным? – спросила Катерина.

– Сейчас расскажу. Ты знаешь, каким способом Дама Теней добилась власти над королем хироптер Гуарилом?

– Он что-то рассказывал об этом, – кивнула девушка. – Дама Теней создала его кристаллиду и поработила его, теперь он вынужден ей повиноваться.

– Это лишь половина правды! Чтобы создать куклу, баронессе пришлось раздобыть кровь Гуарила, без этого зеркальная магия не работает. А подобраться к королю хироптер так близко невозможно, будь ты хоть самим Императором Зерцалии! Хироптеры всегда держались особняком и жили исключительно по своим законам.

– Как же ей это удалось?

– Она задурила ему голову! Такая красивая и утонченная женщина… У них был бурный роман, и Гуарил, мне кажется, действительно влюбился в нее. Говорят, и баронесса его любила, но потом неудержимая жажда власти взяла верх над любовью. Даме Теней всегда хотелось иметь сильную и мощную армию, но создать ее можно было, только поработив хироптер. Баронесса и Гуарил много времени проводили вместе, они не расставались ни на миг. Каким-то образом ей удалось добыть его кровь. После этого она создала стеклянную куклу и сделала Гуарила своим вечным рабом. На том вся любовь и закончилась. Но бурный роман имел и другие последствия.

Катерина изумленно уставилась на Кая. Она уже догадалась о чем речь.

– Ты?! – выдохнула девушка. – Серьезно?! Поверить не могу! Кай грустно кивнул.

– Мой отец – король Гуарил, а мать – баронесса фон Шпильце, – подтвердил он. – Могущественные вельможи. Хироптера и сильнейшая колдунья этого мира! От отца я унаследовал крылья, от матери – небольшие способности к магии. Да вот только я оказался не нужен ни тому, ни другому. Дама Теней приказала убить меня, едва я появился на свет. Ей не понравились мои крылья! Она – одна из Властелинов, зачем ей сын монстра? Но кто-то из слуг баронессы сжалился и отнес меня в подземный дворец Гуарила, посчитав, что отец примет сына. Однако для хироптер я тоже чудовище, полукровка, недостойный их народа! Поэтому Гуарил тоже приказал избавиться от меня, и слуги выбросили меня на свалку. Почему не сожрали, до сих пор загадка. Наверное, побоялись пустить кровь наследнику королевского рода. Но одна женщина подобрала меня и вырастила, как собственного сына. Единственное доброе существо, которое встретилось в моей жизни… Мы жили в жалкой лачуге, перебиваясь с хлеба на воду, но все же она опекала меня, скрывая от любопытных глаз. Уже тогда я знал, что мне достались кое-какие способности от матери! Например, магическая привязка поцелуем! Занятная вещь, которую я отлично научился использовать!

Катерина уже начала жалеть парня, но, увидев, как хищно сверкнули его глаза, тут же отогнала от себя лишние мысли. Кай был далеко не так прост и безобиден, он совсем не нуждался в ее жалости!

– Я всегда знал, что Властелины недолюбливают друг друга, – продолжил Кай свой рассказ. – Они постоянно строят какие-то козни и интриги, и я решил использовать это ради собственной выгоды. Когда приемная мать рассказала, кто мои настоящие родители, я понял, что больше всего на свете желаю мести! Я хотел наказать за жестокость обоих! Когда я достаточно вырос, я спрятал свои крылья и устроился на работу в поместье Оракула Червей. Я надеялся, что тот заметит меня и со временем поможет расквитаться с матерью. Ведь он ненавидел и боялся Даму Теней. Каким же я был наивным дураком! – Кай вдруг с силой ударил себя по лбу. Катерина вздрогнула. – Я решил подобраться к нему через Дельфину, чтобы она замолвила за меня словечко. Но как только она влюбилась… Оракул Червей понял, что от меня нужно избавиться! Он пришел к Даме Теней и начал насмехаться над ней, над ее грязным секретом. А затем поведал, что ее незаконнорожденный сын-чудовище ищет возможности отомстить! Но тем самым он лишь приблизил собственный конец, баронесса не простила ему насмешек! В конечном счете он за все поплатился, но это случилось гораздо позже. А тогда Дама Теней приказала Локусте явиться в поместье Оракула и разобраться со мной. Та, исполняя приказ, отравила меня порошком Корнелиуса. Оракул затем отправил непокорную дочь в монастырь, а статую хотел разбить, но Локуста уговорила его отдать меня ей. Мне сообщила об этом Дельфина, когда нашла меня. Локуста всегда вызывала у нас ужас одним своим видом, но, как оказалось, она не убийца. Она просто спрятала меня в подземном охотничьем доме по пути во владения Дамы Теней. Прошло несколько месяцев, и Дельфина вернула мне человеческий облик. Украв у тебя порошок!

– Ужасная история, – произнесла Катерина. – Мне очень жаль… А Дама Теней знает, что ты здесь?

– Конечно нет! В противном случае она тут же прикончила бы меня. Как и родной папенька! Ведь Гуарил видел меня во дворце Императора и знает, что я жив. Сейчас ему не до меня, но, как только ритуал завершится, он объявит на меня настоящую охоту. Я уверен в этом.

