- Гах! - Ведро холодной воды заставило меня вернуться к реальности, но расстраиваться по этому поводу уже не было сил. Первым, после возвращения сознания я почувствовала боль. Тут тоже ничего необычного, я уже и забыла, когда в последний раз просыпалась, не испытывая боль...

- Тебе никто не разрешал терять сознание, тварь! - Раздался над головой такой знакомый голос... от которого тело непроизвольно вздрагивало. И не без причины: сразу за его словами послышался свист рассекаемого плетью воздуха и спину обожгло острой болью.

- М-м-м!! - Непроизвольно вырвался стон, а я вспомнила о своем "задании". Темное, подвальное помещение, где я сейчас находилась было весьма просторным, что было необходимо для того, чтобы все имеющиеся пыточные приспособления и инструменты здесь размещались не создавая ощущения склада. Впрочем сейчас здесь находились не только пыточные инструменты, в наиболее чистой и светлой части помещения сейчас стояли два удобных кресла, в которых разместились Хозяин и его ВИП клиент. Из-за которого я собственно здесь и нахожусь. Хотя какая разница, что за причина? Тут никогда особо не заморачивались такими мелочами, как причина попытать нерадивую рабыню.

- Поторапливайся! - Рявкнул палач, сопроводив свои слова очередным ударом плетью.

- М-м-м! - Ну да, приказ никто не отменял, и я уже давно научилась их исполнять не задаваясь лишними вопросами и не колеблясь - больнее будет. Не став больше испытывать терпение хозяина, я кое-как поднялась на ноги, и подняла окровавленные щипцы. Сегодня особое представление: наш гость не хочет напрягаться и марать свои руки о такую мразь, как я, а потому я сама себя должна пытать. Это же весело, когда я сама себе ногти вырываю, верно? Внутренне содрогаясь, я ухватила четвертый по очереди на левой руке, и зажмурив глаза, резко дернула руки в стороны. - ГХА-А-А-А!!! - Красная вспышка перед глазами, раскаленная игла боли, и все, что я могу, это корчиться на полу и кричать... Как будто это когда-то помогало.

- Не заставляй гостя ждать! - Я еще не пришла в себя, а кнут снова рассек воздух, и судя по ощущениям, на этот раз рассек мне спину до крови. - Ау-у-у-у!! - Выдала я что-то, похожее на жалобный вой, пытаясь подняться на ноги и продолжая цепляться за ненависные щипцы.

- Скучно. - Вдруг произнес гость мерзким, писклявым голосом. - неужели у вас нет ничего более... Экстремального? - От его слов у меня все внутри обреченно сжалось.

- Ну почему же? - Улыбнулся Хозяин. - Есть. Есть много чего экстремального, но это самое "экстримальное" имеет неприятное свойство портить товар. А как вам известно, получить живую и здоровую кандидатку в Жрицы не так-то просто...

- Бывшую кандидатку. - Поправил его клиент. - Уверен, вам уже известны новости с Юга. - Моя метка действительно исчезла пару дней назад, и похоже, что больше я особой ценности не представляю...

- Естественно. - Кивнул Хозяин. - И тем не менее...

- Вопрос о деньгах не стоит. - Отрезал гость, после чего Хозяин повернулся к палачу и коротко ему кивнул.

- Поднимайся! - Разкий приказ, на этот раз сопровождающийся пинком под ребра.

- Кха! - Дернулась я от резкой боли и стала подниматься на ноги.

- Все, что пожелаете за ваши деньги. - Улыбнулся Хозяин, кивая палачу. Я знала, о чем они говорят, я не раз учавстовала в этом "Экстриме", но не после таких жестоких пыток! Я же сейчас и стоять нормально не могу!

- Работай, тварь, не в первый раз! - Рявкнул палач, толкая меня в спину, и после короткого полета, я приземлилась там, где и ожидала: на краю не слишком крупной, круглой, подземной арены. Рядом со мной упал короткий меч и палач ушел.

Встать! Надо встать! Если не встану, то умру! И никого не волнует мое состояние. Умру? Ну так с гостя спросят чуть больше денег, вот и все, и судя по всему, последнего деньги особо не заботят. А значит встать! Больно, да, но надо встать! Я обязана встать! Медленно, шатаясь, и постоянно скуля от непрекращающейся боли я сумела-таки принять вертикальное положение и даже взять в руки меч. Обычно он не слишком тяжелый, но сейчас мне приходилось прикладывать неимоверные усилия, чтобы его не выронить. И как раз вовремя: с противоположной от меня стороны, на арену вышвырнули двух рабынь. Смуглые близняшки с белоснежными волосами и примерно моего возраста - от силы лет пятнадцать. Я их знала, это были новенькие, они тут появились не больше месяца назад. Точно не скажу, из-за постоянных пыток вести счет времени было сложно. Как бы то ни было, эти двое еще не были окончательно сломаны: они все еще пытались общаться с другими рабынями, может даже надеялись найти способ побега... Может когда-нибудь давно я бы их и пожалела, но сейчас я смотрела на этих двоих и в голове у меня была лишь одна мысль: я должна их убить. Убить! Или убьют меня. Все просто, третьего варианта не дано. Но вообще странно, что выбрали именно их: новеньких обычно некоторое время берегут, пока диковинка не поднадоест постоянным клиентам. Хотя тут все рабыни - диковинки: принцесса мелкого королевства на уге, эльфийка, дочка какой-то знаменитости из Коалиции, кандидатка в Жрицы... Я должна гордиться тем, что являюсь частью такого "элитного" заведения, куда допускают только верхушку Империи... Ха-ха, ну да, гордиться...

- ... - Тем временем близняшки подняли свое оружие - им бросили по короткому копью, и стали медленно и неуверенно ко мне подходить. Ну да, не думаю, что у них есть опыт на этой арене. Точно! Это можно использовать!

- М-м-м... - Я нарочно стала стонать погромче, выставляя свое паршивое состояние напоказ. Рабыня поопытнее просто ткнула бы меня копьем с максимальной дистанции, но эти дуры увидев, что я "споткнулась" и стала падать, синхронно рванулись вперед, мне на помощь. одна из них даже бросила копье и подхватила меня поперек груди, удерживая в вертикальном положении. Зря: хорошо, что мне выдали короткий меч, его длина оказалась как раз достаточной, чтобы вогнать лезвие под ребра моей "помощницы", не отодвигаясь от нее.

- Кха!!! - Выплюнула она порцию крови, неверяще и обиженно смотря мне в лицо затухающими глазами.

- Не-е-ет!! - Завизжала ее сестра, и видимо на инстинктах ткнула меня своим копьем. Будь я в нормальном состоянии, ну то есть нормальном для этого места, то без труда смогла бы уклониться от такого удара, благо практики у меня было достаточно но сейчас я и стояла-то на одной силе воли, так что копье без каких либо препятствий вошло мне в бок.

- М-м-м! - На фоне всего остального, новый источник боли как-то не особо регистрировался. В конце концов, одним больше, одним меньше... Я же тем временем схватила копье за древко у наконечника, и собрав всю свою силу, взмахнула мечом, зажатим в другой руке. Девчонка попыталась было отшатнуться, но видимо из-за шока от произошедшего, не смогла отпустить копье, из-за чего не смогла достаточно разорвать дистанцию, в результате чего кончик моего меча едва чиркнул по горлу девочки. Секунду спустя из ее горла потоком хлынула кровь, и девчонка, захлебываясь и тщетно пытаясь зажать рану, упала на землю и вскоре затихла. Жива! Я все еще жива!! Тут силы меня окончательно покинули, и выпустив меч из рук, я упала лицом вниз на землю арены.

- Хммм... - Долго мне отдыхать не дали: спустя буквально минуту меня перевернул на спину местный врач, который тут же отодвинул мою руку, которой я бессознательно зажимала рану от копья.

- Ну что? - Поторопил его маячащий неподалеку Хозяин.

- ... - Доктор отрицательно помотал головой, а потом добавил. - Пол часа, если повезет, час.

- Ясно. - Не особо расстроившись кивнул Хозяин. - В расход ее. - После чего развернулся и пошел прочь. Врач безразлично пожал плечами, и последовал за ним, оставив меня лежать на полу арены. Впрочем лежала я там не долго: через минуту один из работников этого места бесцеремонно взял меня за ногу и поволок по коридорам в сторону выхода на поверхность. На оставляемую мной кровь ему было плевать: рабыни вымоют.

- Бр-р-р! - Передернулся он, вытаскивая меня под холодный, ночной дождь.

- Много там еще мусора? Я и так задерживаюсь! - Меня подтащили к стоящей тут повозке, и без особых церемоний забросили внутрь, к остальному мусору: тут были и объедки со стола свободных людей, и окровавленые тряпки, и какие-то коробки...

- Еще две, и можешь отвозить их на свалку. И не ной: у Хозяина сегодня важный гость и он не в духе, так что будешь возникать и тебе прилетит.

- Да понял я, понял, поторапливайтесь!

Когда на меня свалили тела только что убитых мной девочек, повозка двинулась в путь. К этому времени в дополнение к боли, распространившейся на все тело, мне стало нестерпимо холодно. Вот только я даже застонать не могла, так что приходилось только моргать, когда все тело пронзали острые иглы боли на каждом ухабе проселочной дороги. Поездка длилась от силы минут десять, после чего меня бросили на склон то ли горы, то ли холма: к этому времени я мало, что могла видеть. Сколько я катилась вниз, и сколько костей я переломала о выступающие то тут то там камни, я не знаю: все тело и так болело, так что я не смогла бы заметить новый перелом, даже если бы хотела этого.

И вот, лежу в горе мусора и помоев, посреди разлагающейся пищи, трупов, да дерьма и смотрю в темное, почти черное небо. Вот так я закончу свой путь? Вот так, в куче отбросов? Ради этого я все терпела? Ради этого раз за разом отгоняла мысли о самоубийстве? Ради этого продолжала жить несмотря ни на что? Нет. Нет! НЕТ! Вперед, Юхи! Вперед! Вперед, я тебе сказала!

- М-м-м!! - Не чувствая своего тела, я все же смогла передвинут руку немного вперед! А теперь вторую руку! Давай! Ты сможешь! Не тебе привыкать к трудностям! Двигайся, тварь!

Есть! Вторая рука передвинулась вперед. Теперь правая нога. Я смогу. Конечно смогу! Умирать? Пол часа, если повезет, час? Да пошел он! Этот самоучка ничего не знает! Я еще их всех переживу, вот увидете! Двигайся! Есть! Теперь левая нога! Ха-ха, вот придурки, они самолично выпустили меня на свободу! Вперед! Ну же! Я знаю, что ты сможешь! Есть! Теперь трудная часть: подтянуться вперед! Ну! Давай, резко, одним махом!

- М-м-м!! - Вспыхнувшая с новой силой боль чуть ли не погасило сознание, но я все же сдвинулась вперед на пару сантиметров. Мало? Плевать, главное, что сдвинулась, а ночь долгая, к рассвету я уже буду далеко! Правая рука, пошла! Вперед! Больно? конечно больно, но знаешь, что, Юхи? Если болит, значит ты еще жива, так что не ной, а радуйся, что тебе все еще больно! Левая рука! Давай-давай-давай, я это сделаю! как же хочется закрыть глаза и немного поспать... Может немного отдохнуть, и продолжить путь потом? НЕТ! нельзя! Даже не думай закрывать глаза, мелкая ты тварь! Если закроешь, то уже никогда их не откроешь, так что выброси ненужные мысли и вперед! Правая нога! Осталось немного, совсем немного! Куда я ползу? Не знаю, но разве это важно? Я ползу подальше отсюда! Левая нога! Давай, это совсем не сложно! Холодно? Ничего, кроме боли не чувствую? Какая разница? Главное, что я продолжаю двигаться вперед! Теперь подтянуться! Хм? Что-то необычное вывело меня из состояния внутреннего монолога-транса: в нескольких сантиметрах передо мной кружило какое-то черное облако. Сейчас шел дождь, ни луны, ни звезд на небе не было, и тем не менее облако это было настолько чернее окружающей меня тьмы, как чернила чернее чистого листа бумаги. Облако это было размером со взрослого человека, не имело определенной формы, постоянно колыхаясь и изменяясь, и тем не менее оно меня не касалось. И оно излучало... Злость. Ярость. Ненависть. Жажда крови. Все эти чувства так ясно исходили от этого непонятного облака, так сильно давили на сознание, что я даже не заметила, как прояснился мой разум, а боль и холод оказались отодвинуты куда-то далеко-далеко.

Я знала, что это такое. Нет, я ничего такого не видела, ни о чем таком не слышала и тем более не читала... Я просто знала. Это было предложение. Простое, элементарное предложение. И принять его, или же отвергнуть, решала я. Впервые за многие, многие годы, я сама принимала решение, а не подчинялась приказам Хозяина и его псов. Отвергнуть его? Или же принять? Ответ простой. Такой же элементарный, как само предложение. Не знаю, остались ли у меня еще силы, но сейчас я просто обязана сдвинуть свою руку с места! Обязана! Провал такого простого задания не допустим! Двигася! Двигайся! ДВИГАЙСЯ!!! И вот, моя покрытая кровью и помоями рука дергается и медленно, как будто нехотя преодолевает пару сантиметров, разделяющих ее и колышащееся облако. Вот я хватаюсь за выступающий из помоев камень рядом с облаком и пытаюсь подтянуться к нему: мне надо двигаться вперед! А предложение от Темного? Да пошел он! Даже обдумывая такую возможность, все мои внутренности тряслись от гнева: я прошла все круги ада, вытерпела то, отчего другие кончали с собой, и где он был все это время? ГДЕ?! Зато теперь, когда я в двух шагах от свободы, от свободы, которую я заслужила своей собственной настойчивостью, он тут как тут, готов дать мне силу и власть... В обмен на мою свободу... Да пошел ты, тварь!

- Гр-р-р... - Кое-как протаскивая себя вперед, я даже сумела выдавить что-то гневное в сторону нависающего надо мной темного пятна. Я не для того пережила эти долгие года рабства, чтобы стать рабыней какого-то божка, который и пальцем не пошевелил, чтобы помочь мне, когда это было действительно нужно! Ну нет! Пускай других дур ищет, а я сама добилась своей свободы, сама выживу, и сама отомщю. Своими собственными силами, а не заемным благословением какого-то божка. Как будто услышав мои мысли, а может действительно их услышав, темное пятно надо мной вдруг исчезло, и в тот же миг давление на разум исчезло, но вместо него вернулась всепоглощающая боль и холод... Может я погорячилась с "сама выживу"? Нет! Я выживу! Не для того я все это терпела, не для того я все... Мысли путались все больше, я уже некоторое время не двигалась даже на сантиметр вперед, но даже не замечала этого, и наконец тьма поглотила мое сознание и я наконец перестала ощущать боль...

- Интересное место, для воплощения божественной сущности... - Тень одного из деревьев вдруг поднялась вверх, как будто являлась поверхностью чернил, которые вдруг решили вздыбиться, и когда пузырь лопнул, посреди "свалки" стояло существо, ну никак сюда не вписывающееся: высокий, спортивно сложеный мужчина носил элегантный кожаный костюм, стоимостью больше другого замка, но это была лишь верхушка айсберга: модная стрижка белоснежных волос, темная кожа, выдающая его принадлежность к Дроу, идеальные черты нечеловеческого лица а так же пара изящных перстней невероятно резко контрастировали с кучами разлагающейся органики, поломаных инструментов и трупов различной степени разложенности. Тем временем дроу с явной брезгливостью осмотрелся по сторонам, и стараясь не наступать ни на что, что могло бы испачкать его ботинки, стал обходить эту помойку, рассматривая что-то, только ему видимое. - Чего так недолго-то? - Наконец пробормотал он, останавливаясь на краю помойки. - Инициация так быстро не происходит, значит что-то произошло? - Продолжал он думать вслух. - Хм? - Вдруг опустил он голову, рассматривая труп, на котором стоял. - Она что, еще жива? - Присев, дроу секунду промедлил, но все же дотронулся до шее "трупа" девушки. - Жива... - Мужчина перевел взгляд с "трупа" на то место, где совсем недавно над девушкой нависало черное пятно, пару секунд о чем-то думал, после чего тяжело вздохнул и спустившись с девушким подхватил ее на руки. - Вонь какая... - Поморщился он, легким движением кисти призывая ближайшие тени, которые тут же поглотили его, вместе с девушкой на руках, и миг спустя на помойке не осталось никого живого.

- Хм-м-м... - Простоная я, открывая глаза: боль все еще присутствовала, но как-то отдаленно, заглушено, она как будто была не настоящей... Еще не до конца понимая, что происходит, я некоторое время тупо пялилась в деревянный потолок, после чего начала осматривать помещение, в котором оказалась.

- Очнулась? Прекрасно! - Привлек мое внимание четкий, ясный и совершенно незнакомый голос. Повернувшись к нему, я увидела Дроу, или темного Эльфа, прислонившегося к покосившемуся косяку двери, которая с трудом висела на одной петле. Только тут я наконец поняла, что лежу в какой-то полусгнившей кровате посреди не менее потрепаного и прогнившего домика, который находился, судя по высокой траве и деревьям сразу за порогом, где-то посреди леса.

- А? Где я? Кто вы?

- Вопросы задаю я. - Спокойно, но безаппиляционно заявил он, крутя в руках изящный кинжал из антрацитово-черного металла. - Ты имела контакт с Раджани? Также известным среди людей, как Темный Бог? - Он знает?! Но как? Откуда? Что мне лучше ответить? Я прекрасно знала, что делают с культистами Темного, и быть причисленной к ним означало смертный приговор...

- Я... Не... - Начала было я, но в тот же миг его кинжал воткнулся в стену за моей спиной... В миллиметре от моего горла.

- Я спас тебе жизнь для того, чтобы ты ответила на мои вопросы. Если ты собираешься врать... - Он многозначительно замолчал, а кинжал у моего горла расстворился темным облачком, в то время как в его руках появился новый.

- Был... - Нервно кивнула я, с трудом проглотив комок в горле. Да что это за тип и во что я впуталась?! Хотя может ли хоть что-то быть хуже рабства в том месте?

- Опиши его в подробностях.

- ... - Я попыталась собраться с мыслями и вспомнить, что произошло, но он принял это за что-то иное.

- Одно слово лжи и у тебя станет на одну голову меньше.

- Я... Я плохо помню детали: мое... самочувствие было не в лучшем... - Начала я пересказывать то, что я помнила, с напряжением следя за кинжалом в его руках: вдруг он решит, что после моего рассказа от меня лучше избавиться? Я все еще чувствовала себя слабо, но вон то окно находится довольно близко, а если мое предположение о том, что мы сейчас посреди леса верно, может я смогу сбежать и затеряться?

- Отказалась от предложения стать Жрицей, будучи при смерти? Верится с трудом. - Усмехнулся он, взглянув на меня таким взглядом, от которого я даже дышать забыла: все, что я смогла, это зажмуриться да проклинать этого нелюдя: ну какое ему дело?! Пускай проваливает обратно к себе! - И все же ты сказала правду... - Задумчиво добавил он... - Хм, пустая трата времени. - Недовольно сплюнул он в сторону и уже открыл было дверь, чтобы выйти наружу, но тут что-то вспомнил и снова повернулся ко мне. - Ты сказала, что хочешь отомстить. Кому? - Совершенно безразлично поинтересовался он. Скорее всего не из интереса, а чтобы довести допрос до конца.

- Лоре. Стерве, что упрятала меня в этот ад. - Прошипела я сквозь зубы, с трудом сдерживая свои эмоции.

- Поня... Стоп! Лоре? Уж не о Лориан вон Анри ты говоришь?

- А что если и... - Начала было я, но брошеный в меня взгляд напомнил мне о том, с чего начался наш разговор: вопросы задает он. - Да!

- Тебе известно, что три дня назад она прошла Инициацию и стала Верховной Жрицей Беленоса, или Светлого? - Добилась-таки своего, тварь... Ну ничего, чем выше взлетишь, тем больнее будет падать...

- И что?! - Эмоции брали верх и я больше не контролировала громкость своего голоса. - Мне плевать, кем она стала, я эту тварь голыми руками разорву и...

- Цыц. - С какой-то забавой бросил дроу. - Хммм... - Он потерял интерес к выходу из домика и подошел поближе. - Если подумать Темный не выбирает кого попало... - Протянул он, внимательно осматривая меня с ног до головы. - Может... Круг? Но ведь... - Бормотал он себе под нос что-то несвязное. - Ладно, живи. - Наконец усмехнулся он, поворачиваясь ко мне спиной. - Да постарайся не помереть. По крайней мере пока ты не повеселишь меня своей "местью". - Добавил он смеющимся тоном, на что я только зубами проскрипела. Ему смешно? Скотина!

- Тогда научи меня! - Выпалила я на одном желании смыть эту ухмылку с его губ.

- Хм? - Поднял он бровь.

- Как мне "не помереть". - На этот раз усмехнулась я. - Я крестьянская дочь, драться не умею. - Опыт рабыни-гладиатора не в счет. - Научи меня своим трюкам, а то ведь не получиться у меня тебя "повеселить". - Закончила я, стараясь добавить как можно больше яда в свои слова.

- ... - Он медленно подошел ближе со снисходительной улыбкой на губах. - Думаешь я откажусь? - Наклонился он, и прошептал это на ухо. - У меня есть где-то полгода... За которые ты успеешь проклянуть свой длинный язык миллион раз. - Пообещал он таким многообещающим тоном, что мысленно я уже начала отсчитывать этот миллион. - Впрочем сегодня отдыхай, твое тело еще восстанавливается. А вот завтра ты у меня не так запоешь. - Усмехнулся он, направляясь к выходу. Ах да, тебе нужно имя дать... Будешь Алисой.

- У меня вообще-то есть свое имя! - Возмутилась я.

- Имя рабыни, которая сбежала из нелегального притона. Уверена, что хочешь его использовать? - Чтоб его! Он прав, мне лучше забыть свое прошлое имя.

- Тебя-то как мне называть?

- Хм. - На секунду он задумался, а потом чему-то усмехнулся. - Зови меня Локи.

- Странное имя для дроу. - Пробормотала я.

- А ты эксперт по нашим именам? - Нагло оскалился он.

- ... - Не стану ничего отвечать, себе дороже! Лучше отдохну, пока есть такая возможность.

- Хреновая у тебя форма, девочка. - Откровенно веселился Локи, наблюдая за тем, как я отжимаюсь: эльф оказался верен своему слову и уже на следующий день погнал меня на тренировки, при этом успев привести полуразрушеный хутор в доступную для проживания форму за ночь. - Как ты вообще до сих пор выжила в рабстве? Хотя можешь не отвечать, учитывая твой пол это и так понятно.

- Да пошел ты! - Сквозь зубы прошипела я, пытаясь отогнать еще слишком свежие воспоминания.

- Прямо девочка-противоречие: вчера говорила "помоги, без тебя я пропаду", а сегодня "пошел ты". - Самым наглым образом издевался этот тип. - Да ты не отвлекайся, тебе еще десять отжиманий осталось, я считаю.

- ... - Ну кто меня за язык вчера тянул? Промолчала бы, была бы сейчас свободна, как ветер в поле, а так... Хотя может этот тип все же научит меня за себя постоять? Всяко лучше, чем быть гладиаторской самоучкой...

- Десять минут отдыха, а потом устроим марафон по бурелому.

- Марафон? - Не поняла я, с облегчением падая на живот и прекращая любое движение.

- Длинный забег.

- Мммм... - Непроизвольно раздался протяжный стон.

- И долго мне еще этой палкой махать? - Спустя четыре месяца изнуряющих тренировок и не менее изнуряющих издевательств и постоянных подколок, Локи решил, что моя физическая подготовка "более-менее достаточна для перехода на следующий уровень". Вот только не успела я попредвкушать изощренные приемы и акробатические трюки, как он выдал мне тяжелую палку и поставил меня махать ею вверх-вниз.

- Долго. - Покивал он, отвлекаясь от какой-то книжки, которую он читал, лежа в тенечке недалекого дерева. - Всю оставшуюся жизнь.

- В смысле? - Не поняла я, на секунду останавливаясь.

- Во-первых я тебе не разрешал останавливаться. - Тут же среагировал он, а на моей палке появилось несколько черных колец, значительно ее утяжеливших. - А во-вторых полугода для освоения хоть какой-либо стоящей школы боевых искусств недостаточно.

- Что?! Тогда зачем я вообще этим занимаюсь?! - Возмутилась я, тем не менее не рискуя останавливать свои упражнения.

- Боевые искусства, это как здания. - Заговорил он, возвращая взгляд к своей книжке. - Некоторые низкие, некоторые высокие, некоторые простые, грубые, изящные, утонченные, крепкие, хрупкие... их бесчисленное множество, но у любого уважающего себя здания имеется один элемент, практически идентичный для всех. Знаешь, какой?

- Понятия не имею.

- Фундамент. Ни один архитектор не станет строить здание на голой земле. Для любого здания нужен фундамент. Именно его я сейчас и закладываю.

- Это размахивание - фундамент?

- Любое боевое искусство, неважно насколько эффектные и сложные в исполнении приемы оно использует, их всегда можно разобрать на серию гораздо более простых, даже элементарных движений. И если ты их выучишь на подсознательном, мышечном уровне, тебе будет гораздо проще в будущем построить на фундаменте настоящий дворец. Ну или гнилую халупу. - Добавил он, бросив на меня усмехающийся взгляд. - Кстати можешь прекратить палкой махать.

- Перерыв? - С надеждой спросила я.

- Мечтай дальше. - Усмехнулся он. - Встала на одну ногу и стой на ней два часа. А потом на другой. Еще два часа.

- Это-то зачем?! - Взмолилась я.

- А тебе известно, что в бою ты проводишь гораздо больше времени на одной ноге, чем на двух? Вторая используется для нападения, защите, маневрирования, в то время как только одна нога поддерживает твой вес. Так что ты должна уверенно себя чувствовать на одной ноге в любой ситуации. - Объяснил он, на что я пожала плечами, продолжая стоять на одной ноге.

- Почему ты вообще со мной возишься? - Решила я задать вопрос, который уже некоторое время меня мучил. - Уверена, у тебя есть дела поважнее.

- Ты мне напомнила одну девчонку, которую я когда-то... Учил. - Усмехнулся он.

- И что с ней стало?

- Да ничего. - Пожал он плечами. - Сидит на вершине мира, да скорее всего проклинает меня за скверный характер. - Ответил он так, что я ничего не поняла. Ну кроме его характера. Тут я полностью согласна.

- И поэтому ты помогаешь мне? Потому что я тебе кого-то напоминаю?

- А чем не причина? - Усмехнулся он, отрывая взгляд от книги и осматривая меня с ног до головы.

- Локи! Я сегодня кролика поймала! - Похвасталась я, заходя в покосившуюся хибару, размахивая своей добычей за ее длинные уши. Сам он тут не питался, постоянно исчезая в своих тебях, а потом появляясь из ниоткуда, но я себе еду должна была добывать сама. Что я и делала: хутор находился в центре неизвестного мне леса, но еды тут хватало. - Локи! - Позвала я снова: обычно этот тип на мое появление отвечает ехидными замечаниями, но сейчас тут было тихо. - Хм? - На столе я заметила листок бумаги, и отложив кролика в сторону, принялась его читать. - М... Не... Зде... Сь... - Ну да, читать и писать я не умела, всего лишь пару месяцев назад Локи начал меня этому учить, после того, как я пожаловалась, что не могу прочитать название его книг. - На... До... Ело... - Продолжала я читать вслух по слогам: практика, практика, и когда-нибудь я научусь читать как надо. - Так... Что... Я... У... Хо... Жу... Мо... Жет... Еще... У... Видим... Ся... Ах да... За... Был... Ска... Зать... У... Тебя... Та... Лант... К ма... Гии. Бли... Жайшая... Дер... Евня... На... Юго-Юго Западе... Шесть... Десят... Кило... Метров. Чао. - На этом записка заканчивалась, а рядом с ней на столике лежал мешочек, набитый серебрянными монетами. Стоп! Таллант к магии?! Забыл сказать?!! - Гр-р-р-р-р!!! - Непроизвольно вырвалось у меня, в то время как руки сами по себе рвали его записку на мелкие клочки. Надеюсь я его больше никогда не увижу!

- Рот закрой, стрекоза влетит. - Усмехнулся Брэндон, когда наша повозка поднялась на холм и моему взору открылся вид Академии. Город, где обучались все волшебники Империи. Строился он на огромном холме, подножие которого огибала полноводная река. Сам город имел три кольца стен, но учитывая его географическое положение, стены эти нужны были для разделения города на районы, а не для защиты от вторжения: Академия находилась в самом центре Империи, по соседству со Столицей, так что если враг подошел к этим стенам, то скорее всего стены уже не спасут. Как бы то ни было, большая часть города располагались у подножия холма, и там жили простые граждане Империи, обеспечивающие Академию всем необходимым для функционирования. За первым, Внешним Кольцом стен распологался Бронзовый Город, в котором жили те, кто работал непосредственно на магов. За Внутренним Кольцом распологался Серебрянный Город, там жили и учились подготовительные группы: только прибывшие сюда люди, у которых был обнаружен Талант, но которые еще не были готовы к полноценному обучению магии. И наконец Центральное Кольцо стен короновало холм, и опоясывало Золотой Город, где собственно и обучались студенты Академии. К городу шло много дорог, и все они были очень даже оживленные, что меня не особо волновало, благо я не была возницей.

- Тебе за что деньги платят? За ехидные комментарии, или за охрану товара? - Наконец захлопнула я рот, и вернулась с неба на землю.

- А одно другому не мешает. - Пожал мужчина плечами, похлопав по своему мечу в ножнах, лежащему на расстоянии вытянутой руки от него.

С момента моего расставания с Локи прошло чуть больше двух месяцев: эльф не соврал, и в указанном направлении, спустя неделю перехода по лесу, я действительно обнаружила маленькую деревушку. Ну а оттуда добраться до центра Империи было делом времени: в столицу и Академию съезжаются торговцы со всех уголков мира, так что мне оставалось только найти подобного торговца, да договориться о цене. И хоть денег, оставленных Локи должно было хватить на комфортабельныей переезд, я решила немного сэкономить и на каждом отрезке своего путешествия договаривалась о наиболее выгодных условиях, ну там на кухне помочь, лошадей на стоянке накормить, все такое. В конце концов кто знает, когда мне в руки снова попадут деньги, так что имеющиеся надо экономить... А в остальном переезд выдался на удивление тихим и спокойным: хоть я и специально выбирала торговцев, имеющих охрану, но за все это время мы не нарвались ни на одного бандита, что только добавляло чести Имперской Страже: их силы и так растянуты по всей Империи, из-за войны с Коалицией, но они все равно умудрялись поддерживать порядок на дорогах. Впрочем наш Император не дурак, должен понимать, что торговля, это деньги для Империи, а без денег войну не выиграть...

Как бы то ни было, спокойствие, и свободное время способствовало оживленным мыслительным процессам, что с Локи являлось недопустимой роскошью. А если быть точнее, я думала над своими дальнейшими действиями: дома у меня нет, возвращаться не куда и не к кому, и все, что у меня есть, это жгучая ненависть к той твари, которую я когда-то принимала за подругу. Месть... Легко сказать, но гораздо труднее выполнить: Локи не соврал, Лора действительно стала Верховной Жрицей, а значит мало того, что к ней просто так не подобраться, так даже если и подобраться, с Избранной Богом справиться сможет далеко не каждый, и "основ" боевых искусств, которым меня научил дроу естесственно будет недостаточно. Магия... Если верить словам Локи, у меня есть Дар, и это пожалуй самый реальный шанс добиться мести. Стать магом. Сильным магом. Да, на это уйдут года, может даже десятелетия, или века, но как Жрица, так и маги живут очень долго, а память у меня хорошая - того, что она сделала я не забуду и через тысячу лет! Стать магом, а потом... Нет, стоп! Зачем загадывать так далеко в будущее? На данный момент поступить в академию - наиболее перспективный для меня вариант, так что не надо ничего усложнять.

- Ну что, мелкая, приехали. - Подошел к нашей с Брэнданом повозке хозяин каравана - полноватый мужчина средних лет с пышными усами и добродушным лицом. Погрузившись в раздумия я и не заметила, как бы заехали в город и остановились на краю какого-то не то склада, не то барака. - Приемный пункт находится в двух шагах от ворот в Серебрянный город, это большое, трехэтажное здание из белого мрамора. Магики любят выпендриться. - Усмехнулся он.

- Я провожу. - Поднялся на ноги Брендон, прикрепляя ножны к своему поясу.

- Хм? Здесь опасно?

- Для тебя? Нет. Для твоего имущества? Очень. В столице и здесь орудуют такие профессионалы, что они и одежду с тебя снимут так, что ты и не заметишь. - Сокрушенно покачал он головой, направляясь в сторону более оживленных улиц города. - Идем, если повезет, спать ты уже будешь в бараке подготовительной группы.

- Спасибо, буду очень благодарна. - Улыбнулась я. Да, мне пришлось через многое пройти, чтобы здесь оказаться, но я не собираюсь позволять своим шрамам превратить меня в трясущуюся тень, пугающуюся каждого шороха. Все люди - дерьмо, это я усвоила хорошо, главное до этого дерьма докопаться. Вот только иногда лучше не копать, как например с этим охранником: уверена, у него полно закопаных скелетов, и кто знает, как он поведет себя в экстремальной ситуации, но сейчас он играет добренького дядю, который заботится о своей племяннице, так пускай и дальше играет: мне это на руку, а свои познания человеческой сущности я оставлю при себе...

- Ну вот, тебе сюда. - Остановился он у входа в массивное здание из белого мрамора. - Дальше без меня, и удачи тебе.

- Спасибо. - Повторила я, снова улыбнувшись этому человеку. Удачи? Да пошел ты! Труд, навыки, упорство, планомерное продвижение к цели... А удача? Пускай идет туда же, куда я послала Раджани!

Где-то...

- Хм-м-м... - Сознание приходило медленно, неохотно... Нет, ничего не болело, мне не было плохо, просто было такое ощущение, что я проспала гораздо дольше обычного. - ... - Наконец открыв глаза и осмотревшись, я увидела... Ничего: бокруг был серый туман, и... Все.

- Смотрите-ка, проснулась. - Раздался из-за спины незнакомый голос, а развернувшись, я поняла, что кроме тумана здесь имелся костер на кеменной земле и мужчина лет тридцати на вид, сидящий с другой стороны этого самого костра.

- Хм? А... - На всякий случай я осмотрелась еще раз, но нет, костер, я, этот мужчина и серый туман. Больше ничего вокруг не было. Более того туман не был особо густым, но я все равно ничего не видела в нем: вокруг была пустота. - Что... Кто... Где я?

- Внешность стандартная, а теперь еще и вопросы стандартные. - Усмехнулся он, бросив на меня один взгляд. - Как зовут?

- Меня?

- А ты еще кого-то видишь?

- ... - Хм? как меня зовут? Мое имя... Имя... Память шевелилась медленно, нехотя... Моя собственная память не хотела отдавать мне даже мое имя! Нет, я знаю, как меня зовут! - Меня... - Ну же! Имя! Мое имя... - Меня зовут Лиз. Точно! Мое имя - Лиз.

- Ну что же, покойся с миром, Лиз. - Снова усмехнулся незнакомец, продолжая бездумно пялиться в небо.

- Что ты имеешь в виду? - Поинтересовалась я. - Ты что, меня убить собрался?

- Убить? - Усмехнулся он. - Тут я немного опоздал.

- Опоздал? В смысле?

- Похоже мне не самая умная попалась... - Проворчал он в сторону. - Как же мне надоело повторять одно и то же... Ты уже умерла, так что добро пожаловать в загробный мир... Если это место можно миром назвать.

- ... - Что? Я умерла? Но... Как? Я не помню. - Черт, я ничего не помню... - Пожаловалась я, безрезультатно пытаясь вспомнить хоть что-нибудь, кроме своего имени.

- Ничего удивительного. - Пожал он плечами. - Это со многими бывает. Со временем проходит.

- Со многими? Здесь есть другие? - Я снова осмотрелась, но кроме нас двоих никого не увидела.

- Были.

- А сейчас они где?

- А мне откуда знать?

- Что здесь вообще происходит?! - Взмолилась я. - Ты можешь объяснить нормально? И вообще я не верю, что мертва! Почему у меня тогда есть руки, ноги... - В следующий миг мой собеседник... Развоплотился?! Вот передо мной на земле лежал мужчина, а в следующий миг на его месте витает слабо светящаяся тучка.

- Мы подсознательно принимаем ту форму, к которой привыкли, но ты права, нам нет никакой нужды в руках или ногах.

- А летать...

- Не получится. По крайней мере здесь: посмотри наверх.

- Хм? - Я подняла голову вверх, но кроме тумана ничего не обнаружила. - И что?

- Присмотрись получше. Прямо над пламенем костра, метрах в двадцати. - Дал он более конкретные указания.

- Хм? - Я всмотрелась куда он указал, и заметила там какое-то движение. - Что это? - Действительно, прямо над костром проносился какой-то полупрозрачный, практически невидимый поток! Вернее два потока, несущиеся в противоположные стороны, и спирально друг друга обвивающие.

- Поток душ. - Просто сказал он, возвращаясь в свою обычную форму. - Из Альтерры на Землю и с Земли на Альтерру. - Показал он два направления. - Ну а костры являются маяками, указывающие душам путь между мирами-близнецами. Ну а ты и я... Мы выпали из потока, так сказать сбились с пути и оказались здесь, в Лимбо, между мирами, в "нигде", называй как хочешь.

- И что теперь? - Поинтересовалась я, завороженно наблюдая за прозрачным потоком над костром.

- А ничего. - Развел он туками. - Сиди у костра, да думай над жизнью да смертью. Особого выбора у нас нет.

- А мы не можем вернуться в поток?

- Можешь конечно попробовать, но если коротко, то поток отталкивает все, что к нему приближается. Защитный механизм.

- Стоп! Защитный? А от чего здесь защищаться?

- Ну например от них. - Кивнул он куда-то мне за спину.

- Хм? - Обернувшись, и всмотревшись в указаном направлении, я заметила какое-то движение в гуще тумана. - Кто... Что это? - На таком расстоянии, да еще сквозь туман было трудно рассмотреть детали, но я все же увидела что-то, напоминающее человеческую фигуру... Сотканую из тьмы, и передвигающуюся какими-то резкими, дергаными, неестественными движениями.

- Тени. Это то, что ждет нас с тобой. - Усмехнулся он.

- Что ты имеешь в виду?

- Эти твари не забредают в освещеную костром зону, но если ты выйдешь за ее пределы, они тут же на тебя нападут. Они не особо сильны, мне даже удалось парочку прикончить, но они как-то связаны друг с другом: как только я убивал одного из них, на это место сбегались сотни этих тварей, хотя обычно они здесь не слишком часто появляются. Ну а если не ты открутишь им голову, а они тебе, то станешь одной из них.

- Но мы же просто души! Ты же сам говорил, что нам даже голову не обязательно иметь!

- Верно, но у нас все равно имеются силы. Один маг, с которым мне пришлось общаться до тебя, утверждал, что хоть маны в нас нет ни капли, аура, путь и слабая, все еще имеется, и эти твари именно ее и пожирают. А потом превращают тебя в одного из них.

- И что, нам теперь от костра ни ногой?

- Именно. - Кивнул он. - Хотя зная вас, смертных, терпения у тебя вряд ли надолго хватит, ты решишь, что сможешь проскользнуть между Тенями и сбежать в один из миров.

- Два вопроса! - Подняла я два пальца. - Во-первых что значит "нас, смертных", и во-вторых, что значит "сбежать в один из миров"?

- Учитывая твою внешность, при жизни ты была человеком, оттуда и "смертная". - Пожал он плечами.

- А ты?

- А что, не заметно? - Улыбнулся он, зачем-то поворачиваясь в анфас.

- Хм? Я должна что-то понять?

- Ты же вроде выпала со стороны Альтерры... - Протянул он. - Ах да, тебе же мозги вышибло. - Хлопнул он себя по лбу. - Я - эльф. Зови меня Улдрейн, мое полное имя ты все равно не выговоришь. А насчет второго вопроса, как я уже говорил, поток течет из одного мира в другой, так что теоретически, если двигаться вдоль него, то можно попасть на Альтерру в той стороне или на Землю в той.

- Хммм... - Протянула я, взвешивая варианты.

- Что, уже думаешь, как проскользнуть мимо Теней? Не трудись, это невозможно: они чуят нас задолго до того, как мы их видим.

- Уже пробовал?

- И не один раз. - Пожал он плечами. - И как видишь, я все еще тут.

- Что, вообще никаких вариантов?

- Я пробовал их убивать, но остальные тут же сбегаются со всей округи. Пробовал оставлять их в живых, всего лишь качественно ломая им ноги да руки, но они тогда начинают верещать во всю глотку, созывая своих друзей со всей округи, пробовал просто убежать от них, но они оказались быстрее меня, так что как ни крути, но выхода отсюда нет.

- ... - Обойдя костер с Улдрейном по кругу пару раз, я последовала его примеру, легла на землю и уставилась на проносящийся над нами поток душ. - Ты-то как умер?

- А, ничего особенного. - Пожал он плечами. - Старый добрый кинжал в спину от лучшего друга во время восстания. Видимо мы не сошлись в наших политических взглядах. А ты? Ах да, ты же ничего не помнишь.

- Не помню... - Протянула я, в который раз пытаясь вспомнить хоть что-то. Вот только ничего вспомнить не получалось. Все было пусто...

- Сколько мы тут лежим? - Спустя какое-то время поинтересовалась я.

- Минуту? Год? Миллениум? - Безразлично произнес Улдрейн. - Здесь нет ни солнца ни луны, поток душ не дигается с постоянной скоростью, так что даже приблизительно отсчитывать время в этом месте невозможно.

- Паршиво. - Протянула я. Время идет, а голова как была пустой, так и осталась. Разве что мне все труднее было просто сидеть здесь и ничего не делать. Было такое ощущение, что мне надо куда-то идти... Нет... Мне надо что-то найти... Или кого-то найти... Нет, должно быть это просто это "нетерпение смертных", или как там Улдрейн это называл?

- Хождение по кругу ничего не даст. - С издевкой заметил элф, спустя какое-то время. - Или ты так пытаешься время считать? Сколько кругов уже отходила?

- Не знаю, но мне надо отсюда выбраться! У меня нет времени сидеть з этой дыре! - На автомате ответила я.

- Что-то вспомнила?

- Хм? Нет, не вспомнила... - Остановившись на месте протянула я.

- Тогда куда тебе спешить? - Логично поинтересовался он.

- Не знаю, но мне надо что-то найти. Или кого-то найти. Я знаю, что это очень важно, но вспомнить что именно не могу! И это бесит!!!

- Ну побесись, все равно из этого ничего не выйдет. - Пожал он плечами.

- Гррр... - Его безразличие меня бесило еще больше! Но что я могу сделать?! Ничего. Глубоко вздохнув, я вернулась на свое место и снова уставилась на поток душ...

- А теперь попробуй сделать то же самое со второй игрушкой... - Раздался из-за спины знакомый, командный голос, в то время как я с интересом наблюдала за тем, как передо мной неуклюже танцует плюшевый медведь. Вздрогнув от этого голоса, который никогда не предвещал ничего хорошего, я потеряла концентрацию и игрушка тут же безвольно упала на стол, а я вжала голову в плечи и зажмурилась, ожидая наказания... Которого не последовало. Подождав еще какое-то время я приоткрыла глаза, но вместо стерильной, ярко-освещенной комнаты с минимумом мебели, перед глазами сгустился белесый туман, пытающийся скрыть и так трудно-заметный поток душ.

- ... - Несколько секунд я пыталась понять, что произошло. - Я что, спала? - Поинтересовалась я, принимая сидячее положение.

- А мне откуда знать? Это ты мне скажи. - Видимо Улдрейн принял вопрос на свой счет.

- Вроде бы спала. - Кивнула я. - Но разве души спят?

- Поначалу да, а потом разучишься, ибо мы не устаем и спать хотим разве что от сильного эмоционального истощения.

- Вот как... - Протянула я, вспоминая подробности сна. - Мне снился сон. Вроде как из моего прошлого...

- Видишь? Говорил же, что рано, или поздно память вернется.

- Рано, или поздно... - Мои мысли все возвращались к танцующему медведю. А именно к тому, как он танцевал, или скорее почему? Я чуть ли не физически ощущала, как в голове начинает что-то шевелиться, как одна ниточка, начинает тянуть за собой другую, за ней третюю, четвертую... Знак! Точно, на брюхе игрушки имелся черный знак, как татуировка! Небольшой, должен поместиться на обратную сторону ладони, но я знала, что все дело в нем! Но что это был за знак? Что он делал? Знак, который заставляет детские игрушки танцевать? Нет, тут было что-то другое. - Хммм... - Я задумчиво нарисовала на пыльной земле вспомненый мной знак и несколько минут его рассматривала.

- Выглядит незакончено. - Протянул Улдрейн у меня из-за спины.

- Чтоб тебя! - Подпрыгнула я на месте от неожиданности. - Не подкрадывайся ко мне так!

- Хм. - Довольно усмехнулся он. - Я не подкрадывался, просто ты слишком глубоко ушла в себя. - И снова перевел взгляд на мой рисунок. - Что это? Слишком простой для гномьих рун, слишком грубый для эльфийских глифов, на букву алфавита или языка магии не похож... - Рассуждал он. - Разве что какая-нибудь новая человеческая руна, появившаяся уже после моей смерти? Но даже так, она выглядит слишком незакончено: как будто это лишь половина изображения.

- Половина? - Перестав всматриваться в каждый изгиб линий, я взглянула на знак целиком, и Улдрейн был прав, с одной стороны он как-то слишком резко обрывался, как будто там должно было быть продолжение линий, но его не было... - Но почему мне во сне казалось, что знак был целым? - Протянула я, в который раз перематывая в голове единственный вспомненый отрывок моего прошлого. - Нет, там он был целый... Просто... Улдрейн! - Вскочила я на ноги и схватила эльфа за грудки.

- Хм? - Совершенно спокойно поднял он одну бровь.

- Мне нужна Тень. Для эксперимента. - Заявила я. - Мне кажется, что я что-то непременно вспомню!

- Потише, потише. - Оторвал он от себя мои руки. - Достать Тень мне не трудно, делать больше все равно нечего. Уточни, в каком состоянии она тебе нужна? Жива? Мертва? Покалечена?

- Жива. И желательно без повреждений. Сможешь?

- Без проблем. - Кивнул он, направляясь прочь от костра. - Стой. - Несколько секунд я следовала за ним, но он вдруг остановился. - Дальше свет от костра не достигает и ты будешь только мешаться. Жди здесь.

- Здесь, так здесь. - Пожала я плечами, садязь на землю. Знак! Все дело в том знаке! На медведе он был целым, но вспомнила и нарисовала я только половину! Почему? Почему я не могу вспомнить вторую половину и что она скрывает? Не помню, но что-то подсказывает мне, что Тень мне с этим поможет. Нет, я точно это знаю! Некоторое время я пыталась продолжить оборваные линии вспомненой половины знака, но память отказывалась мне помогать, так что я только все больше и больше раздражалась... До тех пор, пока из тумана не стал раздаваться приближающийся звук ударов и невнятного рычания.

- Хм, хм, хм-хм-хм... - Первой я рассмотрела спину Улдрейна, пятящегося ко мне не слишком быстро, но и не медленно. Эльф тем временем напевал себе какой-то веселый мотивчик, а заодно уклонялся или уводил в сторону удары ярностно нападающеой на него Тени... Хоть я и смогла теперь рассмотреть эту тварь поближе, но сказать о ней было особо нечего: человеческая фигура, полностью созданая то ли из дегтя, то ли из чернил. Разве что с близкого расстояния я смогла рассмотреть пасть твари, открывающуюся не в нижней части головы, как у людей, а ровно посередине, и имеющую не зубы или клыки, а все те же черные, созданые из дегтя или чернил, шипы. - Отойди в сторону. - Тем временем обратился ко мне Улдрейн, и не дожидаясь моей реакции, плавным, скользящим движением уклонился от очередного выпада этой твари, перехватил ее за руку, и швырнул ее в сторону костра.

- Хм? - Как только тело Тени пересекло незримую черту, грозный рык, исходящий от нее превратился в жалобный стон, а когда Тень вскочила на ноги, то уже не пыталась нападать, вместо этого со всех ног рванувшись прочь от костра... На что Улдрейн ответил самой простой подножнкой. Ну а дальше прижать Тень к земле да выломать руки за спину. - А ты пробовал их в костер бросать? - Поинтересовалась я, не ожидая такой сильной реакции на свет.

- Пробовал. - Кивнул он. - Ничего не происходит. - Пожал он плечами. - Верещат, как будто я с нох кожу по-живому сдираю, но никаких повреждения они от огня не получают. Так что ты собиралась с этой тварью делать?

- Ах да. - Кивнула я, подходя поближе. - А... Он... Она... Оно не вырвется? - С опаской поинтересовалась я: Тень все еще скулила и пыталась выползти из-под прижимающего ее к земле эльфа.

- Не вырвется. - Усмехнулся он. - Мы же на самом краю света. Ты бы видела, как они себя вели, когда я их мордой в огонь тыкал. Вот тогда одна тварь чуть было не вырвалась. Чуть было...

- Поверю тебе на слово. - Кивнула я, присаживаясь рядом с Тенью и осторожно тыкая ее пальцем. - Как резина. - Прокомментировала я свои ощущения. - И такая же холодная... Они что, не живые?

- Вообще-то мы с тобой тоже не живые. - Снова усмехнулся эльф. - Но ты права, я не знаю, что это такое, но внутренних органов у них нет. Я проверял.

- Не буду спрашивать, как именно. - Передернула я плечами.

- Мне долго его удерживать?

- Прости. - Буркнула я, пытаясь сконцентрироваться на своей памяти, на знаке, и на том ощущении, которое заставило меня попросить этого "подопытного". - Знак... - Протянула я, в то время как мой указательный палец ткнулся в резиновую поверхность Тени и стал медленно вырисовывать тот знак, который я помнила. - ... - Ничего не происходило, я просто делала этой твари какой-то массаж... Но вот знак кончился, а моя рука продолжила что-то вырисовывать, при этом оставляя на теле Тени светящуюся синим линию. Не отвлекаться! не удивляться! Просто продолжай свое дело... Отстранившись от реальности, я позволила себе закончить знак, после чего осмотрела свое творение.

- Любопытно... - Прокомментировал Улдрейн, рассматривающий светящийся Знак через плечо. - Но это тоже всего лишь половина полногй руны.

- Это знак Вассала. - Произнесла я, вытягивая из пустоты своей черепушки потеряные знания. - Не хватает знака Собственности, но его можно нанести только на материальную вещь.

- Начала вспоминать?

- Обрывки. - Досадливо покачала я головой. - Только то, что связано с тем, что я делаю. - Отпусти его.

- ... - Улдрейн пожал плечами, но все же отскочил в сторону. В тот же миг Тень рванулась прямо с лежачего положения прочь от костра...

- Стоять! - И тварь тут же замерла, как вкопаная на самом краю освещеной зоны.

- Ого-о-о... - Гораздо более впечатленно протянул Улдрейн, несколько раз переведя взгляд с меня на Тень и обратно. Подошел к недвижимой твари, обошел ее по кругу, толкнул в грудь, отчего она сделала шаг назад. - Интересно... И что это такое? Магии здесь быть не может в принципе...

- Лизет Герион, кодовое имя "Лорд"... Так меня звали... - Протянула я, борясь с нарастающей головной болью: осколок за осколком, в памяти восстанавливались фрагменты моего прошлого, маленькие, совсем ничтожные, но с каждой такой частичкой голова болела все сильнее и сильнее. - М-м-м... - Простонала я, падая на колени: знак на плече Тени вспыхнул и исчез, и тварь тут же вырвалась за пределы света и исчезла в тумане, ну а меня накрыла тьма.

- ... - В себя я пришла в прекрасном состоянии рядом с костром, как будто и не было никакой головной боли.

- Доброе утро. - Произнес эльф со своего обычного места. - Как себя чувствуешь.

- Прекрасно! Полна сил, и желания отсюда выбраться. - Улыбнулась я, поднимаясь на ноги. - Ты думаешь о том же, о чем и я?

- Если ты своим шаманством заставишь этих тварей стоять столбом и не созывать своих друзей со всей округи, то мы сможем выбраться из этой дыры.

- Именно! - Закивала я. - С тебя их усмирение, а с меня, как ты выразился, "шаманство".

- Идея конечно может сработать, но я хочу тебе напомнить, что даже если мы и выберемся отсюда на Землю, или Альтерру, мы все равно мертвы, и единственное, что изменится, это окружающий пейзаж.

- Мне плевать! Ты можешь делать что хочешь, а мне надо что-то найти!

- Ты вспомнила, что?

- Нет. - Помотала я головой. - Только кое-какие детали своего шаманства, ничего более.

- Ладно, нечего на месте стоять, идем. - Кивнул он, но тут же замер. - Куда, кстати говоря идем? Мне-то все равно, но ты выпала из потока идущего из Альтерры на Землю.

- Тогда идем туда, где я умерла.

- За мной. - Приказал он, уверенно направляясь прочь от костра.

- Так вот, куда и откуда течет поток душ. - Протянул Улдрейн, спустя неопределенное количество времени, проведенного в однотонной рутине: идем сквозь туман, на нас нападает Тень, Улдрейн ее скручивает за считаные секунды. Еще пара секунд на нанесение знака Вассала, команда замереть на месте и мы продолжаем путь, оставляя замеревшую статую за спиной. Идею брать их с собой отмели еще в самом начале: Улдрейн не доверял их возможностям скрутить другие Тени не убивая их, а если хоть одна умрет, то нам будет очень не сладко. Вот так и шли, изредка натыкаясь на точно такие же костры, как тот, от которого мы ушли. Но вот, кажется мы достигли пункта назначения: впереди, где-то в километре, может двух, в небо, гораздо выше потока душ, поднимался настоящий торнадо, сотканый из уплотненного тумана. Именно в него вливался поток, тянущийся оттуда откуда мы пришлу, и именно из него вытекал поток, направляющийся на Землю.

- Впечатляет. - Кивнула я, рассматривая торнадо. - Значит нам туда?

- У тебя есть другие варианты?

- Ну туда, так туда. - Пожала я плечами, направляясь дальше.

- Мне нравится твоя уверенность. - Усмехнулся он, следуя за мной.

- Странно, ветра совсем нет... - Протянула я, когда мы подошли совсем вплотную к торнадо, и крутящийся вокруг нас туман не давал видеть даже на метр перед нами.

- Какая разница? - Раздалось слева от меня. Я знала, что Улдрейн совсем рядом, но видеть его не видела. - Идем, посмотрим, что там на той стороне.

- И то верно. - Пожала я плечами, делая еще несколько шагов, а потом... Потом мир мигнул, земля ушла из-под ног, а вокруг стало очень много синего... Неба? - Ха? - Бросив взгляд вниз, я заметила лишь невероятно далекую землю, перед тем, как... - А-а-а-а-а!!!

- Не ори. - Раздался надо мной голос Улдрейна, а миг спустя на кисти сомкнулся стальной захват его руки.

- Что? - Удивленно вытаращилась я на мужчину, спокойно стоящим на воздухе.

- Ты забыла, что у нас нет тел, которые могут упасть на землю и разбиться? Ты падаешь, только потому что думаешь, что должна падать в этой ситуации.

- Логично. - Кивнула я, ощущая, как ощущение падения сменяется ощущением невесомости. - Хммм... - Эльф наконец отпустил меня, но продолжать падать я не спешила, просто зависнув на месте и осматривая окресности с невероятной высоты. - Ты знаешь, где мы находимся? - Поинтересовалась я.

- Я тоже никогда не был так высоко, но учитывая линию побережья и размеры того города, то мы находимся в окресностях Южной Жемчужины Империи, города Арор Адона.

- Жемчужены Империи? - Переспросила я, рассматривая бескрайний океан к Юго-Востоку и довольно крупный город на побережье этого океана.

- Крупнейший торговый город Империи: благодаря своему расположению на границе с Южными Королевствами на Западе и Великим Лесом на Востоке, а так же благодаря выходу к морю и легкому доступу к докам Дроу и Гномов чуть дальше на Восток по морю, этот город имеет невероятный товарооборот даже по меркам далеко не бедной Империи.

- Большой город? Прекрасно! Может я хоть что-то вспомню, или пойму, что именно я так хочу найти!

- Ты-то чего за мной увязался? Я думала, что наше сотрудничество подойдет к концу после попадания сюда? - Поинтересовалась я у Улдрейна, который не спешил улетать в неизвестном направлении.

- А мне все равно больше делать нечего. - Усмехнулся он. - А у тебя имеются какие-то интересные и совершенно непонятные силы, так что как ни посмотри, но с тобой будет интереснее, чем просто бесцельно скитаться по этому миру.

- Если бы еще я сама знала, что это за силы.

- Но ты же их использовала?

- Как использовать я знаю, пределы их возможностей тоже, но что это такое и откуда во мне взялось... Не помню. - Призналась я.

- Вообще странно: не знаю, сколько времени с нашей встречи прошло, но все мои предыдущие знакомые, которые теряли память после смерти, к этому моменту уже все вспоминали.

- Если ты попытался меня утешить, то тебе это не удалось. - Проворчала я.

- Я это к тому, что твое состояние необычно, и возможно ненатурально.

- Хм? Хочешь сказать, что у меня память пропала не сама по себе, а мне кто-то помог?

- Раньше я бы сказал, что нет: даже сильнейшие менталисты не могут менять воспоминания, или стирать память, но с другой стороны раньше я бы сказал, что простая мертвая душа не способна рисовать твои волшебные знаки.

- Интересно... - Действительно, тут есть, над чем подумать: если мне все-таки помогли все забыть, то кто? Почему? Может именно его я и хочу найти? Чтобы отомстить? Черт, не знаю!

- Ладно, нечего о грустном: что ты собираешься делать в этом городе? - Кивнул он на приближающиеся крыши действительно огромного города, окруженного обширными зелеными полями. Ну да, большой город требует большого количества еды, и хоть море и снабжает приличным количеством морепродуктов, но овощи да хлеб еще никто не отменял.

- Не знаю. Есть идеи?

- Идей нет, да и не думаю, что простое рассматривание по сторонам тебе много даст: для нормального поиска хоть чего-нибудь надо хоть как-то взаимодействовать с миром, чего существа Эфира не могут в принципе.

- Существа? Кроме нас...

- А ты осмотрись повнимательнее. - Перебил он меня, и я настороженно осмотрелась по сторонам. - Хм? Что за?! - Действительно, то тут, то там, я видела непонятных змееподобных существ, летающих над головами прохожих, пару раз видела каких-то полупрозрачных пауков на земле, которых никто не замечал... - Что это?

- Души людей и других разумных сразу после смерти попадают в Поток, уносящий их на другую сторону. За некоторым исключением, конечно же. Но это не значит, что Эфир мертв в принципе: эти существа просто здесь живут, и питаются эмоциями живых.

- Они опасны?

- Не знаю: все мои знания на эту теми приходят от моих многочисленных знакомых-магов, с которыми я общался при жизни, а лично я этих тварей вижу впервые. - После этого Улдрейн ускорился, стремительно приближаясь к одной из "змей", и самым наглым образом схватил ее за туловище. - Хм, похоже они не слишком агресивны. - Задумчиво протянул он, рассматривая извивающуюся тварь... Которая тем не менее его не кусала. Хотя у нее и пасти-то не было. По крайней мере видимой.

- Брось ее! - Передернулась я. - Да не в меня! - Возмутилась я, уклоняясь от пущеного в мою сторону снаряда.

- Какая разница? Они не опасны. Как бы то ни было, ни ты ни я не можем влиять на материальный мир. Вернее только я не могу, а вот ты... Расскажи-ка поподробнее о твоем шаманстве? Если конечно хочешь работать вместе.

- Сдается мне, две головы лучше, чем одна. - Пожала я плечами. - "Лорд" дает мне возможность поставить две печати: печать Вассала и печать Собственности. Первая ставится только на нематериальных, "живых" существ, вроде... - Я задумалась, пытаясь вспомнить обрывки воспоминания. - Я не знаю, помню такие синие, слабо светящиеся шарики...

- Виспы, духи природы. - Кивнул Улдрейн. - Я понял, продолжай.

- А печать Собственности ставится только на материальные, неодушевленные вещи, вроде игрушек. - Продолжила я. - Я могу ставить любое количество печатий, но активировать могу только одну каждого типа. Сами по себе они мало что могут: печать Собственности вообще бесполезна, а печать Вассала только и может, что парализовать своего владельца, когда я ее активирую.

- Это все?

- Нет. - Помотала я головой. - Если я активирую печать Вассала и Собственности одновременно, они сливаются воедино... - Я вспомнила танцующего медведя из своего сна: на его животе действительно была только половина знака. Вторая половина была на Виспе, находящимся внутри него... - И превращаются в печать Службы.

- А вот тут поподробнее. - Попросил Улдрейн. - Сливаются воедино, это как?

- Единственный пример, что я помню, это как Висп, как ты их назвал, с печатью Вассала, находится внутри плюшевой игрушки, имеющей знак Собственности.

- Любопытно... Значит если ты поставишь печать на меня и на ту дверь. - Кивнул он на ближайшую дверь дома под нами. - А потом активируешь их обе, то я окажусь внутри двери?

- Есть только один способ узнать. - Шутливо улыбнулась я.

- Ну давай узнаем. - Пожал он плечами, подлетая поближе.

- Ты серьезно?

- А почему нет? - Пожал он плечами.

- Ну... Эм... Не знаю... Ну как знаешь. - Пожала я плечами, и взяла его за руку, решив поставить знак на обратной стороне его ладони. Повторить процесс, который я делала уже много раз не составило труда, и пару секунд спустя на руке Улдрейна красовалась моя печать.

- Хм, я ничего не почувствовал. - Пожал он плечами, рассматривая линии поближе.

- Теперь дверь... Не знаю, получится ли: ты сам говорил, что мы не можем влиять на материальный мир... - Бормотала я, подлетая к ближайшему окну. - Или можем... - Немного удивленно произнесла я, наблюдая за черной линией, появляющейся за моим пальцем. Ну а теперь... Активирую обе печати, и в тот же миг Улдрейн превращается в облачко тумана, которое стремительно всасывается в стекло. И все. - Улдрейн? Ты жив?

"Весьма необычное ощущение" - Появился в голове голос эльфа. - "Не думал, что когда-нибудь мне доведется побывать окном."

- Откройся. - Приказала я, и окно, само по себе открылось, вызвав недоуменные взгляды ужинающей внутри семьи. - Действительно любопытно. - Кивнула я, отключая печати: тучка тумана тут же вылетела из окна и приняла форму на удивление задумчивого Улдрейна.

- ...

- О чем задумался?

- А ты... - Протянул он, кинув взгляд на закрывающего окно мужчину. - А ты можешь поставить печать на человека?

- Ну на тебя же поставила? - Пожала я плечами.

- Ты не поняла, я имею в виду печать Собственности.

- Ха? Что ты... - Но тут до меня дошел ход его мысли. - Думаешь мы можем вселиться в тело человека?

- Обычно "одержимость", это детские сказки: эфирные существа не могут вселяться в людей, если это не специально созданые некромантами существа, но они накачаны маной до отвала, и способны пробить ауру живого существа. Но твои способности похоже игнорируют все, что я знаю о магии, так что почему бы и нет? И кстати ты можешь поставить такую же печать на себя?

- Хороший вопрос... - Который не занял долго времени и вот спустя пару секунд уже я превратилась в окно. - "М-да, действительно странные ощущения." Мысленно произнесла я, "наслаждаясь" отсутствием каких либо чувств: ни осязания, ни зрения, ничего! Быстренько деактивировав печати, я вернулась в нормальное состояние. - Но ты прав, почему бы и не попробовать поставить печать на человека?

- И тут ничего... - Спустя две дюжины попыток, я опустила руки. - Такое ощущение, что что-то отталкивает мою руку! Не судьба...

- Не сдавайся так рано. - Помотал он головой. - Идем, я тут кое-что заметил неподалеку. - Произнес эльф и полетел куда-то по петляющим улицам города.

- Это...

- Ресторан. - Пожал он плечами, залетая внутрь здания прямо сквозь стены. - Где-то здесь должны быть живые курицы.

- Зачем тебе живые курицы? - Недоумевала я.

- Попробуй поставить печать на них: если получится, то мы будем знать, что дело не в том, что внутри человека есть душа. - Ну да, это было мое главное подозрение: я ставила печать Собственности на живое и одушевленное существо. Но ведь я - душа, и у меня нет тела, значит душу и тело можно рассматривать отдельно? Вот сейчас и узнаем...

- Получается! - Улыбнулась я, наблюдая за тем, как на спине курицы появляется моя печать. - А теперь полезай внутрь! - Усмехнулась я, активируя обе печати.

- Эй! - Успел возмутиться эльф перед тем, как превратиться в облачко тумана и всосаться в курицу... Но в то же время рядом с курицей появилась... Курица? Только едва видимая, практически полностью прозрачная!

- Кво-кво-кво!! - Возмущенно заквохтала курица, в то время как у меня в голове раздавалось совсем другое. - "Я был бы очень признателен, если бы ты не отправляя меня внутрь какой-то курицы! Верни меня обратно!"

- Хорошо, хорошо. - Покивала я, деактивируя печати. Улдрейн тут же появился рядом со мной, но вот курица возвращаться внутрь своего тела не спешила. Тело просто упало на бок, а душа курицы продолжала бесцельно бродить по округе. Интересно... Поймать пернатое существо не составило труда, поставить на нее печать Вассала тоже. Вернуть курицу в свое тело, деактивировать печати... Ага, вылезать из своего тела, даже с деактивированой печатью курица не спешила. Потому что это было ее собственное тело? Скорее всего.

- Интересно... - Покивал Улдрейн. - Но это не объясняет, почему мы не можем поставить печать на людей.

- И то верно. - Кивнула я, вылетая из ресторана и зависая над крышами города. - Есть версии?

- Есть одна. - Кивнул он.

- Говори тогда.

- Животные имеют ауру, как и люди, значит дело не в этом. Однако у животных, в отличии от людей, нет воли. Вполне возможно, что человек просто не "хочет" вылезать из своего тела.

- Конечно не хочет, кто бы этого захотел? - Пожала я плечами.

- Значит нам надо найти того, кто бы захотел, или по крайней мере не противился этому.

- И как ты себе это представляешь?

- Тут нам весьма повезло: в этот город приходит огромное количество товара, и далеко не весь товар легальный.

- К чему ты ведешь?

- К тому, что здесь должен быть черный рынок рабов. - Пожал он плечами. - Рабы - лучший для нас вариант: их волю ломают в первую очередь.

- Ну... Варианта лучше у меня все равно нет. Ты знаешь, куда нам?

- Времени у нас полно, рано, или поздно найдем.

- Ну и что мы здесь делаем? - Поинтересовалась я, осматривая окрестности: вместо поиска черного рынка, Улдрейн отправился в порт, потом поднялся в небо метров на пятьдесять, и теперь просто скрестил руки и стал осматривать горизонт.

- Ждем.

- Чего?

- Кораблей.

- А как же твоя идея с рабами и черным рынком? Передумал его искать?

- А ты посмотри на город. - Я безразлично окинула взглядом раскинувшийся под нами город.

- И что?

- Черный рынок может находится где угодно, и чтобы нам его найти, нам придется осмотреть подвал каждого дома, потом всю канализацию, все кладбища, и возможно окрестности города. И даже после всещго этого я не гарантирую, что мы их найдем: человеческие криминальные элементы весьма находчивы, когда дело касается пряток. - Развел он руками. - Конечно время у нас есть, и мы в принципе можем заняться тотальной проверкой каждого метра этого города, но есть метод получше.

- Корабли? - Все еще не понимала я.

- Именно. - Кивнул он. - Эльфы, Дроу и Гномы торговать рабами не будут в принципе: их неоткуда взять, да и политические проблемы в случае открытия таких сделок будут слишком велики, а значит корабли, приходящие с востока можно отметать. Граница Империи и Королевств отличается очень строгой таможней, ибо имперцы считают Королевства рассадником всех бед и несчастий... Что в принципе недалеко от истины... - Добавил он свое мнение... - А значит попасть в город свежие рабы могут только по морю, а конкретнее на кораблях, плывущих из Южных Королевств. Нам остается только проверять все приходящие корабли, а когда найдем незаконный живой товар, просто проследовать за ним, благо нас никто не видит.

- Логично. - Кивнула я, устраиваясь поудобнее и тоже окидывая горизонт взглядом. - Кстати говоря ты уверен, что нас никто не увидит? Даже маги?

- Тебе теоретически, или практически?

- Оба варианта ответа: мы же никуда не спешим.

- Ну теоретически, увидеть Эфир возможно, вот только это относится к высшей некромантии и лишь единицы за всю истории могли похвастаться тем, что видели измерение мертвых. Ну а практически, учитывая отношение народа к некромантам и их гонения в последние несколько веков, в землях людей осталось от силы с дюжину некромантов, да и те не слишком сильные. Эльфы с Гномами, да и Орки с мертвыми не играют, а Дроу, хоть и темные, но тоже некромантию недолюбливают. Так что я уверен, что нас никто не увидит.

- Кстати говоря ты вроде как знал о чем я говорила, когда я упомянула "Виспа", кажется? Ты что, был знаком с теми единицами, что могли видеть Эфир?

- Виспы, это духи природы. Они не мертвы.

- ... - Видя мое непонимание он продолжил.

- Виспы, феи, элементали, это все нематериальные духи, но они не мертвы. Они живут в материальном мире, и тем, или иным способом могут на него влиять, обычно либо с помощью магии, либо с помощью непосредственной связьи с природой, или природным элементом. Но Эфир, это измерение мертвых, сюда могут попасть только мертвые и отсюда нет выхода. Маги знают о существовании Эфира и даже об эфирных существах, но все эти знания приходят от результатов их экспериментов, а не от прямого наблюдения, и уж манипулировать эфиром способны только те, кто находится ближе всего к смерти - некроманты.

- Вот как... - Мне действительно было интересно: все, что он говорил было для меня ново.

- Пойдем, проверим вон тот корабль. - Кивнул он на появившийся на горизонте парус и тут же полетел в ту сторону.

- Думаешь это то, что мы ищем?

- Понятия не имею. - Безразлично пожал он плечами. - Но учитывая товарооборот Арор Адона, новые партии должны прибывать не реже раза в неделю, скорее всего чаще.

- Так вот, как корабли выглядят... - Протянула я, осматривая несущийся по волнам парусник, в то время как Улдрейн уже нырнул внутрь корабля и появился с другой стороны пару минут спустя.

- Чисто, везут ткани с островных государств Южного Моря. Ты что, никогда галеон не видела?

- Может и не видела. - Пожала я плечами, продолжая осматривать снующих туда-сюда моряков.

- Точно, я всегда забываю. - Виновато усмехнулся он, неспеша возвращаясь на свой наблюдательный пункт над портом города.

- Слушай, а расскажи еще что-нибудь?

- В смысле? - Не понял он.

- Я вообще ничего не знаю об этом мире. Не знаю, или не помню. Расскажи... Ну для начала об Империи: что это за страна, как велика по сравнению с другими, чем живет, какую политику ведет? Все в таком роде.

- Хм. - Помотал он головой. - Ладно, делать все равно нечего...

- Мы нашли, что искали. - Довольно заявил Улдрейн, появляясь из очередного корабля, который он заметил полчаса назад. Мы уже тут четвертые сутки их вылавливаем, и похоже наконец нам повезло.

- Что теперь?

- Теперь мы посмотрим, куда поведут живой товар, а там можно будет выбрать цель.

- И что мы будем выбирать? Я думала мы возьмем первого попавшегося? Какая разница в конце концов?

- Если выбор только между людьми, то разница действительно никакая. - Согласился он. - Но учитывая размер города и местный товарооборот, я надеюсь найти там эльфа, или дроу. Даже орк на крайний случай подойдет: люди слишком хрупкие, слабые и неуклюжие по моим меркам, а поскольку, как я понимаю, боец из тебя никакой, ответственность за сохранение жизнедеятельности нашего "вместилища", ляжет на меня. И тут я бы предпочел иметь в своем распоряжении тело, способное постоять за себя, а не разваливающееся на части от одного удара ножом.

- И тут мне нечего сказать. - Усмехнулась я. - Будем искать эльфа.

- Как я и говорил, весьма находчивые типы. - Усмехнулся Улдрейн, когда вереницу закованых в цепи рабов, повели вниз по лестнице, берущей начало прямо в портовом складе. Дальше последовал довольно длинный, темный тоннель, завершившийся еще одной лестницей вниз и тяжелой, железной дверью с начертаными на ней магическими знаками. Ну а за дверью, как и ожидалось, оказался полноценный подземный комплекс помещений со всем необходимым как для продажи, так и для тодержания и даже тренировки рабов. "Товар" здесь тоже имелся самый разный: от мускулистых мужчин самой разной внешности, до красивых молодых девушек, и даже детей. Правда в центральных помещениях мы увидели только людей...

- Думаю дальше следовать за новой "партией" бессмысленно. - Произнесла я. - Разделимся и поищем эльфов да дроу?

- Да, так будет наиболее эффективно. - Кивнул Улдрейн. - Возвращайся сюда через час, даже если ничего не найдешь: не хочу искать тебя повсюду.

- Хорошо, хорошо. - Покивая я, мысленно усмехаясь: если понадобится, его я могу призвать к себе откуда угодно, надо лишь поставить печать Собственности на что угодно... Но эльф тем временем уже исчез из поля зрения, и я тоже не стала терять время.

- М-да... - Протянула я, полминуты наблюдая за тем, как местные "умельцы" наказывали провинившуюся рабыню, которая судя по обрывкам разговоров, выказала недостаточную покорность, когда ее осматривал потенциальный покупатель. - Пожав плечами, я направилась дальше, не до конца понимая свои собственные чувства: с одной стороны мне было плевать на эту кричащую от боли девчонку, но с другой стороны я понимала, что это не правильно... Понимала, но не чувствовала. Как будто такое отношение к другим было для меня нормой... Хотя может это и было нормой, я же не помню, кем была до смерти... - Чтоб тебя!! - Задумавшись над собственными чувствами, я не заметила, как пролетела сквозь очередную стену и оказалась в относительно просторной комнате, в которой я встретилась с самым настоящим демоном! - Инстинктивно рванувшись назад, я оказалась в предыдущей комнате и только тут оправилась от шока. Стоп, демон?! Да не может быть! И все же рисковать не хотелось, так что на этот раз я тихонько, аккуратно просунула только одну голову сквозь стену в соседнее помещение. Демон? Нет, тут действительно, у страха глаза велики, но все же... Передо мной, за решеткой на полу сидела девушка. Девушка, имеющая красную кожу, черные волосы до серидины спины, витые рожки и гибкий хвост. Или все-таки демон? Суккуб? Не знаю, пора вызывать Улдрейна! Быстро нарисовать знак Собственности на дверь в помещение, активировать оба знака, подождать, пока белесый туман впитается в дверь, и тут же деактивировать обе печати.

- Ты что вытворяешь?! - Возмутился он. - Мы же договорились нормально встретиться!

- Что это? Или кто это? - Проигнорировала я его возмущение. - Демон?

- Демон? - Улдрейн повернулся к хмурой девушке и внимательно ее осмотрел. - Нет, демоны, это сказки. А демонология - мифическое направление магии, не имеющее с реальностью ничего общего. Демонов не существует в принципе, ибо ни ада ни рая нет: ты сама видела, что ждет всех живых после смерти.

- Тогда кто она такая?! - Поинтересовалась я, подлетая к девушке поближе и осматривая ее со всех сторон.

- Мы их зовем "Эльори нурьер Алуари" - дети элементов, а сами себя они называют "Серьони", что в переводе на Имперский, как нетрудно догадаться, будет "люди". Вот кого я не ожидал здесь увидеть, так это одну из них. Серьони живут далеко на востоке. Очень далеко - за степями орков, но на юге от Великой Пустыни. Они занимают относительно маленькую территорию, да и численность их народа невелика, а учитывая, что расширяться им некуда: пустыня безжизненна, а занять степи Орков не удалось еще никому... Кроме самих орков, вот и получается, что кроме Орков, они ни с кем особо и не контактируют. А увидеть одну из них так далеко на западе...

- Все-таки не демон... - Немного разочаровано протянула я. - А что это у нее на шее?

- Хм? - Улдрейн подлетел поближе и осмотрел странно выглядящий ошейник. - Магический рабский ошейник стандартного типа. Дорогая штука, видимо они собираются продать ее за хорошую сумму.

- И что дальше?

- А ничего. - Пожал он плечами. - Физически Серьони может и соответствуют моим требованиям, но этот конкретный экземпляр... Магический ошейник убивает своего носителя при попытке его снять, при попытке магического воздействия, или при смерти "хозяина". Снять его невозможно, даже для "хозяина", ну и наконец посмотри на ее взгляд: это не взгляд сломленного раба, а взгляд загнанной в угол крысы: если тебе не удалось поставить свою печать на человека из-за "воли", то поставить печать на нее тебе никогда не светит. Пойдем, лучше поищем кого-нибудь попроще.

- Нет.

- Хм?

- Я хочу ее.

- ... - Эльф пару минут молча меня рассматривал. Тем временем дверь в помещение с "демоном" открылась и внутрь вошли двое: сухонький мужичок лет пятидесяти на вид с бегающими глазками и не знающими за что ухватиться ручками и едва поместившийся в дверной проем жирдяй, наряженый, как выставка ювелирных изделий, по ошибке проходящая в музее экзотических текстильных изделий.

- Вот, господин Эримус, гарантирую, такого товара вы больше нигде не найдете... - И повернулся к девушке, наблюдающей за происходящим изподлобья. - Встать!

- Тьфу! - Вместо ответа в сторону мужчин отправился плевок. Лаконично и понятно.

- Тск. - Скривился мужичок, и вроде как ничего не сделал, но...

- А-А-А-А-А-А-А!!! - Тут же закричала краснокожая девушка, извиваясь на полу и безрезультатно пытаясь сорвать с себя ошейник.

- Простите, господин Эримус, мы ее получили на прошлой неделе и еще не успели научить подобающим манерам. - Заискивающе стал объяснять мужичок, пытаясь перекричать извивающуюся в агонии девушку.

- Ничего страшного. - Жирдяй пытался выглядеть достойно, но не сходящий с обнаженных достоинств девушки взгляд и самое натуральное облизывание выдавали его мысли с головой. - Я ее беру.

- Как вам будет изволено, прошу, пройдемте со мной, нам надо все оформить... - Парочка покинула комнату, но только спустя еще минуту, Сальори наконец прекратила извиваться на полу и теперь только тяжело дышала, валяясь на холодном, каменном полу.

- В конце концов, если у меня ничего не выйдет, мы знаем, где находится это место и можем сюда вернуться в любой момент. - Пожала я плечами. - Зато шанса получить демона в качестве своего вместилища больше не представится. По крейней мере если ты не врешь по поводу их редкости в этих краях.

- Может ты была при жизни сорокой, и по какой-то случайности превратилась в человека после смерти? - Покачал головой эльф.

- Ты это к чему?

- Увидела что-то новое и сверкающее и ей тут же захотелось это получить...

- Ну... Мне нечего сказать, ты прав. - Усмехнулась я.

- Ладно, мне по большому счету все равно, делай что хочешь. - Развел он руками.

- Ну тогда приступим: может после этой пытки у нее не будет сил сопротивляться моему "шаманству"... - Протянула я, подлетая к бессильно лежащей девушке.

- Ну и как успехи? - С явным сарказмом поинтересовался Улдрейн после моей очередной неудачной попытки поставить на девушку печать.

- Мне тебя в колесо этой повозки засунуть? - Проворчала я, вылетая из ее клетки и осматривая место привала. Три дня назад жирдяй купил "мою" демонессу, и в ту же ночь он, и его торговый караван покинул город, направляясь на Северо-Восток. Первую ночь они провели на свежем возфухе, на вторую остановились в придорожной таверне, ну а сегодня опять пришлось остановиться на пустой поляне.

- Ну зачем так жестоко? - Усмехнулся эльф, зависнув надо мной вверх ногами.

- Как-то ты расслаблен. Случилось что? - Подозрительно взглянула я на него.

- Да нет, просто не вижу смысла напрягаться. - Пожал он плечами, закинув руки за голову. - Политика, сражения, планирование своих шагов, мне всего этого хватило при жизни, ну а теперь... Не вижу причны отказать себе в отдыхе.

- Для тебя это отдых?

- Ну да: ответить на твои вопросы, может в будущем перерезать кому глотку. - Кивнул он на "демонессу", наверное имея в виду то, что именно ему предстоит защищать это тело от гибели. - Это сделать совсем не трудно, зато мне предстоит стать свидетелем увлекательной истории.

- Увлекательной истории?

- Поверь мне, я видел много людей, и даже если ты ничего не помнишь, я уверен, что скучать мне ты не дашь.

- Даже не знаю, как реагировать. - Усмехнулась я. - Я цирком работать не нанималась.

- Не обижайся, я не имел в виду ничего такого. Просто предвкушаю что-то интересное, в чем мне самому учавствовать не предстоит. Чувствую себя читателем, доставшим интересную книгу и только начавшим читать первые страницы.

- Мне бы твоей беззаботности. - Проворчала я, делая круг вокруг повозки с клеткой, в которой сидела демонесса и возвращаясь к девушке: попробую еще раз. Сальори тем временем сидела в центре клетки, уткнувшись лицом в колени и хмуро глядела на вход в повозку. Во время путешествия ее никто не трогал, а сама она не нарывалась, так что больше ее ошейник не активировался, и тем не менее все мои попытки поставить печать оказывались неудачными. Вот и теперь я бессильно водила пальцем по колену девушки, но привычных черных линий не появлялось. Неужели мне действительно придется довольствоваться безвольным рабом?

- Любопытно... - Протянул Улдрейн, вылетая из центральной палатки и направляясь обратно ко мне.

- Что именно?

- Судя по разговорам того толстяка, мы направляемся в какой-то задрипаный городок на границе с Великим Лесом. Никаких серьезных торговых сделок там произойти не может, а значит...

- Значит что?

- Значит там он встретится с какими-то другими незаконными элементами. Может перекупщик, может наоборот, продавец.

- Нам-то что?

- Да ничего по большому счету. - Пожал он плечами. - Просто интересно.

- ... - Еще через два дня мы совсем съехали с наезженых дорог и теперь каждый день ночевали в лесу, что мне не особо мешало... Чего нельзя сказать о "демонессе": она упорно не хотела принимать мою печать! Я еще не до конца сдалась, но сейчас просто висела под потолком клетки и рассматривала спящую девушку. - Хм?

- Что такое? - Поинтересовалась просунувшаяся внутрь повозки голова Улдрейна. - Ты говоришь, что это слабое свечение вокруг ее тела, это ее аура?

- Угу. - Кивнул он.

- Тогда почему она сейчас слабее, чем днем?

- Во сне аура ослабевает. - Пожал он плечами, залетая внутрь клетки полностью. - Поэтому-то и имеют место такие вещи, как "вещие сны", или "общение с умершими". Обычно аура защищает живых от воздействия эфира и магии. Конечно от боевой магии аура не спасет, но именно из-за ауры менталисты не способны манипулировать памятью, именно из-за ауры малефики не способны прость проклясть кого-то на смерть, и так далее. Но во сне аура ослабевает и живые становятся более чувствительны к эфиру и магическим потокам. Так что иногда мертвые души, по той, или иной причине не попавшие в Поток, способны связаться с живыми и даже что-то им сказать, ну или спящие могут неосознанно прочитать потоки Лей Линий, и увидеть наиболее вероятный исход грядущих событий и все в таком роде. - Улдрейн уже понял, что я не знаю вообще ничего, так что на каждый мой вопрос отвечал развернуто и подробно.

- Пообщаться во сне, говоришь? - Задумалась я. А что, если... Долго думать я не стала и попросту влетела внутрь ее тела, повторив ее позуи закрыв глаза. Не знаю, что мне надо делать, но надо попробовать с ней пообщаться... Эй! Эй... Черт, я же даже не знаю, как ее зовут! Эй, ты! Ответь мне!

- ... - Некоторое время ничего не происходило, но я продолжала лежать, не двигаться и мысленно звать "демонессу", и вот, тьма перед глазами вдруг сменилась уже знакомым серым туманом... Знакомым, но каким-то... Другим, нереальным. Сделав пару шагов вперед, я заметила темный силуэт впереди и вскоре стояла лицом к лицу с молчаливой Сальори... Которая молча меня рассматривала.

- Привет.

- Ты... Ты кто? Что это за место? - С подозрением поинтересовалась она.

- Это твой сон. - Уожала я плечами. - А я... меня зовут Лиз, а как тебя зовут?

- ... - Пару секунд девушка молча меня рассматривала, нервно мотая своим хвостом из стороны в сторону. - Шион.

- Здравствуй, Шион. - Улыбнулась я.

- Что ты здесь делаешь? Что тебе надо?

- Я пришла предложить тебе сделку.

- Сделку?

- Именно. - Кивнула я. - Ты же понимаешь свое положение, верно? И понимаешь, что в будущем тебя ждет? Пытки, насилие, издевательства той жирной свиньи, и ты ничего с этим не сделаешь. Более того, через пару месяцев тебя выдрессируют настолько, что от тебя, как личности не останется ничего. Ты превратишься в мешок мяса, безвольно следующим приказам своего хозяина.

- Зачем ты мне это говоришь?! - Нахмурилась она, сжав кулаки.

- Затем, что я предлагаю тебе альтернативу. - Улыбнулась я. - Служи мне, и я вытащу тебя ис сложившийся ситуации?

- Каким образом? Этот проклятый ошейник убьет меня, если кто-то попытается его снять. Даже если это будет сам "хозяин". - С горечью произнесла она.

- Каким образом? Это мои проблемы, каким образом. - Усмехнулась я. - От тебя мне нужен ответ: согласна ли ты служить мне?

- Ты предлагаешь мне поменять одного хозяина на другого. - Произнесла она сквозь зубы. - Какой смысл мне это делать?

- А ты сама реши, какой. - Пожала я плечами. - Я пришла не уговаривать тебя, а дать альтернативу. Использовать этот шанс, или нет, решать тебе. - И замолчала.

- ... - Некоторое время девушка молча меня рассматривала, то сжимая, то расжимая кулаки, потом сделала вокруг меня пару кругов, и все это время ее хвост выделывал какие-то нервные, резкие движения. Потом она снова встала на одном месте и спустя еще несколько минут... - Я согласна. - Произнесла она. - Хуже этой свиньи все равно быть не может... - Скорее убеждая себя добавила она.

- Тогда дай мне руку.

- ... - Пожав плечами, Шион протянула мне свою руку, и я повернула ее обратной стороной ладони к себе.

- Не сопротивляйся: ты приняла решение, пообещала мне служить, так что не противься моему влиянию. - Произнесла я твердым, командным тоном, которого сама от себя не ожидала: было ощущение, что это говорит кто-то другой, а не я. И тем не менее руки делали свое дело, и вскоре на обратной стороне ее ладони появилась печать Вассала.

- Что это? - Поинтересовалась Шион, осматривая знак.

- Объясню уже в реальном мире. А теперь до скорой встречи. - Закрыть глаза, и проснуться! Хм, проснуться удалось гораздо проще, чем попасть в ее сон. Тем временем Шион продолжала сладко посапывать и просыпаться не собиралась. Ну-ну, не время спать! Активирую печать Вассала и в тот же миг от тела "демонессы" отделяется тушка тумана и принимает форму Шион рядом со мной и Улдрейном.

- Ха? Что? Где? Кто... - Девушка явно не понимала, что происходит, а тот факт, что она видела себя со стороны добавляло ей стресса.

- Помолчи секунду. - Рявкнула я, приближаясь к шее тела Шион. - Объясню все чуть позже, а пока просто молчи и смотри. - И снова этот непонятный, командный тон. Я ли это говорю? Или... Повторяю чужие слова? И тем не менее я уже закончила рисовать печать Собственности на ошейник Шион. - Улдрейн...

- Даже не...

- Полезай внутрь. - Усмехнулась я, активируя его печать и печать на ошейнике. Ошейник может и убивает своего носителя, если кто-то пытается его снять, но что если сам ошейник решит открыться? - Откройся. - Приказала я, и протно облегающая шею девушки кожаная полоска с многочисленными светящимися рунами, тут же бессильно упала на пол клетки. - Можешь вылезать. - сказала я, деактивируя печати.

- Умное рершение проблемы. - Покивал эльф. - Я об этом не подумал, молодец!

- Спасибо. - Улыбнулась я, на этот раз приближаясь к руке тела Шион. - Ага! - Довольно покивала я, когда после сотен безуспешных попыток, мне наконец удалось нанести на ее руку печать Собственности.

- Твой план все-таки сработал... - Покачал головой Улдрейн, бросая взгляд на молчаливую Шион, которая хоть и выполняла приказ, но тем не менее вертела головой с ошалевшим взглядом.

- Твой выход, "ангел-хранитель". - На этот раз я активировала печать Улдрейна вместе с печатью на руке тела Шион, и облачко души эльфе тут же всосалось в тело девушки. Последняя тут же зашевелилась и неуверенно приняла сидячее положение.

- М-да, необычное ощущение. - Произнесла Шион, голосом Шион.

- Ч... Ч... Что это такое? Кто это? - Наконец не выдержала настоящая Шион.

- Успокойся. - Недовольно произнесла я. - Мы заключили контракт, так что теперь я решаю, кто будет управлять твоим телом. Я, ты, или же Улдрейн.

- Никогда бы не подумал, что мне удасться побывать женщиной. - Тем временем произнес Улдрейн, поднимаясь на ноги и делая несколько простых упражнений, видимо пытаясь разобраться в способностях его нового тела.

- Кто будет управлять? - Переспросила девушка, бегая вокруг своего тела.

- Именно. - Кивнула я. - Все подробно я расскажу чуть позже. Улдрейн, что скажешь?

- Скажу, что эта Сальори находится в отличной физической форме. - Тут он схватил свой хвост и стал его внимательно осматривать.

- Что не так с моим хвостом? - Нервно спросила "настоящая" Шион.

- За исключением того, что он имеется, когда я всю жизнь прожил без хвоста? - Усмехнулся Улдрейн, а я заметила, что он ее услышал. - Ничего. Вернее я не знаю, даже если что-то и не так.

- У меня абсолютно здоровый хвост! - Возмутилась Шион. - Если не нравиться, можешь не трогать!

- Почему? Необорот очень нравиться. - Улыбка Улдрейна стала зловещей. - Я уже знаю дюжину способов, как его можно использовать в бою... Главное привыкнуть к нему, а то я в первый раз управляю пятой конечностью.

- Кстати насчет боя... - Ухмыльнулась я. - Ты сможешь сбежать из этого лагеря?

- Смогу ли? Если ты хотела меня оскорбить, тебе это удалось. - Улыбнулся он, подходя к двери своей клетки. - Сбежать? У меня несколько иные планы. - В следующий миг Улдрейн прокусил себе запястье, тщательно измазал свои руки в крови, после чего заколотил по своей решетке пяткой.

- Ну чего еще? - Заглянул внутрь недовольный охранник.

- Я... Умираю... - Сделав широченные глаза и добавив в голос неподдельного ужаса заявил эльф, показывая охраннику свои руки.

- Что за! - Выругался он, тут же запрыгивая внутрь повозки и так опрометчиво подходя к решетке. - Как ты... - Начал было он, собираясь осмотреть руки девушки, но Улдрейн просто схватил его за шиворот и дернул мужчину на решетку. Убить не убило, но на секунду оглушило... Чего эльфу хватило, чтобы достать из ножен охранника его кинжал и незамедлительно вогнать его в шею. Аккуратно, не давая ему упасть, позволил телу сползти на землю, и быстро обшарил карманы мертвеца. Ключ от клетки нашелся довольно быстро, и пару секунд спустя Сальори с Улдрейном внутри подходила к выходу из повозки.

- Давненько я не выходил на охоту. - Предвкушающее, и весьма зловеще усмехнулся он, совершенно беззвучно выскальзывая наружу. Мы с Шион последовали за ним, и в течении следующего часа наблюдали за тем, как он сперва устранил все патрули и всех часовых, не издав при этом ни звука, затем он на несколько минут исчез в огромной палатке, где спали охранники, затем настала очеред палаток слуг, и наконец он остановился у входа в центральную палатку, из которой раздавались весьма характерные звуки: жирдяй имел несколько молоденьких рабынь, с которыми он проводил каждую ночь...

- Где ты так научился? - Поинтересовалась я, вылетая из полной трупов палатки охранников: бедняги даже не успели проснуться! Да что там, вообще никто из недавно живших людей так ничего и не заметил!

- При жизни я был одним из Серебрянных Ветвей... Как-мибудь потом расскажу, что это такое. - Прошептал он себе под нос. - Сейчас как-то не время для таких разговоров. - Где-то по пути сюда он успел прихватить еще два кинжала, так что пара охранников, стоящая в "предбаннике" главной палатки обнаружили их у себя в горле еще до того, как обнаружили присутствие краснокожей, обнаженной девушки и глазами опытного убийцы. Выдернув кинжалы из упавших на пол тел, он не замедляясь прошел внутрь излишне богато убранного главного помещения палатки: огромная кровать, подушки, шелка, ковры, и золото где только можно было приткнуть золотую вещь. Жирдяй, как и ожидалось, нашелся на кровати в компании двух несчастных девушек... Которые тут же обзавелись по кинжалу во лбу. Эту пару клинков он не стал себе возвращать, передав третий кинжал от хвоста, который его все это время держал, себе в руки. - Привет. - Мягким голоском проворковал Улдрейн.

- Т-ты?! - Жирдяй ошарашено переводил взгляд от истекающих кровью трупов у себя в кровати на стоящую перед ним Сальори. - Охрана! Охрана-а!! - Заорал он, на что Улдрейн только усмехнулся.

- Кричи громче, до ближайшего города далеко.

- Т-ты... Не подходи! Стоять! Это приказ! - Видимо он вспомнил, что на ней должен быть ошейник... Вот только Улдрейн закинул голову назад, и с наслаждением потер свою шею свободной от оружия рукой. - Н-нет... Не может быть!

- То, что ты умрешь не обсуждается, но как мне тебя убить? Перерезать горло? Проткнуть сердце? Свернуть шею? Сломать позвоночник? Выпустить кишки? Задушить? Отравить? Да ты не стесняйся, предлагай свой вариант. - Улыбнулся эльф, расслабленно подбрасывая кинжал в воздух.

- Н-н-не убивай! Прошу! - Жирдяй скатился с кровати на пол и тут же распластался на коленях! - Умоляю не убивай! У меня четыре маленьких ребенка, они без меня погибнут!

- Ну-ну, что еще? - Поинтересовался Улдрейн.

- Не слушай его! Убей этого подонка! - Шипела Шион, яростно размахивая своим хвостом из стороны в сторону.

- Я же тебе ничего не сделал! И не сделал бы! Клянусь!

- Да неужели?

- Честное слово! Я тут не при чем! Я всего лишь перекупщик! Настоящий покупатель не я! Ты... Твой народ слишком редкий в этих местах, за тебя обещали огромную сумму! Я не собирался ничего с тобой делать, клянусь!

- Огромную сумму? Больше, чем ту, что заплатил ты?

- Больше! - Закивал он. - В четыре раза больше! Этот покупатель берет только самый редкий товар, вроде тебя, или там принцессу какую-нибудь, или кандидатку в жрицы, когда она еще не была выбрана! Я не более чем исполнитель, меня не надо убивать! - Продолжал уговаривать он, разбивая себе лоб о землю.

- И что это за покупатель. - Без особого интереса поинтересовался Улдрейн.

- Не знаю! Честно не знаю! Его все зовут "Хозяин", настоящего имени никто не знает!

- Никто? Вас много?

- Все, кто работает с нелегальными рабами знает о Хозяине, и что редкий товар надо продавать ему, а не оставлять себе!

- Скучно. - Видимо Улдрейну надоело разбираться во всем этом и он просто бросил свой кинжал в жирдяя... И попал прямо в макушку. - Ну вот... - Развел он руками, на этот раз обращаясь ко мне. - Мы "сбежали" из лагеря.

- М-да... - Протянула я, деактивируя печать Улдрейна, но активируя печать Шион.

- Хм? - Девушка стала ошарашено осматриваться по сторонам, да ощупывать себя в разных местах.

- Физическое вместилище мы имеем, что теперь? - Задумчиво протянула я

- Идеи есть? - Поинтересовался эльф, наблюдая за мечащейся из стороны в сторону Шион.

- Нет, а у тебя?

- Решать, конечно тебе, босс. - Усмехнулся он. - Но если ты ничего не можешь вспомнить о себе и не знаешь, с чего начать, то почему бы не начать с твоих сил?

- В смысле?

- В смысле они уникальны. Нигде раньше я не встречал ничего подобного, а знаешь, что происходит с уникальными вещами?

- Что?

- Они запоминаются. А потом о них пишут в книгах и о них создают легенды.

- Хочешь сказать...

- Нам надо искать непонятные, необъяснимые явления или силы, и тогда мы может выйдем на что-то, что прольет свет на тебя и твое прошлое.

- Идеи лучше у меня все равно нет. - Пожала я плечами. - С чего начать?

- Ну если не покидать пределы Империи, то самое крупное хранилище информации находится в Академии Магов. А учитывая, что Сальори - натуральные элементалисты, поступить туда не должно составить труда... - Шион тем временем немного успокоилась и сейчас внимательно нас слушала.

- Думаешь все так просто? Она не человек.

- Ну и что? Империя гордится своими прекрасными отношениями с нелюдями: если Шион пойдет в ближайший пункт Имперской стражи и заявит, что она сбежала от работорговцев, то после стандартной проверки на наличие ее в списках преступников, ей предложат два варианта: либо немного денег на возвращение домой... У тебя есть, куда возвращаться? - Обратился он к девушке.

- Нет, орки уничтожили всю деревню. - Покачала она головой.

- Ну а второй вариант, это Имперское гражданство. Ну а будучи гражданкой Империи и имея магический дар, она без труда сможет поступить в Академию. Более того, будучи студенткой, она получит безлимитный доступ к библиотеке Академии, где ты сможешь безпрепятственно искать упоминания о силах и способностях, похожих на твои собственные.

- Хороший план, Улдрейн. - Покивала я. - Так и сделаем. Где находится эта Академия?

- Строго на Севере отсюда. - Кивнул он в северном направлении. - Шион, перед тем, как уходить, обшарь тут все: деньги никому не мешали, а учитывая, в какой заднице мы устроили привал, спешить нам некуда: вряд ли нас кто-то побеспокоит. А если и побеспокоит, то я о них позабочусь.

Дэн Родригез.

- Можно? - Вошел я в кабинет босса, не постучавшись: он сам меня вызвал, а секретарша только кивнула головой, мол тебя ждут.

- Да, проходи, присаживайся. - Кивнул мне мужчина сорока лет на вид, с темными волосами, едва тронутыми сединой, каштановыми, глазами, и правильными чертами лица, тем не менее не тронутого руками хирургов: несмотря на то, что человек передо мной являлся самым влиятельным существом этого мира, он напрочь отказывался от косметической хирургии. Сейчас Крауц стоял напротив массивного окна от пола до потолка и задумчиво рассматривал виднеющиеся в некотором отдалении "Врата Ада". Хотя по правде говоря, рассматривая эту крепость демонов с последнего этажа массивной Аркологии, она вовсе не казалась такой страшной, как утверждают СМИ.

- Что-то случилось? - Поинтересовался я, присаживаясь за стол, на котором царил порядок и чистота.

- Не то, чтобы случилось... - Протянул он, отворачиваясь от Врат, и подходя к столу. - Ты в курсе того, что с тех пор, как мне удалось вернуть Эсптек себе, я все еще разгребаю документы этих придурков?

- Да, вы мне это говорили. - Кивнул я. - Неужели все так плохо?

- Каждый из "директоров" имел приличную власть внутри компании, но использовал ее лишь для собственного обогащения, и конечно же боялись, что конкуренты их секреты украдут... В итоге мне приходится разгребать сотни засекреченых проектов, большинство которых не имеют никакой ценности в нашей ситуации. Но тем не менее даже в ведре дерьма иногда можно найти самородок.

- Учитывая, что вы вызвали меня, этот "самородок" касается Эсперов? Или проекта "Деус Экс" напрямую?

- Верно. - Он достал откуда-то несколько папок, и хотел было пторянуть их мне, как из стола выдвинулся тоненький экран, на котором появилось лицо секретарши.

- Господин Крауц, у нас ЧП.

- Что случилось?

- Демоны атакуют. По предварительному подсчету не меньше пяти сотен, от средней до массивной классификации.

- Понятно. - Спокойно кивнул Крауц, переключая что-то на своем столе. Картинка на экране тут же сменилась.

- Слушаю. - Теперь на том конце был мужчина примерно того же возраста, что и Крауц, только гораздо более... Потрепаный жизнью, что ли? Шрамы на лице, глубокие морщины, полностью седая голова, и военная форма. Орвал Ривас, Полковник ЭспАрмс, дочерней военной организации ЭспТек.

- Полковник... - Начал было говорить Крауц, но я его перебил.

- Не дергайте ребят, босс, я сам с ними разберусь. - Поднялся я на ноги и пошел к окну...

- Полковник, будьте на готове, желтая тревога.

- Понял. - Коротко кивнул мужчина и отключился.

- Уверен? - Это уже относилось ко мне.

- Конечно. - Улыбнулся я. - В последнее время они не часто высовывают свой нос из своей крепости, а я не хочу заржаветь.

- Не хватило что ли "старого" ЭспТек? - С горечью поинтересовался он.