– Зачем ему убивать тебя? Ведь ты его сын! Просто из ненависти к твоей матери?

– О нет, Катерина, – покачал головой Кай. – Тут все гораздо сложнее! Титул короля у хироптер может получить только наследник королевской крови. А вышло так, что кроме меня у Гуарила нет других отпрысков! Пусть они и считают меня грязным полукровкой, но если с Гуарилом что-то случится, по закону именно я займу его место. Потому нынешний король и стремится уничтожить меня. А еще он боится, что я сам попытаюсь убить его при первой возможности, чтобы занять трон.

– Но как со всем этим связана я? – не понимала Катерина.

– Я хотел заручиться твоей поддержкой! Потому и следил за тобой в монастыре, оберегал тебя от твоей полоумной тетки! Мне нужна твоя помощь, чтобы спасти собственную жизнь!

– Почему ты сразу не сказал мне об этом? Для чего все эти тайны и недомолвки?

– Я думал добиться своего с помощью поцелуя, – осклабился Кай.

– А когда не вышло, решил во всем признаться?

– Слишком многое пришлось бы объяснять, а я не люблю рассказывать о своих мытарствах. Терпеть не могу, когда кто-то начинает меня жалеть!

– Но сейчас-то рассказал!

– Другого выхода не было, – развел мускулистыми руками Кай.

– И как же я могу помочь тебе? – с недоумением спросила Катерина.

– Во мне есть предрасположенность к темной магии. И я знаю о заклинании Лич, записанном в Тетрагоне. Ради него мы с Дельфиной и искали эту проклятую книгу, но она так и не далась нам в руки. Вот почему сейчас я прошу тебя… Как единственную девушку, способную прочесть Тетрагон… Лиши мою мать силы и отдай ее мне.

И этот туда же! Катерина устало потерла переносицу. Претендентов на магическую силу Дамы Теней становилось все больше.

– Я хочу завладеть ее магией! – Глаза парня холодно сверкнули. – Я смогу, ведь во мне течет ее кровь, а значит, есть и сила Темнейшего! Я расквитаюсь и с ней, и с Гуарилом! Спасу собственную жизнь, а затем сам стану королем хироптер, и мы навсегда оставим в покое обитателей Зерцалии! Не будет больше этих налетов и нападений на мирных жителей. Люди перестанут гибнуть. Как тебе мое предложение?

Катерина в замешательстве подошла к окну и взглянула вниз. Только что она в очередной раз убедилась, что все хотят использовать ее способности для достижения своих целей. Отец стремился добиться всемогущества и стать единственным правителем Зерцалии. Кай мечтал свергнуть Гуарила и занять престол короля хироптер. Но парень, по крайней мере, обещал увести хироптер, чтобы они больше не вредили людям. Тогда как Александр Державин не собирался ничего менять. Он планировал избавиться от других Властелинов и стать единовластным хозяином этого мира.

Она так устала от лжи, от дворцовых интриг! Давно пора принимать самостоятельные решения и ни на кого не надеяться, никого не слушать!

Кай бесшумно подобрался к ней сзади и положил руки ей на плечи. Катерина снова вздрогнула. Он пугал ее все больше. Над головой девушки простерлись две большие тени, это он расправил свои крылья.

– Так как, ты согласна? – спросил Кай. – Я столько раз спасал тебя, теперь твой черед. Помоги мне, Сестра Тьмы, и я в долгу не останусь. Когда стану королем, наши народы свяжет дружба, а это упрочит твою власть…

– Какую власть?

– Но ты ведь дочь Императора! Не забывай об этом. Когда власть Флэш-Ройяля падет, кто займет престол Зерцалии?

– Я не собираюсь захватывать власть! Я хочу вернуться домой, к родным.

– Поступай, как считаешь нужным. Но сначала помоги мне. И, кто знает, может, в будущем наши отношения станут гораздо более… теплыми?

– Что?!

– А что такого? Король хироптер и дочь Императора. Это хороший союз. – Кай обнял ее сзади, прижавшись лбом к ее затылку.

Катерина мягко высвободилась из его объятий и отошла в сторону.

– Ни о каком союзе между нами и речи быть не может! – сказала она. – Ты только и делал, что лгал мне с самого начала, поэтому у меня нет причин доверять тебе. Но Гуарил – чудовище, с этим я согласна. Не уверена, что у меня все получится, но я хотела бы помочь тебе.

– Пока мне и этого хватит! – обрадовался Кай. – А насчет доверия не переживай. Я на твоей стороне и сделаю все, чтобы доказать это!

– Тебе надо уходить, – сказала Катерина. – Я устала и хочу отдохнуть.

– Конечно, – кивнул Кай. – Я все понимаю. Но не забывай о своем обещании!

Он вскочил на подоконник и выпорхнул из окна, расправив крылья. Вскоре Кай исчез из вида. Катерина смотрела ему вслед, поражаясь, как причудливо складываются порой людские судьбы. Враг может оказаться другом, а друг – врагом. А случается, что и дружба на самом деле – взаимовыгодное партнерство. Как со всем этим разобраться?

Катерина не замечала, что за ней пристально наблюдают.