- Я знаю, что делаю, босс. - Усмехнулся я, активирую свой ГенИкс. В тот же миг просторный, идеально убраный кабинет вокруг меня исчез, и вместо него я стоял на неровной, изрытой кратерами земле, на которой повсюду валялись кости, огромные рога, клыки, мечи, копья да топоры разных размеров и степени сохранности, а вперемешку с ними то тут, то там виднелись остатки танков, вертолетов, БТР, и прочей бронированой техники, где сожженой, где сломаной пополам, а где вообще вывернутой наизнанку. За моей спиной возвышалась тридцатиметровая стена, в которую и была "вплавлена" Аркология, в которой я только что находился, а впереди... Впереди ко мне направлялись демоны...

Хотя никто понятия не имеет, кто эти существа на самом деле: мы называем их "демонами" лишь из-за внешнего вида, не более. Хотя конечно же имеются психи, принявшие их появление за судный день и даже те, кто считает нашу борьбу с ними антибожественной ересью, мол раз настал судный день, мы должны принять свою участь... Идиоты. А вообще эти твари появились двадцать три года назад: в две тысячи шестьдесят пятом году в девяти местах на всех континентах, кроме Антарктики открылись "Врата Ада" - разрывы в небе, в которых можно увидеть что-то, напоминающее то ли остров, то ли континент, плавающий, или просто окруженный непонятной, черной субстанцией. И как только эти разрывы пространства появились в нашем мире, оттуда повалили "демоны", существа самых разных форм и размеров, но непременно имеющие либо клыки, либо когти, либо бивни, либо шипы, либо руки, в которых они держали разнообразное оружие. В размерах они тоже различались невероятно: от мелких, с собаку, не больше, до абсолютно массивных, размером с пятиэтажный дом, но что самое важное, пришли они к нам с далеко не мирными намерениями. Легко подавив слабенькое сопротивление, оказаное в первые дни, демоны стали развивать свой успех, распространяась по Земле, вот только к этому времени наши силы оправились от шока подобного нападения, и организовали сопротивление, и даже контратаку. Тогда и стало понятно две вещи: около своих порталов демоны практически неуязвимы: Ядом с разрывами в небе они могут использовать что-то, подозрительно напоминающее магию и без труда защищались от всего, что мы могли предложить. Даже ядерное оружие не имело никакого эффекта. Казалось все потеряно, вот только мы быстро заметили, что на расстоянии примерно пяти километров от порталов, демоны переставали использовать магию. Совсем. По той, или иной причине они не могли колдовать в удалении от своих порталов. И хоть шкуры и костяные пластины этих тварей неплохо противостояли обычным патронам, но крупнокалиберные снаряды, артиллерия и ракеты, без особого труда превращали их в кровавую кашу.

Тогда-то мы и поняли, что имеем дело не с тупыми животными, а с разумным противником: поняв, что в отдалении от порталов с нами не справиться, ибо как численное, так и качественное преимущество было на нашей стороне, они перешли к партизанской войне, и надо сказать, их диверсии были более, чем эффективными. Тогда-то ЭспТек и выступила вперед, предложив позаботиться об этой проблеме в обмен на... Честно говоря я не знаю, чего босс и его бывшие начальники тогда потребовали: официальной версии я не верю, а что они потребовали на самом деле меня не особо интересовало, вот я и не спрашивал. Как бы то ни было, сделка была заключена, и ЭспТек принялись за дело: заключили каждый портал в кольцо высоченных стен, диаметром пятнадцать километров, в которую встроили по не менее огромной Аркологии, где разместили весь персонал "Сдерживающих Сил". Ну и конечно же вооружили как стены, так и персонал до зубов, да еще и раскинули артилерийские позиции за стенами так, чтобы простреливался каждый пятачок территории внутри "блокады". Несколько раз демоны пытались пробиться наружу, но каждый раз их встречала полноводная река свинца, обедненного урана, взрывчатки, и даже эксперементального оружия, вроде лазеров и рейлганов. Поняв, что выбраться у них не получиться, они вроде как поутихли: за последние несколько лет было зарегестрировано всего лишь с дюжину попыток прорваться наружу.

А ЭспТек тем временем не сидел без дела: пока инжинеры обустраивали "Зоны Сдерживания", умники корпорации делали то, за что им платили: придумывать новые, бредовые проекты. Одним из которых и был "Деус Экс", проэкт изначально задуманый для создания оружия против демонов на их территории, оружия, способного победить магию. Теоретическую основу заложил Георг Хилберт одиннадцать лет назад, а семь лет назад начались первые эксперименты. К сожалению вскоре стало ясно, что для работы "ГенИкс", организм испытуемого должен быть молодой, не старше полового созревания, но чем моложе, тем больше шанс на успешное мутирование генома. В то время, да и сейчас сирот, которых никто не станет искать в мире хватает, вот на них и стали проводить эксперименты, а поскольку ЭспТек к тому времени де-факто стал неприкасаемым со стороны стран и законов, то и творили они что хотели без оглядки на такие вещи, как закон, этика, или мораль. Я сам один из тех, кого поймали и насильно заставили стать эспером, но времена меняются: четыре года назад боссу надоело смотреть на то, как его компания, когда-то ставящая науку и прогресс превыше всего гниет и превращается в гнездо жадных до денег и власти свиней, и в результате ряда "несчастных случаев" и весьма подозрительных финансовых манипуляций, босс стал единоправным владельцем ЭспТек. В тот же день всех "добровольцев" выпустили, снабдили жильем и более, чем щедрой пенсией... А я остался. Не потому, что босс мне шибко нравился, а потому, что я понимал: Деус Экс не закроют, эсперы оказались весьма перспективной разработкой, и я хотел удостовериться, что к новому, "третьему поколению" эсперов будут относиться, как к людям, а не как к подопытным зверькам, как это было со мной и многими другими. Хотел, и убедился: босс действительно изменился, хотя наверное он всегда был таким, просто раньше всем управлял "совет директоров"... Как бы то ни было, для новых эсперов ЭспТек был не гибридом пыточной и тюрьмы, а новым домом, новой семьей. Все эксперименты проводились только с согласия самих детей, под присмотром медицинского персонала, и хоть эффективность подобных исследований значительно упала, босс никогда даже не пытался переступить черту и всегда ставил здоровье эсперев на первое место. Конечно есть шанс, что он ловко водит меня за нос, но зачем? Я по сути никто, и власти у меня нет. А то, что я официально являюсь "Куратором" Деус Экс, особо ничего не значит. И тем не менее мне нравилась новая ЭспТек, и я не жалел, что остался работать на босса.

- ... - Пока я размышлял над прошлым, толпа демонов приблизилась достаточно, чтобы я смог их рассмотреть в подробностях. Ну да, все как обычно: когти, клыки, средневековое оружие, разноцветная кожа, различное количество глаз, конечностей... Ну да, не удивительно, что их демонами назвали... Тем временем ближайший ко мне демон, размером с грузовик, и имеющий аж шесть бивней, направленых прямо вперед, заметил меня и взял курс на таран, разгоняясь с каждым шагом. Тупое животное: я даже не пошевелился: как только один из бивней коснулся моей кожи, существо просто исчезло! Даже поцарапать не успело. Ладно, пора за дело! Мир мигает, теперь я стою рядом с гибридом собаки и крокодила... Которому дали две головы... Видимо на всякий случай? Тварь успела меня заметить, но я лишь небрежно коснулся ее ногой, и "собакадил" тоже исчез. Мир снова мигает, я оказываюсь рядом со следующим демоном. Касаюсь и его, он тоже исчезает. Следующий! Следующий! Следующий! Размеры не имеют значения, их реакция тоже: даже если они уклонялись от моих рук, или ног, они тут же контратаковали, но как только их клыки, или когти касались меня, они исчезали.

- Урантор-кр-рра!! - Вдруг рявкнул в мою сторону трехметровых здоровяк в черных доспехах, держащий меч с меня размером. Здоровяк здоровяком, но от меня ловко отпрыгнул! - Хиртолер фгиве ну фрезсер алиовер щопрлеорин!

- Боже, боже... Приперлись в наш мир, убиваете наших людей, а выучить наш язык даже не удосужились. Ну раз не хотите учить наш язык, то и переговоров с вами не будет! Много чести! - Усмехнулся я ему в лицо, полностью игнорируя тот факт, что меня уже взяли в кольцо и собираются атаковать как минимум две дюжины этих смертоносных тварей.

- Ротрин ятвесд кнезпорет! - Рявкнул здоровяк, видимо командир этого отряда самоубийц.

- Хммм... - Протянул я, намерено медленно поднимая руку и опуская глаза к часам. - Ну примерно... Сейчас! - В тот же миг на ту часть окружения, что была справа от меня упала та самая тварь с бивнями, которая пыталась меня на них насадить. А учитывая скорость падения и масси, как от самой твари, так и от тех, на кого она приземлилась осталось очень мало.

- Готриоле?!! - Заорал здоровяк, поднимая голову к небу. Как раз вовремя: все демоны, до которых я уже дотронулся наконец достигали земли... На огромной скорости. Как показала практика, плотная шкура и крепкие кости мало помогают, если хорошенько так тряхнуть внутренние органы. Как например при ударе о землю после падения с трех километров... - Гр-р-ра-а-а-а!!! -Заорал здоровяк, бросившись на меня, и замахиваясь своей железякой.

- Идиот. - Пожал я плечами, спокойно смотря на приближающийся клинок. - Вот лезвие касается кожи на моем носу, и в тот же миг меч исчезает... Для того, чтобы появиться в животе этого демона.

- Угх-р-х-а-а... - Сплюнул он изрядную порцию крови, делая пару шагов назад.

- Я бы убил тебя быстро, но то, что ты ожидал другого исхода нашего боя - идиотизм, а глупость, как известно, это грех. Ну а грехи надо искупать. Ну как? Больно? Думаю этого достаточно. - Кивнул я. Перемещаюсь к нему поближу, касаюсь пальцем рукояти меча, и он снова исчезает... Чтобы появиться на этот раз воткнутым ему в голову. - Ну а теперь убрать оставшихся... - Пробормотал я себе под нос, перемещаясь на сотню метров в воздух, и осматривая окресности.

- Впечатляет... - Покивал босс, когда я переместился обратно в его кабинет, как ни в чем не бывало.

- Не льсти мне, Эрика бы управилась за четверть моего времени. - Усмехнулся я.

- Было что-нибудь интересное?

- Какой-то разговорчивый демон попался, но он не знал нашего языка, так что я его убил. - Пожал я плечами.

- Ну и ладно, я тебя сюда по другой причине позвал. - Обратил он мое внимание на папки на столе.

- Что это?

- Данные о проекте "Эксодус". В свое время он провалился, но тогда директоров больше волновала прибыль, чем результат, а сейчас я думаю самое время попробовать снова...

- Дэн? Может уже пора рассказать, зачем ты нас собрал? - Поинтересовалась Эрика, когда мы вчетвером расположились в просторном конференц зале. Зал конечно был расчитан как минимум на пару дюжин человек, но это были мелочи.

- Я и сам могу это сделать. - Улыбаясь зашел в зал босс.

- Босс? Что-то случилось? - Первым спросил Антон, уже успев присесть на спинку стула и ловко балансируя на одной ножке.

- Сильнейший боевик Эсперов, а вместе с ним троица с совершенно разными способностями. - Стала рассуждать Аннис, внимательно наблюдая за приближением босса. - Либо нам предстоит задание, в котором даже наш босс не знает, чего нам придется ожидать, либо это не имеет никакого отношения к делам, и нас просто пригласили на чай с печеньками. Кстати где печеньки?

- А тебе какие нравятся? - Усмехнулся он. - Одно слово и их сюда доставят в свежайшем виде!

- Не стоит, я на диете. - Прищюрилась Аннис. Красивое, острое личико, напоминающее лисичку, подходящие к образу рыжие волосы до середины спины, девушка была с ЭспТек дольше меня, одна из первых эсперов второго поколения, и эксперименты, а так же отношение со стороны как научного, так и охранного персонала оставили след на ее психике. С первого взгляда этого не видно, но я-то знаю, что она скрывает за этой милейшей улыбкой. И это знание, а так же тот факт, что она все же решила остаться в ЭспТек после роспуска совета директоров давали мне повод подозревать, что скоропостижные кончины этого самого совета не обошлись без ее вмешательства. С одной стороны я знал, что если спрошу это у нее напрямую, она не станет врать, но я сам не хотел знать ответ.

- Как скажешь. - Кивнул босс. - Тогда давайте перейдем к делу. Нора, презентация!

- Принято. - Раздался с потолка приятный женский голос псевдо-ИИ аркологии, и перед нами из потолка спустился огромный экран, на котором на данный момент красовалось спутниковое изображение Портала и окружающей его стены.

- Вы все знаете историю появления на Зеле наших рогатых соседей, и того, какую роль в их сдерживании играет ЭспТек. Но горькая правда заключается в том, что после завершения постройки "Сдерживающих Зон", ни мы, ни они так и не сумели нарушить статус кво. Вот только мы прекрасно понимаем, что бесконечно это продолжаться не может, и в данном случае шансы не в нашу пользу: мы не знаем, почему демоны не могут использовать магию в отдалении от порталов, мы не знаем, постоянный ли это эффект, или когда-нибудь он пройдет, и мы станем легкой добычей? Мы слишком многого о них не знаем, и способа узнать не имеем. И если правительства вполне довольны сложившейся ситуацией, как я, так и совет директоров понимал, что рано, или поздно нам придется что-то делать. Тогда-то ЭспТек и запостил две, ну вернее три программы, но одна из них к разговору не имеет отношения.

- Дай угадаю, ты о "Деус Экс"? - Усмехнулся Антон.

- Именно: появление демонов наглядно доказало существование паранормальных явлений, и сил, вроде демонической магии, и преэкт Деус Экс создавался для создания солдат, способных противостоять, и потенциально уничтожить демонов на их территории. - Кивнул Крауц. - Но вы прекрасно знаете, что официально этот проект признан провальным и закрыт: я не собираюсь отправлять детей на войну.

- Дети имеют тенденцию расти. - Услужливо напомнила Аннис.

- Даже так, у нас всего четыре дюжины эсперов, а демонов там тысячи, и эти твари своей магией блокировали ядерное оружие! Даже если каждый из вас стоит тысячи их, я не пойду на подобный обмен.

- Папочка снова слишком сильно беспокоится. - Усмехнулась Эрика.

- Пускай так, но своего решения я не изменю. - Непреклонно произнес босс. - Тем более, что есть альтернатива.

- Второй проект?

- Именно. - Кивнул он. - Кроме того, что появление дмеонов доказало существование паранормального, оно еще доказало и существование паралельных миров. О проекте "Эксодус" не знал даже я, по крайней мере до тех пор, пока не стал разбирать данные, доставшиеся мне в наследство от Совета. - Теперь на экране находились изображения отсканированых страниц тех документов, что босс недавно показывал мне лично. В принципе я знал, о чем пойдет речь: он мне объяснил суть его идеи, а заодно попросил выбрать четырех эсперов для этой самой новой идеи.

- Эксодус? - Усмехнулась Аннис. - Звучит обнадеживающе.

- Ты верно подумала. - Кивнул босс. - В случае атаки демонов и поражения наших вооруженных сил, "Эксодус" задумывался, как запасная "Земля". В задачи проекта входило обнаружение и открытие стабильного перехода в паралельный мир, куда человечество смогло бы сбежать в случае поражения здесь. И у них это удалось: перед вами Альтерра. - Бумаги на экране сменились видеороликами, снятыми разведгруппами при переходе из какого-то бункера в самый обычный на вид лес. - К счастью Альтерра это не тот мир, из которого к нам лезут наши нежеланные гости, но в то же время он оказался далеко не необитаемым. - Ролики сменились и теперь нам показывали снимки деревень и городов, полных жизни, но вскоре они сменились на фотографии. - И как оказалось, Альтерра населена не только людьми: эльфы, гномы, орки...

- Ну хотя бы не демоны. - Усмехнулся Антон, рассматривая фотографии обозначеных существ. - Внешне не сильно от людей отличаются...

- Да, но анализ ДНК показал, что они не являются людям даже отдаленными родствениками. Как несколько разумных рас сумели эволюционировать одновременно и не вытеснили друг друга на ранней стадии пока не известно. Впрочем это и не важно: вскоре стало ясно, что как люди Альтерры, так и другие разумные существа владеют магией. Такой же, как наши демоны, или она как-то отличается узнать не получилось.

- В смыеле? - Удивилась Эрика. - Никак Хилберт спасовал перед такой задачей?

- Не совсем. - Помотал голвоой босс. - В рамках проэкта "Эксодус" на Альтеру был послан отряд эсперов, численностью двенадцать человек. - На экране появились фотографии двенадцати детей, многих из которых я с Аннис знали лично. - Трое погибли во время экспериментов на той стороне, потом численность пополнилась четырьмя эсперами-аборигенами: надо было проверить, работает ли ГенИкс на людей Альтерры. - Несколько фотографий оказались перечеркнуты, зато появились несколько новых. - Но как только исследование нового мира, магии и взаимоотношений магии и ГенИкса пошли своим чередом, связь с отрядом Альтеры исчезла.

- Вот просто так взяла, и исчезла? - Удивилась Эрика.

- Именно так. - Кивнул Крауц. - Аналитики считают, что на лагерь напали.

- А есть причины так считать?

- Более чем: когда оказалось, что эсперы вполне способны противостоять магам, ЭспТек потерял всякую осторожность и стал проводить свои операции с непрецедентной агрессией. К преимеру четыре новых эспера не являлись сиротами войны, как все остальные члены "Деус Экс", детей просто забрали из их семей, устранив при этом всех свидетелей, вроде их родителей. - Тишина в зале. Ну да, каких-то шесть лет назад ЭспТек была совсем другой компанией. - Вот только мы знаем слишком мало о магии и вполне возможно наш лагерь был вычислен и местные власти выслали карательный отряд. Аналитики считают это наиболее вероятным объяснением неожиданной потери контакта. Как бы то ни было, учитывая вложеные в "Эксодус" средства и полное отсутствие прибыли или быстро достижимых результатов с этого проекта, совет директоров решил его свернуть и не пытаться снова установить лагерь на той стороне.

- О спасательной экспедиции и речи не шло? - Поинтересовался Антон.

- Во-первых аналитики считали, что все члены "Эксодуса" с вероятностью более девяноста процентов мертвы, а во-вторых портал, как старый, так и новый, открывает переход в случайную точку на другой планете, и вероятность, что новый портал откроется туда же, куда открылся первый бесконечно мала, а пытаться найти старый лагерь в мире, где у нас нет никакой поддержки бесперспективно. Другими словами если кто и выжил, их бросили.

- А я и не представляла, как мне повезло попасть в ЭспТек так "поздно". - Горько усмехнулась Эрика.

- Пожалуй. - Кивнул босс. - А теперь я хочу вернуть вас с Альтерры обратно к нам, на землю. - И снова спутниковое изображение Врат. - Присмотритесь поближе. - Изображение увеличилось, но на качестве это особо не отразилось: это только в фильмах изображение можно "улучшить"... - Видите? - Показал босс на какую-то конструкцию рядом с замазаным пятном: так выглядит сам портал на видео.

- Что это?

- Мы не знаем, но подобная конструкция, внешне напоминающая кроваво-красный обелиск появилась рядом с каждым порталом. Видимо демоны тоже не хотят сидеть без дела и вот, построили эти хреновины. Более года мы пытались понять, что это такое, но месяц назад Хилберт наконец разгадал эту загадку.

- И что это такое?

- Дестабилизаторы погоды. - Просто ответил босс.

- Дестабилизаторы погоды? - Переспросила Эрика. - И что? Где дождик?

- Зря смеешься. - Покачал головой крауц. - По прикидкам Хилберта через полтора-два века нам придется не только придумывать новые категории тропических ураганов, и землетрясений, но и иметь дело с вулканами, о которых мы не знали, извергающимися у нас под ногами.

- Не мытьем, так катаньем. - Усмехнулся Антон. - Не могут из своей крепости вылезти, так решили планету к чертям отправить?

- Вроде того. - Кивнул Крауц. - Именно поэтому я и вспомнил про Эксодус. Нет, сбегать в другой мир я не собираюсь, тут другой план: на Альтерре есть магия. Если мы поймем как она работает, то сможем понять, как ей противостоять. Сможем придумать способ раз и навсегда отправить этих демонов туда, откуда они пришли! Но для этого надо проникнуть на Альтерру, и научиться там магии.

- А-а-а... - Довольно протянула Аннис. - Так ты хочешь из нас не только эсперов, но еще и магов сделать?

- Именно! - Эксперименты "Эксодуса" показали, что все эсперы могут стать магами, в отличии от обычных людей, у которых лишь один на две сотни шанс быть одаренными. Кроме того неизвестно, с чем вам придется столкнуться в этом, малоизученном мире, поэтому я и попросил Дэна подобрать наиболее разностороннюю команду. Курировать проект буду я лично, ассистировать мне будет Хилберт, а задача у вас простая: если за это время геополитическая обстановка этого мира не сильно изменилась, то на той стороне имеются два основных способа обучиться магии. По крайней мере для людей. Первый, это Имперская Академия Магии, а вторая это Колледж Высшей Магии Коалиции Объединенных Королевств. После того, как Хилберт закончит новый портал и наши разведгруппы подтвердят безопасность на той стороне, вам предстоит разделиться на две пары и поступить в эти учебные заведения. Ну а там разберемя: сканировать учебники, книги в библиотеке, записывать уроки, и все в этом роде.

- Ну в общем задача ясна. - Кивнула Аннис. - Полагаю мне предстоит работать с Антоном?

- А ты против? - Улыбнулся парень.

- Главное, чтобы ты против не был. - Усмехнулась девушка. - А где портал-то? Куда нас отправляют на этот раз?

- ... - Босс показал пальцем в потолок.

- Хм? Он здесь? На верхних этажах?

- Нет, выше. Гораздо выше. - Лукаво улыбнулся он.

- Можете отстегнуться, да осмотреться немного: к станции подлетим через сорок пять минут. - Сообщил нам босс. Сам он тоже не собирался оставаться пристегнутым, и уже плыл по воздуху в сторону ближайшего иллюминатора.

- Никогда бы не подумала, что мне предстоит побывать в космосе. - Пораженно покачала головой Эрика. Ну да, когда Крауц сказал, что Портал находится "высоко", он не шутил. Две недели подготовки и вот, мы в шатле, направляющимся к станции, которой официально не существует.

- Ага, уже видно! Хоть и не очень хорошо. - Сообщил нам босс, и мы все тут же подлетели к ближайшим иллюминаторам. Третий проект, который босс упомянул в начальном инструктаже был проектом "Ковчег", предназначеным на самый крайний случай: если все другие проекты окажутся неудачными а сил обороны Земли будет недостаточно, то совет директоров планировал просто отправиться жить в космос. Станция "Ковчег", крупнейшая космическая станция на данный момент была расчитана на автономное существование и обеспечение жизнедеятельности двадцати тысяч человек, и именно на ней босс решил установить Портал. Почему? Очень просто: "Нам и нашествия демонов хватает, и если из портала попрет какая-нибудь нежить со злобными некромантами во главе, мы просто отсоединим отсек с порталом и пустим их в бессрочное путешествие по просторам вселенной". И хоть мне не очень хотелось работать в отсеке, который может отправиться в полет до центра вселенной в любой момент, но я все же понимал необходимость подобных мер безопасности, тем более, что перед тем, как начать тренировки для полета в космос, босс предложил нам отказаться от этой возможно опасной миссии. Как и ожидалось, никто не собирался отказываться от возможности не только в космос слетать, но еще и в паралельный мир наведаться.

- Странно выглядит. - Задумчиво протянул Антон, осматривая приближающуюся станцию. - Ожидал чего-то более... Ну не знаю, стеклянных куполов с зеленью под ними...

- Ангаров с силовыми полями и истребителями... - Добавила ухмыляющаяйся Аннис.

- Ну не до такой степени... - Ну да, станция выглядела вполне себе "обычно", по меркам современных станций, разве что гораздо больше, и разнообразные отсеки замыкались кольцом, которое вроде как вращалось. Подобие гравитации? Скорее всего.

- Чем богаты, тем и рады. - Развел руками Крауц. - Как только изобретем силовые барьеры, или как только научимся создавать их с помощью магии, так сразу устроим реконструкцию.

- И в каком из этих отсеков Портал?

- А хрен его знает. - Пожал плечами босс. - Я тут всего два раза был, а снаружи они все на одно лицо. Скорее всего в одном из тех, что выпирают из центральной, кольцевой конструкции?

- И что? Мы сразу на Альтерру? - Поинтересовалась Эрика.

- Нет. - Покачал он головой, оторвавшись от иллюминаторов, и плывя обратно в свое кресло. - Кстати пристегнитесь: скоро начнем маневрировать для стыковки. А начет Альтерры, то Хилберт пять дней назад сообщил о завершении конструкции нового, улучшеного и стабильного Портала, а сейчас должны заканчиваться последние тесты.

- В смысле, стабильного? - Поинтересовалась Аннис.

- Первый вариант, который использовался для "Эксодуса" переносил предметы и людей на ту сторону только в девяти из десяти случаев. Куда девались десять процентов не знает даже Хилберт, но их больше никто не видел.

- Какая прелесть. - Усмехнулся Антон.

- Кроме того старый вариант требовал многочисленной, громоздкой аппаратуры на той стороне, чтобы хоть как-то стабилизировать канал и вообще не потерять связь с Альтеррой. К счастью у нашего гения было достаточно времени, чтобы избавиться от большинства недостатков старой модели: теперь Портал полностью автономен с этой стороны и теоретически не теряет часть своего груза.

- Теоретически? - Нервно усмехнулась Эрика.

- Говорил же: конструкцию закончили несколько дней назад, и сейчас ее тестируют. Со дня на день узнаем результаты точно.

- Понятно.

- Ну а в случае, если все пройдет по плану и никаких задержек не будет, вы действительно переместитесь на Альтерру. - Шатл пришел в движение, меняя свой курс и скорость. Готовимся к стыковке. - Но лишь потому, что учиться в нормальных условиях вам будет удобнее, чем в условиях экстримально-низкой гравитации.

- А как же поступление в магические школы? - Удивилась Эрика.

- Несомненно! - Улыбнулся Крауц. - Как только выучите язык Альтерры на отлично! Вы же не ожидаете, что в паралельном мире все говорят на Английском?

- Ну... - Замялась девушка.

- Знаю, знаю, при перемещении магическим образом выучить все местные языки, весьма стандартная практика в книжках. К сожалению ничего подобного во время "Эксодуса" замечено не было. К счастью данные о человеческом языке с тех времен сохранились и я не думаю, что за несколько лет устарели, так что чем быстрее научитесь говорить на их языке, тем быстрее вам удасться стать полноценными магами. Чем не мотивация? - Продолжал лыбиться этот тип. Ну да, ну да, никто из собравшихся полиглотом не был и перспектива учить язык, вместо того, чтобы учиться швырять файерболы и молнии из глаз пускать никого не прельщала...

- Ладно, что уж поделаешь... - Без энтузиазма протянул я. - !! - Шатл резко дернулся и замер.

- Добро пожаловать на Ковчег! - Улыбнулся Крауц, отстегивая свои ремни безопасности, идем, ваши "номера" уже должны быть подготовлены.

Алиса Тепес

- Алиса Тепес. - Перестав выстукивать на подоконнике простенький мотивчик, я оторвалась от созерцания прекрасного, безоблачного утра за окном и направилась в сторону позвавшей меня молодой женщины. В приемном зале сейчас собрались все выпускники подготовительных груп этого года, так что народа, как и шума, тут было предостаточно. К счастью местные работники усиливали свой голос с помощью простенького артефакта, так что не услышать их было трудно. - Алиса? - Уже без усиления голоса поинтересовалась женщина, когда я подошла к ней.

- Да. - Просто кивнула я.

- Следуй за мной. - Несколько коридоров, ничем не выделяющаяся дверь и мы оказались в простеньком кабинете с заваленым бумагами столом, одиноким цветком на подоконнике да небольшим шкафчиком с книгами и сервизом для чая. Или кофе. - Присаживайся. - Кивнула она на не слишком удобный стул, в то время как сама девушка уселась в гораздо более удобное рабочее кресло и стала копаться в бумагах. - Тепес, Тепес... - Бормотала она себе под нос. - Ага, нашла! - Достав из своей кучи бумаг, папку с моей новопридуманой фамилией, она наконец подняла на меня глаза. - А ведь я помню, как ты к нам поступала три года назад. - Усмехнулась она, и только тут я вспомнила, что действительно, именно она оформляла мое поступление в подготовительную группу.

- Время быстро летит. - Вежливо улыбнулась я.

- Да уж, за три года пройти весь подготовительный курс, такое не часто встречается. - Если все вокруг идиоты, то конечно... Хотя тут я немного несправедлива: я сюда попала гораздо лучше подготовленной, чем большинство кандидатов. К примеру я хоть и не слишком хорошо, но все же уже умела и читать и писать, и считать, была в превосходной физической форме, и даже знала несколько базовых магических понятий, благодаря Локи, которого я постоянно доставала вопросами, и который иногда на них все же отвечал. Так что за эти три года меня скорее не подготавливали к Академии, как других, а скорее сплавляли разрозненные части в единое целое, так что хоть я лично никуда и не торопилась, держать меня в "подготовке" дольше необходимого никто не собирался: готова учиться? Ну так пошла учиться, нечего прожигать государственную стипендию...

- Мне достались хорошие учителя. - Отозвалась я, пытаясь увидеть хоть что-то из "своей" папки. Нет, слишком много мусора загораживает вид.

- Как и ожидалось, ты прошла. - Без особой торжественности заявила девушка, протягивая мне небольшой конвертик. - Девяности семь процента, подробности внутри конверта, если тебе интересно. - Да нет, не особо: всю последнюю недели я проходила самые разнообразные тесты, от полосы препятствий, до математики, истории, основ магии и даже политики. Нет, никаких углубленных знаний не требовалось, но знать, что нами правит Император, а не какой-нибудь хрен с горы я должна была знать. - Судя по результатам тестов, ты обладаешь темной маной. На какой факультет решила записаться? - Это не было новостью, это вообще было первым, что мне сообщили, когда я пришла сюда записываться, мол мана твоя темная, так что выбирай один из четырех факультетов, а на остальные не заглядывайся.

- Я решила записаться на два факультета. - Заявила я.

- На два?

- Я тщательно изучила все правила, и нигде не сказано, что я могу учиться только на одном факультете.

- Верно, такого правила нет. - Задумчиво кивнула девушка, которая так и не соизволила представиться. - Однако нагрузки факультетов расчитаны на то, что студенты учатся на одном факультете. И все равно многие вылетают за неуспеваемостью. Учиться на двух, это двойная нагрузка...

- Я это прекрасно понимаю, но своего решения не изменю. - Действительно, я приняла это решение после долгого обдумывания и наблюдения за местной жизнью. Пускай она и говорит, что мол, такие большие нагрузки, многие не успевают... Все дело в том, что местные нагрузки еще расчитаны и на социальную составляющую жизни студентов: дружба, интрижки, подработка для покупки модной одежды, клубы по интересам, короче огромное количество не имеющих к учебе никакого отношения занятий. Если все это убрать и сконцентрироваться на учебе, то мне должно хватить времени на два факультета. Ну а дружба... Хм, мне одного раза хватило, и вставать на те же грабли во второй раз я желанием не горю, лучше выучусь на два темных направления, думаю мне понадобятся все возможные силы, чтобы справиться с Избранной Светлого, или как там ее сейчас называют?

- Ну раз решила, то отговаривать не буду. - Пожала она плечами. - И какие это будут направления?

- Аркана и некромантия. - Просто заявила я. Опять же, не просто так я выбрала эти направления: чуть ли не все свое свободное время в "подготовке" я потратила на то, чтобы изучить четыре возможных факультета и все открывающиеся перспективы, с учетом поставленой передо мной задачи. И комбинация Арканы с Некромантией в теории должны предоставить наиболее широкий спектр возможностей для достижения своей цели. Да, именно широкий: что поделать, как оказалось, темная магия в открытом бою не слишком сильна: среднестатистический элементалист, если верить докладам Имперских статистиков, в дуэли побеждает среднестатистического темного в шестидесяти двух из ста случаев, а если речь идет о групповых боях, то темные проигрывают более восьмидесяти боев из ста! Другими словами тягаться с Верховной Жрицей в прямом бою будет самоубийством. А значит мне придется разобраться с ней другим способом. Каким? Еще не знаю, и именно поэтому мне нужны инструменты, способные решать самые разнообразные проблемы и достигать самых разнообразных промежуточных целей. Ну а магия крови и колдовство - слишком специфические направления со слишком узкой сферой применения.

- Уверена? - Более внимательно посмотрела она на меня. - Наверняка знаешь, что некромантия сейчас не в почете.

- Я похожа на ту, кого волнует мнение масс? - Улыбнулась я в ответ.

- И то верно. - Усмехнулась она, быстро записывая что-то в своих бумагах. - Тут, еще вот тут... - Бормотала она себе под нос. - Прекрасно! Теперь ты официально зачислена в Академию! Держи. - Женщина достала из своего стола прямоугольную, костяную пластинку, положила ее внутрь стоящей на углу стола шкатулки и закрыла ее. - Положи на нее руку. - Попросила она. Пожав плечами, я положила на шкатулку руку, а миг спустя сложный узор на шкатулке засветился приятным, голубым светом. Когда же женщина достала пластинку, на ней красовался герб Академии. - Держи, это твой пропуск в Золотой Город, а заодно и удостоверение личности, завязаное на твою ауру. Постарайся не терять, но если все-таки потеряешь, то немедленно сообщи о пропаже.

- Поняла. - Кивнула я, засовывая пластинку в карман.

- Держи. - На этот раз в моих руках оказалась подробная карта Золотого Города, и ключи, с брелком, на котором красовался адрес нужного мне общежития. - Ну вот и все. - Улыбнулась она. - Занятия начинаются через четыре дня, а до тех пор постарайся получше ознакомиться с городом, наладить отношения с соседкой по комнате, отдохни в конце концов: с двумя фокусными направлениями думаю отдыха тебе долго не видать.

- Спасибо за вашу заботу. - Улыбнулась я. - Именно так и поступлю.

Первый раз в жизни зайдя на территорию Золотого Города, я первым делом отошла в сторонку и положив свой рюкзак на землю, стала изучать карту.Та-а-ак... Вот тут нахожусь я, у западных ворот. Отсюда идет широкая прямая улица, заканчивающаяся в самом центре Академии, на огромной площади перед деканатом. Туда же ведут и три другие дороги, начинающиеся от трех других ворот. Центральный Крест, как называют это образование. И уже от этих дорог идут улочки поменьше ко всем остальным зданиям: факультеты определенных направлений, лаборатории, эксперементальные площадки... Но это все располагалось ближе к центру. То, что меня интересовало: общежития, находились чуть ли не под городскими стенами. К сожалению, мое обещежитие находится на южной стороне Академии, так что мне дотуда идти минут двадцать-тридцать. Это при условии, что я нигде не заблужусь. В принципе, этого не должно случиться: планировка здесь простая и интуитивно понятная, но не стоит сбрасывать со счетов тот факт, что я здесь ни разу не была. Сложив карту и засунув ее в карман, я забросила свой рюкзак на плечо и направилась в сторону своего нового дома.

- Хммм... - Протянула я, осматриваясь по сторонам. Сейчас я находилась на какой-то узенькой улочке, идущей между опрятными, трехэтажными зданиями. Любопытно было то, что вокруг не было ни души! Скорее всего в это время никого в общежитиях нет, хотя занятий-то сейчас нет, должен же хоть кто-нибудь быть на улице! Зачем мне "кто-нибудь" был нужен? Не хочу этого признавать, но я заблудилась. То, что было на карте нисколько не соответствовало тому, что было вокруг меня, и после нескольких отчаянных поворотов, я поняла, что теперь я не знаю даже приблизительно, где я нахожусь. О! кто-то идет! Я слегка ускорила шаг, но рассмотрев прохожего, только разочарованно вернулась к своей прежней скорости: мне на встречу шел молодой парень настолько аристократической внешности, что мне непроизвольно захотелось плюнуть ему в рожу. Лучше пройду мимо и продолжу блуждать, чем попрошу помощи у кого-то вроде него!

- Постой! - Наградив меня мимолетным взглядом, мы разминулись было с этим типом, но тут меня догнал его голос.

- Хм? - Нехотя повернулась я к нему и напоролась на еще один взгляд. Правда на этот раз он рассматривал меня куда внимательнее.

- Сколько тебе лет?

- Что? - Такого я точно не ожидала! - Не твое дело. - Фыркнула я, и собиралась уже идти дальше, как на моей руке сомкнулась его хватка.

- Пойдем со мной. - парень держал крепко, но не достаточно сильно, чтобы было больно, а судя по форме, он был третьекурсником факультета светлой магии.

- Отпусти меня немедленно! - Я уперлась ногами, но парень оказался на удивление сильным, и без особого труда тащил меня за собой. Драться с ним я не решилась: третий курс как-никак...

- Непременно отпущу. - Кивнул он, продолжая тянуть меня за собой. - За воротами.

- Что?! - Возопила я. - За какими еще воротами?!

- За западными, они ближе всех. - Пожал он плечами. - Я не совсем понимаю, как ты смогла проникнуть внутрь по чужой карточке, но тебе лучше ее вернуть.

- ... - У меня не было слов! Он... Этот придурок решил, что я здесь нелегально?! Хотя его можно понять: я от рождения особым ростом не выделялась, в "подготовку" попала в одиннадцать, закончила ее за три года, а учитывая, что у большинства людей магическая сила достигает своей зрелости не раньше, чем через двадцать лет после рождения, то в Золотом городе увидеть кого-то моего возраста было необычно. Но ведь я не единственная! Хоть это и редко, но бывают люди, у которых магия пробивается раньше обычного! Это не повод выбрасывать меня за ворота!

- Неужели было настолько любопытно? А ты не подумала, сколько проблем доставляешь истинному владельцу пропуска?

- ... - Он мне еще и мораль читает! Получай! Сделав шаг вперед, я попросту пнула его по яйцам, вот только этот парень ловко заблокировал удар свободной рукой.

- Она еще и дерется! - Возмутился он, после чего ловко вывернул мне руки за спину, и скороговоркой произнес несколько незнакомых мне слов.

- Хм? - После этого он взял меня за плечо и повел вперед... В то время как мои руки все еще были сцеплены вместе за спиной! Магия, чтоб его!

- Давай по-тихому выйдем за ворота, ты мне отдашь карточку и мы разойдемся без лишней шумихи? - Попытался он сгладить ситуацию мягкой улыбкой, вот только настоение у меня было хуже некуда: сколько я не говорила себе, что не дам старым шрамам тянуть меня назад, в прошлое, но память не стереть... Именно так, со связаными за спиной руками меня в первые месяцы моего рабста водили в... Гораздо менее приятные места, чем ворота Академии... Я помотала головой, отгоняя воспоминания, но настоение было безвозвратно испорчено, а я уже начала думать, как мне отомстить этому наглому типу? Главное подобрать подходящий момент... Я спокойно шла за белобрысиком, а последний не спешил выходить на широкие дороги: петлял по каким-то безлюдным переулкам, а когда мы наконец вышли на Центральный Крест, оказалось, что Западные Ворота находятся в каких-то двадцати метрах от нас! Хм, а он отлично знает это место. Ну... Получай!

- ПОМОГИТЕ-Е-Е!!! НАСИЛУЮТ!! - Заорала я во все горло, пользуясь тем, что у ворот всегда полно народа. как по команде, в нашу сторону повернулись все прохожие, а расставленая стража среагировала моментально: три человека, облаченые в форму городских стражников оказались рядом с нами еще до того, как парень успел что-то предпринять.

- Господин Зак Кери? Что здесь происходит? - Хм? Они знают этого парня? Может не стоило привлекать внимание? Кто знает, что это за тип? Зак Кери, Зак Кери... Где-то я уже слышала эту фамилию.

- Схватил, связал, ведет непонятно куда, может на органы продать хочет! - Сделала я щенячьи глаза и попыталась пустить слезу. - Спасите меня, стражи доблестные!

- Какие органы?! - Возмутилася парень. Ничего такого не было!

- Конечно не было, я была бы мертва без органов. - Пожала я плечами. - Но у тебя в Академии наверняка есть подпольная клиника по извлечению органов из своих жертв. Сколько мне жить осталось, если бы эти... - Я собиралась продолжить свою тираду, но тут мой взгляд наткнулся на смеющиеся глаза сухонького старикашки, подошедшего к нам, но пока что молчащего. - Здрасьте. - Пробормотала я, кивнув этому типу.

- Алиса, Алиса, еще толком в Академию не поступила, а уже сцену устраиваешь. - Профессор Говард Шейрих, он преподавал в нашей подготовительной группе основы практического применения магии. Нельзя сказать, что у меня с ним были хорошие отношения - этот тип был невероятно строгим и придирчивым, на что мне было плевать, я училась на отлично, но вот когда он отказался писать мне рекомендательное письмо, я устроила ему настоящую войну, но в итоге добилась-таки своего. С тех пор он относился ко мне с гораздо большим уважением, чем к другим ученикам.

- Профессор? Вы ее знаете? - Удивленно поднял брови парень. - Говард тем временем кивнул стражникам, и они послушно ретировались.

- Конечно знаю. Правда не знаю, радоваться мне по этому поводу, или плакать. Ну и чего вы двое не поделили?

- Этот тип хотел украсть мой пропуск и вышвырнуть меня за ворота. - Сказала я чистую правду. - И при этом он не стеснялся применять силу. - Я решила не разыгрывать сцену перед профессором: он уже знаком с моими методами и на него они так просто не сработают.

- Тск, тск, тск... - Поцокал профессор языком, переводя взгляд на парня. - Не хорошо, Винсент, не хорошо с девушкой так обращаться. - А глаза смеются! Он явно получал наслаждение от этой ситуации.

- Простите, я просто не ожидал, что в академию примут кого-то настолько молодого.

- Не перед тем ты извиняешься, парень. - Помотал он головой.

- Верно! - Он тут же повернулся ко мне. - Искренне прошу прощения за неподобающее поведение! Уверяю тебя, я не имел никакого злого умысла и не собирался причинять тебе никакого вреда. - Произнес он, виновато склонив голову.

- Руки.

- Хм? - не понял он, на всякий случай осмотрев свои руки.

- Долго мне со связаными руками ходить?

- А, да, прости! - Мимолетное движение кистью, и невидимая сила, удерживающая мои руки за спиной исчезла.

- Где здесь можно написать жалобу?

- Жалобу?! Но я же извинился! - Тут же встрепенулся он.

- А я не прощала. - Отрезала я. - Клевета, оскорбление, насильственное похищение и удержание, грубое отношение, попытка изнасилования.

- Последнее откуда?! - Взмолился он.

- А ты докажи, что этого не было! - Нагло усмехнулась я.

- М-м-м!!! - Простонал он, а я была на сто процентов уверена, что он сейчас жалел, что вообще со мной связался. Ха! Сам напросился!

- Ха-ха-ха! - Наконец не выдержал профессор и рассмеялся в слух. - Ты не прекращаешь меня удивлять, Алиса. Жаловаться на внука Директора в день своего поступления! Только ты на такое и способна!

- !!! - Внука директора? Ну да, точно! Гордон Зак Кери, именно так звали директора Академии, и одного из самых влиятельных людей Империи. Не говоря уже о его статусе Величайшего Мага Огня, одного из трех сильнейших волшебников человечества. Значит этот тип - его внук? - Да, действительно, это бессмысленная трата времени. - Покивала я, осматривая этого типа совсем другим взглядом. - Для тебя же местные правила и законы не более, чем приблизительные директивы, которые никто не заставляет выполнять. Захотел - использовал магию на другом студенте, хотя любого другого за такое отчислили бы, захотел - и арестовал кого-то совершенно без причины. А что? Никто же тебя за это не накажет, ты выше закона. - Я сделала пару шагов к парню, но он сделал пару шагов назад, не рискуя сближаться со мной. - Позволите ли вы мне откланяться, "господин" Зак Кери? - Издевательски спросила я, добавив не менее издевательский поклон. - Или прикажете сначала вам зад вылизать?

- Алиса, ты перегибаешь палку. - Строго произнес Говард.

- Чего и требовалось доказать. - Усмехнулась я. - Алиса перегибает палку парой нелицеприятных слов, а "господин" Зак Кери, нарушая как минимум дюжину правил Академии, это норма.

- Алиса! - Еще строже произнес профессор.

- Молчу-молчу. - Миг, и я одела на лицо приветливую улыбку. - Было приятно с вами познакомиться. Всего вам доброго. - Кивнула я Винсенту. - И вам всего доброго. - Кивнула я профессору, после чего развернулась к ним спиной и пошла прочь.

- ... - Некоторое время Винсент и Гордан провожали девушку взглядом. - Что это с ней? - Наконец произнес Винсент.

- Точно сказать не могу, но думаю это из-за того, что ты связал ей руки. - Задумчиво протянул старик.

- Что? Но я это сделал предельно аккуратно! Я уверен, что не сделал ей больно!

- Дело не в этом, Винсент. - Помотал старик головой. - У нее было... Трудное детство. Если верить ее досье, ее семью и всю деревню вырезали бандиты, а саму Алису забрали с собой, для... Очевидных целей. Сбежать она смогла только спустя четыре года. В "подготовку" она записалась, когда ей было одиннадцать, вот и подумай, какое у нее было детство. И как она относится к лишению своей свободы.

- Но... Я не знал... - Ошарашено пробормотал парень.

- Мне-то что ты это говоришь? - Пожал плечами старик. - Ладно, бывай, у меня дела. И передавай своему деду от меня привет. - Профессор махнул ему на прощание рукой и поплелся по своим делам.

- Добрый день! - Я целый час плутала по лабиринту общежитий, но наконец нашла то, что искала: нужное мне общежитие представляло из себя не слишком крупное, трехэтажное здание из красного кирпича, которое даже имело небольшой двор перед входом, с несколькими клумбами и кустиками. Сейчас дорожку, ведущую ко входу в здание подметала статная женщина лет сорока. - Вы не подскажите, это одиннадцатое общежитие?

- Именно. - Кивнула женщина, и отложив метлу, внимательно меня осмотрела. М-да, судя по строгому взгляду, она тут не простая уборщица. - А ты...

- Алиса Тепес. - Представилась я уже привычным именем. - Меня сюда поселили. - И показала ключ и брелком, на котором были написаны две цифры: большая 11 и маленькая 2. Номер общежития и номер комнаты.

- Алиса Тепес, значит... - Женщина подошла поближе и еще раз оценивающе меня осмотрела. - Да, я тебя ждала. - Кивнула она. - Меня зовут Габриелла Хоган и я в ответе за это общежитие.

- Приятно познакомиться!

- Взаимно. - Кивнула она. - Ты живешь на последнем этаже, там только два пентхауса, так что не заблудишься.

- Ха? Пентхауса? - Она шутит? С какой стати такая честь?

- Разве тебе не известно, что качество жилья студентов зависит от их успеваемости? - Да, мне известно о местных способах мотивации студентов...

- Но я только сегодня поступила!

- Мне известно, что ты на отлично сдала все подготовительные предметы и получила рекомендательные письма от всех своих учителей. Даже от тех, кто этого делать не хотел. Логично предположить, что ты и впредь будешь старательной и прилежной студенткой, и чтобы не заниматься переездом спустя каких-то два-три месяца, я осмелилась поселить тебя сразу в пентхаус. Если же ты не оправдаешь ожиданий, то тебе придется съехать в помещение поскромнее.

- Эмм... А откуда вы все это знаете?

- Я все знаю, о своих резидентах. - Веско произнесла она. - Пошли, я познакомлю тебя с твоей сожительницей. - И пошла ко входу в здание.

- Вопрос!

- Задавай. - Кивнула он, не сбавляя шага.

- Здесь поблизости есть спортзал?

- ... - На этот раз женщина окинула меня более внимательным взглядом с ног до головы. - Поддерживаешь себя в форме? Похвально: многие маги забывают о том, что с клинком в горле особо не поколдуешь. - Покивала она. - Есть. - Кивнула она. - Дальше по дороге, по которой ты пришла, через два квартала с правой стороны. Для открыт круглосуточно.

- Прекрасно. - Улыбнулась я. Пускай с Локи я не видалась уже многие годы, но привитые им привычки остались, и изменять им я не собиралась: как сказала Габриелла, с клинком в горле особо не поколдуешь...

- Мы пришли. - Пока я думала о своих привычках, мы поднялись на третий этаж и сейчас стояли в небольшом холле, в который выходило две двери. Одна с цифрой 1, а другая с цифрой 2. Габриелла постучала во второй номер, но ждать ответа не стала - достала откуда-то связку ключей, выбрала один из них не глядя, и открыла дверь. Как раз вовремя: из глубин пентхауса к нам вышла молодая девушка никак не старше двадцати лет, с красивыми, золотистыми волосами и не менее красивым лицом. Ярко-голубые глаза, полные губки, милый носик... Девушка была настоящей красавицей! Я так и влюбиться могу, усмехнулась я про себя. - Знакомьтесь. Алиса, это Беатрис дель Форо. Беатрис, это Алиса Тепес. Вы теперь будете жить вместе.

- ... - Я молчала. Нет, не то, чтобы мне было все равно: я бы предпочла кого-нибудь из обычных людей, в то время как тут одного взгляда хватало, чтобы понять, что у девушки в жилах течет голубая кровь. Просто я ждала ее реакции, и дождалась именно того, чего ожидала.

- Вы надо мной издеваетесь?!

- По мне похоже, что я издеваюсь? - Непробиваемо парировала Габриелла.

- Вы предлагаете мне жить в одном месте с этой... Этой... - Было видно, что Беатрис пыталась подобрать слово достаточно оскорбительное, но при этом не опуститься до портовой ругани. - Этой простолюдинкой!

- Вы меня разочаровываете, юная леди. - Все тем же спокойным голосом заговорила Габриелла. - Я думала, что вы способны запомнить основопологающие правила Академии. Может напомните мне, как Директор относится к классовому неравнеству на своей территории?

- ... - Беатрис было нечего сказать: Академия была пожалуй единственным местом, где происхождение не имело никакого влияния на отношение учителей к студентам. По крайней мере официально.

- Вижу, что вы прекрасно все помните. - Кивнула Габриелла.

- У всего должны быть пределы! Я не смирюсь с таким оскорблением!

- Ваше право. - Пожала женщина плечами. - Если хотите, можете жаловаться хоть самому Директору, но позволь мне напомнить тебе о двенадцатом пункте договора между Академией и Студентом, который подписывает каждый, кто сюда поступает: "Академия имеет полное право устанавливать и изменять жиличные условия студентов так, как сочтет нужным". И я сочла нужным поселить вас двоих вместе.

- Я этого так не оставлю! - Не унималась Беатрис.

- Чем вы занимаетесь в свободное время меня мало интересует. - Отрезала женщина. - До тех пор, пока вы следуете правилам Академии, можете писать жалобы, назначать встречи с Директором и заниматься другой ерундой столько, сколько хотите. А до тех пор, пока я не получу письменный приказ расселить вас в разные помещения от вышестоящего начальства, вы будете жить вместе. В противном случае вы можете покинуть территорию Академии. Вы меня поняли?

- Так точно, мэм! - Отдала я ей честь: сильно подозреваю, что женщина эта попала сюда после армии.

- Поняла. - Выдавила Беатрис сквозь зубы.

- Алиса.

- Да?

- Правила общежития просты: делайте все, что захотите, если это не нарушает законы Империи, правила Академии и не мешает другим учиться. Вопросы есть?

- Комендантский час?

- До тех пор, пока вы не мешаете другим резидентам общежития, можете ложиться спать, приходить и уходить когда угодно: в конце концов вы взрослые люди и в состоянии сами составить себе расписание. То же самое касается и ваших личных отношений: можете приводить сюда кого угодно и когда угодно, если это не мешает другим.

- Вопросов больше нет.

- Отлично. - Кивнула Габриелла. - В таком случае не буду вам мешать. Всего доброго. - Кивнула она нам и пошла прочь.

- ... - Ох, как она меня сверлит взглядом.

- Полагаю здесь имеются две спальни? Какая из них твоя?

- Тебе какое дело?

- Должна же я знать, куда не следует заходить.

- Ну хотя бы ты знаешь свое место. - Высокомерно произнесла девушка, на что я только усмехнулась. - Последняя комната направо - моя. - Я наконец смогла осмотреть мои новые апартаменты: дверь, в которую я только что вошла, выходила в огромную гостевую комнату. Тут находилось все, что только можно пожелать для обучения: стеллажи для книг, два крупных стола со всеми письменными принадлежностями, в углу деревянный пол заменяла каменная плита три на три метра: для практики рисования магических кругов, у противоположной стены расположился крупный, и даже на вид удобный диван и два кресла с низеньким столиком: это для отдыха, насколько я понимаю. Из гостевой комнаты шел не слишком длинный коридор с четырьмя дверями. Я их еще не осмотрела, но сдается мне, что там находятся две спальни, кухня и ванная комната. Планировка простая, но интуитивно понятная, и это главное. Кивнув Беатрис, я обошла ее по кругу, и пошла распаковывать свои вещи в своей новой комнате.

- Совсем не дурно. - Покивала я, заходя в свою спальню: широкая, удобная кровать, вместительный шкаф, кресло у окна. По сравнению с аскетичным бараком подготовительной группы это было вершиной роскоши! М-да, неплохо Директор придумал: учишься хорошо, получай королевские хоромы! Отличная мотивация для улучшения успеваемости студентов. Закончив с одеждой и личными вещами, я подхватила свои учебники и тетрадки и пошла обратно в гостинную. Беатрис нигде видно не было, да и не нужна она мне: осмотрев два письменных стола, я заметила несколько тетрадей на одном из них, и не долго думая, пошла раскладывать свои вещи на свободном. Закончив с письменными принадлежностями, я собиралась разложить свои учебники в том книжном шкафу, который был ближе к моему письменному столу, но тут раздался стук в дверь. Пожав плечами, я положила книги обратно, и пошла открывать дверь, ожидая увидеть Габриеллу.

- ...

- ... - К сожалению, когда я открыла дверь, наступило молчание. На меня молча пялился Винсент: видимо парень пытался понять, что я тут делаю. Что он тут делает было и так понятно: аристократ-мальчик приходит туда, где живет аристократ-девочка. Ночь, луна, а через девять месяцев появляются аристократы-детишки... Куда-то не туда меня занесло...

- Алиса? - Наконец подал он голос. - А ты здесь откуда?

- Алиса? Вы должно быть знакомы с моей сестрой. Мы близнецы: меня зовут Алина.

- Близнецы? Не знал, что у Алисы есть сестра... - Задумчиво протянул он.

- А вы с ней знакомы так близко, что она рассказала о своей семье, но не упомянула обо мне?

- Ты права, мы не так близко знакомы. - Виновато улыбнулся он.

- Но достаточно близко, чтобы обращаться к ней на "ты"? Мне она не говорила о таких статных знакомых. Что вас связывает? Я конечно может лезу не в свое дело, но она моя сестра, беспокоиться о ней - моя обязанность.

- Да нет, я все понимаю, просто у нас с ней... - Замялся он, отведя взгляд в сторону. - Произошло некоторое непонимание...

- Алиса, кто там? - Раздался голос Беатрис из ее комнаты.

- Алиса? - Подозрительно прищюрился парень.

- Тск, похоже меня разоблачили. - Усмехнулась я, отходя в сторону и наконец позволяя ему пройти внутрь. - "Некоторое непонимание"? Значит так теперь называется преступная деятельность?

- Прости.

- Хм? - Слишком уж серьезно он это сказал.

- Прости, я не знал о... Твоем прошллом, я бы никогда не позволил себе так поступить, если бы мне было известно, через что тебе пришлось пройти.

- ...

- А... Алиса? - Поймав мой взгляд, он непроизвольно сделал шаг назад.

- Хм, а я думала это личная информация, разглашать которую без моего согласия не имеют права... Хотя о чем это я? О правилах и законах? - На лицо против моей воли наползала змеиная усмешка. Умом я понимала, что надо остановиться, но меня уже несло. - Пффт, они нужны для ничтожных плебеев, а на тебя они не распространяются, верно? А знаешь, на кого еще законы не распространяются? На тех, кто вырезал мою семью и всех, кого я знала, а затем заставил прислуживать их убийцам. Вопрос: чем ты отличаешься от них? Только тем, что тебя за нарушение законов никто не накажет. Хотя если подумать, это делает тебя еще хуже! Будь моя воля, я бы взяла всех, кто считает себя выше закона, вырвала бы их сердца и скормила бы их собакам! - Сквозь зубы прошипела я ему в лицо, делая жест руками, как будто вырывая сердце из его груди.

- Алиса! Кого к нам... - Беатрис наконец решила выйти из своей комнаты и лично взглянуть на нашего гостя.

- Похоже, что это к тебе. - Миг, и на лице снова приветливая улыбка, и только ошарашеный и немного напуганый взгляд Винсента выдавал мою мимолетную вспышку. - Не стану вам мешать. - Помахать им обоим рукой, и пойти обратно к себе в комнату: не хочу находится в одной комнате с этим типом.

Поняв, что ни Винсент ни Беатрис не собираются освобождать гостевую, я решила закончить расставлять свои учебные принадлежности в другой раз, тем более, что у меня было достаточно других дел. Покинув свой новый дом не сказав сладкой парочке ни слова, я занялась делами. Какими? Заблудиться в городе, попав в него в первый раз, это нормально, но этого не должно больше повториться. Мне здесь предстоит жить десять лет, и все это время график у меня будет плотный, так что чем быстрее я выучу планировку города, тем лучше. А учить мне надо много чего: где находятся мои факультеты, как к ним быстрее добраться, где здесь библиотека, тренировочные залы моих факультетов, лаборатории, магазины, банк, ближайшие пути от одного к другому... Короче шаталась я по городу вплоть до того момента, когда стемнело настолько, что я уже с трудом различала улицы, и решила вернуться до того, как заблужусь уже из-за темноты.

Ну а на следующий день я не стала изменять своим привычкам и с первыми лучами солнца, отправилась в ближайший спортзал. Начать с пробежки, благо места тут было полно, кроме меня никого не было, и я могла заняться собой, ни на что не отвлекаясь. Пробежка, гимнастика, проработка базовых приемов рукопашного боя и фехтования... Все, как учил Локи, до сих пор помню его наставления и объяснения...

- Запомни, Алиса, знать свои сильные стороны важно, но гораздо важнее знать свои слабые стороны. - Наставительно говорил он, когда я пыталась сесть в шпагат. - Мужчины и женщины, по крайней мере у человеческой расы, сюрприз-сюрприз, устроены по-разному. Проще говоря женщины слабее мужчин. Нет, я не имею в виду, что мужчины - высшие существа, или что-то в этом роде, нет. Просто ваши тела устроены таким образом, что сколько ты не тренируйся и не накачивай мышцы, ты никогда не будешь сильнее мужчины с таким же уровнем тренировок. Что это значит именно для тебя в боевой ситуации? Никогда и не при каких условиях не переходи с мужчиной в силовое противостояние: не пытайся жестко заблокировать его удар, не пытайся перейти в партер и даже не думай использовать захваты и броски, если твой противник имеет хоть какое-то представление о боевых искусствах.

- Так что же получается, мне остается только убегать?

- Нет, конечно. - Усмехнулся он. - Физическая сила, это слабая сторона женщин, но и у мужчин достаточно недостатков: чтобы добиться этой силы, их строение тела сильно лимитирует их гибкость и ловкость. Зато у женщин этого полно, вот и пользуйся этим.

- Как именно? - Пропищала я, стараясь не стонать в голос: шпагат в первый раз, это больно...

- Скорость, ловкость, гибкость. Уклоняйся от ударов, контратакуй, контролируй дистанцию, на которой происходит сражение, существует тысяча способов победить в бою не используя грубую силу. Поэтому когда ты решишь заняться боевыми искусствами серьезно, я советую присмотреться к школам, фокусирующимся на скорости, маневренности и тактике боя, нежели на подавлении противника грубой силой.

Вот и сейчас я прекрасно помнила его слова, тратя лишь малую толику своего времени на отжимания, приседания и другие способы развития мускулатуры, в то время как к развитию и поддержанию своей гибкости я относилась гораздо серьезнее. Впрочем это не единственное, к чему я относилась серьезно: как говорил Локи, ударить кого-то кулаком, это то же самое, что получить удар по своему кулаку. Неправельно поставленый удар, и вот ты красуешься сломаными пальцами или вывихнутой кистью, так что сейчас я занималась тем, что бездумно колотила тренировочное бревно обмотаными тренировочными бинтами кулаками.

- Алиса? - Вывел меня из раздумий знакомый голос. Прекратив издеваться над безмолвным бревном я повернулась к его источнику и увидела Винсента.

- ... - Пару секунд я собиралась высказать ему что-то нелицеприятное, но вовремя остановилась: на парне была тренировочная форма, мы находились в общественном спортзале, а срываться на нем за то, что он пришел тренироваться? - Доброе утро. - Пробурчала я, и вернулась к своему занятию.

- Послушай, насчет того, что произошло вчера... - Ага, молча заниматься своими делами он не собирается... Тяжело вздохнув, и ударив бревно в последний раз, я полностью повернулась к Винсенту.

- По-моему я вчера тебе ясно дала понять свое отношение к тебе. Но если ты не понимаешь такие очевидные намеки, я тебе скажу прямым текстом. - Произнесла я, снимая с рук потрепаные бинты - надо бы уже на новые поменять... - Я не хочу тебя видеть. Я не хочу с тобой говорить. Я не хочу ничего от тебя слышать. Я не хочу дышать тем же воздухом, что и ты. Я не хочу существовать в том же мире, что и ты! Надеюсь, что теперь ты наконец оставишь меня в покое!

- Постой! Что ты делаешь? - Вдруг занервничал он, когда я стала приближаться к нему, разминая кулаки.,

- Если я разобью тебе нос где-нибудь еще, это будет расчитано как нападение, и негативно скажется на моем академическом отчете, но если я это сделаю здесь, то это будет считаться как спарринг и мне ничего не будет. - Улыбнулась я и рванулась вперед.

- Постой! - Он поднял было руки в примирительном жесте, вот только миг спустя ему пришлось блокировать удар в лицо. Честно говоря я прекрасно понимала, что скорее всего у меня против него нет ни шанса: я знаю лишь основы, в то время как дворян обычно учат боевым искусствам чуть ли не с рождения, но с другой стороны живой противник в любом случае лучше бездушной деревяшки, и раз он не собирается от меня отставать, то так хоть какая-то польза от него будет. - Не надо так горячиться! Давай спокойно все обсудим, как цивилизованые люди... - Как я и ожидала, все мои удары были заблокированы, но с другой стороны мне удалось избежать две его попытки перевести бой на более близкую дистанцию, где он скорее всего хотел попросту скрутить меня, как он это сделал вчера на улице. Ну уж нет, сегодня я на тот же трюк... Черт! Видимо поняв мои намерения оставаться на дальней дистанции, парень специально пропустил пинок по колену, и хоть он на миг и пошатнулся, но все же выдержал удар и смог сделать шаг вперед, резко сблизившись со мной. В следующий миг железная хватка явно тренированого парня сомкнулась на моей кисти, и несколько секунд спустя я лежала на спине в обеими руками, прижатыми к полу. - Ну что, успокоилась? - Поинтересовался он, не делая при этом попыток слезть с меня.

- А я и была спокойна. - Пожала я плечами.

- Тогда зачем ты на меня напала?

- Чтобы ты заткнулся. - Усмехнулась я. - Других идей, чтобы ты наконец оставил меня в покое у меня не было. И кстати как долго ты собираешься на мне сидеть?

- А ты обещаешь, что не будешь пытаться разбить мне нос?

- А не много просишь? - Усмехнулась я. - Ладно, сегодня я на тебя нападать не буду. Если ты прекратишь доставать меня своими разговорами. - Добавила я.

- ... - Винсент с задумчивым выражением на лице слез с меня и подал руку... Которую я проигнорировала и самостоятельно поднялась на ноги... И тут же наткнулась на внимательный взгляд совершенно незнакомого мне молодого человека. Спортивно сложеный парень того же возраста, что Винсент, может чуть старше, сейчас стоял у стены со сложеными на груди руками и внимательно меня рассматривал. Ярко-рыжие волосы, карие глаза, четкие, красивые черты лица... Парень был бы настоящим красавцем... Если бы не его взгляд. Глаза красивые, но взгляд... То ли солдата, то ли убийцы... Заметив, что его присутствие больше не секрет, парень оторвался от стены и направился к нам. - Хм? - Заметив, что я с явным интересом смотрю куда-то в сторону, Винсент проследил за моим взглядом, после чего широко улыбнулся. - Райнхарт! С каких пор ты здесь?

- Когда я пришел вы уже вовсю обменивались ударами. - Улыбнулся он, подходя ближе и не отрывая от меня взгляда. - Райнхарт Валериаро, приятно познакомиться. - Представился он. - Давний друг вот этого непутевого типа. - Хлопнул он по плечу Винсента.

- Алиса Тепес. - Представилась я в ответ.

- Алиса... Красивое имя. - Улыбнулся он. - Скажи, Алиса, а кто тебя обучал боевым искусствам?

- А что?

- Я наблюдал за вашим боем и не мог не обратить внимание на то, насколько точные, четкие и идеально вывереные движения ты используешь. Но при этом ты явно не знаешь ничего сложнее базового курса. Создается впечатление, что твой учитель - мастер своего дела... Который с самого начала не собирался обучать тебя до конца. Я хотел бы знать имя этого мастера. Если это возможно.

- Не возможно. - Отрезала я. Как четко он все понял, да тем более только наблюдая за боем. С другой стороны этот Райнхарт явно знает, о чем говорит, и если он утверждает, что Локи научил меня на совесть, то... Скажем так, учитывая методы обучения Локи, я имела некоторые сомнения касательно качества его обучения...

- Как скажешь. - Кивнул он, продолжая меня осматривать. - Это имеет какое-то отношение к этим шрамам? - Кивнул он на мой живот. Ну да, я тренируюсь в топе и шортиках, оставляя довольно много обнаженной кожи... Покрытой приличным количеством шрамов. - Некоторые из них похожи на следы от мечей, или копий, но большинство не похожи...

- Плети. - Спокойно призналась я.

- Хм?

- Большинство шрамов от плетей. В первые полгода я была весьма непослушной рабыней и меня частенько наказывали плетями. Ну а когда я "выучила свое место", они перешли на более изощренные способы причинения боли. - В то время как Райнхарт еще не до конца понимал, о чем идет речь, Винсент явно чувствовал себя не в своей тарелке. - С чего такая реакция? - Усмехнулась я. - Ты бы все равно рассказал своему давнему другу о моем прошлом, как только я бы скрылась из вида, как обычно наплевав на все правила как Академии, так и приличия.

- Не правда! - Возмутился он. - Я бы не...

- Постойте! - Повысил голос Райнхарт. - Очевидно между вами двумя что-то произошло, о чем мне не известно... - Острый взгляд в сторону Винсента. - Не просветите меня на этот счет?

- Действительно, Винсент, почему бы тебе не рассказать своему другу о том, что произошло? Мне тоже интересно, как ты это себе представляешь.

- ... - Парень тяжело выдохнул, осмотрелся по сторонам, но вокруг никого, кто спас бы его от необходимости ответа не было. - Вчера, когда я... - Начал он рассказывать о произошедшем.

- Понятно, другими словами ты в который раз возомнил себя героем справедливости и при этом даже использовал магию за пределами тренировочных площадок Академии. - Покивал Райнхарт. - Ты сообщил о произошедшем своему деду?

- Нет... - Пробормотал он, отведя взгляд в сторону.

- Алиса. - Повернулся Райнхарт ко мне. - Я понимаю, как это выглядит, но уверяю тебя, Винсент не имеет никакого привилегированого положения, и если директор узнает о его действиях...

- У тебя есть кетчуп? - Перебила я его.

- Что? - Мой вопрос явно застал его врасплох.

- Кетчуп. Ну или какой-нибудь томатный соус?

- Зачем тебе?

- Я предпочитаю есть лапшу с кетчупом. - Пожала я плечами.

- Какую лапшу? - Подозрительно прищюрился он, явно пытаясь понять, в своем ли я уме.

- Ту, что вы мне на уши вешаете. - Просто ответила я. - Внук директора, не имеющий никаких бонусов? Мог бы придумать что-нибудь поубедительнее.

- Понятно. - Кивнул он. - Насколько я понял по твоим шрамам и замечанию по поводу прошлого...

- Бандиты. Деревня вырезана. Меня в рабство. Четыре года, побег, "Подготовка", Академия. - Коротко и четко: он парень похоже сообразительный, думаю поймет все правильно.

- Винсент, его поведение, напоминающее бандитов, неприятные воспоминания, а теперь очевидная неприязнь. - Закончил он за меня, на что я только улыбнулась.

- Все ясно, ситуация довольно простая. - Покивал он.

- Действительно простая: оставьте меня наконец в покое! - Взмолилась я. - Чего вы оба ко мне пристали?! Я все равно вам ничего сделать не смогу, так что просто забудьте о моем существовании и дайте мне спокойно учиться!

- К сожалению я этого не могу допустить. - Усмехнулся Райнхарт, когда я уже собиралась вернуться к своей "зарядке". - Как будущий рыцарь Алого Ворона я не имею права закрыть глаза на несправедливость в Империи, независимо от того, насколько значимой, или незначительной она является. - Орден Алого Ворона? Я слышала о них. Элита из элит, один тот факт, что персональная гвардия Императора на девяносто процентов состоит из рыцарей этого ордена говорит больше, чем все рассказы, что я о них слышала. - И в данном случае ситуация предельно проста: Винсент Зак Кери своими необдуманными и безрассудными действиями нанес сильную психологическую травму Алисе Тепес, после чего попытался скрыть содеяное.

- Р-райнхарт? Ты чего? - Занервничал Винсент, наблюдая за тем, как Райнхарт снимает с себя легкую ветровку: так рано утром еще прохладно.

- Независимо от своих намерений и побуждений, ты нанес вред невинной гражданке Империи, и за это должен понести заслуженое наказание. - Развел Райнхарт руками. - Однако наказание должно соответствовать преступлению: в результате содеяного не было нанесено никакого реального урона, а значит... - Он на секунду задумался. - Властью, данной мне Магистром Алого Ворона и Императором, я назначаю тебе наказание в виде... избиения.

- Ты еще не посвещен в рыцари! - Возмутился Винсент, отступая от своего друга.

- Мелочи! - отмахнулся последний, разминая кулаки. - Да и хватит юлить, Винсент! - Гораздо более строгим тоном произнес он. - Сделал ошибку, так будь мужчиной и заплати за нее! Впрочем я не ожидаю, что ты просто будешь стоять столбом. Сопротивляйся! Я люблю хорошую разминку! - Усмехнулся Райнхарт и бросился в атаку.

- ... - Вот тут я поняла, что такое настоящий бой: Винсент, без особых проблем справившийся со мной за пару минут не имел против Райнхарта ни шанса! Последний пинал парня, как щенка, при этом даже не напрягаясь! Сила, скорость, опыт, мастерство, Райнхарт был на совершенно ином уровне, и я только и могла, что смотреть за этим избиением с открытым ртом: я тоже так хочу!

- Что такое? Выдохся? - Участливо поинтересовался Райнхарт у валяющегося на полу Винсента. - Поднимайся, я знаю, что у тебя еще остались силы.

- Гргх... - Прохрипел парень что-то нелицеприятное, но все же кое-как поднялся на ноги... После чего тут же получил кулак в лицо и отправился обратно на пол, после чего больше не делал попыток подняться.

- Хм... - Довольно хмыкнул Райнхарт, опуская руки и расслабляя боевую стойку. Поняв, что бой закончен, я тут же подошла к нему вплотную и внимательно всмотрелась в его глаза.

- Что-то не так? - Немного удивленно поинтересовался он. - Думаешь я перегнул палку?

- Ты мне нравишься. - Просто произнесла я. - Давай встречаться!

- Прости, но мое сердце уже занято. - Вежливо улыбнулся он.

- Попытка - не пытка. - Пожала я плечами.

- Надеюсь, что на этом ваши разногласия исчерпаны. - Кивнул он в сторону "отдыхающего" Винсента.

- ... - Как бы мне не хотелось сказать "нет", но если смотреть объективно, парень получил сполна, так что... - У меня к нему больше претензий нет. - Нехотя кивнула я. - Но я все равно не понимаю, зачем все это было нужно. - Пожала я плечами, направляясь к своему тренировочному бревну.

- Я понимаю, что тебе через многое пришлось пройти, но поверь, далеко не все люди так плохи, как тебе кажется.

- Хм, Если бы ты спас меня через несколько месяцев после моего попадания в рабство, и сказал эти слова, я бы им поверила, а сейчас... Не трать свое время, некоторые сломаные вещи нельзя починить. - Бросила я ему, и решив закончить свою "зарядку" пораньше, направилась к раздевалке.

Илладриель Тор-Ак Солона.

- ... - Закончив последние приготовления, и в четвертый раз проверив барьеры от прослушки, я наконец активировала канал связи с Уст Ната. Паранойя? Когда в полукилометре от тебя находится маг Круга, такого понятия как "перестраховка" не существует. И вообще что это за запрос на связь? Не запланированый, но в то же время не экстренный? На Куирай не похоже, может... - Как будто в ответ на мои слова, над кристаллом связи появилось изображение совсем молодой, внешне совсем еще ребенка, дроу с антрацитово-черным цветом волос.

- Иллочка! Ты как всегда пунктуальна! - Весело улыбнулась девушка, расслабленно развалившись в удобном кресле.

- Ваше... - Начала было я...

- Элис. - Тут же нахмурилась дроу. - Назовешь меня как-то иначе, и я сильно рассержусь.

- Как скажите... Элис. - Так панибратски обращаться к Оракулу претило всему моему воспитанию, но разозлить ее мне хотелось еще меньше.

- Ты безнадежна. - Сокрушенно покачала она головой. - Ну да ладно, вода камень точит. - Хитро прищюрилась она. - Как там у тебя дела?

- Все как обычно. - Пожала я плечами. - Ежемесячный отчет был отправлен...

- Три дня назад, я знаю, я его читала, мне это не интересно. - Отрезала она. - Мне так же известно, что более подробный отчет я могу получить от твоей сестры, можешь мне это не говорить. - Скучно развела она руками. - Ты замечала что-то интересное? Необычное? Из ряда вон выходящее?

- ... - Я давно поняла, что Оракул, вопреки своей неопрятной внешности и беззаботному поведению, никогда не задает подобные вопросы просто так, поэтому вместо того, чтобы немедленно бросить "нет", я сперва задумалась, и несколько раз прокрутила в памяти события последних двух недель. - Нет. - Наконец помотала я головой. - Ничего, что выходило бы за рамки "обычного" для Академии.

- Значит еще не произошло? - С каким-то облегчением покивала Элис. - Ну ничего, произойдет. - Уверила она меня.

- Мне следует знать об этом?

- Конечно, иначе зачем бы я с тобой связывалась? - Удивилась она. - Как бы то ни было, совсем скоро ты встретишь человека. Женщину. От нее в будущем будет зависеть судьба всей нашей расы. - Мимоходом заметила она, закинув руки за голову и рассматривая что-то на потолке.

- Что?!

- Детали я не видела, знаю лишь то, что она очень важна для грядущих событий. И я хочу с ней встретиться.

- Есть ли какие-нибудь детали? - Осторожно поинтересовалась я. - В Академии слишком много людей женского пола, сомневаюсь, что мне удасться похитить из всех под носом у Гордана.

- Пф-ф-фгх!!! - Элис сделала было глоток чего-то красного, скорее всего вина, но сейчас девушка распылила его по округе. - Кха, кха! Даже не вздумай! - Взмолилась она. - Правду говорят, что Барра Ан-Ар, это навсегда. Нет, не надо никого похищать, мне надо, чтобы ты убедила ее "погостить" у нас... Когда там? - Вдруг задумалась она. - Кажется у вас каждое лето выходные? каникулы? Отдых? Как бы это не называлось, короче пускай не бездельничает летом, а навестит скромную меня, хорошо?

- Как мне понять, кого приглашать? Отличительные черты? Особенности характера? Рост? Вес?

- Понятия не имею. - Пожала Элис плечами. - Но тебе не придется ее искать. Я видела вашу встречу. Она сама тебя найдет. И у нее будет для тебя необычная просьба. Что-то, чего ты не ожидаешь от человека.

- ... - Чего я не ожидаю? За годы моей работы здесь, я уже всего ожидаю от этих существ... - Я поняла. - Кивнула я. - Все будет выполнено.

- Прекрасно! Чем ты мне всегда нравилась так это, это тем, что на тебя всегда можно положиться. - Улыбнулась оракул. - Ах да, чуть не забыла, будь с ней поаккуратнее.

- Она опасна? - Насторожилась я.

- Нет. - Вдруг поморщилась Элис, как будто съела лимон. Целиком. - Просто целые куски ее судьбы закрыты от меня, но не туманом, а... Темными провалами.

- Это... Но ведь он мертв!

- Надеюсь, что нет: это будет значить, что появился кто-то еще, кто может от меня закрыться, а этого нам не надо...

- Но если он жив и имеет отношение к этой женщине, Куирай...

- Моей сестре уже известно о происходящем. Необходимые меры уже принимаются. Тебе надо сосредоточиться на своем задании.

- Да, конечно, прошу прощения.

- Жду не дождусь, твоего визита домой... С моей ценной гостьей конечно же. - Помахала она мне рукой, и отключилась.

- М-да... - Вот так новости... Не только какой-то непонятный человек, от которого зависит судьба Дроу, но еще и этот тип вернулся на сцену... С того света? Хотя с него станется подстроить свою смерть... Но ведь мы тогда все двадцать раз перепроверили! Как ему удалось?!

- Ты должно быть думаешь о том, как мне удалось обвести вокруг пальца твоих знаменитых Барра Ан-Ар? - Раздался такой знакомый, такой надменный голос из угла комнаты. - Примерно так же, как мне удалось проникнуть сюда, не активировав ни одно из твоих барьеров. - Все такой же смеющийся взгляд, все такая же высокомерная ухмылка...

- Значит ты все же жив... - Протянула я, внимательно следя за его действиями: может мне одной с ним и не справиться, но если удасться поднять достаточно шума, то вполне возможно, что Гордан не позволит этому типу хозяйничать на своей территории. Конечно потом придется многое объяснять, но это лучше, чем помереть...

- Мне кажется ты этому не рада? - Шутливо разочаровался он. - А я думал, что мы друзья! Помнишь, как мы...

- Зачем ты пришел? - Оборвала я его.

- Все такая же деловая, как и раньше? - Прищюрился он. - Расслабься, я здесь не по твою душу... Пока. - Добавил он "стр-р-рашным" голосом. - Мне нужно, чтобы ты открыла Тропу в Уст Ната. Мои-то координаты устарели немного, а своим ходом переться на другой конец света как-то не хочется.

- Ты хочешь, чтобы я собственноручно привела тебя обратно в столицу?! После того, что ты сделал?! - Спокойнее, Илла, спокойнее... Не дай ему вывести тебя из равновесия...

- Ну так а я зачем иду? Покаяться, получить заслуженное наказание. - С самой наглой ухмылкой заявил он.

- ...

- Не откроешь?

- Нет.

- В таком случае я тебе приказываю это сделать. - Пожал он плечами.

- Приказываешь? Да как ты...

- Насколько мне известно, мой официальный статус не изменился даже спустя все эти года. - Скучно протянул он, рассматривая свои ногти.

- Гхр... - Не выдержала я: он прав, по политическим причинам его участие в давнем инциденте, как и его последующая "смерть" была сокрыта от широкой публики. Официально он даже сейчас находится "на задании" Верховной Жрицы, а значит я не имею права не подчиниться...

- Мне долго ждать? Я занятой Дроу, у меня много дел. - Издевательски протянул он, явно наслаждаясь ситуацией.

- Ну ладно, посмотрим, как ты поулыбаешься... - Прошипела я, поднимаясь на ноги и подходя к ближайшей двери. Минут десять подготовки, и все готово! - Проваливай! - Активировать плетение, открыть дверь, но за ней оказались плотные, темно-зеленые лианы, неохотно разошедшиеся в стороны, открывая густо-заросшую Тропу.

- Дамы вперед.

- ... - Пожав плечами я ступила на Тропу и не оборачиваясь пошла вперед, невольно слушая, как Локи высвистывает простенький мотивчик у меня за спиной. Минут сорок мы шли в полном молчании, если не считать его свист, но наконец впереди появилась обвитая лианами дверь. Еще пара минут, и мы выходим внутрь специально подготовленной арены: конечно же я не стала вести его к себе домой. Для "нежелательных" гостей в Уст Ната давно приготовлены подобные "прихожие" арены, окруженные таким количеством магических барьеров, что даже Гордан вряд ли вырвался бы отсюда. Кроме этого, когда я еще плела заклинание, я добавила туда парочку дополнительных блоков, так что нас тут уже ждали: три дюжины закованых в угольно-черные легкие доспехи дроу окружили нас как только мы вышли с Тропы. Барра Ан-Ар, и судя по нашивкам на плечах, элитное подразделение. Ага, понятно! Из-за спин нашей боевой Элиты медленно вышли Куирай и... Элис.

- Я уж думала, что к нам в гости Гордан решил заявиться, учитывая когда мы получили сигнал тревоги... - Протянула Верховная жрица Элистраэ, а заодно Матриарх всех Дроу, лениво рассматривая Локи со скрещенными на груди руками. - А это всего лишь ты...

- Мое сердце разбито! - Схватился он за свою грудь. - Даже моя любимая Вайфу не желает меня видеть! О боги, за что вы меня так наказываете?!

- Тебе полный список, или только то, что первое в голову пришло? - Усмехнулась Элис, привалившись к ближайшему Барра Ан-Ар, как к столбу.

- Это был риторический вопрос. - Отрезал Локи.

- Зачем вернулся? - Перешла к делу Куирай, показав мне жестом отойти в сторону, за спины ее личной гвардии. Не стасв перечить Матриарху, я стала медленно и осторожно, не сводя глаз с Локи, отодвигаться в сторону.

- Совесть замучила. - Развел он руками. - Пришел просить прощения и искупать свою вину. - Драматично упал он на колени и протянул руки к Куирай.

- Не трать свои силы на разговоры, это бесполезно. - Отрезала она, недобро прищюрившись. - Четыре посла и двенадцать глав ближайших семей! - Прошипела она сквозь зубы. - И это не учитывая сотни дроу и материальный ущерб, практически полностью опустошивший казну! Лишь чудом мне удалось удержать Матриархат от междуусобной войны после твоей выходки! За такое есть лишь одно наказание. - Жрица подняла руку, и окружившие Локи Барра Ан-Ар приготовились к атаке.

- То есть ты меня не простишь?

- Без вариантов.

- Никогда?

- ...

- И ни за что?

- Твои последние слова?

- Вот как? Значит что бы я не делал и не говорил, прощения мне не видать? - Да что с этим типом?! Он окружен, и даже если он и смог бы разобраться с элитой элит, то с самой Жрицей ему точно не тягаться! Как ни смотри, у него нет ни шанса, но при этом он ведет себя так, как будто полностью контролирует ситуацию! У него есть козырь? Или он просто идиот?

- Никогда!

- Ну что же... - Локи засунул руку в карман и достал оттуда маленький кожаный мешочек, от которого шла слабенькая магическая аура. Для сокрытия своего содержимого. - Значит вот это мне не понадобиться. - Закончил он, развязав мешочек и достав из него два темно-зеленых, овальных самоцвета.

- !!! - Казалось бы просто два камушка, даже не особо дорогих, но от одного взгляда на них все присутствующие забыли как дышать. От них исходила аура. Сильнейшая темная аура, четко ощютимая любым дроу! Взор Элистраэ!

- Хм, я бы конечно вернул их, где взял, но думаю мне отсюда не выбраться, так что... - Он разко сжал кулак, явно пытаясь сломать их.

- Стой!! - Сделала резкий шаг в его сторону Куирай.

- Хм? Что-то не так? - Довольно поинтересовался он, крутя камушки в руках.

- Отдай их мне. - Медленно, произнесла она, не отрывая взгляда от камней.

- А где волшебное слово?

- Пожалуйста, отдай их мне.

- ... - Локи неспеша подошел поближе к Куирай. - И ты простишь мне ту давнюю... "Ошибку".

- Прощю. - Даже не думая кивнула жрица.

- Но совсем недавно ты утверждала, что мне не будет прощения.

- Я ошибалась! Отдай их мне и с тебя будут сняты все обвинения.

- Хм-м-м... - Протянул он, с подозрением рассматривая камушки в своих руках. - И я буду полностью восстановлен в своем положении твоего мужа?

- Да.

- И ты не будешь мешать моим дальнейшим исследованиям?

- Не буду.

- И даже предоставишь доступ к казне для финансирования моих исследований?

- Предоставлю.

- Ты умеешь убеждать. - Довольно улыбнулся он, протягивая жрице два самоцвета. - Держи.

- ... - Куирай наконец оторвала взгляд от камней, видимо чтобы проверить, не шутка ли это, но Локи только продолжал ухмыляться, с протянутой рукой. Секунда промедления, после чего жрица одним слитным движением взяла самоцветы и тут же отскочила назад, в то время как Барра Ан-Ар тут же сомкнули свои ряды, создавая стену между Куирай и Локи. Последний тем временем снова скрестил руки на груди и нагло мне подмигнул!

- На инициацию пригласите? - Поинтересовался он.

- Локи... - Медленно протянула Куирай, продолжая прижимать самоцветы к своей груди. - Мы их искали более пяти тысячь лет по всему миру! Где ты их нашел?

- Места надо знать. - Усмехнулся он. - И поумерь свою жажду крови: тех, кто их у нас украл уже давно нет в живых. И под "давно" я имею в виду как минимум три тысячи лет.

- Свое слово я сдержу, и все, что я обещала сделаю. - Наконец собралась она. - Но я очень надеюсь, что повторения той трагедии не случится.

- Я тоже на это надеюсь. - Усмехнулся этот наглый тип. - Пойду, пройдусь по магазинам. И не забудьте сообщить мне, когда пройдет инициация.

- Инициация... - С явным трепетом протянула Куирай. - Первая, за пять миллениумов...

Спустя три дня на главной площади Уст Ната собралась настоящая толпа. Ближе всех, прямо у подножия огромной статуи Элистраэ, "охраняющей" вход в Храм, стояли главы крупнейших семей Дроу. Сразу за ними стояло оцепление Барра Ан-Ар, за которым столпились чуть ли не все резиденты Уст Ната. Вот огромные ворота храма медленно открываются, из из них выходит Верховная Жрица, Куирай Кронт-Тир Рростар, которую сопровождает ее сестра, Оракул, Элисримэй Кронт-Тир Рростар. В руках первой сейчас покоилась небольшая бархатная подушечка, на которой расположились два темно-зеленых самоцвета. Жрица неспеша обошла статую Элисраэ по широкому кругу и остановилась между статуей и ближайшими главами семей дроу. Женщина медленно опустилась на одно колено и так же медленно протянула подушечку с самоцветами к статуе. Секунду ничего не происходило, но потом самоцветы вдруг поднялись в воздух и после недолгого полета заняли места зрачков статуи. В тот же миг по всей статуи прошлась едва-заметная зеленая волна, обновляя потрепаный временем камень, и возвращая статую в то состояние, в котором она была в момент своего создания. Еще миг ничего не происходило, а потом от статуи резко подул мощный ветер, сдувая как Оракула, так и глав семей в сторону, в то время как на Куирай даже одежда не шелохнулась! Зато теперь вокруг жрицы было полно свободного места... Которое тут же стало быстро заполняться небольшими тучками зеленого тумана, принявшими смутные очертания фигур дроу. А потом...

- Элистраэ признала тебя достойной... - Раздался слышимый всем мягкий женсий голос, исходящий от одной из светящихся зеленым тучек.

- Твои предки признали тебя достойной... - Произнесла другая "тучка".

- Твои предшественницы признали тебя достойной... - Третяя тучка, третий голос.

- Твой народ признал тебя достойной... - Четвертая тучка, и вот, они все синхронно пришли в движение.

- Если ты сама считаешь себя достойной, то прими наш дар! - Синхронно произнесла дюжина голособ, в то время как все тучки слились воедино в нескольких метрах перед Куирай, и миг спустя "взорвались" столбом яркого, зеленого света, достигшим потолка пещеры, в которой расположился Уст Ната.

- ... - Жрица наконец поднялась на ноги, и ни секунды не сомневаясь, уверенно вошла в столб света. Женщина тут же оказалась поднята над землей, вся одежда на ней оказалась уничтожена, и все присутствующие четко видели, как на ее спине появилась черная печать Элистраэ. Еще миг и Куирай падает на замлю, столб света исчезает, а ярко-сверкающие глаза статуи потухают. Но вот Куирай медленно поднимается на ноги и нисколько не стесняясь своей наготы поворачивается к своему народу.

- ... - Первой на одно колено встала Оракул. За ней последовали главы Семей, а миг спустя все, кто находился на площади стоял на одном колене. Все, кроме одного.

- ... - Одинокий дроу стоял на крыше одного из зданий, выходящих на площадь и наблюдал за происходящим со скрещеными на груди руками и довольной ухмылкой на губах. - Четыре готовы, осталось всего двое... Жду не дождусь... - Миг, и дроу поглотила его собственная тень, не оставив на крыше даже следа его пребывания.

Алиса Тепес.

- Смотрю ты уже тут... - Раздался у меня за спиной голос Райнхарта, как раз когда я садилась на шпагат: вчера после того, как я ушла от парней, я их больше не видела, но зато сегодня он снова тут...

- Смотрю не я одна встаю еще до восхода солнца. - Усмехнулась я, даже не поворачиваясь в его сторону: зачем? Ничего нового не увижу, так что лучше продолжу свою рутину.

- Привычка. Сама-то не хочешь отоспаться перед началом занятий?

- В гробу отдохну. - Отрезала я.

- Никак умирать собралась? - Усмехнулся он, появляясь в поле моего зрения: парень уже был в спортивной форме и сейчас направлялся к турникету.

- Если верить статистике, то сто процентов людей умирают.

- С тобой трудно поспорить. - Покивал он, разминая суставы.

- А со мной не надо спорить, я всегда права. - Нагло заявила я.

- Ты каждый день тренируешься?

- Ну да, а ты?

- То же самое. - Кивнул он. - Винсент тоже будет здесь с минуты на минуту.

- Другими словами покоя мне не видать. - Заключила я.

- Чем больше народа, тем веселее, разве не так?

- Предпочитаю находиться в компании только одного человека - себя.

- Я тут вот, о чем подумал, Алиса.

- Хм?

- Я тут Винсента по его же просьбе по боевым искусствам поднатаскиваю, но мне нет особой разницы, работать с одним человеком, или с двумя.

- Предлагаешь мне стать твоей студенткой?

- Не думаю, что я подхожу для звания учителя боевых искусств, но у тебя уже имеется отличный фундамент, так что думаю ты быстро все схватишь.

- Я отказываюсь.

- Можно узнать, почему?

- Мой... Учитель, любил сравнивать боевые искусства со зданиями: мол есть фундамент, практически одинаковый у всех, а есть собственно здания, имеющие совершенно разные формы и размеры.

- Вполне правдивое сравнение. - Покивал Райнхарт.

- А еще он говорил, что если ты начал строить одно здание, то его надо строить до конца. И я хочу построить либо лучшее здание, либо никакое.

- Я конечно в турнирах не участвовал... - Немного обиженно начал он.

- Мне прекрасно известно о боевых возможностях Алых Воронов, но я не сидела в "подготовке" без дела. Мне так же известно, что лучшими бойцами в мире считаются некие Барра Ан-Ар Дроу, или темных эльфов, с которыми могут сравниться разве что Серебрянные Ветви Азрай, или лесных эльфов. - Произнесла я прочитаное в какой-то книжке.

- Ты... - Удивленно начал он. - Хочешь научиться техникам эльфов?

- А почему нет? - Пожала я плечами.

- Потому что это невозможно. - Ответил он. - Мало того, что мы отличаемся от них на биологическом уровне, а значит их техники для нас в принципе не подходят, так к тому же Барра Ан-Ар и Серебрянные ветви, это элита их вооруженных сил! Кто тебя будет этому учить?

- ... - Есть у меня один наглый дроу на примете, но Райнхарту это знать незачем. - Один из учителей Арканы - дроу. Именно к ней я и записалась на обучение.

- Илладриель? Хоть я и элементалист, но я слышал о ней. - Кивнул он. - Говорят невероятно строгая и требовательная особа...

- Мне это прекрасно известно. - Усмехнулась я. - И меня это нисколько не волнует.

- Постой, то есть ты хочешь попросить Илладриель научить тебя боевым искусствам?

- Попытка не пытка. - Пожала я плечами. - Так что пока я не исчерпаю все возможности "построить лучший дом" я не стану у тебя обучаться. - Я действительно собиралась ее об этом попросить, хоть и не верила, что она согласиться. Неважно, я уверена, что мне еще предстоит встретиться с Локи, вот тогда и надо будет его поднапрячь.

- Даже не знаю, как реагировать... - Пробормотал он. - То ли восхищаться твоим амбициям, то ли поражаться твоей глупости...

- Хм, ты называешь это амбициями? - Усмехнулась я. - Это так, мелочи. - По крайней мере по сравнению с моей конечной задачей. Но уж о ней ему точно не следует знать.

- Ну как знаешь. Если передумаешь, думаю тебе не придется меня долго искать: я здесь каждый день тренируюсь.

- Я это учту.

- Ага, вы уже здесь! - Раздался от входа в спортзал голос Винсента.

- Привет! - Махнула я ему рукой, приветливо улыбнувшись: обещание, есть обещание: сказала, что больше к нему претензий нет, то и вести себя буду соответственно... Хотя мне все еще хочется врезать ему по морде... Для профилактики.

- Хм? - Похоже он не ожидал от меня такой приветливости, зато Райнхарт немного улыбнулся. - Да, и тебе доброе утро.

- ... - Похоже, что теперь я каждое утро буду с этими двумя видеться... Раздражает, конечно, но в то же время эти двое могут быть полезны, так что я не буду особо переживать по этому поводу. Главное, чтобы они меня особо не доставали, а перекинуться парой слов мне не трудно.

- Можете не вставать, не будем тратить время на глупые формальности. - За одну секунду до назначеного времени первого занятия дверь в аудиторию открылась, и внутрь зашла Илладриель Тор-Ак Солона, уж не знаю, как правильно произнести ее имя вслух. С другой стороны, в отличии от многих присутствующих, я уже встречалась с представителем ее расы, так что невероятная красота и изящество женщины не стали для меня сюрпризом, и ронять свою челюсть на пол, как мужская половина курса, я не стала. Тем временем дроу подошла к доске и быстро на ней написала...

- Илла. Обращайтесь ко мне именно так: от попыток произнести мое полное имя уши вянут. - Заявила она, осматривая каждого присутствующего внимательным взглядом. - Случайно ко мне не попадают, так что я буду считать, что вы знали, на что подписывались. Если есть ко мне какие-то просьбы или вопросы, то часы приема и расположение моего кабинета имеются в широком доступе. А теперь перейдем к делу. - С приветствием было покончено ровно за одну минуту, и теперь все присутствующие уже открывали учебники, одновременно внимательно слушая Иллу. Она права: сюда просто так не попадают, а те, кто здесь все-таки оказался, относились к учебе серьезно и вокруг не было даже тихих перешептываний. Ладно, хватит думать о постороннем, надо сосредоточиться!

- Заходи. - Раздалось с другой стороны двери в ответ на мой стук, и я не стала заставлять Иллу говорить это дважды: как она и сказала, узнать где и когда с ней можно поговорить не оказалось проблемой и вот, спустя пару часов после первого урока, успев перекусить на скорую руку, я уже тут как тут.

- Здравствуйте. - Улыбнулась я, заходя в идеально чистый и убраный кабинет: казалось здесь даже пылинки падают в строго отведенные для этого места!

- ... - Долю секунды на то, чтобы взглянуть на меня... - Алиса Тепес, первый курс. Чем могу помочь?

- У меня несколько странный вопрос... - Я хоть и решила спросить, не научит ли она меня боевым искусствам, но понятия не имела, как начать этот разговор.

- А у меня к тебе просьба не тратить мое время. - Женщина оторвалась от нескольких листов бумаги, которые внимательно читала и взглянула на меня пронизывающим и явно недовольным взглядом. - Если есть вопрос, то задавай, а если будешь топтаться на месте, то делай это с другой стороны двери.

- ... - М-да, похоже, что "плавно подвести разговор к нужной теме" не получится... Ладно, хочет прямоты, пускай так и будет. - Не могли бы вы обучить меня боевым искусствам Барра Ан-Ар?

- ... - Похоже мне все же удалось ее удивить: слегка расширеные глаза, и растеряное молчание... Не думала, что мне это удасться так быстро...

- ... - Я тоже молчала.

- Интересная просьба. - Наконец заговорила она. - Зачем тебе?

- Как недавно сказал один мой знакомый, "Маг много не наколдует с клинком в горле". А если учиться боевым искусствам, то учиться у лучших, верно?

- Мне нравиться твой взгляд на вещи. - Усмехнулась она. - Но с чего ты взяла, что я могу тебе в этом помочь?

- А я не знаю. - Пожала я плечами. - Но кроме вас в Академии дроу нет, так почему бы не поинтересоваться?

- И то верно. - Кивнула она. - Однако обучать человека техникам Барра Ан-Ар просто... - Вдруг она запнулась, и взглянула на меня гораздо более внимательным взглядом. - Этого еще никогда не предпринималось... - Задумчиво протянула она. - Теоретически это возможно, но практически об этом надо говорить с более квалифицироваными специалистами.

- Значит нет?

- Значит возможно. - Поправила она меня. - Для того, чтобы узнать, возможно ли это в принципе, тебе придется отправиться в Уст Ната.

- Это не вариант: мне учиться надо. - Помотала я головой.

- Верно. - Кивнула она. - Однако через десять месяцев первокурсники получают два месяца на отдых. Если к этому времени ты не передумаешь, то приходи снова: я официально приглашаю тебя в Уст Ната.

- ... - Она это серьезно? Но... - Почему?

- В смысле?

- Зачем вам это? - Не поняла я. - Это же не входит в обязанности учителя Арканы?

- Затем, что быть учителем, это помогать студентам вырасти и научить всему, что ты знаешь и умеешь. Если я откажу студенту в просьбе ее чему-то научить, то я перестану себя уважать. - Ну да, о ее строгости и требовательности в Академии ходят легенды, но после более внимательного расследования оказалось, что к себе она относится точно так же, так что подобное объяснение вполне приемлимо. Хотя все равно что-то тут... Не слишком ли она легко согласилась? Да ладно, все равно от нее ничего не узнаю.

- Спасибо! - Улыбнулась я.

- Если это все, то дверь у тебя за спиной. - Напомнила она, возвращаясь к своим бумагам.

- Доброе утро. - Раздался ото входа голос Райнхарта. Я уже начинаю привыкать к этой компании.

- И тебе привет. - Кивнула я, продолжая нарезать круги по просторному спортзалу. - Как дела?

- Да у меня-то все как обычно, благо это не первый курс. А вот как дела у тебя? Уже познакомилась с дроу? - Не забыл, значит.

- Познакомилась. - А зачем скрывать? Все равно рано, или поздно узнают. Не он, так кто-нибудь еще. - И даже попросила ее меня обучать.

- И как? - С улыбкой на губах поинтересовался он, наверняка ожидаю историю о том, как меня отшили.

- Лучше, чем я ожидала: я получила официальное приглашение в Уст Ната для... Не знаю, наверное физического теста, или чего-то в этом роде. - Пожала я плечами.

- Хмм... Официальное приглашение, это серьезно.

- Ты о чем?

- У Империи с Дроу отличные отношения, и человек в Матриархате вполне себе нормальное явление, но Уст Ната, это другое дело: дроу недолюбливают "посторонних" в их святая святых, и далеко не каждый может туда попасть.

- Даже так? Но тогда может ли Илла вообще делать такие приглашения?

- Более чем. - Отмахнулся Райнхарт. - Она, и ее сестра - члены дипломатической миссии от Матриарха к Империи. Илладриель послали в Академию, ее сестру в столицу, ну а ее "работа" учителя не более, чем исполнение требований Директора.

- Каких еще требований?

- Как он сам говорит, "Кто не работает, тот не ест." - Усмехнулся он.

- Райнхарт, Алиса, доброе утро! - Отвлек нас жизнерадостный голос Винсента.

- И она тут? - А вот недовольный голосок Беатрис, это что-то новенькое.

- А! Беатрис! - Тут же улыбнулся Райнхарт. - Решила понаблюдать за нашей рутиной?

- Я вообще тут случайно: встретилась с Винсентом на улице, и как-то здесь оказалась. - Развела она руками, присаживаясь на скамейку у стены.

- Так рано встретились на улице? - Не удержалась я. - Какая неожиданность... - Ох, каким взглядом она на меня взглянула.

- Ага, вот ты где! - Здесь становится слишком людно... Помотала я головой, поворачиваясь в сторону незнакомого голоса. Хм? - На этот раз к нам зашла... Демонесса? Я знала, что демонов не существует, но красная кожа, гибкий хвост, изящные рожки на голове, немного более крупные, чем у человека клыки белоснежной улыбки... - Так и знала, что ты у Винсента! - Обвинительно указала она пальцем на Беатрис. - Кстати здрасьте, давно не виделись. - Бросила она парням, но на мне ее взгляд остановился. - О! Новые люди! - Девушка до этого направлялась быстрым шагом к закатившей глаза Беатрси, но тут она резко сменила курс и спустя пару секунд стояла напротив меня. - Привет, меня зовут Шион. - Продолжая улыбаться протянула она мне руку. - А тебя?

- Алиса. - Без особых эмоций ответила я, пожав ее руку. Девушка была явно сильнее меня, но руку она пожимала осторожно: либо не ожидала от меня особой силы, либо в принципе привыкла контролировать свою силу, ведь на чисто физическом уровне люди проигрывают всем известным нелюдям, так что будет логично предположить, что кем бы она не была, силой мне с ней не тягаться. - Приятно познакомиться.

- Сальори. - Вдруг произнесла она, продолжая улыбаться и внимательно меня рассматривать.

- Что?

- Так называется моя раса, а то меня частенько с демонами путают. - Усмехнулась она. - Мы живем далеко на Юго-Востоке. Очень далеко, дальше, чем степи орков.

- Тогда понятно, почему я никогда не слышала о... Сальори.

- Мне это часто говорят. - Продолжала она улыбаться, бросив взгляд на парней, которые оставили нас наедине и уже занялись тренировками. Беатрис тоже не спешила вмешиваться в наш разговор, молча сидя на дельней скамейке и наблюдая за Винсентом. - Кстати как ты в этой компании оказалась? Я-то была соседкой по комнате в "Подготовке" у нашей принцессы. - Кивнула она на Беатрис. - Правда здесь мне в пентхаус попасть не удалось: Беатрис поумнее будет. Зато в спарринге я ей десять очков вперед дам! - Гордо заявила она.

- Ты говори, да не заговаривайся! - Крикнула в нашу сторону Беатрис, на что Шион попросту показала ей язык.

- Приятно познакомиться с подругой по несчастью. - Усмехнулась я.

- Хм? А, так это ты теперь с ней живешь? - Расплылась она в улыбке. - Ты должно быть умная! На кого учишься?

- Аркана. - Пожала я плечами. - И некромантия.

- Два направления? Уважаю! - С настоящим уважением покивала она. - А насчет принцессы не переживай. - Понизила она голос. - Она может на первый взгляд и грубая и надменная, но в глубине души она хороший человек, так что дай ей шанс.

- ... - Я неопределенно пожала плечами: я уже и так разобралась, что Беатрис в принципе далеко не худший вариант соседки.

- Ладно, не буду надоедать больше необходимого. - Хлопнула она меня по плечу и развернулась было к Беатрис, но тут же повернулась обратно ко мне и подняла свой хвост так, чтобы он находился между нами. - Чуть не забыла, держи.

- В смысле? - Не поняла я, с любопытством наблюдая за движениями ее хвоста.

- Каждый человек, с кем я общалась, по какой-то причине, рано, или поздно просил меня потрогать мой хвост. Так что лучше сразу с этим разобраться, верно? - Улыбнулась она, слегка повиляв кончиком своего гибкого хвостика.

- А тебе это не неприятно? - Полюбопытствовала я: не могу сказать, что мне прямо так уж и хотелось потрогать ее хвост, но любопытство свойственно каждому человеку.

- ... - Вместо ответа Шион просто взяла меня за руку. - Тебе неприятно?

- До тех пор, пока ты не собираешься выводить меня за пределы Академии, то нет. - Усмехнулась я, краем глаза заметив, как на моих словах Винсент запнулся и пропустил удар поддых от Райнхарта.

- Хм? - Судя по брошеному в сторону парня взгляду, Шион не упустила такую реакцию из вида. - Вот и мне все равно, если ты не собираешься меня за него дергать.

- ... - Не став упираться, я просто протянула руку и взяла ее за хвост. - Теплый...

- Ну я же не ящерица, чтобы быть хладнокровной. - Усмехнулась она, не выказывая никакой реакции на то, что я тискаю ее хвост в руках. - Впрочем это распространенная реакция: холодный это еще куда ни шло, некоторые считают, что он покрыт чешуей, а кое-кто выдал уникальную идею, что мой хвост - эрогенная зона.

- Кха!! - Еще один пропущеный удар поддых со стороны Винсента, и полный сарказма взгляд в его сторону со стороны Шион.

- Мало того, что это невероятно глупо, так еще и было бы крайне неудобно с этим жить. - Развела она руками. - Ладно, что-то я заболталась: давненько новых лиц в нашей компании не видела, но пора и честь знать. - Одним плавным движением она высвободила свой хвост. - Если ты живешь с нашей принцессой, то мы частенько будем видеться, еще успеем наговориться. - Махнула она мне на прощание и быстро приблизилась к Беатрис. - Хватит сидеть, практику никто не отменял! Идем уже!

- А ты не можешь без меня? На занятиях и так...

- Не достаточно! Чтобы добиться совершенства, надо практиковаться каждую свободную минуту! - Наставительно произнесла Шион.

- Ну и практикуйся... Одна.

- Хватит упираться, пошли. - Шион попросту схватила Беатрис за руку и силой потащила ее к выходу.

- Да отпусти меня уже! Я и так пойду... - Сдалась девушка, направляясь вслед за сальори.

- Разговорчивая особа... - Протянула я ей вслед.

- Есть немного. - Кивнул Райнхарт. - Но не могу сказать, что это ее недостаток.

- Хм... - Ну да, тут трудно поспорить: девушка оставляет исключительно приятное впечатление. Ладно, мне тоже хватит тут время терять: отведенное на тренировки время истекло, а дальше по расписанию первое занятие некромантией...

- Некромантия, некромантия... - Бормотала я себе под нос, петляя по самым дальним переулкам города. Нет, сегодня я не терялась, и прекрасно знала, куда иду. Но до начала занятий, когда я искала факультет некромантии, я здесь столько кругов сделала, пока не нашла, что искала, что и вспомнить страшно. А все потому, что некромантия особой любовью со стороны народа не пользуется и как результат, на некромантов никто учитьша не хочет. Ну а раз студентов нет, то и финансирования нет, и нечего занимать здания в центре города... - А вот и некромантия. - Кивнула я, выйдя к ничем не отличающемуся от окружающих, зданию. Факультету даже целое здание не выделили: весь факультет умещался в северном крыле этого каменного здания, в то время как вторая его половина выла отведена под строительные склады. Печальная картина... И тем не менее я не теряя времени направилась к единственной двери в здание и вскоре оказалась в довольно уютной и чисто убраной прихожей, из которой шли две двери и лестница наверх. Мне надо было в аудиторию, хотя учитывая размеры этого места, скорее в комнату номер двести три, так что я направилась на второй этаж, и пройдя по коротенькому коридору, оказалась перед тяжелой, дубовой дверью. - Прошу прощения. - Громко произнесла я, открывая дверь и заходя внутрь. Зашла, да так на пороге и остановилась. Такого я увидеть не ожидала... Нет, я не думала, что тут будет тот же уровень, что на факультете арканы, но... Тут вообще никакого уровня не было: вместо хоть какого-то подобия аудитории, или школьного класса, здесь имелся уютный диванчик, мягкий ковер на полу, низенький столик в центре помещения, заваленый как книгами, так и несколькими фруктами, ну а завершал местный пейзаж горящий камин и глубокое кожаное кресло напротив него, в котором сейчас сидел худощавый, седой мужчина лет сорока на вид с непроницаемым, безразличным взглядом и книгой в руках.

- Ты должно быть Алиса Тепес. - Протянул он, осматривая меня с ног до головы. - Хм, не ожидал, что ты все-таки существуешь.

- В каком смысле не существую? - Не поняла я.

- В том смысле, что некоторые из моих коллег любят подшутить над факультетом без студентов. - Улыбнулся он, продолжая меня осматривать.

- Да нет, я не шутка, вот она я такая. - Развела я руки в стороны, и даже прокрутилась вокруг своей оси.

- Вижу, вижу. - Покивал он. - Да ты присаживайся, в ногах правды нет. - Кивнул он на второе кресло напротив себя. Пожав плечами я присела рядом с ним. - Значит ты решила учиться некромантии, даже зная, как к нам относится широкая публика?

- А я похожа на ту, кого волнует мнение быдл... Широкой публики? - Невинно улыбнулась я.

- Туше. - Усмехнулся он. - Ты похожа на человека, который не делает что-то без подготовки, а значит я предположу, что тебе известно, что Некромантия - направление грязное, тяжелое и неблагодарное. Особых денег ты не заработаешь, славы тем более...

- И что? - Прищурилась я, понимая, куда он клонит.

- Вот и скажи мне, Алиса, зачем тебе нужна Некромантия? Чего ты хочешь добиться?

- Армия нежити. - Пожала я плечами. - Пожирающая все живое на своем пути, да здравствует Империя Смерти!

- ... - Какой-то у него скептический взгляд.

- Не верите? - Он помотал головой.

- Студенты у меня конечно хоть редко, но бывают, и большинство из них именно из-за того, что им хочется стать "великим и могучим повелителем нежити". Однако от тебя в этом отношении я не слышу ничего, кроме равнодушия.

- Не знаю насчет других, но я не вижу в ходячих кусках мяса ничего привлекательного, а живые люди, как правило, справляются с заданиями гораздо лучше тех, у кого мозг уже прогнил. Однако учитывая, что я пришла на факультет некромантии, думаю мне не удасться отвертеться от поднятия мертвецов.

- Если не поднятие мертвецов, то чему ты хочешь здесь научиться? - Гораздо более заинтересованно поинтересовался он.

- Вис Мортис, третяя страница: "Некромантия, это наука о смерти". - Процитировала я одну из немногих книг Некромантии, что мне удалось раздобыть в Подготовке. - Сдается мне, что "нежизнь", это лишь малая часть "смерти". Чему я хочу научиться? Всему остальному: чувствовать и может даже видеть Эфир, общаться с Эфирными существами, ощущать то, что некроманты называют "дыханием смерти", работать с некровирусами... - Я хотела продолжить, но...

- Хватит, мне понятно. - Улыбнулся он. - А с чего такой интерес к смерти?

- Интерес к смерти? - Удивилась я. - А с чего вы взяли, что у меня есть интерес?

- В смысле?

- Природа одарила, или прокляла меня Темной Маной, так что выбор школ у меня не велик. На Аркану я уже хожу, а из оставшихся, если взглянуть глубже простеньких зомби-скелетов, то некромантия предлагает гораздо больше, чем альтернатива. - Развела я руками. - Никакого интереса, простой расчет: обучение некромантии даст мне наиболее широкий спектр возможностей, и соответственно больше шансов прожить долгую и счастливую жизнь.

- Даже так? - Прищурился он. - Ну что же, интересная студентка мне попалась... - Протянул он, откладывая свою книгу и поднимаясь на ноги. - Думаю придется пересмотреть обучающую программу. И список необходимых учебников. - Добавил он, отчего я недовольно поморщилась. - Грэхам Фон Беорнан. - Наконец представился он. - С этого дня буду учить тебя истинной некромантии. - Усмехнулся он, направляясь к двери. - Пошли, покажу тебе где здесь что находится: тебе предстоит тут много времени провести...

- Как скажите. - Пожала я плечами, направляясь вслед за Грэхамом. Вот и познакомились...

- Не прошло и года. - Недовольно высказалась Беатрис, когда я вышла из ванной.

- ... - Пожав плечами, я ничего не ответила и направилась в свою комнату. Уже как две недели здесь живу, но из-за плотного графика занятий, я практически не пересекалась со своей сожительницей. Ну как не пересекалась: мы друг друга видели постоянно, но практически не разговаривали: в гостинной я проводила время лишь когда училась, а в это время я концентрировалась на учебе и игнорировала все, происходящее вокруг. Ситуация слегка менялась на выходных: я-то продолжала учиться, все-таки два фокусных направления, это не шутки, но фокусироваться на учебе было немного сложнее, ибо Винсент, как я и предпологала, оказался постоянным гостем нашего места жительства как и Шион, как и Райнхарт, да и Вайс с Мари, два других члена теперь уже "нашей" скромной компании к нам заглядывали. Почему к нам? Только у нас с Беатрис имелся просторный пентхаус, в то время как все остальные довольствовались жильем поскромнее. Впрочем мне от этого было не легче: несмотря на свой социальный статус к нам с Шион они относились дружелюбно, и всячески пытались втянуть в разнообразные проекты. И если с Шион все понятно: она сама кого хочешь к себе расположит, то мне-то это за что? Оставьте меня в покое и дайте мне спокойно заниматься учебой! К счастью я с этой компанией пересекалась только на выходных, ибо в буднии дни они все были заняты своими личными делами, и разве что Шион появлялась с завидной регулярностью, ибо они с Беатрис обе были элементалистами одного года, и соответственно имели много общих занятий и заданий. Как бы то ни было, когда мы с Беатрис оставались наедине, то практически не общались: у нас попросту не было общих тем для разговора.

- Кстати говоря... - Протянула она, осматривая мое тело, останавливая взгляд на особо крупных шрамах.

- Что? - Не поняла я: на тренировках мы пересекались и мои шрамы для нее не были сюрпризом...

- Почему ты их не удалишь? Это дело десяти минут для любого мага жизни.

- Они мне не мешают. - Безразлично пожала я плечами, направляясь к себе в комнату.

- Не подабает девушке так плевать на свою внешность. - Покачала она головой, но больше ничего не сказала. Уж не знаю, писала ли она жалобы куда-то, или нет, но нас так до сих пор и не расселили. Более того, судя по всему девушка смирилась с моим присутствием, и даже особо не морщилась при моем появлении. Подозреваю, что положительное отношение ее друзей ко мне, как и опыт общения с Шион сыграли в этом немалую роль, но благодарить никого я не собиралась...

- Хм? - После того, как я привела себя в порядок, и вышла в гостиную выбирать нужные учебники из своего книжного шкафа, кто-то стал стучать в дверь. Сперва я решила, что это кто-то из ожидаемой компании, но они вроде планировали сегодня встретиться в каком-то кафе в центре города, да и так громко и настойчиво никто из них так не стучит. Разве что Шион, когда Беатрис опаздывает на их совместные тренировки, но не в выходной же! Бросив взгляд на дверь комнаты Беатрис, я услышала оттуда какой-то грохот с последовавшей за ним сдавленой руганью. Обычно именно она открывает дверь своим друзьям, ибо я все еще пытаюсь от них дистансироваться: нет у меня ни времени ни желания заводить друзей... Одного раза на всю жизнь хватило, но похоже, что на этот раз стук застал ее в расплох. Ладно, пойду, посмотрю, кто это там не унимается...

- Уже открываю... - Пробормотала я, подходя к двери.

- Не надо! - Из своей комнаты наконец вылезла Беатрис, но я уже открыла замок и взялась за ручку двери, как эта самая дверь открылась без моей помощи, да на такой скорости, что мне чуть по лицу не прилетело! На пороге стоял незнакомый мне парень весьма отталкивающей внешности: во-первых он еле пролезал в дверной проем, однако речь шла не о ширине его плеч... Ну а во-вторых если я раньше думала, что Беатрис постоянно носит высокомерное выражение на лице, то сейчас я мысленно извинялась перед девушкой: лицо этого типа выглядело так, как если бы все вокруг него было создано из собачьего дерьма, но его высочество заставляют здесь находиться и он благословляет это самое дерьмо своим присутствием.

- Пошла прочь! - Я удостоилась лишь скользящего взгляда, после чего парень беззастенчиво врезал мне по лицу, при этом нисколько не сдерживая силу! Такого, от нежданного гостя я никак не ожидала, и попросту не успела сориентироваться и уклониться, из-за чего удар пришелся мне прямо в зубы, а сила оного удара заставила меня отлететь к своему столу и больно удариться о него боком. - Беатрис! Может объяснишь, как мне понимать твое поведение?! - Парень тем временем потерял ко мне всякий интерес и быстрым шагом приблизился к стоящей в коридоре девушке. Хмм? Такого лица я у нее еще не видела. Нет, она не кривилась и не делала никаких гримас, просто ее выражение застыло в каменно-спокойном состоянии. Как будто кто-то взял и выключил у нее функцию показывать эмоции.

- Эрл, я тебе уже говорила, что... - начала было девушка подчеркнуто вежливым, но при этом ледяным тоном, вот только слушать ее никто не собирался.

- Мне плевать, что ты там говорила! - Рявкнул парень. - Твое мнение никого не интересует! Все уже давно решено нашими родителями, так что будь добра, выполнять все условия... Хм? - Тут он заметил, что я все еще неподалеку, да еще и смею смотреть в его сторону. - Ты почему еще здесь? Пошла прочь, шалава!

- ... - Не став пока нарываться на конфликт, я молча поднялась на ноги и свалила за дверь, продолжая при этом вытирать кровь из разбитой губы. Мелочь, но я ему это непременно напомню. А то, что это не единственная моя встреча с этим Эрлом, я была уверенна. Спустившись на этаж ниже, чтобы можно было убраться подальше, когда этот парень решит покинуть наш дом, я задумалась. Конечно меня выставили за дверь довольно рано, но по контексту и поведению Беатрис можно было кое-что понять. Конечно вариантов было несколько, но сдается мне, что родители Эрла и Беатрис решили поженить своих отпрысков, и как это обычно случается у дворянства, без учитывания мнений оных отпрысков. Беатрис, по понятным и многочисленным причинам этому не рада, и похоже, пытается оттянуть неизбежное, скорее всего надеясь, что что-то изменится и ей не придется выйти замуж за эту гору сала. Лично я бы на ее месте просто устроила бы парню "несчастный случай", но подобные методы ниже нашей "принцессы"...

Конечно с одной стороны меня все это не касается: ее проблемы, пускай она с ними и разбирается, вот только имеется маленькая проблемка: я сейчас должна сидеть за своим столом и штудировать теорию пространственной Арканы, а не стоять тут у окна и дожидаться, пока эта мразь не соизволит убраться восвояси. Ну... Я - не Беатрис и просто игнорировать проблему не собираюсь! Хм? Я уже собиралась отправиться к Габриелле, пожаловаться на буйного гостя, но тут заметила подходящего к нашему общежитию Винсента. Решил не дожидаться назначеной встречи и первым встретиться со своей любимой? Их обоюдная симпатия была очевидна всем, кто с ними знаком... кроме них самих. Мне было известно, что эти двое были знакомы с самого раннего детства, и похоже, что это сейчас играло с ними злую шутки: слишком привыкли друг к другу, сложно признаться самим себе, что из чувства друг к другу теперь что-то большее, чем просто дружба... Как бы то ни было, с одной стороны мне немного любопытно, что произойдет, встреться Винсент с Эрлом, но с другой стороны это отличный шанс поставить Беатрис в положение моей должницы, а это гораздо более выгодно. Потрогав свою губу и убедившись, что кровь больше не течет, я отправилась на перехват!

- Винсент, дорогой мой друг! - Он как раз собирался зайти в здание, когда я открыла дверь и буквально набросилась на него. - Тебя-то я и ждала! Пойдем, я тебе кое-что покажу!

- Что? Алиса? - Пока он пытался сообразить, что происходит и с каких пор я называю его другом, я схватила растеряного парня за руку и буквально поволокла его за ближайший угол. - Постой, что происходит? Куда ты меня тащишь? - наконец уперся он, но мы уже зашли за угол, так что все в порядке.

- Мне нужно, чтобы ты мне помог в очень важном деле.

- Что за дело? - Было видно, что он все еще сомневается в моем поведении, но мне было плевать: я всего лишь должна задержать его тут на какое-то время.

- Мне нужно, чтобы ты помог мне с тренировкой Арканы Предвидения. - Выкрутилась я, самым наглым образом придумав несуществующее направление Арканы и тут же приперев парня спиной к стене: так я могла легко выглянуть за угол и увидеть, когда Эрл покинет здание, а Винсент, наоборот, ничего увидеть не мог. - Беатрис конечно же не дала бы мне тебя позаимствовать, так что придется тебе мне помочь здесь. Не волнуйся, это не опасно, я всего лишь должна почувствовать твою ауру и попытаться в ней разобраться. Так что просто стой на месте и закрой глаза: когда ты на меня смотришь, мне сложнее сконцентрироваться. - Протараторила я, не давая ему и слова сказать.

- Эммм... Я не совсем...

- Просто постой вот так с закрытыми глазами, хорошо? - Слегка повысила я голос, и Винсент наконец пожал плечами и выполнил мои указания. Прекрасно! - Не подглядывай! - Для профилактики сказала я, выглядывая из-за угла и наблюдая за входом в общежитие.

- Мне еще долго так стоять? - Недовольно спросил он спустя десять минут.

- Столько, сколько потребуется, или мне напомнить тебе, сколько моего времени потратил ты, когда тащил к воротам?

- Ты же меня простила! - Возмутился он. - Кто старое помянет, тому глаз вон, кажется так говорят...

- А кто забудет, тому оба. - Парировала я. - Молчи, и не рыпайся, ты меня отвлекаешь.

- Хорошо, хорошо, молчу. - Сдался он.

- Все, готово. - К счастью долго ждать не пришлось: спустя пятнадцать минут после моей встречи с Винсентом, Эрл покинул общежитие и быстрым шагом, не оглядываясь, направился прочь. - Спасибо за помощь, если понадобится, я буду обращаться исключительно к тебе.

- И что это было? - Поинтересовался он, рассматривая меня с неприкрытым подозрением.

- Ты о чем? - Сделала я невинные глаза.

- Да нет, ни о чем. - Помотал он головой. - Кстати говоря что у тебя с лицом?

- А, это? - Дотронулась я до разбитой губы. - С лестницы упала, когда спешила тебя перехватить. Ничего страшного, мне не привыкать.

- Вот как...

- Винсент? - Удивилась Беатрис, когда мы вошли домой, но тут же надела свое стандартное приветливое выражение лица.

- Ну ладно, не стану вам мешать, но и вы постарайтесь мне тоже не мешать. - Кивнула я парочке и направилась к своим учебникам: с Беатрис я поговорю позже, без свидетелей...

- Что тебе? - Нахмурилась Беатрис, когда увидела меня в дверях гостиной комнаты. Мне пришлось ждать до вечера, когда она и ее компания не наразвлекается, но я не собиралась откладывать разговор или давать ей отдохнуть.

- Пожалуйста, можешь всегда обращаться. - Усмехнулась я, на что девушка только скривилась.

- Спасибо, что задержала Винсента. - Все же процедила она сквозь зубы.

- Ну и что это было? - Поинтересовалась я, присаживаясь в одно из кресел.

- Это не твое дело. - Коротко ответила она и направилась к себе в комнату.

- Думаю Винсент еще далеко не ушел: может мне у него спросить?

- ... - Беатрис быстро подошла ко мне и схватив за грудки слегка встряхнула. - Если ты ему хоть слово скажешь, я тебе клянусь, следующим утром ты не проснешься!

- ... - Ох ты ж как она... - Ладно, ладно, успокойся. - Примирительно подняла я руки, и дождавшись, когда она меня отпустила, продолжила. - Ничего ему говорить я не буду, но в том, что это меня не касается ты не права. Видишь ли, Беатрис, я в Академию поступила с одной целью: научиться магии, и этот тип мне мешает.

- Подумаешь, пару минут снаружи постояла.

- У меня очень плотный график, если ты еще не заметила, и даже пара минут для меня достаточно, чтобы начать задавать вопросы. Кто это вообще такой?

- Эрл Горрион, сын одного из советников Императора. - Хоть нехотя, но девушка все же ответила. М-да, высокая птица тут летает...

- И полагаю, он твой жених?

- Это временное недоразумение! - Тут же встрепенулась она. - Отец уже работает над тем, чтобы все разрешить!

- Да, да, это все прекрасно и я терпеть не могу влезать в чужие проблемы, так что будь добра, сделай так, чтобы он мне больше не мешал учиться.

- Ты мне указывать будешь?

- Нет, мне плевать, будешь ты что-то делать, или нет. - Я поднялась на ноги и подошла к девушке. - Я тебя предупреждаю: если ты что-то не предпимешь, и он заявиться сюда во второй раз, мне придется взять дело в свои руки, чтобы он не пришел сюда в третий. Но если это случиться, не жалуйся на мои методы. - Закончив разговор, я направилась к себе в комнату под внимательным взглядом Беатрис. И судя по тому, что я в нем увидела, она не будет ничего делать. Ну да, это же ей выгодно: столкнуть меня с Эрлом, и посмотреть, что из этого выйдет. Она-то тут не при чем, да? Плевать, проблемы надо решать, а что делать с Беатрис, которой я сделаю своими действиями одолжение, я решу потом.

- Хм-м-м... - Хоть я и решила разобраться с проблемой, но учеба меня слишком затянула, так что мне пришлось дождаться второго визита этого типа, чтобы начать действовать: сегодня мне удалось избежать удара по лицу, но стоять и ждать, пока он уберется я не стала и направилась в библиотеку: у меня тут было несколько дел. Но что мне делать с этим Эрлом? - Хм? - Выбрав нужные мне книги, я уже направлялась к выходу, как вдруг заметила знакомое лицо: Шион удобно устроилась в специальной нише в стене, оборудованой для читателей, не желающих брать книги домой: кресло, столик, осветительный артефакт, разве что еду и напитки сюда брать было запрещено по очевидным причинам. - Шион. - Позвала я, не повышая голоса: библиотека все же. Из всей нашей компании она и Райнхарт мне пришлись больше всех по вкусу, так что я не имела ничего против небольшого обмена любезностями.

- ... - Молчит. Не услышала меня? Я подошла поближе.

- Шион.

- ... - Молчит и с невероятным вниманием вчитывается в книгу в руках. Даже ее хвост не шевелился, что случалось только во времена особой концентрации.

- Шион. - На этот раз я самым наглым образом тыкнула ее пальцем в плечо.

- Хм? - Девушка повернулась ко мне, но пару секунд осматривала меня каким-то незнакомым мне взглядом, как будто передо мной сидел кто-то другой. Но вот на ее лицо вернулась ее привычная добродушная улыбка, а хвост снова пришел в движение.

- Алиса! Прости, я тебя не заметила. - Виновато улыбнулась она. - Когда я читаю что-то интересное, то полностью ухожу в книгу. Мне говорят, что я становлюсь как будто другим человеком.

- М-да, это было... Необычно. - Улыбнулась я в ответ. Да и какая мне разница? Может это какая-то особенность ее расы? - Что читаешь?

- Это? - Перевела она взгляд на книгу. - История Матриархата Дроу.

- Хм? - Удивилась я. - Эм... Это радли личного любопытства? - Поинтересовалась я, ведь Шион элементалист, а дроу, за редким исключением владеют только темной магией. Какая тут связь?

- Да нет, это для моей курсовой.

- Ого? Уже над курсовой работаешь? Мжно узнать тему?

- Конечно! - Улыбнулась она. - Необъяснимое в мире магии. Теория, факты и варианты исследований.

- Необъяснимое? Ты о чем? - Не совсем поняла я тему ее курсовой.

- Понимаешь, в Империи элементалистов, хоть жопой ешь, и все хоть мало-мальски интересные темы, касающиеся элементальной магии давно уже изучены, так что я решила пойти другой дорогой. Вот и решила написать о необъяснимых явлениях.

- Я все еще не совсем понимаю... - Протянула я.

- Понимаешь, в наше время, когда в мире происходит что-то странное, простые люди, да и большинство магов все сваливают именно на магию, но если взглянуть на эти случаи повнимательнее, то не все так просто. Вот. - Показала она на свою книгу. Простейший пример: ты знаешь, что в Матриархате живет некто "Оракул" Де Юро, эта дроу не имеет никакого привелигированого положения, но Де Факто она является второй самой влиятельной дроу в Матриархате. А все потому, что Оракул является сильнейшим предсказателем будущего в мире!

- И что такого? Предсказания будущего довольно распространены. Кто-то работает лучше, а кто-то хуже. - Пожала я плечами.

- Это так. - Кивнула Шион. - Вот только Оракул - не маг.

- Что?

- Мало того, что Оракул - единственная дроу, не имеющая ни маны, ни умения ею управлять, что само по себе удивительно и странно, так к тому же она предсказывает будущее лучше кого бы то ни было еще! Как? Магия отпадает, но тогда... Как?

- Может она жрица?

- Нет, жрицей является Матриарх дроу. - Помотала она головой. - Оракул не имеет к божествам дроу никакого отношения. Не магия, не божественное вмешательство... Тогда что?

- Не знаю. - Сдалась я.

- Вот именно! И это лишь один пример из многих. И я собираюсь собрать все подобные примеры, структурировать их, и обратить внимание магического сообщества на подобные проишествия, а заодно составить несколько теоретических планов по их исследованиям.

- Впечатляет. - Совершенно серьезно покивала я. - Вот только как ты собираешься все эти случаи найти?

- Ха-а-а... - Без всякого энтузиазма выдохнула она. - Библиотека большая... Учиться мне здесь долго...

- Ты собралась прочитать все, что тут имеется? - Удивилась я.

- Ну может не все: учебники мне не нужны... Но да, работы предстоит много, поэтому я так рано и начала работать над этой курсовой. - Развела она руками. - А ты тут что делаешь? - Она взглянула на мои книги. - Еще учебники?

- Грэхам еще порцию учебников заказал. - Скривилась я.

- Понятно...

- А! Хорошо, что я тебя тут нашла. У меня есть вопрос.

- Слушаю. - Кивнула она.

- Ты же дружишь с Беатрис?

- Ну не знаю, считает ли она меня подругой, но я ее подругой считаю. - Покивала она. - А что?

- Ты знаешь что-нибудь об Эрле Горрионе?

- Об Эрле? Знаю кое-что. - Скривилась она. - Он уже давно к Беатрис подмазывается, но она его постоянно отшивала... До недавнего времени. не знаю, что там произошло у нее в семье, но эти двое теперь обручены... Очевидно без ее согласия. Отвратительный тип! Грубый, невоспитаный...

- Жирный, внючий... - Добавила я...

- Ты встречалась с ним?

- К моему несчастью. - Усмехнулась я. - А что-нибудь более конкретное ты о нем знаешь?

- В смысле?

- На кого учится, где живет, какую еду предпочитает?

- Откуда мне это знать? - Удивилась она. - Я им в этом плане не интересовалась. А ты что-то задумала? - Прищюрилась она.

- Он мне мешает учиться, и это непростительно. - На этот раз прищюрилась я.

- О-о-о? - Улыбнулась Шион. - И что ты собираешься делать?

- Пока ничего: прежде чем что-то планировать, надо своего врага знать.

- Верно, верно. - Покивала она. - А знаешь, что? Если ты собираешься избавиться от Эрла, то можешь на меня расчитывать: не могу спокойно смотреть, как этот тип достает мою подругу! - Сжала она кулаки.

- Тогда можешь узнать о нем побольше информации? У меня два фокусных направления, да к тому же я не слишком... Общительна.

- Да, это заметно. - Усмехнулась девушка. - Не волнуйся, босс! Все будет сделано! - Шутливо отдала она мне честь.

- Интересно, интересно... - Спустя пару дней Шион действительно составила исчерпывающее досье на этого типа, и внимательно его изучив, я устроилась на своей кровати и задумалась: как мне от него избавиться? Все насильные методы отложим в сторону: в самом сердце Академии это не вариант: это как плюнуть в лицо Директору, и сомневаюсь, что он это простит. Остаются только мирные методы, и тут... Маловато вариантов... Самый очевидный, это быть изнасилованой злобным аристократом, записать это на стандартный кристал, а потом шантажировать его. Проблема в том, что мне этого "счастья" хватило еще в рабстве и снова возвращаться в те времена мне совсем не улыбалось. Нет, если ничего другого не придумаю, то я сделаю то, что необходимо, но... Не хочется... Но другие варианты? Как еще его можно подставить? Нужно что-то, сравнимое с изнасилованием первогодки, что-то, что очень сильно пошатнет его репутацию и поставит пятно на репутации его папаши. Но что? Убийство? Не вариант. Наркотики? Слишком серьезно: последует расследование и скорее всего все вскроется. Еще варианты? Жульничество на экзаменах? Не думаю, что у меня есть необходимые средства, чтобы провернуть что-то подобное...

- Что, ничего не придумать?

- Ничего в голову не лезет. - Кивнула я. Стоп! Какого?! Вскочив на своей кровати, я тут же уставилась на расслаблено сидящего в кресле... Локи. Дроу откинулся на спинку кресла, закинул ногу на ногу и сейчас отстраненно рассматривал свои ногти. - Ты?!

- Привет, давно не виделись. - Как ни в чем не бывало улыбнулся этот тип.

- Давно?! Можно и так сказать! - Возмутилась я. - Ты что тут вообще делаешь?!

- Да так... - Неопределенно махнул он рукой. - Мимо проходил, дай, думаю, загляну, посмотрю, как ты тут поживаешь? Наверняка уже по мне соскучилась. - Нагло улыбнулся он.

- Соскучилась? По тебе? Смешная шутка, ты теперь клоуном работаешь?

- Разве что красной краски, чтобы нос намазать не хватает. - Усмехнулся он. - Кстати о красной краске... Я знаю, где ее достать. - Протянул он зловещим тоном, в то время как у него в руках появился уже знакомый мне черный кинжал. Ну да, он посильнее меня в Аркане будет...

- Эй, ты чего задумал?! - На всякий случай я слезла с кровати... Так, чтобы оная мебель оказалась между нами.

- Кровушки твоей захотелось. - Усмехнулся он, крутя свой кинжал в руках, но не делая попыток подняться на ноги. Хотя захоти он, и я вряд ли бы даже заметила, как он поднялся на ноги.

- Ты случаем умом не повредился? Забыл, где мы находимся?! Если убъешь меня, то...

- Ха-ха-ха-ха!!! - Вдруг засмеялся он. - Убить? не смеши меня, ты еще не выполнила свою часть нашего контракта. Ты же не забыла о нем?

- Куда уж там... - Пробормотала. - Тогда чего ты от меня хочешь? И убери уже этот нож, он меня нервирует!

- Я уже сказал: кровушки твоей хочу. Немного, где-то вот столько. - Кинжал пришел в движение, сначала превратился в бесформенное облачко тьмы, а потом принял форму небольшой колбы.

- Ты серьезно? Моя кровь? Зачем?

- Провести темный ритуал, и приворожить тебя к себе, естественно. - Развел он руками.

- ...

- Не веришь? - -Продолжал он ухмыляться.

- Не верю.

- Ладно, ладно, никаких ритуалов не будет. Мне твоя кровь нужна ради науки.

- В смысле? И почему именно моя?

- Потому что кроме тебя, я не знаю больше никого, кто имел бы контакт с Темным Богом.

- Я не Жрица. - Напомнила я ему.

- Да, я помню. - Кивнул он. - Но знаешь, боги просто так в нашем мире не появляются. Более того, они сами по себе это сделать не могут. Им нужен медиум, якорь. Когда ты тогда встретилась с Раджани, он использовал твою душу, как якорь для своего появления в мире живых, и даже если ты отказалась от его предложения и он ушел восвояси, подобные визитеры оставляют свой отпечаток. В твоей крови есть немного его "сущности".

- Вот как... - Я над этим не задумывалась... - Это опасно?

- Сильно в этом сомневаюсь. - Покачал он головой. - Вы же разошлись, как в море корабли. В тебе остался разве что ничтожно маленький клочок Его "сущности". Сомневаюсь, что его вообще возможно обнаружить, если не знать, что искать.

- Если он настолько мал, то зачем он тебе?

- Говорю же: наука. Он слишком мал, чтобы быть хоть как-то полезным, но само его существование открывает варианты для некоторых любопытных экспериментов, которые в перспективе... - Тут он себя оборвал. - Не буду напрягать тебя деталями. Ну так что, совершишь пожертвование в фонд продвижения науки... - В его свобофной руке появилась сотканая из тьмы игла. - Или нам сперва устроить... Дружеский спарринг? - Прищюрился он.

- Полагаю выбора у меня особого нет... - Сокрушенно вздохнула я, возвращаясь на кровать. - В таком случае я ожидаю соответствующую благодарность за "пожертвование". - Протянула я, закатывая левый рукав.

- Хо-о-о? - Поднял он брови. - Говори уже.

- Закончи начатое! Научи меня боевым искусствам дроу. А точнее Барра Ан-Ар.

- Какие специфичные у тебя вкусы. - Усмехнулся он. - Я понял смысл твоей просьбы. - Кивнул он. - И если появится возможность, то почему бы и нет? Вот только я не собираюсь оставаться в Академии, так что тебе придется подождать.

- Я умею ждать. - Кивнула я.

- Да, я это уже понял. - Поднялся он на ноги, крутя свою иглу в руках и неспеша приближаясь ко мне.

- Не переусердствуй: у меня еще есть планы на сегодня, не хочу остаток дня в постели лежать. - Проворчала я, наблюдая, как он берет у меня кровь.

- Ты разговариваешь с профессионалом. - Усмехнулся он, пряча контейнер с моей кровью где-то под одеждой. - А я смотрю ты время зря не теряешь. - Кивнул он на стеллажи с книгами. - Аркана и Некромантия? Учишься сразу двум направлениям? Не укусила больше, чем можешь проглотить?

- Время покажет. - Усмехнулась я, ощущая слабое головокружение, но в остальном вроде все в порядке.

- А это что за тип? - Локи вернулся в свое кресло, и сейчас рассматривал оставленный на столике досье на Эрла. - Кавалера себе завела? - Явно издеваясь спросил он: ну да, Шион не постеснялась даже морду лица и отпечаток ауры приложить к другой информации...

- Боже упаси. - Нет, избавиться от этого типа надо... - Пожала я плечами. - Вот только...

- Дай угадаю: перерезать ему горло страшновато, со взглядом Гордана в затылок. - Кивнул он на самое высокое здание города, видное даже отсюда. - Осталось разве что раздвинуть ноги и потом его шантажировать?

- ... - Нечего было сказать: может он может мысли читать?

- Нет, читать мысли я не умею, но проживя с мое, ты и сама научилась бы читать людей, как раскрытую книгу. - Усмехнулся он.

- И что дальше?

- В смысле?

- Есть идеи получше? Как-то не хочется прибегать к этому методу... - Передернула я плечами.

- Брезгуешь?

- Я сделаю то, что необходимо, для достижения своей цели. - Жестко произнесла я. - Но это не значит, что я не хочу выбрать путь наименьшего сопротивления.

- Логично. - Кивнул он. - А что касается идей... - Локи быстренько пробежал глазами по досье, перелистал его пару раз, после чего бросил обратно на столик. - Идей предостаточно, но сомневаюсь, что ты сумеешь их претворить в жизнь.

- Понятно... - Хмуро протянула я: неужели вариантов нет?

- Все, кроме одной. - Добавил он. - Есть один вариант, как избавиться от него без интимной близоти, который даже ты сможешь провернуть...

- И что это за вариант? - Жадно спросила я.

- Не скажу. - Самодовольно заявил он. - Так будет не интересно. - Развел он руками. - Сказать не скажу, но подсказку дам. - Усмехнулся она. - Когда собираешься от кого-то избавиться, надо учитывать не только саму цель и свои личные возможности, но и окружающую обстановку. Подумай, над тем где вы оба находитесь.

- В Академии.

- В самом пристижном учебном заведении Империи. Покинуть это место для дворянина его уровня, это позор на всю семью.

- Ну да, это и так понятно, но исключить его...

- Вот в этом твоя проблема: ты думаешь слишком узко. Исключать? Зачем? Он сейчас находится в тюрьме. Зачем тебе его освобождать? - Хитро прищюрился он, после чего поднялся на ноги, и за секунду расстворился в собственной тени. как будто и не было его здесь секунду назад...

- Тюрьма? - Пробормотала я сама себе. Так я действительно над этим не думала. Но по сути он прав: Эрл не может свалить отсюда, он... Он заперт здесь. - Хм-м-м... - На мои губы начала медленно наползать улыбка: кажется я понимаю... Я хотела избавиться от него, потому что по сути я была заперта в Академии с ним, и мне такой сосед не нравился, но... Но на самом деле это не я заперта с ним, это он заперт здесь со мной... Это будет не только полезно, но еще и весело...

- Вот вы где. - Улыбнулась я, подходя поближе к барьеру из чистой маны, но не пересекая его: в отличии от моих утренних тренировок, Шион С Беатрис предпочитали оттачивать свое магическое мастерство, вот только просто так швыряться смертоубийственными заклинаниями недоучкам никто не даст, поэтому для подобных тренировок в Академии имелись специальные площадки, оборудованые артефактами, которые и военные не стесняются использовать для укрепления стратегических объектов. Правда здесь они конечно же сильно модифицированы, и по сути создают вот такие вот энергетические поля из чистейшей маны - лучшее средство от случайно промазавших заклинаний. Один тренировочный зал имел всего шестнадцать "клеток" для тренирующихся, но в такой ранний час, кроме Шион с Беатрис, тут были заняты лишь еще четыре клетки, так что между энергетическими куполами было достаточно места и ходить по тоненькой "тропинке" между куполами не было нужно. Впрочем эта парочка даже меня не заметила, продолжая швыряться друг в друга кто чем горазд. На ой первокурсников смотреть не очень интересно по очевидным причинам, но ни Беатрис, ни Шион сейчас особо и не выпендривались: на данном этапе обучения главное это не победить, а использовать свою манну, так сказать, "прогонять" ее через свое тело, и чем быстрее, тем лучше. Вот они и занимались тем, что одна швырялась разрядами электричества и режущими воздушными лезвиями, а Шион отвечала привычными для любого огневика, огненными шарами. Защищались они тоже стандартным методом - Барьер Арктуруса создавал направленный всплеск маны в сторону приближающегося заклинания, дестабилизируя его и превращая молнию в сноп искр, а огненный шар в тепленький бриз. Чрезвычайно затратный барьер, который к тому же можно обойти, используя более "крепкие" заклинания, но он простейший в изучении и на первом курсе ничего другого, по крайней мере пока не преподают.

- Сдаюсь... - Тяжело выдохнула Беатрис, спустя минут десять яростного обмена заклинаниями. Шион тоже выглядела усталой, но она однозначно была сильнее.

- Ха-а-а... - Потянулась "демонесса", осматривая свою покрасневшую ладонь: минуту назад ее барьер был пробит и ей пришлось защищаться от электрического разряда ладонью. - Надо будет мне поднажать, а то в таком темпе ты меня догонишь. - Усмехнулась девушка, деактивируя купол площадки.

- Рано, или поздно я все равно тебя превзойду. - Усмехнулась Беатрис, направляясь в душ.

- Алиса! - Обратила на меня внимание Шион. - Ты давно тут?

- Минут десять. - Пожала я плечами. Беатрис хоть и кивнула в мою сторону, но ничего говорить не стала. - Мне надо с тобой поговорить.

- Это о чем я думаю?

- Именно. - Кивнула я.

- Буду через три минуты! - Секунду назад она была устевшей, но сейчас снова пылает энергией! Мне бы так... - Ты что-то придумала? - Первой спросила она меня, когда мы покинули здание и шли в направлении одной из многочисленных столовых Академии: время для завтрака все же.

- Придумала. - Улыбнулась я. - Но сперва надо подготовиться.

- Я слушаю.

- Ты же знаешь, как люди, после поступления в Академию, разделяются на группы, вроде нашей.

- Ну да. - Кивнула она.

- Мне надо, чтобы ты нашла группу, состоящую из двадцати-тридцати человек, предпочтительно мужчин. Крестьян, или бедных горожан, но главное, чтобы они все недолюбливали, или даже ненавидели дворянство и аристократ. Сможешь?

- Не любят дворянство? Не думаю, что это будет сложно. - Усмехнулась она.

- Прекрасно. - Улыбнулась я. - Еще кое что. - Я достала из кармана небольшой костяной кубик с несколькими черными рунами на каждой стороне. - Держи. Мне надо, чтобы ты всегда была на связи, а поэтому будет неплохо, если ты мне дашь свое расписание, чтобы я планировала свои действия, когда у тебя нет занятий.

- Это можно устроить. - Кивнула Шион. - Еще что-нибудь?

- Запасись кристаллами памяти. - Достала я из кармана камушек, размером с жемчужину - записывающий кристалл, или кристалл памяти был одним из простейших артефактов, которые производили студенты факультета Артефакторики. При активации он создавал магическую волну, которая достигала стен помещения, в котором находился артефакт, или, если стен нет, распространялся на десять метров, после чего "запоминал" это пространство и записывал все, что происходило внутри. Сам кристал предельно простой, даже примитивный артефакт. Другое дело, что воспроизвести записаную проекцию далеко не так просто, но в Академии портативный Воспроизводитель выдавался во временное пользование каждому студенту, хотя во внешнем мире стоил огромные деньги. Директор считал, что если студент может записать лекцию, а потом просматривать ее у себя дома столько раз, сколько ему захочется, его успеваемость повысится многократно. И должна сказать, я была с ним полностью согласна: я чуть ли не каждый день просматриваю записаные лекции Иллы и Грэхама. - Их нам понадобится много.

- Не вижу особых проблем. - Покивала девушка. - У меня и так их полно, да и стоят они копейки.

- Ну а все остальное я беру на себя. - Закончила я. - Начнем, как только ты найдешь подходящую группу.

- Поняла, все будет сделано в кратчайшие сроки!

- ... - Услышав уже знакомый мне аггресивный стук в дверь, я быстро взвесила варианты и все же поднялась открыть дверь: я хоть и хотела подождать, пока все приготовления завершатся, но все уже было почти готово, так что больше терпеть я не собиралась. - Расслабься и наслаждайся шоу. - Улыбнулась я появившейся из своей комнаты Беатрис, берясь за дверную ручку и открывая дверь с самой дружелюбной улыбкой, от которой у Беатрис подозрительно прищурились глаза.

- Пшла вон! - Привычно замахнулся на меня этот боров, вот только на этот раз, вместо того, чтобы получить по лицу я без труда заблокировала его медленный удар, а в ответ не стала придумывать ничего сложного и просто ударила Эрла по яйцам. - У-У-У-у-у-у!!! - Тут же в голос завыл он, стыдя своим воплем самых матерых волков.

- Хм-хм-хм... - Расслабленно напевала я, отвернувшись от согнувшейся горы сала и направляясь на кухню, в то время как Беатрис смотрела на меня изумленным и даже неверящим взглядом. - Так-с, куда я его положила... - Найти то, что я искала удалось практически сразу, и обратно в гостиную я вышла когда Эрл уже подползал к ближайшему к нему дивану. - Ку-уда?1 Я тебе не разрешала марать мою мебель! - Схватив парня за шкирку, я развернула его в сторону выхода, после чего взялась за принесеную с кухни баночку.

- Что это? - Наконец подала голос Беатрис.

- Мед. - Показала я ей этикетку. - Довольно хороший, дорогой. - Похвалила я его, откручивая крышку. - А ты будь благодарен, что на тебя хороший продукт извожу. - Обратилась я к Эрлу, без колебаний выливая ему мед на голову.

- У-у-у?! У-У-У!!! - Он все еще не мог членораздельно говорить, впрочем меня не волновало, что он хочет сказать.

- Теперь ты хотя бы медом пахнешь, а не только потом и дерьмом. - Усмехнулась я, выталкивая его за шкурку на лестничную клетку. - Если есть желание стать евнухом, то возвращайся, я добавлю. - Помахала я ему рукой, бросила пустую канку меда ему под ноги и закрыла дверь.

- Ты... Понимаешь, что только что сделала? - Пораженно спросила Беатрис.

- Показала куску дерьма его место. - Пожала я плечами, возвращаясь в кресло, и беря в руки учебник Арканы: этот козел снова оторвал меня от учебы!

- Нет, ты нажила себе очень серьезного и опасного врага.

- Да неужели? - Усмехнулась я. - И что он мне сделает? Убьет? Он конечно туп, как бревно, но даже у этого придурка не хватит мозгов так нагло плюнуть в лицо Гордана, а у его папаши как раз наоборот, хватит мозгов не переходить дорогу сильнейшего мага человечества ради какой-то девчонки.

- С директором они конечно связываться не будут, но существует мир за пределами академии. - Не унималась Беатрис.

- Намекаешь на то, что они возьмутся за моих близких, которые не находятся под защитой Академии? - Снова усмехнулась я. - Да, мне известно, как местные дворяне сохраняют свои привелегии, даже если официально среди студентов сословий нет. Но в данном случае мне плевать.

- Тебе плевать на своих близких? - Удивилась девушка.

- Именно! Более того, если Эрл, или его папаша отправит кого-то найти и покарать мою семью, то надо напомнить ему цветочки прихватить: пускай на их могилы положит.

- ! - Видимо тут Беатрис наконец вспомнила, что у меня больше никого не осталось... - Прости, я забыла.

- Ничего страшного. - Помотала я головой, возвращаясь к учебнику, всем видом показывая, что разговор закончен.

- Мне кажется, или земля трясется?! - Шион поработала на славу, составляя досье на Эрла, так что найти его в любое, удобное для меня и моей помощницы-демонессы не составляло труда. Вот и сейчас, пристроившись позади Эрла в нескольких метрах, я вдруг стала говорить так громко, как могла, не переходя на крик. - Землетрясение? А, нет, я ошиблась, это просто Эрл перекатывается с места на место!

- Ты? - Тут же повернулся он ко мне, а я тем временем рассматривала его компанию. Три парня, надменные, высокомерные лица, разного роса и телосложения... Хм? Двоих я тут же отмела в сторону, как избалованых сынков, но вот третий выделялся в этой группе спортивным телосложением, и умным, проницательным взглядом. Лидера видно за версту. Правда не понятно, что, кто-то его калибра делает с этими неудачниками? Он бы гораздо лучше вписался в компанию Райнхарта или Винсента...

- Что это за грязь? - Театрально зажал свой нос один из друзей Эрла. - Как она вообще смеет называть тебя по имени?

- Смотри-ка, Эрл, даже твои друзья не выносят твоей вони: вроде как улица, ветерок, а меня все-равно тошнит! Ты что, утром умываешься помоями? Тут настоящий торнадо нужен, чтобы проветрить Академию от такого запашка. - Продолжала я унижать беднягу на глазах и ушах у многочисленных прохожих.

- Да ты хотя бы знаешь, с кем связалась, швабра?! - Наконец пробился голос у цели моих издевательств.

- Нет, просвети меня! Хотя учитывая твои размеры, ты скорее затмишь своим жиром даже солнце, так что я беру свои слова назад. Более того, вообще не разговаривай со мной: лишь находясь в твоем присутствии, я чувствую, как мой интеллект понижается, так что страшно подумать, что случится, если ты со мной заговоришь.

- Ты... - Собирался он что-то ответить, но...

- Прости, дорогой, у меня есть гораздо более важные дела, чем снижать свой интеллект особо изощренынм способом. До встречи, и смотри не задави никого своей тушей. - Махнуть рукой, и скрыться в переулках Академии.

- Так вот, что у тебя за план. - Улыбаясь до ушей протянула Шион, подходя ко мне из другого переулка.

- Именно. - Кивнула я. - У тебя как все прошло?

- Идеально. - Ко мне в руки упал шарик кристала памяти.

- Первая глава... - Протянула я, убирая кристал в карман. - Первая, но не последняя...

- Боже ты мой, аккуратнее падать надо, так и пол проломить можно! - Насмешливо воскликнула я, после того, как лично поставила подножку и Эрл предсказуемо оказался на полу в коридоре факультета элементалистики. Народа здесь было полно, но его друзей не было: они учились на других факультетах, так что мне удалось приблизиться к своей цели достаточно близко, чтобы подставить подножку.

- ТЫ!! - Взвыл он, поднимаясь на ноги.

- Твои реакции становятся предсказуемы: ты кроме "ты" слов больше не знаешь? Давай, я помогу тебе выучить новое. "Алиса" это мое имя. Повторяй за мной А-Ли-Са. - Как с малолетним ребенком заговорила я с ним.

- Стерва, ты у меня... - Рванулся он было ко мне, но ни скорости, ни ловкости у туши его размера не имелось, так что сместиться в сторону и подставить вторую подножку не составило труда.

- Смотреть под ноги надо! - Издевательски склонилась я над шевелящимся салом. - Ой, прости, ты наверное и ног своих из-за живота не видишь. Трудно на ощупь носки одевать? А! Я поняла! Готова поспорить, что именно поэтому ты носки меняешь лишь раз в год. Или в два года, учитывая запашок. - Мне пора, ангел мой, увидимся позже. - Вторая глава...

- Ой, прости, я случайно. - Самым наглым образом соврала я, после того, как "случайно" уронила воздушный шарик, наполненый краской прямо на голову Эрла. - Впрочем так даже лучше: яркие цвета идеально подходят клоунам. - Я выбрала ядовито-розовый цвет для этой выходки.

- Если ты думаешь, что тебе это сойдет с рук, то ты...

- Угрожаешь мне насилием? Ну да, ответить-то нечего, вот и приходится прибегнуть к примитивным методам, присущим варварам, а не образованым дворянам. Как низко ты пал. - Покачала я головой, и быстренько слилась с толпой. - Глава восьмая...

- Мне вот, что интересно. - В который раз заговорила я сама с собой в непосредственной близости от Эрла с его друзьями. - Если внешний вид и интеллект передаются по наследству, то в отношении Эрла Горриона можно предположить два варианта: учитывая, что его отец состоятельный и весьма умный дворянин, это значит, что либо его мать - жирная, тупайя корова, либо он вообще бастард... От жирной, тупой коровы.

- Ну все, сука! - На этот раз я не пыталась увернуться, и дала ему схватить меня за грудки... На виду у толпы зевак. - Тебе не жить! Я лично позабочусь о том...

- Мята.

- Что?! - Он и так был красный от гнева, а мое спокойствие лишь добавляло масла в огонь.

- Мяты пожуй, а то у тебя изо рта воняет хуже городской свалки. - Нагло улыбнулась я, и в тот же миг он замахнулся для удара... Которого не последовало: Марк, "лидер" группы Эрла перехватил его руку.

- Успокойся. - Жестко произнес он. - Разве не понятно, что она тебя провоцирует: ударишь ее и придется разбираться с директором. Молчать она об этом не станет.

- Да нет, что вы! У меня рот на замка, я ничего никому не скажу! Обещаю. - Нагло улыбаясь произнесла я.

- Г-р-р-р!! - Прорычал Эрл мне что-то несвязное в лицо, но все же отпустил. - Не долго тебе ухмыляться осталось. - Глава... Возможно последняя?

- Не похоже на пристанище темных сил и загробных ритуалов... - Протянула Шион, осматривая холл факультета Некромантии: в тот же день, когда Эрл хватал меня за грудки, я поручила Шион передать информацию друзьям Эрла о том, что сегодня я собираюсь задержаться здесь до поздна, проводя стр-р-р-рашные эксперименты с нежитью... Которую я кстати говоря еще ни разу не поднимала: Грэхам меня услышал и мы в основном занимались другими областями некромантии.

- Да, уютненько тут. - Покивала я. - У Грэхама еще уютнее, у него даже камин есть. Но не думаю, что он обрадуется нашей компании. - Усмехнулась я.

- Ты уверена в своем плане?

- Более чем. - Кивнула я. - Ладно, пока мы ждем, нельзя забывать об учебе... - У меня все было спланировано, так что я заранее приготовила неоходимые учебники и даже закуску... - Пора. - Поднялась я на ноги и порянулась: за окном уже стемнело, так что хватит тянуть время. - Следуй за мной на безопасном расстоянии.

- Да, да, я помню наш план. - Покивала Шион. - Удачи.

- Нет. - Помотала я головой. - Никакой удачи: расчет, планирование и исполнение. Мне не нужна удача.

- Как скажешь... - Задумчиво протянула девушка.

- А вот и ты... - Факультет Некромантии находился на окраине Академии, дело было после захода солнца, так что вокруг не было ни души... Кроме меня, и группы дворян из шести человек. Шесть? Ну да, тут имелись несколько незнакомых лиц: друзья друзей? Не важно.

- Эмм... - "Замешалась" я, оглядываясь по сторонам, чтобы убедиться, что действительно окружена. - Добрый вечер, господин Эрл.

- Вот, как ты теперь заговорила! - Самодовольно ухмельнулся жирдяй, да и все его дружки... Кроме Марка. Последний только подозрительно прищюрился. - Вот только время для разговоров прошло... - Окружение сжималось, Эрл выступил вперед и схватил меня за горло.

- Не надо! Мы можем договориться! Я обещаю больше не появляться на ваши глаза, господин! Клянусь! Только не бейте меня!

- Смотрите, как эта стерва пищит! Вот только я не слышу, что ты там говоришь?! Повтори! - Короткий удар поддых выбил из легких весь воздух, а последовавший удар в челюсть отправил на землю.

- Кха-а-а... Кха-а-а...

- Что такое? Я тебя еще не слышу, говори громче!

- Я говорю, что ты придурок, каких я еще не встречала, и что манипулировать тобой легче, чем марионеткой. - Нагло ухмыльнулась я, вытирая кровь из разбитой губы.

- Уходим! - Рявкнул было Марк, уже развернувшись уходить... Видимо он понял, что происходит, вот только было поздно: из чуть более дальних переулков на главную улицу вышли две дюжины парней в одинаковых, карнавальных масках, и вооруженных длинными деревянными шестами.

- Смотрите-ка, ребята... - Заговорил один из них неприятным на слух, измененным простеньким артефактом, голосом. - Какие-то подонки напали на бедную, беззащитную девушку! - Довольно протянул он, перехватывая свой шест как копье.

- Нехорошо, что подобное творится на улицах Академии. - Покачал головой другой.

- Очень нехорошо... - Не прошло и минуты, как все дворяне оказались в плотном окружении с шестами, направлеными в их сторону, в то время как я наоборот, стояла рядом с одним из прибывших на "помощь" парней.

- Да что вы себе позволяете! Вы хотя бы знаете, с кем имеете дело?! - Завел знакомую песню один из окруженных дворян.

- С бандитами конечно же.

- Да как ты смеешь приписывать нас к...

- Приписывай, или нет, но доказательство вот тут. - Показала я кристал памяти. - На нем записано, как Эрл напал и начал избивать меня. - А эти... Доброжелатели всего лишь пришли мне на помощь. Ну а переломаные конечности и выбитые зубы, это результат ваших аггресивных действий конечно же.

- Какие еще переломаные... - Начал было один из них, но похоже до него дошло... - Вы не посмеете! Да вы знаете, что с вами станет? С вами, с вашими семьями?!

- А ты поконкретнее. - Попросила я. - С кем? Вот с ним. - Кивнула я на стоящего рядом со мной парня. - А кто он? Лица вы не видите. Голос изменен, ну а этот маленький артефактик. - Показала я на небольшую брошку у парня на груди. - Делает ауру носителя нечитаемой на расстоянии больше метра. Кому вы собираетесь мстить? Или просто выберете случайного студента из всех имеющихся в Академии? В таком случае удачи, она вам понадобится.

- ... - На пару секунд наступило молчание. - В таком случае ты сама за них всех расплатишься! - Высказал гениальную идею один из них, а я заметила, как Марк только сокрушенно покачал головой. Ну да, он-то сразу понял, что я продумала вообще все.

- Я сама? И каким образом? Родных и близких за пределами Академии у меня нет, все умерли, в Академии вам меня не достать: вы один раз попытались, и вот, что из этого вышло. О, конечно вы можете попытаться еще раз, пожалуйста... Мне нравятся результаты. После Академии я пойду в армию, и насколько мне известно, Император очень трепетно относится к своим вооруженным силам и не позволяет никакому, даже самому знатному дворянину вмешиваться в армейские дела. Даже всех офицеров назначает исключительно из простолюдин. Хотите достать меня там? Вместо того, чтобы перейти дорогу Гордану, перейдете дорогу самому Императору? Не думаю. Будете ждать того времени, когда я закончу свою службу в армии? Ну пожалуйста, вот только я умна, таллантлива и находчива: к тому времени, когда я закончу службу, подобные мелкие вредители, как вы меня беспокоить не будут. - Абсолютно уверенно заявила я.

- Думаешь директор закроет глаза на подобный разбой?! - Выкрикнул кто-то.

- О каком разбое речь? Вы напали, мы защищались. - Развела я руками. - Если вы решите дать этому случаю официальный ход, то это вам придется объясняться перед Горданом, почему вы напали на меня, нарушая правила Академии. Хотите в дополнение к переломаным костям и выбитым зубам еще и оказаться исключенными из Академии? Милости просим.

- ... - Молчание.

- Есть последние слова, перед тем, как мы начнем? - Насчет результата боя я не переживала: хоть дворян и обучают боевым искусствам с детства, но на всех это правило не распространяется, а на тех, на кого оно все же распространяется, вроде Марка... Их учат дуэлям, и это знание не сильно поможит в сражении со строем копьеносцев... Ну или шестоносцев? Результат будет одинаков: у нас больше людей и у нас есть оружие. Исход боя решен.

- Есть. - Первый раз за этот вечер подал голос Марк. Парень выступил вперед и внимательно всмотрелся мне в глаза. - Не знаю, за что ты мстишь Эрлу, но ты выглядишь девушкой здравомыслящей, и должна понимать, что умножать количество врагов - идея не самая лучшая. Даже если тебе кажется, что ты вне их досягаемости.

- Хм-м-м...

- Как насчет сделки?

- Интересно... Я слушаю.

- Ты отпускаешь нас всех... Кроме Эрла, а мы забываем о всех наших разногласиях.

- Марк?! - Тут же запаниковал жирдяй. - Ты что такое говоришь?! Ты не можешь так поступить! Мы же друзья!

- Заткнись, идиот! - Раздраженно бросил в его сторону Марк. - В последние несколько недель от тебя одни проблемы, а пользы от тебя никогда не было! Тебя терпели лишь из-за уважения к твоему отцу, и то лишь когда ты не приносил проблем. А теперь сам разбирайся со своими врагами, а нас не впутывай.

- Ты не можешь так... - Но Марк уже повернулся обратно ко мне.

- Ну так как? Согласна?

- ... - Честно говоря я была согласна... Вот только парни, которых я подбила на это дело... Я обещала им расправу над группой ненавистных им дворян, и не думаю,ц хто они согласятся отпустить большинство из них... Я уже собиралась отказаться, как...

- А почему бы и нет? - Произнес один из окруживших дворян парней. - Я хочу посмотреть на лицо этой твари, когда его бросят все его друзья. Проваливайте! Да поживее, пока мы не передумали. - Они быстренько создали в окружении проход, в который тут же направились явно напуганые аристократы.

- Будем считать, что сделка завершена. - Улыбнулась я все так же стоящему передо мной Марку.

- ... - Он дождался, когда все, кроме Эрла, покинули окружение, и только потом сам направился на выход. - Алиса, да? - Уже выйдя за кольцо, остановился он.

- Алиса Тепес. - Кивнула я.

- Не завидую твоим врагам, Алиса. - Серьезно кивнул он, после чего повернулся ко мне спиной и пошел прочь, больше не оглядываясь.

- Ну вот, ты у нас остался один, а аппетита на дворянскую кровь у нас много... - Зловеще протянула я, поворачиваясь к Эрлу.

- Постой! Не надо! Что вы хотите? Денег? Я...

- Хватит тянуть, а то еще патруль появится. - Передернула я плечами, и один из шестов тут же сильно ткнул Эрла поддых, заставляя его заткнуться. Ну а дальше... Дальше я проследила, чтобы парни не перестарались, и уже под утро оставила полуживого Эрла, уже не способного даже стонать, на земле, а сама направилась домой.

- Привет! Садись, в ногах правды нет. - Предложила я Эрлу сесть за тот же столик, что и я: прошло всего два дня, а он как новенький. Архимаги жизни творят чудеса...

- Чего тебе надо. - Прошипел он сквозь зубы.

- Я хотела обсудить условия твоей капитуляции. - Заявила я, продолжая спокойно поедать свое мороженое.

- Капитуляции?! Да ты...

- Ты хочешь продолжить? Я не против. Но чем больше своего личного времени я трачу на эту маленькую войну, тем крупнее будут мои требования в конце.

- Да как ты... - Начал было он, но все же замолчал. - Что ты хочешь? - Было видно, что эти слова дались ему с трудом, но он все же их выговорил.

- Три пункта. - Показала я ему три пальца. - Первый пункт: ты должен извиниться передо мной за то, что несколько раз отвлек меня от учебы.

- Что?! Ты серьезно?!

- ... - Я молчала и серьезно на него смотрела.

- Я... Извиняюсь. - Спустя несколько попыток выплюнул он.

- Ладно, сойдет. - Лучшего от него все равно не добьюсь. - Второй пункт. - На стол легла бумажка. - Вот эта сумма... - Показала я ложкой на одну из строчек. - Должна оказаться на этом счету. - Ложка показала на вторую строчку. - В течении трех дней.

- Но у меня нет таких денег! Это целое состояние! Ты что, поместье в столице решила купить?!

- Что я решила делать, тебя не касается. - Отрезала я. - А то, что у тебя их нет... Попроси у папочки.

- Ты издеваешься?!

- Мне кажется ты не до конца понимаешь свою ситуацию. - Ледяным тоном оборвала я его начинающуюся истерику. - Ты не можешь покинуть Академию. Это будет позором на всю семью. Ты заперт здесь со мной. На десять лет. Я превращу твою жизнь в ад! Я уже это сделала: от тебя отвернулись твои друзья, ты уже стал клоуном для большинства Академии, но что ты не знаешь, так это то, что я записывала все наши встречи, и могу без труда их скопировать и распространить везде. Ты станешь знаменитостью! О тебе будут знать не только свидетели наших встречь, о твоих унижениях будет знать каждая собака в Академии. И несомненно эта информация дойдет и до твоего отца. И что самое главное, до врагов твоего отца. До тех пор, пока ты сидел в тенечке и не отсвечивал, ты мог делать что угодно, но я посвечу немного солнечного света на то, кем ты стал. А именно на то, каким клоуном для всей Академии ты являешься. Уверен, противники твоего папаши не упустят случая раздуть из мухи слона и пошатнуть позицию советника Императора. Тем более, что я не собираюсь останавливаться! Каждый день, каждую неделю, каждый месяц, каждый год я буду тебя унижать, буду втаптывать в грязь и макать лицом в дерьмо! Ты проклянешь тот день, когда меня встретил, я тебе это обещаю! - Я сделала паузу. - Если мы не сумеем договориться сейчас. - Закончила я с дружелюбной улыбкой. - Твое решение.

- ... - Пару минут он размышлял... - Хорошо, будут тебе эти деньги. - Сплюнул он, поднимаясь на ноги.

- Куда?! Я не закончила.

- Тебе еще что-то надо?!

- Третий пункт. - Показала я три пальца. - Ты расторгаешь помолвку с Беатрис в течении трех дней.

- Беатрис?! Так это она тебя наняла?!

- Беатрис? - Усмехнулась я. - Ты сам-то в это веришь? Она выше того, чтобы нанимать кого-то вроде меня для подобных заданий. Однако твоя позиция ее жениха весьма... Востребована, и некоторые кандидаты на нее, вполне могут себе позволить услуги скромной меня.

- Винсе-е-ент... - Прошипел он с такой ненавистью, что я я непроизвольно отодвинула свое мороженое от него подальше: вдруг ядом заразит?

- Ну своего клиента я не выдам, но даже если это и Винсент, то что? Будешь мстить внуку сильнейшего мага человечества? В таком случае покойся с миром...

- Да пошла ты! - Плюнул он в мою сторону.

- У тебя три дня на выполнение второго и третьего пункта. - Напомнила я ему в спину.

- Думаешь он их выполнит? - Через пять минут после ухода Эрла, за мой столик присела Шион.

- Несомненно. - Кивнула я. - Кстати говоря дай мне номер твоего банковского счета. - На каждого студента открыт счет - для стипендии, которую предпочитают не выдавать наличными.

- Зачем?

- Переведу тебе твою часть заработка.

- Не надо, я не ради денег это делала.

- Я тоже. И тем не менее деньги никогда не помешают.

- ... Ну ладно, вот... - Быстро написала она номер на салфетке и протянула ее мне.

- Прекрасно! Ну что, отметим успешное выполнение операции "Сбросить лишний вес"?

- Пф-ф-фт! - Шион, успевшая украсть ложечку моего мороженого ей же и подавилась от смеха.

- Хммм... - Хоть я и держала в руках учебник арканы, но смотрела я туда пустым взглядом. Сегодня с утра я проверилоа свой счет и обнаружила на нем кругленькую сумму, так что я поставила окончательную точку на этой операции и сейчас обдумывала свои действия и решения: были ли ошибки, можно ли было что-то сделать лучше? Оптимальнее? И должна признать, я была далека от совершенства. Во-первых все эти записи: я думала, что они сыграют гораздо большую роль, что случилось на самом деле. Скорее всего я вообще могла бы обойтись без помощи Шион, ну за исключением сбора информации. А без нее мне бы не пришлось координировать свои атаки с ее расписанием, а значит давление на Эрла бы увеличилось, и все завершилось бы быстрее. Не говоря уже о том, что ни с кем не надо было бы делиться нажитым добром. Но это мелочи - страховка никому не помешает, даже если она оказывается не нужна. Гораздо больше меня раздражала своя собственная недальновидность: после того, как я все спланировала и загнала дворян в безвыходное положение, я должна была предвидеть ситуацию, где они воспользуются единственным выходом: договориться со мной. Должна была! И должна была к нему подготовиться, а именно найти рычаги давления на своих "подружных", чтобы они не вышли из-под контроля, если бы я решила пойти на условия предложеной сделки. Да, в итоге все разрешилось, но это была удача, а я ненавижу удачу! М-да, некоторые вещи ускользают от тебя независимо от того, как долго ты над ними думаешь. Полагаю тут в игру вспупает опыт, которого у меня... Ну теперь немного опыта у меня есть, и в следующий раз я обязательно буду думать над тем, как мои враги будут действовать в безвыходных ситуациях, а не радоваться тому, что мне удалось их туда загнать! Тут от моих размышлений меня оторвал стук в дверь. - Войди. - Оторвалась я от учебника, поднимая взгляд на зашедшую внутрь Беатрис: ну а кто еще? Если бы пришли гости, я бы услышала разговоры в гостиной...

- ... - Пару секунд девушка осматривала мою комнату, но ничего интересного не нашла и перевела взгляд на меня. - Это твоих рук дело?

- Нет! - Тут же помотала я головой. - А о чем речь?

- Эрл неожиданно, и без объяснения причин расторгнул нашу помолвку, и что-то мне подсказывает, что тут не обошлось без тебя.

- Может и не обошлось... А тебя что-то не устраивает? - Удивилась я. - Все еще можно вернуть назад... - Усмехнулась я.

- Как тебе это удалось?

- Да так... Мы встретились в кафе, поговорили, я попросила оставить тебя в покое и вот. - Развела я руками. - Обычный разговор может творить чудеса!

- ... - Некоторое время девушка буравила меня взглядом, но все же поняла, что ничего от меня не добьется и направилась к выходу. - Алиса. - Задержалась она на пороге.

- Хм?

- Спасибо.

- Пожалуйста. - Кивнула я, в закрывающуюся дверь. Кстати насчет нее... Надо бы воспользоваться случаем и поставить ее в еще большее положение моей должницы...

- Винсент! Винсент! - Догоняла я группу из четырех человек. Найти Винсента было не трудно - я знала, где он учится и когда, но сегодня я немного опоздала к окончанию его занятий, так что парень с Райнхартом уже успел отойти в сторону.

- Алиса? Привет, в чем дело? - Дружелюбно улыбнулся он.

- Поговорить надо.

- Прямо сейчас?

- А ты занят?

- Нет, он не занят. - Подмигнул мне Райнхарт. - Увидимся! - Махнул он мне рукой, и ускорил шаг.

- Пойдем. - Потянула я его в сторону. - Заказывай, не стесняйся, думаю мы тут проведем некоторое время. - Невесело кивнула я на меню небольшой, открытой кафешки, немного в стороне от главных улиц Золотого Города.

- Спасибо, я не голоден.

- Ну, как знаешь. А я, с твоего позволения... - Заказав себе мороженного, и дождавшись, пока официант не отправится восвояси, я прыгнула с места в карьер. - Ты знаешь, что Беатрис помолвлена с другим парнем?

- ...

- Успокойся и вернись на свое место. - Поморщилась я. - На нас все смотрят.

- Как мне успокоиться после такого?! - И тем не менее он все же вернулся на свое место.

- Хм, значит мое предположение, что ты влюблен в нее все же верно. - Кивнула я сама себе.

- Ну... - Он тут же притих, смутился и отвел взгляд в сторону. Я на такую реакцию только тяжело вздохнула: будет нелегко... - Просто мы знакомы с самого детства, Беатрис нередко проводила в моем доме целые месяцы, так что я просто волнуюсь о ее судьбе.

- Винсент.

- Что?

- Посмотри мне в глаза. - Он повернулся ко мне и встретился со мной взглядом. - А теперь ответь мне четко и ясно. Ты ее любишь? Да, или нет?

- Это... - Начал было он, но я повысила голос.

- Да, или нет?!

- Да.

- Отлично. - Кивнула я. - А касательно ее жениха... Это Эрл Горион. - Произнесла я, специально умалчивая, что он уже не является ее женихом.

- Что?! Этот жирный слизняк?! Какого?! - Тут же заметался он.

- Все очень просто. - Слегка повысила я голос, чтобы привлечь его внимание. - Эта помолвка не была согласована с Беатрис. Инициатива исходила от Горионов, ну а почему родители Беатрис согласились на такое предложение? Насколько мне известно, у них какие-то проблемы политического характера и связь с советником Императора может их решить. Политический брак. - Развела я руками. - Вполне нормальное явления среди дворян, разве нет?

- Ну да, ее отец попал в несколько неприятных историй в последние два года, и его позиция при дворе пошатнулась. Породнение с семьей советника Императора по идее должно укрепить позиции обеих семей, так что я допускаю возможность того, что ее отец согласился на такой брак. - Нехотя признался Винсент.

- Ну, придворная обстановка тебе знакома лучше, ну а Беатрис мы знаем оба: она просто не могла отказать отцу - слишком хорошо воспитана и прекрасно знает свое место.

- Это так, но... Эрл?! Я не верю!

- Тебе повезло, что ты с Беатрис не живешь. иначе ты бы присутствовал во времена его визитов к своей невесте.

- Он ее навещал?! - Снова вскочил он на ноги. - Надеюсь они ничем не занимались?

- Ты о сексе? - Совершенно спокойно спросила я. - Нет, не занимались. Однако из тех обрывков разговоров, что я сумала услышать, я уверена, что инициатива по поводу помолвки исходила именно от Эрла а не от его отца. Более того, он вел себя так, как будто Беатрис - его собственность: вел себя предельно грубо, бестактно, оскорблял ее, разве что не бил. - Сдавала я Эрла с потрохами. - И похоже, что глаз он на нее положил уже давно, а сейчас просто воспользовался ситуацией. Кто знает, может проблемы ее отца были тщательно спланированы? - Совершенно беспочвенно обвиняла я беднягу.

- ... - Некоторое время Винсент молча сжимал кулаки, внимательно смотря мне в глаза, как будто проверяя, не лгу ли я, а потом просто встал на ноги и собирался было куда-то идти, но я в последний миг смогла схватить его за руку.

- Куда это ты направился?

- Я его убью. - Заявил он совершенно спокойным, даже ледяным тоном. - Я вот этими руками вырву его сердце и скормлю его собакам!

- Эй, эй, эй! Успокойся! - Может я переборщила с подробностями и он с катушек слетел? - Не надо делать глупостей! - Я чуть ли не силой усадила его обратно за стол.

- Если бы это было простым браком по расчету, я бы с этим смирился. Если бы Беатрис была согласна на этот брак, я бы с этим смирился, но если он пользуется проблемами ее семьи, чтобы так подло вынудить ее выйти за него замуж, и при этом относится к ней так, как ты говоришь... Я его никогда не прощу! Я его рыбам скормлю, гниду!

- Успокойся! - Снова повысила я голос. пожалуй пора заканчивать щекотать ему нервы, а то ведь он действительно сорвется и отправится убивать нерадивого парня. Но должна признать, Винсент меня приятно удивил: не ожидала, что он будет готов "сердце вырвать и собакам его скормить" за Беатрис. или за кого бы то ни было, ведь до этого он производил впечатление пай-мальчика, рыцаря на белом коне, который готов помочь всем, но только мирным способом. Оказывается, что если его разозлить, то и он может зубки показать. Учту на будущее.

- Теперь я точно не успокоюсь, пока Эрл не упокоится. На кладбище.

- К счастью до кладбища дело не дойдет. - Улыбнулась я. - Ввиду серии некоторых событий... - Осторожно подбирая слова начала я. - Эрл был вынужден отказаться от помолвки, и на данный момент Беатрис свободна, как птица.

- "Ввиду серии некоторых событий?" - Передразнил он меня. - К которым ты конечно же не имеешь никакого отношения? - Прищюрился он.

- Конечно нет. - Сделала я невинные глазки. - Впрочем ты думаешь не о том.

- В смысле? - Не понял он.

- Эрл может и отступил, но с его отступлением вернулись проблемы политического характера, касающиеся ее родителей. Ну а тут... Как говорится, свято место пусто не бывает: ушел Эрл, так придет кто-то еще.

- Ты права. - Закивал он. - С этим надо что-то сделать.

- К счастью у меня есть отличный план!

- Я слушаю.

- К несчастью этот план потребует от тебя трудновыполнимого задания.

- Говори уже! Я сделаю все, что потребуется.

- Тебе придется вырастить себе новые органы.

- Что? - не понял он.

- Они называются "яйца".

- ... - Похоже, что он впал в ступор.

- То, что ты все это врмея любил Беатрис, но до сих пор ей об этом не сказал, свидетельствует о том, что на данный момент их у тебя нет. - Грустно развела я руками.

- Ты надо мной издеваешься? Я надеялся, что у тебя действительно есть план...

- У меня он есть. - Перебила я его возмущения. - И вполне реальный. Для того, чтобы прекратить посягательства на Беатрис со стороны Эрла тебе надо сделать следующее. - К этому времени, из-за реакций Винсента на нас стали поглядывать другие посетители кафе, так что я притянула парня за воротник и прошептала ему инструкции на ухо.

- Что?! Да ты в своем уме?!

- Вот видишь? Именно об этом я и говорю: я может и женщина, но даже у меня яиц больше, чем у тебя. Знаешь, Винсент, девушкам нравится, когда парень проявляет себя с доминантной стороны. Это в человеческой природе: мужчины - подчиняют, женщины - подчиняются. Я не говорю переходить в экстрим, но если ты покажешь ей, что способен сделать что-то серьезное, не спрашивая ее разрешения, вот тогда я поверю, что у тебя они отросли.

- Ты... не можешь говорить более приличным языком?

- Ну простите, великодушно, я у дворян не воспитывалась. - Усмехнулась я. - Как бы то ни было, у тебя есть два варианта: сделать, как я сказала, причем как можно скорее, или сидеть ровно на жопе и ничего не делать. Ты готов отдать СВОЮ девушку какому-то жирному борову, который будет относиться к ней, как к секс-игрушке лишь из-за того, что у тебя не хватило смелости проявить себя, как мужчина? Если да, до я прямо сейчас плюну тебе в морду и больше никогда не стану с тобой говорить.

- Ты умеешь убеждать. - Спустя пару секунд молчания ответил он. - Ты знаешь, где сейчас находится Беатрис?

- Ты хочешь сделать это прямо сейчас? У всех на виду?

- Если идти, то идти до конца.

- Ха-ха-ха. А вот это мне уже нравиться! иди за мной, думаю я знаю, где она.

- Беатрис! - Пятнадцать минут спустя мы подходили к группе девушек, которая включала в себя и Шион и которые сейчас сидели под размашистым деревом в одном из многочисленных парков, где студенты проводили время между занятиями. Услышав Винсента, Беатрис тут же поднялась на ноги и бросила на меня взгляд, полный ревности. Ну да, с какой стати это я оказалась рядом с Винсентом? Ее подруги тем временем с любопытством наблюдали за происходящим, а Шион бросила взгляд на меня, потом на Винсента, потом перевела его на Беатрис и ожидающе улыбнулась. Кажется она начинает меня понимать без слов...

- Винсент? Что-то слум-м-м-м!! - Я остановилась метрах в десяти от Беатрис, так что наблюдала за произошедшим с некоторого расстояния: Винсент подошел к девушке, но на этот раз парень сделал дополнительный шаг, оказываясь совсем вплотную к ней. Обхватил одной рукой ее за талию, прижимая к себе, а второй рукой приподнял ее голову за подбородок. И ни секунды не медля, поцеловал ее в губы. - Мм-м-м!! - Первые пару секунд Беатрис скорее рефлекторно сопротивлялась, но когда осознала, что происходит, видимо даже забыла, где находится: замолчала, обхватила парня за шею, и слегка выгнулась назад, принимая более удобную позу. - Ха-а-а... - Спустя минуты три девушка оторвалась от Винсента и глубоко вздохнула. Не привыкла целоваться? - В-Винсент? Это...

- Я тебя люблю. - Громко, четко и ясно произнес он. Так, что это слышала не только Беатрис, но и все вокруг. Ну... Моя миссия выполнена, можно уходить. Зачем я все это устроила? То, что эти двое друг друга любят было видно с самого начала, но ни он ни она не были готовы сделать первый шаг. Зато теперь именно я свела их вместе, так что именно мне они теперь должны. Эх, знала бы я, чем мне обернется их "благодарность"...

Локи.

- Хм-м-м... - Задумчиво протянул я, наблюдая за тем, как черная клякса внутри колбы медленно опускается на дно. Основной составляющей кляксы являлись чернила Кракена, и я не стану рассказывать, как мне удалось их добыть, скажу лишь что для этой смеси нужны именно натуральные чернила, которые Кракен выпускает во время побега от угрозы. Чего мне стоило напугать эту тварь до нужного состояния... Нет, мне не жалко: я собирал эти редкие материалы именно для того, чтобы их использовать, а не хранить, как в музее, гораздо больше меня раздрахало то, что мое зелье никак не реагировало с розоватой жидкостью, в которую я ее вылил. Ну да, вот "чернила" опустились на дно, и успокоились там ровной прослойкой. Странно: основной составляющей этой розовой жидкости была кровь Алисы, смешаная с некоторыми компонентами, которые должны были позволить чернилам Кракена "впитать" в себя "сущность" Раджани - по идеи работать с насыщеными чернилами было бы гораздо проще, чем с кровью, которая имеет гадкое свойство портиться. Может я где-то ошибсля? Повторю эксперимент, для уверенности...

- Хм... - Покачал я головой: во второй раз ничего не изменилось, хотя на этот раз я все дозировки и комбинации сверивал по несколько раз. Что это может значить? А это значит, что в крови Алисы нет сущности Раджани. Это возможно? Ну практика показывает, что да, но теоретически - нет: когда я ее нашел, вокруг не было больше никого живого, а значит Темному прошлось бы использовать тело Алисы, чтобы проявиться в материальном мире, и подобные визитеры обязательно оставят следы. Другой вариант - следы убрали. Возможно? Нет. Вернее очень маловероятно: богам нет никакого дела до подобных мелочей, тем более, что Алиса послала Раджани на все четыре стороны. Кто еще мог убрать следы? Разве что очень сильный и опытный маг жизни, или магистр-алхимик, но... Зачем? Алиса сейчас - никто. Кому понадобиться убирать по сути ничего не значащие следы?! Нет, это не вариант, тут и до тайных лож, управляющих всем миром из теней додуматься можно.

- ... - Я потряс смесь крови Алисы и чернил, но смешивались они как вода с маслом... Никакой реакции. - Еще варианты? - Спросил я у себя. Больше вариантов не было. Ну и что мне делать? По идеи мне не особо-то все это и надо, я это все устроил из праздного любопытства, а не из-за серьезной нужды, но все-равно не хочется признавать свое поражение, тем более когда дело касается науки и исследований. - Ну... Хотя бы чернила сохраню. - Пожал я плечами, направляясь за некоторыми другими компонентами. Сперва надо провести тест попроще, на присутствие посторонних элементов, чтобы окончательно убедиться, что в ее крови нет "сущности" бога...

Ну да, моя чернильная смесь была не при чем: в крови Алисы действительно не было никаких посторонних, магических, эфирных или астральных энергий. Просто чистая кровь обычного человека. Разочаровано покачав головой, я уже хотел вылить остатки ее крови в раковину, но все же задержался: зачем напрасно тратить ресурсы? Хотя бы проведу общее обследование...

- А вот это уже интересно... - Спустя пару часов, потраченых на эксперименты, я читал результаты, и хоть сначала ничего интересного я в них не заметил - вполне себе здоровые результаты, но взглянув на картину целиком, я понял, чео ее результаты ненатуральны. А вернее они были идеальны. Как будто кто-то взял учебник биологии, открыл на странице, где описываются оптимальные показатели крови, и "подкрутил" настройки собственного организма под эти показатели. У обычного человека это невозможно: съел что-то сладкое, и уровень сахара слегка повысился, немного побегал, вспотел, запыхался и концентрация натрия слегка понизиллась, в то время как концентрация кислорода, наоборот, повысилась... Если дыхалка хорошо поставлена конечно. Но кровь Алисы... Идеальна! Как будто это не кровь живого человека, а синтезированый в лаборатории продукт. Но это невозможно! В этом мире, да и в паралельной Земле еще нет технологий, позволяющих синтезировать работоспособную кровь! Да даже если и были бы, я Алису от смерти спас и имел достаточно времени, чтобы убедиться, что она не робот, не андроид и не киборг. Вполне себе обычный человек. С синтезированой кровью? Но где она ее берет, если она действительно синтезирована? Каждые несколько дней ей нужно было бы полное переливание... Нет, это бред!

- Откуда у нее такая кровь... - Протянул я, расхаживая по своей лаборатории из стороны в сторону. Стоп! А может это связано с отсутствием "сущности" Раджани? Хммм... Если ее кровь настолько идеальна, то что случилось бы, если в нее ввести что-то, что эту "идеальность" нарушило? А что мне мешает проверить? Взяв остатки ее крови, я недолго думая добавил в нее один штамм особо гадкого вируса, над которым я работал несколько последних месяцев, после чего подождал полчаса и снова провел ряд тестов.

Вот оно как... Ее кровь не только "идеальна", но еще и каким-то образом поддерживает свою "идеальность" - В ней не осталось ни следа вирусного заражения, хотя я специально позаботился, чтобы мое детище прекрасно сопротивлялось не только имунной системе, но даже магическому воздействию. Ну да, это объясняет, несколько интересных моментов ее прошлого: когда я нашел ее в куче трупов, я потратил несколько дорогостоящих эликсиров, чтобы вылечить ее, но даже тогда я заметил, что она выздоровела гораздо быстрее ожидаемого. Тогда я свалил это на молодой организм и чудовищное желание жить, но как оказалось, все дело было в ее крови. Что это все значит? Не знаю, надо провести дополнительные эксперименты... Нет, шастать в Академию для новых образцов каждые несколько дней это не вариант: я хоть и могу спрятаться от гадкого старикашки, но злоупотреблять этим методом не надо - вдруг все же просечет, что я у него под носом свои дела проворачиваю. А учитывая, как мы с ним расстались в последний раз... От Академии может ничего и не останется. С другой стороны Иллочка уже получила задание заманить ее сюда после первого курса... Ладно, подожду несколько месяцев, это не к спе...

- Хм? - Тут я заметил яростное мигание в углу лаборатории и тут же подскочил к аппарату, выглядящему, как клубок проволоки, размером со здорового быка. - О-о-о-о... - Детектор астральных колебаний. В свое время я потратил немало усилий, чтобы настроить его как надо, но именно он засек появление Раджани и указал где именно это произошло. По сути Алиса должна благодарить именно этот аппарат за свое спасение. Но это лирика, главное, что сейчас он снова засек сильные астральные колебания, что значило лишь одно: Раджани наконец нашел себе нового кандидата или кандидатку в Верховную Жрицу. Ну и где это у нас... М-да, далековато... Тропой не успею, надо использовать тени, но на такое расстояние... Быстрым шагом направляюс в противоположную сторону лаборатории: именно тут я храню экстренный резерв аккумуляторов маны. - Угх... - Прокачивать через себя такое количество энергии не доставляет приятных ощущений, но зато позволяет моментально телепортироваться на другой конец материка... Правда обратно придется воспользоваться Тропой - на той-то стороне нет такого запаса маны... Ага! Тени меня быплюнули на крыше одного из зданий не слишком большого портового городка на территории Коалиции, но сам горо меня мало интересовал. А вот два столба антрацитого-черного света, уходящие прямо в небо, и берущие начало где-то в порту... Стоп, два столба? Что за черт? Раджани решил инициировать двух верховных жрицов? Бред какой-то, надо пойти, посмотреть поближе...

- Боже, боже, кто бы мог подумать, что я встречу настоящего дроу в этом захолустье. - Раздался у меня за спиной совершенно незнакомый голос.

- ... - А вот это уже интересно: я никого у себя за спиной не ощущал! Медленно повернувшись к источнику голоса, я понял в чем причина: на трубе здания расслабленно сидел молодой парень... В котором не было ни капли маны, Ну за исключением стандартного, "фонового" количества, свойственного всем людям, так что либо у него не было дара вообще, либо он был, но его не развивали, либо он так хорошо его прятал, что передо мной стоит никак не меньше соперник Гордана... А не ощущал я его потому, что нахожусь в городе людей и подсознательно фильтрую всех не-магов, а то дергался бы от каждого прохожего.

- Чем мы обязаны визиту такого гостя? - Издевательски поинтересовался он, а я продолжал обдумывать ситуацию: когда я вышел из тени на крышу, я тут же активировал простенькое заклинание, покрывающее меня тонким слоем "тьмы", делающей меня практически невидимым для простых людей: для них я выгляжу как тень от чего-то непонятного, и как часто вы обращаете внимание на случайные тени на улице? Но этот парень прекрасно меня видел и игнорировать не собирался.

- Библиотекой.

- Что? - Похоже мой ответ застал его врасплох.

- Вы не подскажите, как пройти в библиотеку?

- В библиотеку?

- Ну да, в библиотеку. - Покивал я. - Это такое здание, куда ходят, чтобы повысить уровень своего интеллекта...

- Ты надо мной издеваешься? - Нахмурился он.

- О, нет! Нет, нет, нет... Пф-ф-фт, да. - Нагло оскалился я.

- Ты... - Парень потянул руку себе за спину и собирался встать на ноги, как мне на плечо легла женская рука...

- Не ведись на провокацию, Виви. - Проворковало мне на ухо милое существо с огромными, голубыми глазами, золотистыми, вьющимися волосами до плеч и более, чем милым личиком... Для человека. - А вы, господин дроу... - Обошла она меня со спины, продолжая держать свою руку на моем плече. Сперва левом, потом правом. - ... Не могли бы вы его не провоцировать? Право слово, мы не желаем конфликта. - Ну да, в ней тоже не было ни капли маны, и тем не менее она меня прекрасно видела. С этим надо что-то делать: отключать фильтр, так я маразматиком стану от количества тревог, но и игнорировать вот этих типов тоже нельзя...

- Жаль... - Медленно протянул я.

- Жаль?

- Твою руку мне жаль. - Пожал я плечами. - Такая милая, ухоженая... - Девушка тут же убрала свою ручку с моего плеча, и даже сделала шаг назад, на всякий случай.

- Да хватит с этим упырем церемониться! - Возмутился Виви, в руках которого уже появился длинный кинжал.

- А кто вы собственно такие? - Поинтересовался я. - Местная мафия? Я что, за "защиту" на заплатил?

- Мафия? - Усмехнулась девышка. - Может и так. - Пожала она плечами. - Но разве не надо сперва самому представиться, прежде чем такие вопросы задавать?

- Да? - Наклонил я голову. - С другой стороны мне не очень-то и интересно. - Пожал я плечами, и направился к краю крыши.

- Ты куда собрался? Мы тебя не отпускали. - С явной угрозой произнес Виви.

- С каких пор лев заморачивается мнением овец? - Усмехнулся я в ответ.

- Ты прав, хватит уже с тобой разговоры вести: нет дроу, нет проблемы. - Поднялся Виви на ноги, и в тот же миг я атаковал. Первым делом на крыше "взорвалась дымовая граната", ну по крайней мере это простенькое заклинание арканы имеет весьма схожий эффект, ну а потом я шагнул в тень. Миг спустя я появляюсь уже в другом месте, вот только не рядом с Виви, а позади девчонки.

- Кгха!! - Сплюнула она хорошую порцию крови, неуверенно смотря на торчащий из своей груди черный клинок. Я специально сделал его потолще, так что сейчас сердце девушки было разрезано ровно пополам. Отбросив умирающее тело в сторону, я повернулся к парню, ожидая яростные крики и обвинения, как это обычно бывает, но вместо этого встретил задумчивый взгляд, направленый на девушку.

- Ты еще жив? - Как-то удивленно спросил он. - Должно быть ты ее сильно разозлил. Не стоило тебе портить ее одежду, она этого не любит.

- Хм? - Я перевел взгляд на труп, но вместо остекленевшего взгляда, направленного в небо, застал, как девушка без особого труда приняла сидячее положение и стала озабоченно осматривать кровавое пятно на груди.

- Козел! Ты хотя бы знаешь, сколько это платье стоит?! - Возмущенно спросила она за долю секунды до того, как я снова появился у нее за спиной, вот только на этот раз я не стал довольствоваться полумерами и просто отрубил ей голову. А для надежности пнул ее с крыши.

- Ты тело не забудь сжечь. - Иронично добавил Виви, нисколько не беспокоясь о своей подруге. - И прах по ветру пусти. - Переведя взгляд на обезглавленное тело, я только присвистнул: плоть на обрубке шеи пузырилась, разбрызгивала кровь, но тем не менее восстанавливала голову девушки с невероятной скоростью. Да что это за бред?! Даже Светлая Жрица не способна восстановить голову! Прирастить отрубленную может быть, но вырастить новую с нуля?! Невозможно! Магия на такое не способна, да и не маги они! Но тогда как эта девчонка это вытворяет? Потом подумаю, а сейчас... Ну раз не могу с девчонкой разобраться, то пока она восстанавливается, разберусь с парнем.

- Не мытьем, так катаньем. - Усмехнулся я, создав дюжину черных копий над телом девушки, которые тут же пришпилили ее к крыше здания, как бабочку. - Твоя очередь.

- Хочешь меня убить? - Усмехнулся он, выставляя свой кинжал вперед. - Этого делать не надо. - Тут он вдруг повернул кинжал острием к себе. - Я это сам сделаю. - Усмехнулся он, и вогнал кинжал себе в грудь.

- Кгха?! - Острая боль в груди застала меня в расплох: одежда была не повреждена, но в то же время я прекрасно ощущал глубокую рану и чувствовал вытикающую кровь.

- Жив еще? - Поинтересовался парень, с любопытством за мной наблюдая. - Вы, дроу, крепкие ребята. - Усмехнулся он, в то время как я наблюдал за тем, как рана на его груди быстро затягивается. - Как ты там сказа? Не мытьем, так катаньем? - На этот раз он направил кинжал себе в голову. - Прощай, безымянный дроу. - Резкий удар... Вернее он попытался себя ударить, но вместо этого его рука, вместе с кинжалом, отлетела в сторону, отрезаная вращающимся на огромной скорости черным лезвием.

- Хм? - В тот же миг и моя рука отделилась от тела и тихо упала под ноги, в то время как его рука тут же начала регенерировать.

- Что дальше? - Усмехнулся парень. - Не хочешь мне голову отрубить? - Он задрал голову, открывая свое горло для удара. - Давай, не стесняйся.

- ... - Меня его провокации не волновали. Гораздо больше меня занимал тот факт, что эти двое имели одну и ту же способность... Или нет?

- Не хочешь? Ну тогда я сам. - Здоровой рукой выхватывает из-за спины гораздо более компактный кинжал и вгоняет его себе в висок. Вспышка боли, мир мигает и вот, я мотаю головой, сидя на влажной земле лесочка, окружающего этот портовый город. Ну да, с чего бы мне сражаться с теми, о способностях кого я ничего не знаю? Это попросту глупо! Так что когда я создал дымовую завесу, я создал доппельгангера, в то время как я сам телепортировался как можно дальше, после чего принял прямой контроль над своим конструктом. Последнее - моя разработка, ибо обычно дроу недолюбливают некромантию, ну а я изобрел метод, временно переносящий мою душу в доппельгангера. Но моего конструкта убили... Хотя как, убили? Его невозможно убить - сейчас эта парочка наблюдает за тем, как мое тело медленно превращается в черную, бесформенную жижу и растекается по крыше здания. Но их способности... Сперва я думал, что они оба умеют быстро регенерировать, но это не так! На самом деле быстрой регенерацией владеет только парень, ну а девчонка... Она каким-то образом может соединять разных людей вместе, в своего рода сеть. И потом может этой сетью управлять: сперва она передавала быструю регенерацию от парня себе, что позволило ей выжить, потом она передавала повреждения парня мне, ну и наконец она запретила передачу регенерации парня мне, так что хоть мы и получали одинаковые повреждения, он их лечил, а я - нет. Это все просто, я уже встречался с подобными способностями. Гораздо важнее то, как девчонка подключила меня к своей Сети? Просто так, взяла, захотела, и готово? Нет, вряд ли - учитывая то, что повреждения получал доппельгангер, а не я, у ее способности должно быть несколько ограничений: либо она действиет только на тех, кто находится в определенном радиусе от нее... Нет, я все еще ощущал боль, находясь в теле доппеля, чего не должно происходить... Если только она не подключилась напрямую к моей душе! Но подобные манипуляции требуют... Точно! Физического контакта! Не зря она мне руку на плечо положила, хитрая зараза! Именно тогда она подключила меня к своей сети, а потом только "играла со своей едой". Ну... Главное, что я понял их способности, так что в следующий раз можно будет с ними и сразиться. Ну а пока... Подключусь-ка я к расползающейся жиже, оставшейся после доппеля, послушаю, что там происходит.

- Ну да, не похоже, что он действительно умер... - Задумчиво говорила девушка, склонившись над лужей черной жижи.

- Похоже, что нас поимели. - Раздраженно передернул плечами парень. - Изворотливый, падла.

- Что тут у вас происходит? - На крыше появился еще один парень, внешне того же возраста, что и парочка, вот только он имел весьма интересную татуировку на левой руке: черные, шипастые лианы обвивали его запястье и поднимались до плеча, где скрывались под одеждой. И эта татуировка переливалась всеми цветами черного, как будто была живой...

- Да так, встретили одного непонятного дроу.

- Дроу?Чего ему было нужно?

- Не знаю: говорить не стал, а когда мы его прижали, то смылся, оставив после себя это. - Кивнула девушка на тающую на глазах жижу. - Сам-то ты как? Все прошло как надо?

- Как видишь. - Поднял он татуированую руку. - Правда судя по головной боли и постоянному злобному шепоту в голове, Раджани не очень понравились наши действия. - Усмехнулся он. - Если не встречусь с Анджелой, то свихнусь в течении недели. Может даже раньше.

- Тогда чего мы ждем? - Направилась к краю крыши девушка.

- Что будем делать с дроу? - Поинтересовался парень.

- Ничего. У нас нет времени ловить взяких крыс. Доложим о нем Лоре, пускай сама решает, как его появление повлияет на наши планы. - О-о-о... Как интересно... Я не удержался от предвкушающей улыбки: пешка строит свои собственные планы? Причем планы весьма любопытные... Информация на данный момент весьма лимитирована: Лора - предположительно лидер этой их группы и сдается мне я знаю, о какой именно Лоре идет речь - это имя не слишком распространено в этих местах. Виви - парень с регенерацией, Анджела - темная лошадка, как и парень - Темный Жрец. Ну и конечно безымянная девушка со способностью сетевого администратора... Любопытная группа намечается, очень любопытная... Я уже хотел было открыть Тропу и направиться обратно в Матриархат, но тут кое-что вспомнил: черных столба было два, а жрец в итоге оказался один...

- Хм-м-м... - Два перехода по теням и я стою на пирсе, с которого в небо исходили те черные столбы света. Вот только теперь об этом ничего тут не напоминало. Зато окровавленый труп тут же привлек мое внимание. Надо поторапливаться - скоро сюда действительно инквизиторы подоспеют. - А вот это уже интересно... - Подойдя к телу, я увидел молоденькую девушку, лет пятнадцати, не больше, одетую в какие-то лохмотья. Выглядела она истощенно, скорее всего была чем-то больна, ну а сейчас еще и определенно мертва, о чем свидетельствовала сквозная дыра, размером с блюдце, в центре ее груди. Но чето меня привлекло, это остатки татуировки на ее левой руке: точно такой же татуировки, что была на руке того парня. Сейчас она медленно исчезала, и скоро от нее вообще не останется следа, но девушка эта несомненно была темной жрицей... Как минимум пару секунд. А потом ее убили. Скорее всего тот парень и убил. - Но что здесь произошло? - Поинтересовался я у себя, осматривая пустынный порт: люди все же имеют инстинкт самосохранения и со столбами черного цвета предпочитают не стоять... - Что же, что же... - Девчонка явно из местных: слишком хреново выглядит, да и любит Раджани свои предложения делать таким, как она, обозлившимся на весь мир и ненавидящим все человечество. С другой стороны повстречавшаяся мне группа выглядела ухожено, стильно и дорого. Значит они не вместе? Получается так, особенно если учитывать, что эту девчонку убили: это только в книгах злодеи убивают "своих", чтобы показать, насколько они все из себя злые. На самом деле сторонников "злых" дел найти не так-то просто, и ими обычно дорожат, а не разбрасываются. Другими словами эта девчонка была не нужна той группе. Ее использовали, а потом избавились. Вопрос: использовали для чего, и как? Стоп! Я предположил, что способности безымянного Сисадмина лимитированы дистанцией, но откуда мне знать какой именно дистанцией, да и прав ли я вообще? Что, если она могла дотянуться своей сетью до этого пирса? Я знаю точно, что она способна передавать от одного человека к другому изменения тела, вроде физических повреждений, и даже менее "физические" изменения, вроде скорости регенерации. А что, если на этом ее способности не ограничиваются? Что, если она способна передать даже те изменения тела, которые происходят во время превращения человека в Верховного Жреца, или Жрицу? Что, если она способна "скопировать" Жреца? Потом... Потом избавиться от "оригинала"... Тогда становятся понятны слова о недобольства Раджани. Остается вопрос, как они собрались разобраться с разгневаным богом? Это не бездомную сироту прихлопнуть, с такими личностями, как Раджани даже я не хочу связываться... без подготовки. Хотя... С чего я взял, что у них нет подготовки? Он хотел встретиться с этой Анджелой, как будто она могла как-то помочь. Как именно? Это я очень хотел бы узнать: информация о том, как утихомирить разгневаного бога многого стоит. Ладно, буду разбираться с проблемами по мере их поступления. А сейчас надо сваливать отсюда... Стоп! Не забыть взять трупик этой девчонки с собой: кровь Алисы оказалась лишена "сущности" Раджани, но уж это тело-то будет мне настоящим подарком!

Алиса Тепес.

- Прошу прощения. - Я только вышла с факультета Арканы и уже направляясь в сторону излюбленного недорогого ресторанчика для обеда, как мне на плечо легла чья-то рука.

- Хм? - Повернувшись к остановившему меня человеку, я увидела перед собой высокого, статного мужчину лет тридцати-тридцати пяти на вид с ничем не выделяющейся внешностью, но однозначно дорогой одежде. - Да?

- Это вы - Алиса Тепес? - Поинтересовался он, осматривая меня совершенно непроницаемым взглядом.

- Нет, вы ошиблись. - Улыбнулась я, и собиралась уже развернуться и уйти, но его хватка на моем плече только усилилась.

- Я очень редко ошибаюсь. - Приветливо улыбнулся он, незаметно для окружающих показывая мне серебрянную карточку, размером с пол ладони и тремя гравироваными буквами - "ОСН". Отдел Специального Назначения, в простонародье называемый "тайная полиция". - Поговорим? В более распологающей обстановке?

- ... - Быстро проверив отпечаток ауры на карточке и сверив его со стоящим передо мной человеком, я убедилась, что передо мной действительно агент ОСН, так что не оставлаось ничего, кроме как пожать плечами и последовать за этим непонятным типом, гадая над тем, зачем я им понадобилась? Вроде законов не нарушала, ни в каких коррупционных схемах, или нелегальных торговых сделках не участвовала. Может это из-за той операции с Эрлом, что я провернула с Шион три месяца назад? Поздновато как-то, да и не делала я ничего нелегального... Тем временем мы уверенно направлялись в самый центр города и вскоре зашли в один из самых дорогих ресторанов Академии. Более того, на входе у нас никто ничего не спросил, и меньше, чем через минуту мы оказались в отдельной комнате на втором этаже, обычно отводимой для ВИП-клиентов. Нет, я конечно знала, что ОСН обладает огромной властью, но вроде как даже они не могут экспроприировать что-то вроде ВИП-ложи без веской на то причины и не заплатить.

- Присаживайся, разговор будет не коротким. - Кивнул он на самое натуральное кресло напротив огромных размеров стола.

- ... - Снова пожав плечами, я выполнила приказ, положила руки на стол и выжидательно уставилась на этого типа. Последний тем временем небрежно сбросил свой пиджак, и взяв две тоненькие папочки со столика около входа, протянул одну из них мне.

- Выбирай, не стесняйся, я оплачиваю.

- ... - Это что, свидание? Я подозрительно осмотрела этого типа, но он смотрел на меня исключительно равнодушным взглядом. В третий раз пожав плечами, я открыла меню и стала рассматривать местные деликатесы, краем глаза наблюдая са своим "собеседником". Агент тем временем занял место напротив меня, но в меню не всматривался: быстро пробежал взглядом, тут же его закрыл, и дотронулся до кристалла вызова официанта... Который появился тут же, как будто ожидая вызова сразу за дверью. Хотя учитывая, сколько стоит арендовать это ложе, я не удивлюсь, если это действительно так.

- Мне как обычно. - Кивнул он, возвращая меню понятливо кивнувшему официанту. - Ты уже выбрала? - Последнее было адресовано мне.

- Да. - Улыбнулась я в ответ, и нисколько не смущаясь своих, очевидно не-дворянских манер, повернула меню к официанту и ткнула пальцем в самое сложно-произносимое блюдо. - Мне вот это. А еще вот это, это, а так же вот это. и... Вот это. - А что? Я сама сюда никогда не приду - жаба душит, а раз он платит, то будет грех не воспользоваться случаем.

- Я все понял. - Непробиваемо кивнул официант, забрал мое меню и тут же исчез за дверью.

- ...

- ... - Пару минут мы сидели в полном молчании, осматривая друг друга я с явным интересом, а он наоборот, без капли интереса. - Алиса. - Наконец заговорил он. - Почему ты пыталась скрыть то, что ты, это ты? - Поинтересовался он.

- Причина проста: именного значка, как у всех преподавателей у вас нет, бэйджика студента тоже, но в то же время одежда на вас дорогая, а значит вы не являетесь частью обслуживающего персонала. И тем не менее вы находитесь в Золотом Городе, а значит вы либо дворянин, либо нелегал, каким-то образом сумевший пробраться внутрь, и мне не улыбается иметь дело ни с первым вариантом, ни со вторым.

- Хм, быстро ты все это просчитала. - Усмехнулся он, на что я только в который раз пожала плечами

- Вот только я все никак не могу просчитать что от меня может быть нужно агенту серебрянного уровня допуска ОСН?

- О? - Удивленно поднял он брови. - Не часто мне попадаются люди, не узнающие меня в лицо.

- Самодовольство не красит мужчину. - Скривилась я.

- И то верно. - Покивал он, снова доставая свою карточку. - Вот только видимо из-за теней, или солнечного света, но ты не совсем правильно рассмотрела мое удостоверение. - Улыбнулся он, небрежно бросая свою карточку на стол рядом со мной. - Рассмотри получше.

- Хм? - Непонятливо подняла я одну бровь, беря его карточку в руки и рассматривая с разных сторон. Ничего необычного, каждый студент имеет такую, правда не с ОСН а с ЦАМ - Центральная Академия Магии, но это детали... Стоп! Цвет у этой карточки какой-то... Я медленно подняла всгляд на своего собеседника.

- Прошу прощения за свои манеры. - Улыбнулся он. - Я не представился, предположив, что ты и так меня знаешь. Элиот Грейхаунд, к вашим услугам, мисс Алиса Тепес. - Шутливо поклонился он, а я осторожно положила его платиновую карточку обратно на стол: этот тип - директор ОСН?!! Какого черта от меня нужно второму человеку Империи после самого Императора?! Что он тут делает?!

- Приятно познакомиться? - Неуверенно улыбнулась я, лихорадочно пытаясь понять, что могло вызвать его интерес к моей скромной персоне. Эрл? Нет, смешно - из-за того жирдяя Элиот и пальцем не пошевелил бы, у него достаточно подчиненных для этого. Но личный интерес? Никак... Локи, козлина, из-за тебя что-ли у меня проблемы?

- Ты знаешь, почему я хочу с тобой поговорить?

- Понятия не имею. - Совершено честно призналась я.

- А догадки имеются?

- Сотни: вам какие? Совсем фантастические, или не очень?

- Интересно, ну давай начнем с фантастических. - Улыбнулся он.

- Вам для чего-то понадобился некромант, но обращаться к члену Гильдии Магов по какой-то причине нельзя? Вот только я всего несколько месяцев некромантию изучаю, так что помощи от меня никакой!

- Действительно фантастическая версия. - Усмехнулся он. - А более реалистичная?

- Эрл Горрион? - Осторожно протянула я.

- А, ты имеешь в виду твою недавнюю аферу? - Хитро прищюрился он. - Ловко сработано, хоть и не без ошибок. Впрочем если это не станет для тебя нормой, то претензиу у меня к тебе по этому поводу нет. Еще варианты?

- ... - Я только пожала плечами.

- Я здесь из-за твоего прошлого.

- Моего прошлого?

- Кое-кто попросил меня обратить внимание на некую девочку, которую в прошлом похитили нехорошие бандиты, которые все еще не пойманы. Другими словами меня попросили заняться своей работой - восстановить справедливость и наказать виновных.

- ... - Я молча слушала. Кое-кто? Кто именно? Беатрис? Вряд ли? Скорее всего Винсент: как внук директора Академии у него наверняка есть выход на Элиота. Да и на Императора скорее всего тоже есть, если понадобиться.

- Вот только просмотрев твое дело... - На столе появилась толстая папка. - У меня возникло множество вопросов к тебе. И первый из них... - Он перевел не меня гораздо более тяжелый, даже испытующий взгляд. - Кто ты такая?

- ... - В этот момент дверь открылась, и несколько официантов стали споро заносить к нам приготовленую еду. Ну в смысле Элиоту принесли только одно блюдо, зато напротив меня очень скоро места совсем не осталось. Впрочем надолго это не затянулось и спустя полминуты мы снова остались одни. Ну а Элиот все это время не отводил от меня взгляда, как будто пытаясь проникнуть мне в голову. - Я не совсем поняла вопрос: вы не могли бы быть более конкретным: не думаю, что вам не известно мое полное имя?

- Конкретнее? Хорошо. - На середину стола легно несколько листков. - Здесь то, что ты сама написала, поступая в Академию: родителей нет, родных нет, деревню сожгли, еле сбегла из рабства и кое-как добралась до Академии.

- И что? - Насторожилась я.

- Для поступления в Академию этой истории достаточно: здесь полно сирот, вот только я не поленился проверить всю имеющуюся тут информацию. Понимаешь к чему я клоню?

- ... - Я молчала: ну да, если копнуть...

- За поездку до Академии ты расплатилась сразу и деньгами, а не какой-нибудь мойкой посуды и уборкой за лошадьми, чего можно было бы ожидать от только что сбежавшей из рабства девчонки без гроша за пазухой. Но это была лишь верхушка айсберга. Ты использовала несколько торговых караванов, чтобы добраться до Академии, но там, где ты прибилась к самому первому не только не слышали о бандитах, способных вырезать целую деревню, но и самой вырезаной деревни никогда не было - совершенно спокойный район Империи под присмотром барона Трианова. Бывший солдат, у которого уличные разбойники убили первую жену, этих типов ненавидит люто и за порядком на своей территории следит строго. Более того, я проверил все ближайшие провинции, и ничего похожего на вырезаную деревню поблизости не нашел. Отсюда следует два вывода: либо ты, перед тем, как отправиться в Академию, сперва на своих двоих добралась до этого тихого уголка Империи, и только потом повернула в сторону Академии, либо...

- ... - Я уже и не смотрела в его сторону: не думала, что он проведет целое расследование!

- Либо эта твоя история - полная лажа. Потому и спрашиваю: кто ты такая?

- Я... - ДУмаю не стоит врать: это не тот тип, которого удасться обмануть, уж он-то проверит каждое мое слово и найдет даже мельчайшую нестыковку... - Я не написала ни слова лжи. - Тщательно подбирая слова начала я. В принципе мне нечего скрывать... Кроме двух пунктов: участие Лоры и участие Локи в моей судьбе. Об остальном можно и рассказать. - Просто не все сказала.

- А с этого момента поподробнее.

- Мою деревню действительно вырезали бандиты. Вот только она находилась не там, где я начала свой путь до Академии. Я родилась в Норд-Георе, маленькой деревеньке на самом севере Империи, у подножия Стального Хребта.

- Два вопроса: почему тебя пощадили, и как ты оказалась во владениях барона Трианова?

- Я родилась с меткой Светлого. - Призналась я. - Потому и пощадили: продать как диковинку будет выгоднее, верно? Уж не знаю, сколько за меня выручили, но вскоре после моего пленения, я попала в какой-то подземный комплекс. Самого путешествия я не помню: думаю меня чем-то накачали, хотя уверенной быть не могу, может просто удара дубинкой по затылку каждый день хватало... Ну а там... Как говорится, все, что угодно за ваши деньги, господа. - Усмехнулась я. - Я попала в какой-то элитный... Притон? Клуб? Не знаю, но кроме меня, потенциальной жрицы Светлого, там были и нелюди, вроде эльфов и дроу, дворянские девчонки из Коалиции, даже рабыни с южных островов. Ну а сервис? Секс, пытки, извращенные игры, гладиаторские бои: плати деньги, и делай с этими диковинками все, что душе угодно. За правильную цену конечно же. Но вот, метка Светлого погасла и я перестала быть "диковинкой". Тут же на арену, в качестве "мяса" для более "уникальных" рабынь... Получила копьем под ребка, местный медик признал рану фатальной, и меня выбросили в помойную яму вместе с остальными трупами. Уж не знаю как, но мне удалось доползти до реки и нырнуть в нее. Сколько я дрейфовала я понятия не имею, но в следующий раз я очнулась в домике какого-то отшельника. Своего имени этот тип не назвал, но в течении несколькох месяцев выходил меня, научил основам самообороны, вручил горсть монет, и пнул под зад в сторону самодельной лодки. "Дать тебе умереть мне совесть не дала, но жить я буду один. Проваливай и никогда не возвращайся".

- Сможешь показать это место?

- Нет: я тех краев не знаю, а речка, по которой я плыла три раза вливалась в более крупную, пока я не увидела, как кто-то стирает белье в реке. Там и сошла на берег, ну а дальше вы и сами знаете.

- Откуда ты узнала, что являешься магом?

- От приемной комиссии. - Пожала я плечами.

- То есть ты прибыла сюда не зная, что владеешь Даром?

- Не знала. - Помотала я головой. - Мой план был простой: если я - маг, то поступлю в Академию, если нет, то отправлюсь в недалекую столицу и попытаюсь стать сквайром в каком-нибудь рыцарском ордене. Ну а если нет, то скорее всего придется уйти в криминал. - Развела я руками.

- Вот, значит как все было... - Протянул он, снова роясь в своей папке.

- Ну да. - Пожала я плечами, рассматривая расставленые передо мной блюда.

- Ты скорее всего этого не знаешь, Алиса, но у нас в ОСН есть способы отследить людей и их жизни, даже если они следили очень мало. Это не очень просто, очень затратно, но я не привык работать в полсилы. - Снова этот пронизывающий взгляд. - Раз меня попросили разобраться с этим делом, то я переверну каждый камень в Империи, если это понадобиться.

- Очень обнадеживающе? - Неуверенно протянула я: к чему он клонит.

- И вот, что я нашел. - На середину стола легла еще стопка бумаг.

- Что это?

- Это документы из центрального суда Малого Вереста, небольшого торгового городка, на границе с владениями барона Трианова. Согласно этим документам, твой отец был замешан в ну о-о-очень неприятной истории и контрабандой. Настолько неприятной, что его, как и его жену казнили, а ребенка приговорили к рабству на срок в восемь лет. Слепок ауры этого ребенка прилагается... Твой слепок ауры.

- ... - Вот как... Значит о моем побеге знают, и даже подсуетились подмести следы... М-да, ну и связи у Хозяина... Надеюсь, что хотя бы в Академии я в безопасности.

- Есть что сказать? - С нажимом спросил Элиот.

- Вы меня раскусили. - Улыбнулась я, расслабленно откидываясь на спинку кресла. - Вы правы, все так и было на самом дела. Просто история такая скучная, вот я и придумала что-то более интересное. - Развела я руками: лучше не ворошить осиный улей, а то вдруг Хозяин решит, что проще меня устранить даже в Академии, несмотря на риски, связаные с Гордоном и его гневом от такого наглого поступка...

- ... - Элиот продолжал пилить меня взглядом, ну а я взялась за еду. М-м-м-м! Вкуснятина-а-а... - Ты врешь. - Вдруг произнес он.

- Фто? - Переспросила я, пытаясь одновременно прожевать и проглотить кусок изумительного мяса.

- Ты врешь: ничего ты не придумывала, но по какой-то причине решила согласиться с моей версией. Почему?

- У вас в руках официальные документы, скорее всего со всеми подробностями "дела моего отца", ну там, как шло расследование, улики, свидетельские показания... А с другой стороны у вас есть слово какой-то безродной девчонки. - Ответила я ему точно таким же взглядом, каким он сверлил меня. - Вы мне все равно не поверите, так зачем упираться? Хотите верить, что все законно? Да пожалуйста, мне плевать! Не я вас просила ворошить мое прошлое, так какие ко мне претензии?

- Претензий действительно нет никаких. - Усмехнулся он, смягчая свой взгляд, и наконец обращая внимание на свой заказ. - Вот только теперь ты поставила меня в неоднозначное положение.

- Хм?

- Все факты говорят, что ты врешь, и что все законно, но весь мой опыт, которого у меня не мало, утверждает, что ты говоришь правду. Но если ты говоришь правду, то это значит, что кто-то имеет ОЧЕН" серьезные связи в государственных структурах, если смог подделать судебные документы, да так качественно. И вот это я уже просто так оставить не могу: подобный уровень коррупции в Империи - плевок мне в лицо, и я не привык оставлять оскорбления без ответа.

- А я тут при чем? - Пожала я плечами.

- Скажи, Алиса, ты можешь как-нибудь доказать, что это... - Он помахал своими бумажками. - Фикция?

- ... - Я задумалась. - Прямых доказательств у меня нет. - Помотала я головой. - Только мое слово против документов.

- Мне не нужны доказательства. ОСН - не суд, мне не нужны показания свидетелей, или поддельные бумажки. Ты можешь убедить лично меня, что именно ты говоришь правду?

- ... - Интересно... С одной стороны ворошить улей не хочется, но с другой стороны если он сам займется этим делом... Я молча поднялась на ноги, подошла к двери и заперла ее изнутри. - Значит эти бумаги утверждают, что я оказалась в рабстве на законном основании?

- Именно. - Кивнул Элиот, заинтересованно наблюдая за моими действиями.

- И насколько мне известно, даже легальные рабы находятся под защитой Империи? - Вопросительно произнесла я: никогда не интересовалась подробностями.

- Именно так: хозяевам запрещается наносить перманентный вред здоровью, убивать, или сознательно подвергать жизнь раба опасности.

- В таком случае у меня есть, что вам показать. - Кивнула я, и стала раздеваться.

- Хм? - Сперва он смотрел на меня скептически, но когда я осталась в лифчике и трусиках, его взгляд стал хмурым и не предвкушающим ничего хорошего. - Копье? - Поинтересовался он, рассматривая особо крупный шрам под левой грудью.

- Копье. - Кивнула я. - Не знаю, как близко к сердцу оно прошло, но я не думала, что выживу. Вот тут меч, правда это было не так опасно, как копье. А вот это от крюка... Тоже не самое опасное для жизни, но зато так больно мне еще никогда не было...

- Я понял, достаточно. - Кивнул Элиот, достав блокнот и начав быстро что-то там записывать.

- Ну достаточно, так достаточно. - Пожала я плечами, снова одевая одежду.

- Ну что же, Алиса... - Протянул он, закончив строчить в блокноте, и возвращая его себе в карман. - Я понимаю, что это будет нелегко, но я хочу узнать все подробности твоего пребывания в рабстве: имена, лица, особые приметы, архитектура, акцены, помочь может любая деталь.

- Ха-а-а... - Это надолго... Ну хотя бы у меня есть, чем перекусить...

- ...

- Угх... Более дотошного типа я не встречала... - Пробормотала я сама себе, вваливаясь в свое общежитие: вырвалась я из ресторана уже затемно, и хоть мы только разговаривали, Элиот из меня все соки выжал... Надеюсь я больше его не увижу...

Антон Соколов.

- Не то, чтобы я жаловалась, но куда мы едем? - Поинтересовалась Аннис, наблюдая за меняющимся пейзажем за окном кареты. - Сорвался ни с того ни с сего, ничего не объяснил, разве мы не должны сейчас учебники студировать?

- Приказ от босса. - Пожал я плечами. - Разве ты сама его не получила?

- Хмм... - Девушка достала из кармана телефон. - О, действительно! - Улыбнулась она. - Должно быть не заметила за чтением... Посмотрим... Хм? Помочь капралу Кельтри? Кто это такой?

- Он отвечает за обеспечение прикрытия нашей базы. - Пояснил я, припоминая детали всего этого проекта. Пускай эсперы только и делали, что занимались обучением магии да сканированием книг, но Крауц не собирался останавливаться на этом: в Альтерре работало множество других команд, начиная с разведовательных, и заканчивая командами финансового обеспечения: ЭспТек мог провезти сюда любое количество драгоценных металов и камней, но их еще надо было "отмыть" и сделать это так, чтобы никто ничего не заподозрил... Кельтри же занимался тем, чтобы Граф Велез, на территории которого открылся наш портал, не начал мутить воду.

Изначально планировалось создать финансовую базу на этой стороне, купить вполне законную базу, ну вроде особняка, и открыть портал в его подвал, но в ходе тестов и экспериментов, оказалось, что хоть новая версия Портала и улучшена, но он все равно открывался в случайное место на планете, так что пришлось работать с тем, что есть. Именно поэтому мы открывали портал до тех пор, пока он не открылся в Коалиции: эта с позволения назвать, страна, хоть официально и являлась "единой страной", но за неимением общего врага, все эти графы и бароны просто обожают почестать кулаки друг о друга, и конечно же в подобной атмосфере наемников тут пруд пруди. Вот мы и "замаскировали" нашу базу под крупный лагерь наемников, договорившись об арендной плате за землю с Графом. Вроде как там были какие-то еще заморочки, но меня это мало волновало. Главное,ц хто наша база вполне законно находится на территории Коалиции и нас никто не трогает. Но судя по тому, что последнее сообщение от босса имело пометку "срочно", произошло что-то непредвиденное.

- И что ему могло от нас понадобиться? - Задумчиво протянула девушка.

- Скоро узнаем. - Пожал я плечами: от Колледжа магии до портала, через портал к ближайшему к нашей базе городу, где мы и вжали карету. На месте должны быть часа через два, еще даже темнеть не начнет.

- Капрал. - Кивнул я подошедшему мужчине средних лет с очевидной армейской выправкой.

- С возвращением. - Улыбнулся он нам. - Следуйте за мной, у нас мало времени. - Ну да, никаких лишних формальностей, или любезностей. Типичный солдат. Тем временем мы прошли в один из множества недавно построеных тут домиков, и остановились напротив резко контрастирующего с окружающей обстановкой стола. Чем он контрастировал? Просто это был тактический компьютер последней модели, который выглядел ну очень странно посреди обычного деревянного домика. - Ситуация следующая. - Капрал дотронулся до стола, и над ним тут же появилось трехмерное изображение карты местности с множеством пометок. - Здесь находится наш лагерь. - На карте более ярко засветилась пометка, где мы находились. - Здесь находится замок Графа, а вот тут он расположил свои основные силы. Вернее они там обычно расположены. Неделю назад этот идиот решил напасть на своего соседа... - На карте появились несколько стрелок, показывающих направление движений местных армий. - Конечно же он проиграл, и ему пришлось отступить.

- Типично. - Пожала плечами аннис. - Разве это тут не происходит каждую неделю? И откуда только людей для своих войнушек берут?

- Ну да, мы тоже сперва не обратили на эти маневры особого внимания, но вскоре разведка доложила о том, что на восточной границе владений нашего Графа собираются войска.

- Другой сосед решил воспользоваться поражением? Тоже типично: в таких случаях они обычно зубы о крепость ломают, верно?

- Обычно да. - Кивнул капрал. - Но не в этом случае. Нам докладывают о трех разных гербах, а так же о наличии наемников-магов в штабе противника.

- Маги? Они же целое состояние стоят? - Ну да, маги обычно в наемники не идут, а если идут, то только за огромные деньги.

- Именно! - Кивнул капрал. - Мы еще расследуем кто так сильно хочет смерти нашего графа, но с недоброжелателем мы разберемся потом, на данный момент у нас проблема более, чем серьезная: пятнадцать тысяч человек, до двух дюжин магов от третьего до седьмого круга разных, скорее всего всех направлений, и полная неподготовленность нашего Графа.

- Полагаю допустить смерть нашего арендодателя на входит в наши планы? - Поинтересовался я.

- Нам слишком мало известно об организации противника, и сможем ли мы договориться с новыми владельцами так же, как с нашим Графом, так что ты прав: наиболее выгодным вариантом было бы "спасти" Графа. Мы уже согласовали ситуацию с господином Крауцем, и он дал на это добро: мы уже обсудили ситуацию с Графом, и договорились об оплате наших "услуг".

- Ну да, мало того, что мы и так в хороших отношениях с ним, если он окажется у нас в долгу, то это место вообще станет нашей крепостью. - улыбнулась Аннис.

- Что-то в этом роде. - Кивнул капрал. - Проблема в том, что нам надо как-то разобраться с армией противника. Скажу честно, мы рассматривали самые разные варианты: от использования современного оружия и силового подавления противника, до тихого устранения их верхушки, и даже использовании химического оружия.

- Задушить их ночью хлором? мне нравится эта идея... - Предвкушающе облизнулась Аннис.

- К сожалению... - Выразительно взглянул на нее капрал. - Господин Крауц настоял на том, чтобы мы привлекли к решению этой проблемы вас.

- Босс решил дать нам размяться? - Поднялась девушка на ноги и хорошенько потянулась. - Ну да, сидеть за учебниками дни напролет быстро надоедает. - "Нам" размяться? Скорее тебе размяться, но я промолчу.

- Ситуация ясна, когда выступаем?

- Судя по приготовлениям, они собираются напасть завтра утром, так что как только вы будете готовы, но не позже этой ночи.

- Анто-о-он? - Обняла меня эта подхалимка за плечи. Ну да, в нашей паре главным был назначен я, несмотря на то, что Аннис была в ЭспТек гораздо дольше. - А пойдем прямо сейчас, а? Я уже вся дрожу от нетерпения...

- Ладно, идем. - Пожал я плечами. - Капрал? Выдадите нам проводника?

- Я лично буду вас сопровождать. - Кивнул он.

- Тогда вперед?

- Следуйте за мной. - Кивнул он, выключая стол и направляясь к выходу.

- Капрал. - Из ниоткуда появился мужчина в камуфляже, спустя где-то два часа пешего хода по лесу.

- Обстановка?

- Все тихо, они выставили дозорных и послали нескольких разведчиков в сторону замка Графа, но кроме этого ничего.

- Понятно. - Кивнул Капрал. - Продолжайте...

- Отзовите своих людей, капрал. - Перебил я его.

- Уверен?

- Более чем.

- Возвращайтесь на базу. - Кивнул он своему человеку, который молча отдал честь и исчез так же ловко, как и появился. - Скоро увидем их лагерь.

- ... - Капрал не соврал еще минут пятнадцать пешком, и мы подошли к опушке леса, где сквозь редчающие деревья можно было увидеть земляную насыпь, несколько наскоро сколоченых смотровых башен, и верхушки раскинутых палаток.

- Антон, нам кто-нибудь в живых нужен? - Поинтересовалась Аннис, осматривая лагерь противника с жадным предвкушением.

- Нет, не нужен.

- Можно? Можно? Ведь можно? - Начала переспрашивать она со слегка безумной улыбкой на губах.

- Не сдерживайся. - Кивнул я, после чего девушка вышла из-за деревьев и не скрываясь направилась прямо к лагерю противника.

- Она что, рехнулась?! - Капрал дернулся было перехватить Аннис, и скорее всего затащить ее за какое-нибудь дерево, чтобы никто не заметил, но я успел его перехватить.

- Стой! - Поймал я его за руку.

- Ты серьезно? Из нее же подушечку для булавок сделают: на каждой башне по несколько лучников сидит!

- О, тебе стоит переживать о судьбе лучников. - Усмехнулся я. - И лучше не подходить к ней ближе, чем на сотню метров. Хотя если она постарается, то даже этого будет не достаточно.

- Что вообще происходит, черт возьми? - Ну да, его видимо не уведомили о ГенИксе Аннис. С другой стороны босс не давал запрета общаться на эту тему с членами этого проекта...

- Стоять! Ты кто такая? Чего надо? - Тем временем к приближающейся Аннис вышел человек в доспехах, но с пока еще убраным в ножны мечом. А вот лучники в башенках наоборот, уже успели наложить стрелы на тетиву.

- О, не обращайте на меня внимания, мальчики... - Необычно соблазнительным голосом проворковала Аннис, в то время как я смотрел на ее спину: девушка никогда не стеснялась своего тела и любила носить одежду, оставляющую совсем немного для воображения, и сейчас ее спина, за исключением тонкой полоски топа была на виду. И сейчас на ней проявлялась черная татуировка, изображающая витьеватое дерево с семью ветками, и обвивающую это дерево змею, сжимающую в своей пасти крупное яблоко. - Я всего лишь пришла насладиться вашими страданиями.

- Огонь! - Скомандовал человек в доспехах, но в ответ на его команду ничего не произошло.

- Уберите оружие, капрал. - Усмехнулся я на целящегося в противника вояка. - Лучше приглядитесь к башням.

- Хм? А где лучники? - Поинтересовался он спустя пару секунд.

- Скорее всего лежат на полу башен. - Пожал я плечами.

- Она их убила?

- Не думаю, что они уже мертвы. Сколько времени среднестатистический человек может не дышать? Три минуты? Ну вот примерно столько им и осталось.

- А вы случайно не обо мне разговариваете, мальчики? - Тем временем раздался все такой же соблазнительный голос Аннис, на этот раз направленый в нашу сторону. Девушка тем временем подошла к стражнику, и сейчас ласково гладила его по щеке, в то время как сам мужчина даже не шевелился. Лишь смотрел на Аннис влюбленными глазами да разве что хвостом не вилял... - Не хотите присоединиться? Тут развлечения на всех хватит...

- Аннис? - Неуверенно произнес капрал, пытаясь выйти из-за дерева.

- Не двигайся. - Прошипел я на него. - И это не Аннис. - После чего высунул голову из-за дерева и ответил. - Не обращай на нас внимания, Лилим, развлекайся без нас, мы пока тут что-нибудь поесть приготовим, когда закончишь, возвращайся сюда.

- Скучный ты, Антон... - Обижено пробормотала она, доставая меч из ножен "своего" охранника, и бросая взгляд на поднимающийся шум со стороны лагеря. Ну да, навернякак там уже заметили пропажу лучников и непонятную девчонку на границе лагеря. - И чего она в тебе нашла? - Задала Лилим риторический вопрос, после чего без колебаний вогнала меч в живот своего стражника, и оставив его там, позволив корчившемуся от боли стражнику упасть на землю, скрылась за насыпом.

- Что сейчас произошло? Почему ты назвал ее "Лилим"?

- Это не самая короткая история, но думаю время у нас есть. - Усмехнулся я, слушая разгорающиеся звуки боя со стороны лагеря. - Ты же новенький в ЭспТек?

- Ну как сказать... Новеньких на подобное задание не брали. - Усмехнулся капрал.

- Я в том плане, что ты не застал времена совета директоров. А вот Аннис застала. Она и Дэн - единственные эсперы, которые пережили те времена и решили остаться в корпорации, причем Аннис пробыла в ЭспТек больше времени, чем Дэн. Ну а о том, что это была за корпорация с директорами во главе, ты наверняка слышал. Аннис тогда была совсем ребенком, а тут и бесчеловечные эксперименты, зачастую больше напоминающие откровенные пытки, а когда она должна была отдыхать, не обходилось без охранников, пользующихся тем, что подопытные женского пола не могли им отказать.

- ... - Капрал ничего не сказал, только рефлекторно положил руку на пистолет, да взгляд стал каким-то жестким, беспощадным. Ну да, подонков среди людей хватает, но далеко не все люди - подонки...

- Вот для того, чтобы не свихнуться, Аннис и создала себе воображаемую "подругу" - Лилим. Подругу, которая со временем стала ее второй личностью.

- Разве психологи не развенчали все эти истории про раздвоение личности? Такой болезни не существиет.

- Среди обычных людей да, до сих пор нет доказательств, что раздвоение личности существует, и не является простой "игрой". Но в случае с эспером может быть несколько иначе. Аннис очень долго не могла взять контроль над своим ГенИксом, за что ее сильно наказывали, что в свою очередь лишь способствовало развитию "Лилим", которая "всплывала на поверхность", когда Аннис было совсем плохо, и принимала всю боль, все издевательства на себя. Впитывала их, как губка, оставляя сознание Аннис нетронутым. А потом Лилим использовала ГенИкс. С тех пор Аннис научилась использовать свою силу сама, но весь потенциал ее ГенИкса может использовать лишь Лилим. Более того, она девушка... Своеобразная, а если быть точнее, Лилим откровенная садистка и наслаждается мучениями других. Более того, если ее желания переодически не удовлетворять, она начинает давить на Аннис. На Земле Лилим давали развеяться при вылазках демонов: Дэн телепортировал ее внутрь Зоны Сдерживания, а спустя пару часов забирал уже Аннис, но с тех пор, как мы попали на Альтерру, у Лилим не было шанса удовлетворить свои желания.

- Так вот, почему господин Крауц настоял на вашем участии. - Покивал капрал.

- Ну да... - Кивнул я в ответ, вслушиваясь в шум со стоорны лагеря противника. Хм? Взрывы? Кажется маги начали действовать.

- Там пятнадцать тысяччеловек плюс маги... - Протянул капрал. - Что у нее за ГенИкс, чтобы рассправиться с таким количеством людей? Если не секрет, конечно.

- Да нет, не секрет. - Пожал я плечами. - Ее ГенИкс - "Семь Смертных Грехов".

- И что он делает?

- Контролирует семь смертных грехов. - Усмехнулся я, прекрасно понимая, что придется объяснить подробнее. - Гордыня. Похоть. Жадность. Обжорство. Ярость. Лень. Зависть. Лилим может вызвать эти "чувства" в любом человеке в огромном радиусе вокруг нее. Помнишь тех лучников, которые, как я предположил, просто упали на пол?

- И что?

- Это был эффект Лени. Им было лень стрелять в Лилим, лень стоять на ногах, и даже лень дышать. А тот стражник, который стоял, как зачарованый? Думаю это была сместь Похоти и Лени. Ну а то, что сейчас творится внутрь лагеря, несомненно результат Ярости: при сильном воздействии люди теряют голову от яростии начинают нападать на всех подряд, не разбирая друзей и врагов. Самой Лилим даже пальцем шевелить не придется, наши пятнадцать тысяч человек просто перережут друг друга. Впрочем не думаю, что она просто устроила прогулку по этому месту: зная ее садистскую натуру, не удивлюсь, если она ищет там давних друзей, заставляет их убивать друг друга, при этом избавляя от своего влияния в последние моменты, чтобы они поняли, что сделали. Ну или использовала Обжорство, чтобы заставить их буквально есть друг друга заживо... Поверь, у Лилим богатое воображение: я как-то понаблюдал за ее разборкой с демонами... Оставляет неизгладимое впечатление.

- И сколько она еще будет... Развлекаться?

- Пока игрушки не кончатся. - Пожал я плечами. - А когда она увлекается, то иногда забывает лимитировать эффект своих Грехов только на врагов, почему я и советую не подходить слишком близко: может зацепить.

- А она только когда разрешают, ну... Превращается?

- Насколько я понимаю, Аннис с Лилим нашли общий язык и по большей части живут мирно и проблем друг другу не доставляют, так что если не забывать дать Лилим "разрядиться" каждые несколько лет, то без спроса она на поверхность не вылезет.

- Понятно... - Протянул капрал. - Ну что? Будем готовить еду?

- Пожалуй. - Кивнул я. Но вообще Дэн сделал правильный выбор эсперов на эту миссию: сам Дэн может предоставить быстрый транспорт в любую точку мира, Эрика в экстренной ситуации может поддерживать работу всей нашей электроники, Аннис не только прекрасно разбирается с огромным количеством людей, но ее Грехи так же весьма полезны и в мирных ситуациях. К примеру используя ее Жадность, мы получили доступ в закрытый отсек библиотеки Колледжа за номинальную плату. Ну а я больше специализируюсь на уничтожении одиночных, но гораздо более опасных целей, с которыми у Лилим могут возникнуть трудности, ведь ее Грехи работают гораздо слабее на тех, у кого есть сильная аура, вроде магов или других эсперов, мы это уже успели проверить, причем чем сильнее маг, тем слабее действуют ее Грехи. Зато мой ГенИкс не зависит от силы противника, но в идеале его никогда не придется использовать. Ладно, пускай Лилим развлекается, а нам пора перекусить...

Лора Гризео.

- Это все, ваше преосвященство. - Закончил свой доклад Рейк - официально мой "советник", но на самом деле не более, чем секретарь: нужны мне советы какого-то фанатика! - Какие будут указания?

- Инквизиция?

- Уже на месте, и их отчет прибудет со дня на день.

- Отстрани их от этого дела.

- Отстранить?! Но как же...

- Ты сомневаешься в моих решениях? - Добавила я стали в голос.

- Никак нет, ваше преосвященство! Отстранить, так отстранить! - Закивал он.

- Отправь приказ с соколом, а сам отправляйся в Монастырь Святого Иосифа. Сообщи им о сложившейся ситуации и попроси помощи у их настоятеля.

- Святого Иосифа? - Округлил глаза Рейк. - Они же не принимают участия в мирских делах?

- В отличии от инквизиции, у которой и без Темного дел достаточно, Монастырь Святого Иосифа был построен с одной целью: воспитывать тех, кто будет охранять этот мир от Его темного влияния. Если разговор идет о Раджани, то лучше них Его исчадие не найдет и не уничтожит никто.

- Я вас понял, ваше преосвященство, я немедленно отправлюсь к настоятелю! - С фанатичным взглядом в глазах закивал Рейк.

- На этом все: отправляйся, да не медли. - Рейк кивнул в последний раз и умчался дальше по коридору.

- Как вы скажите, ваше преосвященство, конечно, ваше преосвященство, можно полизать ваш зад, ваше преосвященство? - Встретил меня издевательский голос, когда я зашла в свой кабинет. На моем столе, закинув ногу на ногу сидел Виви.

- Фанатики полезны. - Пожала я плечами, подходя к парню. - Они понятливы, исполнительны и не нарушают приказов. В отличии от некоторых. - Добавила я, отвесив наглецу подзатыльник.

- Уж больно ты грозна, как я погняжу. - Усмехнулся он, все же слезая с моего стола.

- По-моему мы уже говорили на тему твоего несанкционированого появления здесь. Мне совсем не хочется объяснять кто ты такой и что делаешь в непосредственной близости от избранной Беленоса.

- А на кой хрен тебе что-то объяснять? Кто-то задал вопрос? Еретик! На костер его, и дело с концом.

- Ха-а-а... - Тяжело выдохнула я: уже не раз объясняла ему почему так нельзя, но с него как с гуся вода. - Зачем пришел?

- Отчитаться.

- Есть что-то, чего нет здесь? - Помахала я стопкой бумаг, которую мне передал Рейк.

- Есть кое-что. - Кивнул он, вдруг посерьезнев. Значит дело серьезное?

- Я слушаю.

- Во время нашей операции мы с Триш перехватили какого-то непонятного дроу.

- Дроу? В Коалиции?

- Именно. - Кивнул он. - Более того он появился в городе сразу после начала Посвящения и явно был заинтересован этим процессом.

- Продолжай. - Кивнула я, обдумывая ситуацию.

- Нам с Триш удалось его прижать, но он так ничего и не выдал, да к тому же сумел сбежать.

- Сбежать? От вас двоих? Ушлый малый. Хотя дроу все такие. - Усмехнулась я. - Что дальше?

- Ничего. - Пожал Виви плечами. - Больше мы его не видели.

- Понятно. - Дроу, которого интересует обряд посвящения? Любопытно... - Это был мужчина, или женщина?

- Мужчина.

- Плохо. - Покачала я головой: в таком случае к потенциальным причинам добавляется праздное любопытство: их мужчины постоянно нарываются разди ярких ощущений. Ну а кроме любопытства, что ему могло быть нужно? Дроу в дела человеческой религии предпочитают не соваться, и никогда не становились ни на сторону светлой, ни на сторону темной жрицы... Остается любопытство? Возможно... Остается другой вопрос: как он узнал где и когда? Просто был поблизости? В Коалиции-то? Маловероятно. Значит... Значит он может отследить присутствие Раджани? Да нет, вряд ли, а вот отследить колебания астрала, как это могу я, и любая другая жрица, или жрец... Значит он Жрец Элистраэ? Нет, мои источники утверждают, что их Матриарх стала законной жрицей, а не какой-то левый мужчина. Все это очень подозрительно. Впрочем сейчас я не вижу никакой опасности для нас и нашего плана. Но все же теперь надо быть более осторожной и действовать с расчетом на то, что некий дроу может следить за... За мной? - Виви.

- Что?

- Вы называли мое имя в его присутствии?

- Нет, конечно. - Помотал он головой.

- Отлично. - Значит он не знает, что Виви, Триш и Арон связаны с Церковью. Пусть так и будет: надо свести контакты с ними к минимуму - незачем зря рисковать. - Как там Арон?

- Да все в порядке вроде. - Неопределенно пожал Виви плечами. - Спит, Киоко над ним как курица-наседка, Триш тоже рядом, хочет удостовериться, что все прошло так же, как с тобой, а мне там места нет, вот и отправили сюда, с тобой поболтать. - Улыбнулся парень.

- Понятно. - Кивнула я. - В связи с этим подозрительным интересом дроу, нам придется свести контакты к минимуму: не хочу, чтобы нас раскрыли. Когда Арон очнется, вы отправитесь на южную базу, где ему предстоит научиться контролировать силу Раджани. Да как можно быстрее.

- К чему такая спешка?

- Мне удалось договориться с Азрай о встрече с их Жрицей в этом самом соборе. - С неприкрытой гордостью заявила я: чего мне стоило уломать эльфов на подобную делегацию... Лучше не вспоминать.

- Когда?

- В сентябре следующего года. Другими словами у вас чуть больше года, чтобы подготовиться к "теплой" встрече их делегации.

- А чего тут готовиться? - Небрежно передернул плечами Виви. - С этим дроу разобрались, а остроухими выскочками тоже разберемся.

- В этом твой самый большой недостаток, виви. Ты слишком самоуверен. Не стоит недооценивать противника, тем более, если это Жрица в сопровождении Серебрянных Ветвей и сильнейших друидов Леса. И уж тем более не стоит переоценивать себя, или мне напомнить, что с тобой сделал наша предыдущая "Лидер"? - Усмехнулась я, а вот Виви наоборот скривился и раздраженно передернул плечами.

- Ну да, я не особо горю желанием регенерировать свое тели из капли крови...

- Сколько тогда тебе понадобилось времени? Неделя?

- Полторы. - Нехотя поправил он меня. - А полностью восстановился только через месяц. Сильная стерва была.

- Как бы то ни было, не расслабляйтесь: Жрица мне нужна живая, а свидетели мне нужны мертвые.

- Да понял я, понял. Я, полагаю буду играть роль мальчика для битья?

- Прости. - Только развела я руками.

- Да ладно, я все понимаю. - Улыбнулся он. - Раз надо, значит надо.

- И еще одно: я привлеку Монастырь Иоана к этому делу - идеальная цель для "злобного слуги Темного", ты так не думаешь?

- А они нас найдут? - С сомнением спросил Виви. - Южная база хорошо спрятана...

- А зачем им вас находить? Когда Арон освоится с силами Раджани, нанесите настоятелю монастыря визит вежливости. Врага надо знать в лицо, и все такое. Заодно испытаете свои возможности на ком-то более компетентном.

- Страшная ты девушка, Лора. - Усмехнулся он.

- А вот за такое и по зубам получить можно. - Нахмурилась я.

- Я не в этом смысле. - Тут же примирительно поднял он руки.

- Да я поняла. - Усмехнулась я. - Проваливай уже, у меня и без вас дел полно.

Алиса Тепес.

- Я готова! - Отрапортовала я в кабинет Иллы в назначеное время. После визита Элиота не произошло ровным счетом ничего интересного: Локи больше не появлялся, Элиот тоже, а в остальном тренировки по утрам, зачастую вместе с Райнхартом и Винсентом, а иногда и с Беатрис и Шион, потом Аркана, обед, Некромантия, и занятия дома, благо ни Илла ни Грэхам не стеснялись задавать кучу дополнительных заданий. Выходные я в основном проводила в библиотеке, но иногда Шион умудрялась вытащить меня "в свет", правда в компании я предпочитала слушать других, а не участвовать в разговорах. Ну хотя бы я многое узнала о светской жизни высшего эшелона Имперской знати... Но вот, экзамены закончились, и первогодкам выдался один месяц на отдых... Который я собиралась потратить с пользой, а именно отправиться в Уст Ната вместе с Иллой.

- Отлично. - Кивнула женщина, рядом с которой уже лежала дорожная сумка. - Теперь, перед тем, как мы отправимся, есть одна формальность. - Илла достала записывающий кристалл и листок бумаги, на котором что-то было написано. - Мне надо, чтобы ты произнесла вот это. - Протянула она мне листок. - Во избежание дипломатических проблем. - Я пробежала глазами по написаному, и только пожала плечами. - Готова? - Я кивнула и Илла активировала кристалл.

- Я, Алиса Тепес, находясь в здравом уме и трезвой памяти, согласна отправиться в Матриархат Дроу в качестве гостя по приглашению представителя Матриархата, Илладриель Тор-Ак Солона на срок до четырех недель стандартного времяисчисления. - Закончила я, заметив, как Илла слегка поморщилась, когда я произнесла ее полное имя. Ну да, ну да, я знаю, что не могу правильно его произнести, но она сама написала свое полное имя, а не "Илла"...

- Спасибо. - Закончив запись, Илла засунула кристалл к себе в карман. - Бывали случаи, когда дроу обвиняли в похищении граждан Империи, хотя они просто отправлялись к нам в гости. - Объяснила она. - С тех пор мы перестраховываемся.

- Все ясно, я не против. - Пожала я плечами. - Ну так как мы окажемся в Уст Ната?

- Я уже все приготовила. Обернись.

- Хм? - Развернувшись, я увидела дверь, на которой сейчас светилась сложнейшая вязь темно-синих рун. Илла отодвинула меня в сторону, подошла к двери, дотронулась до рун, отчего они ярко вспыхнули, а потом просто открыла дверь. Вот только за ней не было коридора, из которого я сюда пришла, за ней начиналась узкая тропинка посреди густого кустарника. Причем ветки этого кустарника были фиолетовыми, листьев не имели, и были настолько густыми, что рассмотреть хоть что-то сквозь них было невозможно.

- Следуй за мной. - Приказала Илла, беря свою сумку и ступая на эту тропинку. - И не отставай: если потеряешься на тропе, то тебя больше никто и никогда не найдет. - Второй раз мне повторять не надо: подхватив свою собственную сумку, я буквально приклеилась к спине учителя, чуть ли не наступая ей на пятки. А унять дрожь во всем теле так и не получалось. Нет, это не страх, это было предвкушение: я первый раз отправляюсь на територию нелюдей! Что там меня ждет? Не знаю, но мне не терпится это узнать!

"Тропа", как назвала это место Илла была именно тем, чем казалась по названию: узенькой тропой, окруженной со всех сторон плотно переплетенными фиолетовыми ветками. И когда я говорю "со всех сторон", я именно это и имею: включая спереди и сзади. Ветки просто расходились в стороны в двух метрах перед Иллой, открывая тропинку, а в двух метрах за моей спиной они наоборот, сдвигались обратно на место, закрывая путь к отступлению. Хотя я и не собиралась убегать назад. Илла шла не медленно, но и не спешила, походка уверенная, как будто она этой дорогой ходила не один раз, хотя скорее всего так и есть, и если такое экзотичное местечко меня и нервировало, то холодное спокойствие учителя, наоборот, успокаивало.

- А что это за место? - Не выдержала я, и разорвала тишину, длящуюся уже полчаса.

- Это "Тропа", одно из высших заклинаний пространственной Арканы. Позволяет погрузиться на глубокие слои теневого мира, и перемещаться на огромные расстояния, используя при этом вполне разумное количество маны. К сожалению отправляться куда попало нельзя: для того, чтобы попасть на Тропу и чтобы сойти с нее, маг должен иметь отлично настроенный "маяк". Один из них находится в Академии, а другой у меня дома в Уст Ната.

- Понятно... - Покивала я.

- Алиса.

- Да?

- Пока мы идем, я хотела бы проинструктировать тебя о том, как надо себя вести в наших землях.

- Я вся внимание. - Сконцентрировалась я: только устроить дипломатический кризис из-за своего невежества мне не хватало.

- Во-первых ты являешься официальной гостьей семьи Тор-Ак Солона, а значит за все твои действия буду отвечать лично я. Поэтому пожалуйста, пока ты на территории Матриархата, веди себя прилично. Никто не ожидает от тебя знания наших традиций, но мы можем отличить незнание от откровенного хамства.

- Я поняла. - Кивнула я. - Я не стану делать ничего, что бы вас опозорило.

- Я буду очень благодарна за это. - Кивнула она. - Во-вторых... Хмм... - Илла почему-то замялась. - Почаще оглядывайся, Алиса. И не выходи из дома подна в ночные часы. - Не стану скрывать, это предупреждение меня изрядно напугало.

- Поняла, но чего мне опасаться? бандитов?

- Нет. - Помотала она головой. - Криминала у дроу не существует в принципе. По крайней мере не в том смысле, что в него вкладывают люди: например ни одному дроу не придет в голову идея забраться в чужой дом и что-нибудь там украсть.

- Тогда чего мне опасаться?

- Видишь ли, Алиса, семья Тор-Ак Солона - не последние дроу в Матриархате, а когда дела касаются знатных семей и их отношений друг с другом... - Было видно, что Илле даже немного стыдно от того, о чем она сейчас говорит. - Скажем так, далеко не все слухи о "придворных играх" дроу, просто слухи, так что я не исключаю, если какая-нибудь умная голова не решит дескредитировать мою семью, устроив "несчастный случай" нашей официальной гостье.

- ... - Мне нечего было сказать: отправилась в гости, а оказалось, что я имею все шансы стать пешкой в придворных играх дроу. Прекрасно!

- Пожалуй мне стоило предупредить тебя об этом перед тем, как мы вступили на Тропу. Извини.

- Да нет, не стоит: я бы все равно не отказалась. - Я сказала чистую правду: несмотря на опасность, я бы все равно туда отправилась.

- Вот как? В любом случае, тебе не стоит беспокоиться слишком сильно: моя семья умеет обеспечивать безопасность наших гостей, ты скорее всего ничего даже не заметишь. И все же твоя собственная осторожность никогда не помешает.

- Я поняла. - Кивнула я. - Буду почаще оглядываться.

- И пожалуй последнее предупреждение. Опасайся наших мужчин.

- Почему? Они недолюбливают людей?

- Как бы это сказать... - Задумалась женщина. - Ты знаешь, почему у нас матриархат?

- Никогда не интересовалась. - Покачала я головой.

- Предположения?

- Может женщины-дроу сильнее мужчин?

- Да нет, одинаково тренированый мужчина в восьмидесяти случаях из ста побеждает женщину. Даже магия больше тянется к нашим мужчинам: из сотни мужчин около трех десятков имеют потенциал стать архимагами, в то время как среди женщин, только около десятка.

- Может тогда женщин просто больше?

- Тоже не то. - Улыбнулась Илла. - На десять детей, у нас в среднем рождается только три девочки.

- Тогда я не понимаю... Религиозные причины? Я знаю, что вами правит верховная жрица, правда я забыла имя вашего бога...

- Богини. - Поправила меня Илла. - Эилистраэ. И нет, ты не права: Эилистраэ не дискриминирует своих детей по половому признаку, мы все равны в ЕЕ глазах.

- Тогда у меня больше вариантов нет.

- На самом деле все очень просто и в то же время грустно. Несмотря на то, что из десяти детей, девочек всего три, соотношение полов на момент достижения совершеннолетия один к одному. И нет, это никакая не болезнь или генетические недостатки. Все прозаичнее: нашим парням море по колено, как выражаются люди. В отличии от женщин, все мужчины придерживаются одной позиции: жизнь дана для того, чтобы получать удовольствие. Вот они и делают только то, что им нравится, что они считают интересным, веселым... Им попросту неинтересно управление государством: перекладывание бумажек, чтение бесконечных рапортов, подписание сотен бумаг ежечасно, дипломатические встречи с представителями других государств, разве это весело? Нет, это работа! Тяжелая, трудоемкая работа... А работа наших мужчин не интересует. У наших женщин попросту не было выбора, кроме как взять власть в свои руки. Я к чему все это веду: скорее всего за время пребывания в Уст Ната тебе придется пересечься со множеством наших мужчин, так что никогда не забывай, что бы они не говорили, к чему бы тебя не склоняли, на первом месте у них ВСЕГДА идет свое собственное развлечение. А такие вещи, как чужое благополучие, или такая "ерунда", как безопасность, причем не только тебя, но и их самих, никого не волнует. Я же тебе не мать родная, постоянно меня с тобой не будет, так что думай, перед тем, как соглашаться на что бы то ни было.

- Я это учту. - Кивнула я. Интересное у них общество...

- Ну и наконец насчет твоего расписания: ты в Уст Ната не отдыхать идешь, так что особо не расслабляйся. Все подробности того, чем ты будешь заниматься, я тебе расскажу на месте, но помни: чем быстрее ты закончишь с работой, тем больше времени у тебя останется на то, чтобы побыть беззаботной туристкой в нашей столице.

- Естесственно. - Кивнула я.

- А вот и выход. - Не прошло и трех часов с того момента, как мы покинули Академию, и вот, перед Иллой кустарник расступился чуть больше обычного, и перед нами появилась незнакомая мне дверь. - Добро пожаловать ко мне домой.

Илла лично открыла дверь, но выходить не спешила, сначала пропустив меня вперед. Переступив порог, я оказалась в просторном, и невероятно красивом холле: мраморный, идеально чистый пол был сделан из разноцветных кусков мрамора, составляющих сложный, но удивительно красивый узор. С противоположной от двери стороны, поднимались две лестницы, ведущие на второй этаж. На первом этаже, кроме богато изукрашеных дверей, ничего не было: ни столов, ни диванов, даже колонн не было. А на втором этаже... Когда я подняла глаза к парапету второго этажа, то не поверила своим глазам!

- Добро пожаловать в мою песочницу. - Смеющиеся глаза, ухмыляющаяся, довольная морда объевшегося сметаной кота, по-хозяйски распахнутые руки... Передо мной стоял Локи!

- Локи?! - Опередила меня Илла. - Ты что здесь делаешь? - Неедленно нахмурилась дроу, сверля Локи совсем недобрым взглядом. Ой, чую между ними не все так просто... В принципе я не удивлена увидеть здесь Локи: мало того, что он дроу, так еще и производил впечатление не последнего дроу в Матриархате, но чтобы у него были какие-то связи с Иллой? Это было неожиданно.

- Вас жду. - Усмехнулся он. - Впрочем напрасно: ты пунктуальна, как часы.

- Кто тебя пустил в мой дом? - Илла продолжала злобно сверлить Локи взглядом.

- А кто меня остановит? Этот, как там его? - Карикатурно задумался он. - Кажется этого великого бойца звали Майкл Несуществующий?

- Устраивай свою клоунаду в другом месте, у меня нет на тебя времени, так что будь добр, покинь мой дом.

- Ладно, ладно, уже ухожу, а то еще нажалуешься моей вайфу, что я весь такой из себя некультурный, грубый, невоспитанный, что ты там еще про меня говоришь? - Начал бормотать Локи, спускаясь к нам по лестнице. - Пойдем, Алиса, покажу, где ты будешь жить в ближайшие несколько недель.

- Это еще что за шутки? - Еще больше нахмурилась Илла, а я старалась казаться как можно меньше: ой, не хочется мне встревать в местные междуусобные скандалы...

- О каких шутках идет речь? - Улыбнулся Локи, подходя ближе. - Я вполне серьезно: спасибо, конечно, что привела мою ученицу через Тропу, я лично недолюбливаю это место, но думаю будет справедливо, если ее обучение продолжу я.

- Что значит "продолжу"? И с каких пор у тебя появились ученики? Как будто одного тебя нам мало...

- Ученики появились около полутора лет назад, эта девчонка... - Дроу моментально превратился в тут же исчезнувшую тучку темного дыма, а в следующий миг мне на плечо легла его рука. - Моя первая, так сказать забрала мою девственность.

- Твой бред переходит все рамки... - Мне кажется, или вокруг нас начала сгущаться темная мана? Они что, драться собрались?!

- А чего сразу "бред"? Может сперва спросишь у самой Алисы, правду ли я говорю? - Шутливо надулся он.

- Алиса? Что это значит?

- Локи спас мне жизнь, когда я сбегала из рабства. - Желание сказать, что я вижу Локи первый раз было очень велико, но я решила, что в подобной взрывоопасной ситуации лучше говорить чистую правду. - А потом около полугода обучал читать, писать, считать, ну и немного самообороны. Потом он исчез, а я отправилась в Академию.

- Вот как... - Задумалась Илла. - И тем не менее я не могу просто так отдать тебе гостью семьи Тор-Ак Солона. Откуда мне знать, что ты с ней сделаешь? А отвечать мне.

- И что ты сделаешь, Иллочка? - Локи наконец отпустил мое плечо и вплотную подошел к Илле. - Позовешь Майкла Несуществующего, или сама бросишься на амбразуры?

- А мне можно броситься на эти "амбразуры"? Кстати говоря что это такое? - Раздался со стороны главного входа новый, незнакомый мне голос. Повернувшись в сторону открытого дверного проема я увидела миниатюрную дроу с необычным для ее расы, черным цветом волос. Да что там, необычным? Благодаря общению с Шион я прекрасна знала, что таким цветом щеголяет только Оракул, Де-Факто вторая дроу Матриархата... Да что ж мне так невезет-то? Сперва Элиот из ниоткуда появился, теперь Оракул... А ведь я хочу быть как можно незаметнее!

- Нет, тебе нельзя, тебя мне будет жалко. - Улыбнулся Локи, теряя к Илле всякий интерес. - Допусти я такое, и меня на месте линчуют.

- Локи, может хотя бы в присутствии людей ты будешь вести себя поприличнее?

- Хм? - Дроу бросил взгляд на меня, после чего. - Ха-ха-ха, да ладно! Она не считается! Полгода меня терпела и дальше потерпит.

- А мое мнение уже не важно? - Пробурчала я.

- А ты уже высказала свое мнение, согласившись сюда прийти, так что стой там тихонько и дай большим дроу поделить тебя по-честному.

- Поделить меня?! - Не поняла я.

- А ты думала, что тебя пригласили в Уст Ната по доброте душевной? - Усмехнулся он.

- Локи! - Подала голос Оракул, но дроу ее проигнорировал.

- Моя своячница вон там. - Кивнул он на Оракула. - Усмотрела в твоем будущем что-то интересное, вот и отдала приказ притащить тебя в Уст Ната нашему "агенту" в Империи. А тебя даже не пришлось уговаривать, ты сама попросилась.

- Локи, ты слишком много болтаешь. - Гораздо более холодно произнесла Оракул.

- Кстати говоря, я вас не представил, Алиса, это моя своячница, Ализримэй Кронт-Тир Рростар, но ты можешь называть ее Лиза-Лиза, я разрешаю. - Усмехнулся он. - Еще она совсем не владеет магией, так что можешь над ней подшучивать с помощью арканы. Я разрешаю.

- Ну а ты, малышка, Алису и так знаешь: уже год дожидаешься с ней встречи, не так ли?

- Когда-нибудь я вырву твой язык... - Пробормотала Оракул себе под нос. - В любом случае, слова Локи не далеки от истины: я действительно хотела с тобой встретиться. - На этот раз она обращалась прямо ко мне. - Я представляла нашу встречу несколько... - Взгляд в сторону Локи. - Иначе, но этот тип имеет свойство ставить палки во все имеющиеся колеса. Но как бы то ни было, я уже получила то, что хотела, так что можешь обо мне забыть. - Слегка улыбнулась девушка, поворачиваясь ко мне спиной. - Локи, если ты обещаешь, что Алиса вернется в Империю здоровой и невредимой, то я не вижу причин устраивать разборки с Тор-Ак Солона.

- Да без проблем. - Даже не подумав кивнул он, что не прибавило мне уверенности...

- В таком случае до встречи. Иллочка, все в порядке. - Кивнула она все еще напряженно сверлящей Локи взглядом Илле.

- Как скажите... - Немного неуверенно протянула она. - Будь осторожна с этим типом: даже здесь никто не знает, что у него на уме. - Быстро шепнула она мне за секунду до того, как мне на плечо легла рука Локи, а в следующий миг мир покрылся черным туманом, и миг спустя мы стояли в гораздо менее напыщеном помещении.

- Добро пожаловать в мою лабораторию. - Провозгласил Локи. - Чувствуй себя как дома.

- А... Что вообще только что произошло? - Недоуменно поинтересовалась я, осматривая помещение, в котором я оказалась: разнообразные приборы, светящиеся разными цветами артефакты, разбросаные куда попало книги...

- Как я говорил, наша Оракул хотела взглянуть на тебя поближе... Чего она и сделала. Чего она там увидела я не знаю, но ты же не ожидала взяких плясок вокруг костра? Одного взгляда на тебя для нее достаточноо, чтобы увидеть всю твою линию судьбы.

- Вот как... А можно узнать, что она увидела?

- Это ты сама с ней договаривайся, встречу я вам двоим как-нибудь устрою. Ладно, хватит болтать, я покажу, как здесь все устроено, а ты слушай, да запоминай, повторять я не стану... - После подобного "прибытия" у меня возникла куча вопросов, но пожалуй не стоит их сразу все вываливать: пускай сначала случившееся уложется в голове, а потом я начну задавать вопросы в порядке важности, благо времени у меня на это еще полно...

Локи.

- Объясни, что в твоем холодильнике можно есть, а что взорвется у меня в руках? - Вместо приветствия произнесла Алиса на следующий день после своего прибытия: вчера она послушно вытерпела экскурсию по моей лаборатории, после чего обустроила свою комнату и отправилась спать. Зато сегодня она похоже оправилась от довольно "энергичной" встречающей делегации и полна энергии.

- Все, что не шевелиться можешь есть. - Пожал я плечами. - В худшем случае заработаешь недельную диаррею.

- Очень смешно. - Пробормотала она, продолжая сверлить меня недовольным взглядом, тем самым отвлекая от чтения древнего манускрипта, который я нашел два дня назад в личной библиотеке Матриарха.

- Ладно, пойдем, посмотрим. - Раз пригласил жить, то надо взять ответственность за гостью, верно? - Так-с... - Холодильником у меня конечно же была целая комната с кучей стеллажей, забитая... Чего здесь только не было... - В принципе все съестное я храню вот в этом углу. - Показал я на ближайший к двери угол. - Так что тут можешь брать что хочешь.

- Уверен? - Подозрительно поинтересовалась она, вытаскивая из-за груды коробок какого-то мертвого зверька за хвост.

- Хм? - Приглядевшись, я распознал в нем редкого Вионского Морского Демона! - Так вот, куда я его зашвырнул... - Улыбнулся я, забирая трупик из рук девушки. - Осторожнее с ним, его шкура стоит как особняк в Имперской столице. - Наставительно произнес я, убирая его в нужный отсек моего холодильника. - Но в принципе он вполне съедобен, хоть и отвратителен на вкус... Ладно, можешь тут развлекаться, а у меня дел полно...

- Постой. - Девушка вышла вслед за мной из холодильника и закрыла за собой дверь. - У меня накопилось много вопросов. Надеюсь у тебя есть хоть немного времени на хм, - Она саркастично усмехнулась. - На свою ученицу?

- Вопросы, вопросы, у всех полно вопросов, а кто находит на них ответы?

- Хватит ворчать, на философа ты не смахиваешь. - Оборвала она на корню мою тираду.

- Ну задавай тогда свои вопросы. - Пожал я плечами, направляясь в подвал: именно там я храню то, к чему наш разговор непременно приведет...

- Ты вчера называл Оракула "своячницей", но насколько мне известно, у Оракула дроу есть только одна сестра, и эта сестра - Матриарх...

- Да, твоя информация верна. - Спокойно кивнул я.

- Получается ты - муж Матриарха Дроу?

- Ну да, Курочка, то есть Куирай Кронт-Тир Рростар действительно моя жена. - Улыбнулся я. - А что, не верится?

- Во-первых сколько ведер чистого спирта ты в нее влил, чтобы она согласилась выйти за тебя? - Сокрушенно покачала Алиса головой. - А во-вторых зачем это скрывать?

- Ну во-вторых никто ничего не скрывает: если бы ты покопалась в библиотеке Академии получше, то наверняка нашла бы информацию о том, что Матриарх за мужем, просто я в политику не играю, так что обо мне все предпочитают забыть. Ну а я предпочитаю о себе не напоминать. А во-первых спирт на дроу не особо действует.

- Тогда как?!

- Тебе полную историю моего возвышения, или короткую версию?

- У меня всего три недели, так что давай короткую версою короткой версии. - Усмехнулась она.

- Ну хорошо, кхм, кхм. Родился я значит такой весь из себя крутой, умный, красивый, ну прямо бог среди дроу, пошел я значит в академию магии, а там одни придурки как учатся, так и преподают. Ну и решил я, пошли они все на хрен, я сам всему научусь. И научился. Да так, что одни стали завидовать, другие решили меня к рукам прибрать, короче начались знаменитые интриги дроу, в центре которых оказался я. Пропускаем около трех десятелетий, около сотни попыток меня устранить, и пару сотен трупов... Ставших трупами по совершенно естественным причинам, конечно же, и в итоге я стал каким-то мелким дворянином, к которому никто больше не лез, но который продолжал стыдить местный отдел "новейших разработок:" чуть ли не каждый месяц. Тогда-то я и поймал внимание Матриарха. Курочка несколько раз пыталась меня завербовать на службу, но я же ветер вольный, и служить никому не люблю... К счастью она женщина умная и понимала, что заставить меня на нее работать силой себе дороже выйдет, но после пятого отказа она наконец сдалась и спросила, что мне надо, чтобы я перестал разбазаривать свой таллант и стал передавать все свои разработки государству, а не прятал их у себя в подвале под сотней ловушек и магических барьеров. Ну тогда-то я и ляпнул, что мол, давай мне полный доступ ко всем имеющимся у Дроу данным, безлимитный бюджет и принцессу в придачу. Ну в смысле ее саму в жены. Я-то не ожидал, что она согласится и был готов в процессе торга снять требование супружества, а она возьми, да согласись!

- Вот так взяла, и согласилась? Ради таллантливого ученого? - Скептически поинтересовалась Алиса.

- Ты просила короткую версию. - Пожал я плечами. - Или мне объяснить, почему ей самой было выгодно выйти за муж за дроу, не имеющего никакого отношения ни к одному из четырех основных "силовых" кланов дворянства, не связаного с "Хранителями", и не имеющего особой любви к религиозной ветке дворянства? Предупреждаю, чтобы объяснить это понятным языком, мне понадобиться рассказать тебе как минимум пять часов истории высшего дворянства Дроу, а потом еще пару часов на их междуусобные отношения, связи с семьей Кронт-Тир Рростар, и еще много более мелких нюансов...

- Хорошо, поняла, не надо. - Примирительно подняла она руки.

- Это все, что ты хотела узнать? Кем я являюсь в иерархии Матриархата?

- Нет, это было просто любопытство. - Призналась она. - Меня больше волнует кем я являюсь в иерархии Матриархата? С чего такой интерес к моей особе? Я честно пыталась понять, но так ничего и не надумала: даже если ты им рассказал о том, что со мной на связь выходил Радсжани, то все равно не понятно: сейчас-то у меня нет никакой связи с темным. Чего от меня надо Оракулу?

- Хм-м-м... - Протянул я, присаживаясь в удобное кресло в одном из подвальных помещений, забитых разнообразными артефактами и приборами. - Не думаю, что ей от тебя лично что-то надо. Ее работа заключается в обеспечении всех Дроу светлым будущем, до одинокого человека ей дела нет.

- Тогда с чего ей приказывать меня сюда доставить?

- Дело в том, что сама Лиза-Лиза не может покинуть Матриархат, но ее сила предсказания будущего напрямую зависит от расстояния до объекта чтения. Как я думаю, во время одной из ее медитаций, Лиза-Лиза увидела некую человеческую девочку, которая в будущем как-то повлияет на судьбу всех Дроу, но поскольку эта девочка является человеком, и живет в Империи, единственный способ прочитать тебя напрямую, это доставить тебя сюда. Чего она и сделала. Теперь, увидев тебя своими глазами, она уже прочитала твою линюю судьбы, и раз ты еще жива, то ты либо будешь полезна Дроу, либо не будешь им вредить.

- Я как-то повлияю на судьбу всех Дроу? Сомневаюсь: мне до вас дела нет никакого.

- Ты так думаешь? - Усмехнулся я.

- Не поняла. - Насторожилась она.

- У многих действий имеются далеко идущие последствия. Взять к примеру твою заклятую подругу. - Девушка тут же нахмурилась. - Думаешь убийство верховной жрицы Церкви пройдет незаметно?

- Но какая тут связь с Дроу?

- Кто знает. - Пожал я плечами, хотя у меня и было несколько теорий.

- Ладно, с Оракулом все ясно... Насколько это возможно. Меня гораздо больше беспокоишь ты.

- Я? А что, я? Я не виноват, она сама пришла! - Усмехнулся я.

- С чего это ты вдруг решил меня тренировать? Ученицей назвал? Раньше ты особого рвения мне помогать не проявлял.

- Почему я тебе помогаю? Видишь ли, Алиса, существует древнее пророчество, повествующее о великом герое, появившемся в самом низу, но поднявшемся на самый верх, и спасшем весь мир! Имя этого героя Алиса Тепес, рост, вес, даже сексуальная ориентация прилагается...

- Издеваешься? Мог бы просто сказать, что не ответишь.

- Да ладно, я не скрываю. Вон туда посмотри. - Кивнул я на закрытую пряпкой конструкцию. - Сними тряпку, не стесняйся.

- Хм? - Алиса пожала плечами, и стянула тряпку, открывая нашим взглядам стеклянный цилиндр, заполненый зеленоватой жидкостью в котором плавало тело с дырой в груди. - Труп? Человек? И что с того? - Не поняла девушка, осмотрев экземпляр.

- Перед тобой тело Темной Жрицы.

- Что? Серьезно? - Теперь она осматривала тело с гораздо большим интересом. - Постой, я же слышала, что Церковь ловит жрицу! Если она мертва, то кого они ловят?

- Темную Жрицу. Вернее Жреца. - Развел я руками.

- Не поняла.

- Ты никогда не задумывалась, чего я делал на той свалке трупов, где я нашел тебя?

- Нет, как-то не задумывалась... - Протянула она. - А действительно, что ты там делал?!

- Преследовал Раджани. Вернее пытался это сделать: Темный обладает рядом весьма уникальных свойств, даже среди других богов, так что я пытался, да и сейчас пытаюсь собрать как можно больше информации об этом боге. Мне даже удалось создать прибор, обнаруживающий его проникновение на материальный план и способный найти местоположение этого проникновения. Именно так я тебя и нашел: мне пришел сигнал о том, что Раджани проник в наш мир, я немедленно переместился на место проишествия, но вместо бога, или Жрицы, обнаружил умирающую тебя. - Развел я руками.

- Ну извини, что не согласилась стать марионеткой чужой воли. - Проворчала она.

- Не в этом дело. Дело в том, что пока ты училась в Академии, мне пришел еще один сигнал, но в этот раз не ложный. На этот раз я обнаружил то, что искал: Темную Жрицу. А рядом с ней Темного Жреца.

- Стоп! Два избранных богом? А это вообще возможно?

- Ну... Судя по тому, что Жрец, после инициации быстренько так одарил эту девчонку дырой в груди... Впрочем это не самое интересное. Самое интересное это то, что пока Жрей и Жрица инициировались, мне "посчастливилось" пообщаться с двумя людьми примерно твоего возраста и без капли маны или магического дара.

- И что?

- Эта парочка чуть ли меня не убила. А убить меня очень трудно. Матриархат пытался это сделать весь последний век, и за это время им не удалось даже приблизиться к тому, чтобы избавиться от меня, а эти два человека заставили меня позорно сбежать с поля боя! Но даже это не самое интересное. Знаешь, что самое интересное?

- Что?

- Цитирую их последние слова, перед тем, как они исчезли в неизвестном направлении: "У нас нет времени ловить взяких крыс. Доложим о нем Лоре, пускай сама решает, как его появление повлияет на наши планы." Крыса, это я, если ты не поняла. И да, возможно, они говорили о другой Лоре, но мы оба понимаем, что это не так, верно?

- Стоп-стоп-стоп! - Помотала она головой. - Получается...

- Получается, что твоя подруга не сидит ровно на жопе в своем соборе. Вместо этого она что-то планирует. Что именно я не знаю... Пока. Но уже на данный момент у нее в подчинении есть парочка непонятных типов, с которыми даже я не хочу силушкой меряться, ну и конечно же не стоит забывать о том, что она находится в сговоре с Темным Жрецом!

- Но это невозможно! Чтобы Беленос и Раджани работали вместе?! Это бред! - Возмутилась она, в то время как взгляд девушки бесцельно бегал по комнате. Пытается понять, что ей делать...

- Твоя подружка явно что-то планирует. Что-то большое. И у нее есть для этого необходимые ресурсы: как массовые, в виде поддержки Церкви и Южных Королевств, так и "качественные" в виде Темного Жреца и его "отряда". С другой стороны у нас есть ты... Просто девчонка, только начавшая учиться аркане и некромантии. Еще не поздно отказаться от мести и просто жить спокойной жизни.

- Ну уж нет! - Прошипела она с такой ненавистью, что я непроизвольно позавидовал: вот бы мне испытать такие эмоции... - Мне плевать, кто там на нее работает, эта тварь сдохнет, чего бы мне это не стоило!

- И именно поэтому я тебе и помогаю. - Развел я руками. - Я не менее упрям: я сделал ставку на тебя, а не на эту Лору, а то, что твои шансы на победу резко упали... Это лишь сделает мою победу более удовлетворительной.

- Победу? Значит ты думаешь, у нас есть шансы на победу?

- Ха-ха-ха-ха!! - Не выдержал я. - Девочка, ты даже не представляешь, с кем ты связалась! Конечно у нас есть шансы на победу. Весь вопрос как именно мы победим, и именно это я и буду решать в ближайшие несколько недель.

- В смысле?

- Не заморачивайся. - Усмехнулся я. - Мы просто проведем ряд тестов и экспериментов, и в зависимости от результатов... Ну там видно будет.

- Я ничего не поняла. - Проворчала она.

- Тебе надо понимать лишь одно: я ненавижу проигрывать. Так что я сделаю все, чтобы именно моя фигура вышла в дамки.

- Я для тебя - шахматная фигура?

- Нет, я проникся к тебе братской любовью. А ты чего ожидала? А главное, какая тебе разница?

- И то верно. - Усмехнулась девушка. - С чего начнем?

- С проверки твоей физической формы: не зря говорят, что в здоровом теле, здоровый дух... Пойдем, у меня все подготовлено.

- Привет! - В своем обычном стиле я даже не постучался, перед тем, как зайти к Оракулу.

- Локи? Чего тебе? Только побыстрее, у меня дела.

- О, я не займу много времени. - Широко улыбнулся я, протягивая девушке листок бумаги. - Мне просто нужна твоя подись.

- Ха-а-а? - Лиза-Лиза быстро прочитала написаное, и немедля разорвала листок на несколько частей. - У тебя еще что-то, или это все?

- Пожалуйста?

- Ты хочешь, чтобы я дала тебе доступ во второе самое священное место Матриархата, да не только для тебя, но и для твоей "ученицы"? Ты в своем уме, или наконец совсем свихнулся?

- Да подумаешь, священное место... Как будто там что-то сломать можно... - Пробормотал я.

- Зачем тебе вообще понадобилось туда идти?

- Это ближайшая аномальная зона безмагии. - Пожал я плечами. - Хотел провести несколько тренировок в условиях отсутствия маны.

- И ради этого... - Она сокрушенно покачала головой. - Проваливай уже, и без тебя забот полно.

- Значит ты мне разрешение не дашь?

- Нет.

- Ни за что?

- Нет!

- И никогда?

- Нет?! - Уже гораздо менее уверенным тоном произнесла она, подозрительно меня осматривая.

- Что такое? - Усмехнулся я. - Никак дежавю?

- Что ты задумал? - С еще большим подозрением спросила она.

- Видишь ли, когда я возвращал Взор Элистраэ, то не ожидал, что моя вайфу так сразу согласиться на мои условия и подготовил запасной план: завоевать сердце ее сестры, чтобы она помогла уломать непреклонную Владычицу Дроу простить меня.

- ...

- И конечно же я подготовил подходящий подарок... - Протянул я, засовывая руку в карман. - Путь к сердцу девушки лежит через бриллианты, не так ли? - Достал я из кармана сжатый кулак.

- Думаешь я поведусь на какие-то брюлики? - Надменно усмехнулась она. - А я-то думала, ты что-то интересное придумал.

- О, это весьма особое украшение. - Загадочно протянул я. - Совершенно бесполезное для абсолютно всех разумных в этом мире... Всех, кроме тебя. Для тебя же это украшение жизненно-важно. В прямом смысле слова: оно вполне может спасти тебе жизнь... Если учитывать, как именно проходит ритуал "Живого Пламени".

- !!! - Надменную улыбку как ветром сдуло, теперь девушка впилась взглядом в мой кулак с такой интенсивностью, как будто пыталась его расплавить. - Невозможно! Искра Лунного Света исчезла вместе со смертью предыдущего Оракула!

- Ну... - Протянул я, разжимала кулак, и позволяя простенькому стеклянному кулону свеситься на цепочке. - Кто-то потерял, а кто-то нашел. - Простенький-то он простенький, но в самом центре кулона что-то сверкало. Не очень сильно, но сразу же заметно. Но при этом в кулоне не было ни капли маны. Внутри него была заключена крохотная искра "Живого Пламени", и единственная, для кого это имело хоть какое-то значение, сейчас стояла передо мной и заворожено смотрела на кулон.

- Дай! - Протянула она мне руку.

- Я тут вот, о чем подумал: с Искрой, тебе больше не будет нужды подниматься на Драконью Вершину и проводить этот опасный ритуал. А если ты туда подниматься не станешь, а мне с Алисой разрешения не дашь, то сдается мне, Драконьей Вершине совсем скучно будет.

- Ты что, гномом стал? Горы теперь одушевляешь?

- А почему бы и нет? Если мне это выгодно. - Хитро прищурился я.

- Ладно, твоя взяла, будет тебе разрешение. - Сдалась она, продолжая завороженно смотреть на стекляшку.

- Вот. - Я достал копию моего первого листка и протянул ее девушке.

- Все, подготовил?

- А как же? Я никогда не прошу того, чего не могу получить.

- ... - Лиза-Лиза быстро просмотрела документ и так же быстро его подписала. - Держи.

- Спасибо. - Кивнул я, забирая бумажку.

- Мне не нужно твое спасибо, дай мне Искру!

- А где волшебное слово?

- Грх! Пожалуйста, дай мне Искру.

- Разве так надо просить чего-то? Помнишь, как я просил тебя меня называть, когда мы одни?

- ... - Я отчетливо слышал ее скрип зубов. - Пожалуйста, отдай мне Искру, братик.

- Конечно! - Улыбнулся я, передавая ей кулон и поворачиваясь к выходу.

- Постой! - В тот же миг на моей руке сомкнулась далеко не слабая хватка Оракула, а повернувшись, я встретился с ней взглядом и меня как будто холодной водой облили. Интересно... Ого! Прямо в центре ее зрачков сейчас сверкали ослепительные искорки, в то время как сжимаемый в другой руке кулон светился так сильно и ярко, что это было заметно даже сквозь крепко сжатый кулак!

- ... - Где-то полминуты мы молча смотрели друг другу в глаза.

- Тск! - Скривилась она, наконец отпуская мою руку и делая шаг назад. - Как ты это делаешь?

- Я много, что делаю. - Усмехнулся я. - Что именно ты имеешь в виду?

- Как ты закрываешься от моего Взора?! Почему я не могу прочитаь твою судьбу, даже с помощью Искры?! Это какое-то заклинание? Или очередное твое изобретение? Или еще что-то? Отвечай!

- А, так вот, ты о чем... - Улыбнулся я. - Я тебе конечно отвечу, мне нечего скрывать, но ты же все равно не поверишь.

- Если ты снова о...

- Я ничего не скрываю и никаких заклинаний или приборов не использую. Ты обличаешь меня в чем-то, но как говориться, у плохого музыканта всегда инструмент виноват. - Развел я руками, и покинул комнату. А ведь я сказал чистую правду: я ничего не скрываю, все дело в том, как она использует свой дар. Когда она видит человека, которого хочет прочитать, то первым делом определяет начало и конец его судьбы, и уже потом читает определенные отсеки этой "нити". И со мной она пытается сделать то же самое, вот только ее разум попросту не может осознать масштаб моей нити судьбы: ее начало уходит так далеко в прошлое, что вся ее жизнь не более, чем миг, а конец моей судьбы... Его нет в принципе, и вряд ли она это вообще понимает. Поэтому-то она и не может прочитать мою судьбу, это как пытаться рассмотреть дорожные знаки, имея при этом лишь карту галлактики: все, что ты увидишь, это тьму и искры звезд. Все, что ей надо, это сконцентрироваться на отдельном отрезке моей судьбы, а не пытаться увидеть ее всю, и она наверняка сможет прочитать меня, как она это делает со всеми другими... Вот только я ей это объяснять не стану, пускай сама додумается... Или не додумается... Тогда она даже дольше проживет... Ладно, с формальностями покончено, пора закончить и с экспериментами над Алисой...

Алиса Тепес.

- Мне еще долго тут лежать? - Недовольно поинтересовалась я, спустя где-то полчаса после того, как Локи положил меня на не слишком удобную кровать внутри горизонтально расположеной металической трубы, разукрашеной со всех сторон разнообразными рунами и магическими плетениями. ПОка я лежала внутри этой "трубы" магические узоры переливались всеми цветами радуги, но это мало развеивало скуку.

- Да нет, не очень. - Ответил он, не отрываясь от листа бумаги, на котором он все это время что-то писал.

- ... - Ничего не оставалось, кроме как замолчать и продолжить ждать... Еще минут пять прошло в полной тишине, но наконец магия "трубы" стала ослабеать, узоры перестали светиться, и вскоре я лежала не внутри непонятного артефакта, а просто внутри металической трубы.

- Можешь оттуда вылезать. - Подал голос Локи, все еще не отрываясь от своего листка. - Ты чувствуешь что-нибудь? Головокружение? Тошнота? Головная боль?

- Да нет, ничего такого. - Помотала я головой.

- Интересно... Подойди-ка сюда.

- Хм? - Когда я подошла ближе, он повернул ко мне свой листок бумаги, и только сейчас я поняла, что он ничего не писал, он на нем рисовал... А конкретнее три прекрасно исполненых портрета: два пмолодых парня и одна девушка. - Что... Кто это?

- Ты их не знаешь? - Поинтересовался он.

- Нет, конечно. Откуда... - Странно... Хоть я и сказала, что не знаю их, но почему мне кажется, что я вру?

- Что-то не так? - Внимательно всмотрелся мне в глаза Локи.

- Не знаю. - Пожала я плечами. - Я точно их нигде не встречала, и не видела, но... Что-то мне мешает сказать, что я их не знаю. Нет, я точно с ними не знакома...

- Понятно... - Протянул он. - Скажи, а как бы ты их назвала?

- В смысле?

- В смысле какое имя ты бы дала каждому из них, если бы ты решала, какое имя им дать?

- Странный вопрос. - Протянула я, всматриваясь в черты лиц нарисованых людей. - Хмм... Вот этому парню. - Показала я на самого нагло-выглядящего из них. - Мне кажется подошло бы имя "Вивиан". Второго я бы назвала... Арон? Ну а девушка... Триш.

- ... - Некоторое время Локи задумчиво меня осматривал. - Интересно... Ладно, ты эти лица запомни, да запомни хорошенько: еслиих где-то увидишь, то держить от них подальше: тот, кого ты назвала Арон является Темным Жрецом Раджани, а остальные два чуть ли не отправили меня к праотцам. И запомни одну очень важную вещь: если тебе придется с ними столкнуться, ни в коем случае не позволяй этой "Триш" до тебя дотронуться.

- Хорошо, я поняла. - Кивнула я, гораздо более внимательно всматриваясь в лица, запоминая их как можно лучше. Интересно, зачем ему нужна была эта игра в "назови имена"?

- Так-с, посмотрим... - Дроу подошел к своему артефакту, и провел по нему ладонью. В тот же миг все магические плетения на нем снова вспыхнули, и... Тут же погасли, а перед Локи появился светящийся прямоугольник, на котором быстро сменялись разные знаки, фигуры и какие-то непонятные графики. - Как я и думал... - Покачал он головой, провел по надписям рукой, отчего они исчезли, и быстрым шагом направился к одному из находящихся тут шкафов. - Вот, держи. - Протянул он мне прозрачную бутылочку с такой же прозрачной жидкостью. - Выпей.

- А что это? - Поинтересовалась я, открывая бутылку... Никакого запаха. Вода, что ли? Да нет, вряд ли.

- Насколько хорошо ты знакома с химией мозга?

- Эмм...

- Тогда не задавай вопросов и делай, что говорят. - Усмехнулся он. - Нет, я конечно могу тебе сказать полное название препарата и что он делает...

- Да, да, я ничего не пойму, уже слышала... - Проворчала я. Я вообще не понимаю, что он делал все эти две недели. Сперва хотя бы было что-то более-менее интересное, вроде физических упражнений, а потом я вообще ничего не далала, кроме как являлась объектом для его многочисленных артефактов, аппаратов и препаратов. Ладно, что уж там... Задержав дыхание, я приготовилась выпить содержимое...

- До дна, и сразу, эта хрень не очень вкусная. - Добавил он. Вот ведь!

- ... - Действительно на вкус горьковато-острый, с привкусом горького миндаля! Что он мне подсунул?! Непроизвольно жмурясь, я все же выпила содержимое и вернула ему бутылку. - Угх... Отвратительно...

- Ну да, ну да, такая концентрация этого препарата на вкус действительно отвратительна... - Протянул он.

- И что теперь? - Он тем временем достал длинную пипетку, взял капельку жидкости на дне бутылки и направился в другой угол помещения, где находилась клетка с подопытными мышами.

- Смотри. - Достав одного зверька, он насильно влил ему в горло свой препарат...

- Что за?! - Спустя буквально несколько секунд мышка перестала двигаться... Мертва! - Ты что мне подсунул?!

- Цианистый калий. - Просто пожал он плечами. - В достаточной концентрации, чтобы убить с дюжину слонов.

- За что?!

- В смсле? - Нагло ухмыльнулся он. - Ты что, прохо себя чувствуешь?

- !!! - Из-за злости на это лживую тварь я как-то даже не заметила, что кроме неприятного послевкусия, ощущаю себя вполне нормально! - Что происходит?

- Я бы и сам был не прочь узнать. - Усмехнулся он, направляясь к выходу из помещения. - Пойдем, по пути расскажу.

- Что расскажешь? Как пытался меня убить?

- Если бы я хотел тебя убить... - Выразительно посмотрел он на меня... Ну да, нечего ответить. - Помнишь, когда я взял у тебя кровь в Академии?

- Помню.

- Еще тогда я заметил, что твоя кровь ведет себя странно.

- В смысле "странно"?

- У тебя слишком чистая кровь. Слишком... Идеальная. Когда ты в последний раз болела? Хотя бы простудой?

- ... - А ведь действительно! Я не помню, чтобы хоть когда-то болела!

- Вот-вот. Твоя кровь как будто имеет свой собственный разум: все, что не является частью "идеальной смеси" выводится из организма с непрецедентной скоростью! За эти две недели я провел много экспериментов: бактерии, вирусы, химические и биологические яды, даже некро-чума! Но ты не реагировала ни на что! И ни на какие концентрации! Твоя кровь моментально определяла опасные примеси и тут же выводила их из организма до того, как они могли причинить хоть какой-то вред! Но это лишь часть уникальных свойств: при физических нагрузках "оптимальный состав" меняется - в твоей крови становится больше кислорода, появляется адреналин... Ты не замечала, насколько медленнее ты устаешь, в сравнении с другими людьми? Проще говоря твоя кровь подстраивается под твои сиюминутные нужды, одновременно с этим очищая себя от всех ненужных примесей... Включая молочную кислоту, что в принципе не очень нужно, но весьма удобно. Остается лишь один вопрос. Что это вообще такое?

- Ты у меня спрашиваешь? Я вообще не подозревала о таких свойствах! - Возмутилась я, все еще переваривая тот факт, что этот тип пичкал меня разнообразными ядами все это время! А я даже не заметила!

- В этом-то и проблема... Магии в твоей крови нет никакой, я это проверил первым делом.

- Может результат общения с Раджани? - Предположила я.

- Нет, твоя кровь очистила даже его влияние: собственно из-за этого я и заметил уникальные свойства твоей крови.

- Тогда я вообще ничего не понимаю. - Развела я руками. - Откуда у меня могла взяться подобная сила?

- Сила?

- Нет, я понимаю, что иммунитет к отравлениям не сравниться с предсказанием будущего вашего Оракула, но...

- Стоп! - Вдруг остановился он напротив двери, ведущей на улицы Уст Ната. - Что ты сказала?

- Я сравнила свойства своей крови с силой Оракула, ведь и то и другое не связано с магией, но все же каким-то образом работает...

- Верно... - Задумчиво протянул он. - Нет, предсказание будущего немного из другой области, но... - Он вдруг уставился себе под ноги и стал расхаживать взад-вперед. - Твоя кровь, Сеть той девчонки, регенерация... Это все звенья одной цепи... Нет, это не имеет смысла! Или нет? Бред! Логика, логика, во всем должна быть логика, а если ее нет, то ты просто ее не понимаешь... А что, если? Хм-м-м... Но ведь она правильно... Совпадение? Я что-то упускаю...

- ... - Я просто стояла в сторонке и ждала, пока он закончит размышлять.

- Алиса!

- Хм?

- Расскажи мне про Лору. - Вдруг спросил он, присаживаясь в ближайшее кресло.

- С чего это вдруг? - Нахмурилась я: умеет он испортить настроение.

- Ты сказала, что из-за нее ты попала в рабство, но как именно это произошло? Как вы познакомились? Как стали подругами?

- Это обязательно?

- Да.

- Ха-а-а... - Выдохнула я. - Ладно, слушай. - Я тоже села в кресло: хоть я и не собиралась устраивать часовую лекцию, и все равно зачем стоять, если можно сесть? - Я родилась в Норд-Георе, маленькой деревеньке на самом севере Империи, у подножия Стального Хребта. Места там не самые приветливые, но жить можно. Я была дочерью простого фермера, и в семье, кроме меня были только отец с матерью, да младший братик. Родилась я с меткой Светлого, но это особого значения не имело: тогда как раз предыдущая Жрица скончалась, и по всему меру стали рождаться дети с меткой Светлого. Мы хоть и не были какими-нибудь библиотекарями, но даже мы знали, что это значит: потенциал стать Жрицей, если я смогу пройти тринадцать "Испытаний Очищения" в центральном соборе Остроны. Мы не собирались участвовать в этой гонке: широко известно, что только кандидаты со связями имеют шансы на победу, а остальные обычно не доживают до начала Испытаний. Впрочем я никогда не стремилась к силе, власти или известности и ыла вполне счастлива жить как фермерская дочка. Так я собственно и жила... До тех пор, пока отец не нашел в лесу раненую девочку. Лора, как она представилась, была дочерью какого-то дворянина из Южных Королевств, и тоже имела метку, почему ей и пришлось бежать - она вполне могла бы попытаться пройти Испытания, что само по себе сделало ее целью для недоброженлателей семьи. Все ее сопровождение было убито преследователями, но ей удалось ускользнуть, но в лесу она наткнулась на дикого кабана и умереть бы ей в чаще, когда мой отец ее нашел. Где-то полгода мы жили вместе, стали подругами, помогали друг другу, играли, дурачились... А потом на деревню напали. Не обычные бандиты, которые водились в тех краях, с ними мы были знакомы, и без особого труда разбирались, блако каждый мужчина умел держать копье в руках, а женщина - лук. Нет, это были профессиональные воины, вырезавшие всех без пощады... Всех, кроме нее. Более того, они к ней обращались, как к какой-то принцессе! А сама Лора... "Мне нужно было скрыться на какое-то время, пока обо мне не забыли. Но теперь мне пора вернуться, а свидетели мне не нужны." Заявила она, когда вооруженные воины ворвались в наш дом, и выстроились перед ней в ряд. "Убейте их всех" Было последнее, что я от нее услышала, перед тем, как она вышла на улицу... Отец с матерью защищали деревню вместе с остальными, так что как умерли они я не видела, зато я видела, как они убили моего брата... Ну а меня решили не убивать из-за метки Светлого: жадные подонки решили ослушаться приказа и продать меня вместо того, чтобы убить... Ну а потом ты и так знаешь.

- Вот как... - Задумчиво протянул Локи. - Очень интересно. Ладно, пойдем. - Поднялся он на ноги, подошел к двери. И активировал уже начертаные на ней руны.

- Тропа? - Удивленно подняла я брови, увидев знакомую мне заросшую тропу.

- Да, мы направляемся за пределы Уст Ната.

- Это как-то связано с моим прошлым? - Поинтересовалась я: зачем он задал вопрос про Лору?

- Нет, мы направляемся провести последний эксперимент. К вечеру ты будешь свободна как птица и следующую неделю сможешь провести как захочешь.

- Снова будешь пичкать меня ядами?

- Хм. - Усмехнулся он. - Нет, тут несколько иной эксперимент... - На этот раз проход по Тропе занял от силы минут пять, и вот мы выходим в просторный холл, с другой стороны которого находилась здоровенная металическая дверь, исписаная от пола до самого верха неисчислимым количеством рун, а уж как от нее несло магией! Более того, перед ней в ряд выстроились никак не меньше двух дюжин дроу в полной боевой выкладке... М-да, что бы за этой дверью не находилось, пробиться туда силой будет очень не просто... - Здоров, ребята! - Улыбаясь помахал Локи рукой, уверенно подходя к выступившей вперед фигуре в черном доспехе.

- Лорд Креннет Дет-Тар? Чем обязаны такой чести? - Ого, так вот, какое у Локи настоящее имя...

- Вообще-то я не к вам, а наверх. - Кивнул он на дверь за спиной у охраны.

- Прошу прощения, но даже вы... - Начала было дроу, но Локи молча сунул ей под нос какую-то бумажку.

- ... - Пару секунд Дроу ее читала, потом посмотрела на Локи, опустила испытующий взгляд на меня... - Я поняла, проходите. - Кивок другим охранникам, и они расступаются в стороны, а массивные двери медленно открываются, открывая нашему взору... Лестницу.

- Идем. - Кивнул Локи, спокойно направляясь к лестнице.

- Что это было? - Спросила я, когда мы поднялись достаточно далеко, чтобы нас не слышали.

- Это называется охрана.

- Я имею в виду куда мы направляемся?

- Мы направляемся на Драконью Вершину, а охрана такая потому что именно там находится "Живое Пламя"

- Что это такое?

- Просто синиее пламя, горящее под водой. Для нас с тобой оно совершенно бесполезно, но вот для Оракула. В присутствии этого пламени ее Дар усиливается стократно.

- Звучит важно. Ты уверен, что мне можно там находиться?

- Конечно! - Беззаботно махнул он рукой.

- Долго еще? - Спустя где-то час поинтересовалась я. Все это время мы поднимались по не слишком хорошо освещенной лестнице, и конца все еще не было видно.

- Еще столько же. - Пожал он плечами. - Кстати говоря ты не заметила?

- Того, что магия не работает? Заметила. - Действительно, минут пять назад из меня как будто высосали всю ману, но я слышала о подобных аномальных зонах "безмагии" как и о том, что одна такая зона находится на территории Матриархата.

- Ты не хочешь передохнуть и выпить стакан воды? Я как раз позаботился о припасах...

- Ты же сам говорил, что моя кровь не связана с магией?

- Почему бы не проверить?

- Ну уж нет!

- Ладно, ладно, я пошутил. - Заявил он, улыбаясь до ушей. Еще час подъема и мы наконец стоим напротив мощных, каменных ворот. На этот раз никакой магии, просто каменные ворота... Которые Локи открыл безх особых трудностей.

- Холодно. - Поежилась я от леденого ветра, ворвавшегося на лестницу как только дроу открыл ворота. Выйдя на свежий, даже слишком, воздух, я осмотрелась. Каменная будочка за спиной, скрывающая лестницу вниз стояла на краю практически идеально круглой площадки, диаметром метров тридцать, а в центре этой площадки имелся чашеподобный котлован, диаметром где-то десять метров и заполненый идеально прозрачной водой. В самом центре котлован был глубиной метров трех на вид, а на его дне покоилось яркое пламя, размером не больше того, что дает среднестатистический факел. Пламя горело под водой, и даже не думало гаснуть. - Это и есть "Живое Пламя"?

- Да. - Безразлично кивнул Локи, подходя к воде. - Для нас оно не важно, все равно ничего с ним сделать нам не под силу.

- Тогда зачем мы вообще сюда поднялись?

- Из-за воды. - Пожал он плечами, опуская руку в воду и проводя ей из стороны в сторону. - Каждая аномальная зона безмагии в этом мире имеет подобный котлован с водой, но не каждый котлован имеет подобное пламя. Другими словами пламя было добавлено сюда уже после образования аномалии. Кто, как и зачем это сделал нам не важно. Важно, что вода эта имеет ряд весьма интересных свойств... - Он зачерпнул немного этой воды и повернулся ко мне. - Сделай руки лодочкой.

- Эмм... А это менай не убьет? - Учитывая, чем он меня накачивал последние две недели, я от него чего угодно могу ожидать.

- Если у тебя нет аллергии к очень холодной воде, то нет, не убьет. - Усмехнулся он.

- Ну ладно. - Пожала я плечами, протягивая руки вперед и позволяя ему перелить немного воды. - Что за?! - Секунду ничего не происходило, но потом вода в моих руках вдруг взборлила, как будто вскипев, и тут же превратилась в тучку черного, как смоль дыма, тут же развеявшегося на ветру.

- Все-таки я был прав... - Протянул Локи, смотря на меня на удивление серьезным взглядом.

- Ты о чем?

- Слушай внимательно, Алиса, и запоминай. - Заговорил он тоном, которого я от него никак не ожидала: слишком серьезный, слишком... Страшный. - Если кто спросит, мы здесь занимались физическими упражнениями, я учил тебя боевым искусствам в условиях отсутствия магии. Про воду и черное облако, в которое она превратилась забудь! И никому ни при каких обстоятельствах не говори. Если расскажешь, то твоя милая мордашка появится в списке самых желаемых отрубленных голов среди всех нелюдей. Да и среди людей найдутся те, кто захочет тебя прихлопнуть... Во избежание, так сказать.

- Да что здесь происходит?!

- Я тебе расскажу позже, когда придет время. Сейчас же забудь о том, что здесь произошло, а когда вернешься в Академию, уделяй Аркане как можно больше внимания. Некромантия это хорошо, но именно Аркана позволит тебе свершить желаемую месть.

- Стоп! У тебя есть план?

- Да, у меня теперь действительно есть план. Но на его исполнение уйдет время. Пять, шесть, десять лет? Точно сказать не могу, но если хочешь получить ее голову завтра, то это не ко мне.

- Ничего страшного, я прекрасно знаю, что именно терпеливый охотник дождется добычи.

- И то верно. - Кивнул Локи. - Ну тогда мы тут закончили, идем обратно.

- Это все? Мы поднимались два часа ради того, чтобы ты плеснул мне на руки немного этой водички?

- Именно! Теперь я точно знаю, кто ты такая и чего можешь добиться. Конечно кое-какие детали надо еще доработать, но дни твоей Лоры сочтены! Именно моя пешка выйдет в дамки! - Уверенно произнес он с предвкушающей улыбкой на губах. Ну... Не нравиться мне конечно на кого-то рассчитывать, но в данной ситуации у меня особого выбора нет. - Ах да, раз с делами покончено, я могу побыть для тебя гидом по Уст Ната. - Улыбаясь предложил он, закрывая за нами каменные ворота.

- Ну уж нет, я лучше Иллу попрошу: твоей компании мне хватило на несколько лет вперед!

- Не будь такой злюкой! - Со смехом в глазах надулся он.

- Локи? Чего тебе надо на этот раз? - Без капли энтузиазма поприветствовала нас Илла как только мы вошли в ее дом, хотя учитывая размеры и роскошь, это скорее был полноценный особняк.

- Я закончил с девчонкой, можешь ее забирать, а то будет еще под ногами путаться. - Заявил он, после чего самым наглым образом исчез! Использовал свое излюбленное заклинание арканы и попросту телепортировался куда-то через свою тень!

- ... - Мне нечего было сказать! Нет, я конечно помню, что сказала, что мол, лучше с Иллой проведу время до возвращения в Академию, но чтобы он в тот же день просто вышвырнул меня в ее особняк...

- И как только ты с ним связалась? - Покачала головой Илла, подходя ближе.

- У меня не было особого выбора в том, кто спасет мою жизнь... - Протянула я.

- И то верно. Пойдем, покажу тебе твою комнату.

- Да, спасибо.

- Алиса.

- Хм?

- Скажи, чего ты хочешь добиться в жизни?

- Хм? С чего такой вопрос? - Удивилась я.

- Локи... Он неоычный дроу. Даже среди мужчин-дроу он выделяется.

- Эксцентризмом?

- Это тоже, но гораздо больше его отличает то, чему он уделяет внимание.

- В смысле? - Не поняла я.

- Во времена его молодости, его никто не принимал всерьез, за что многие и поплатились, предоставив ему путь в высшие эшелоны дворянства. И с тех пор любые его действия имели серьезные последствия чуть ли не во всех сферах нашего общества: наука, политика, даже такие вещи, как методы обучения молодых. Многие называют его гением, многие сумасшедшим, но одно стало ясно давно: если Локи положил глаз на что-то, или кого-то, то к нему стоит присмотреться получше. Но ты - особый случай даже в этом плане, ведь кроме Локи тобой заинтересовалась даже Оракул. Вот мне и любопытно, что ты за человек? Чего ты хочешь в жизни? - Повотила она свой вопрос.

- Мести. - Пожала я плечами. А чего скрывать?

- Месть не может быть целью жизни. - Усмехнулась она. - Если ты конечно не собираешься мстить до глубокой старости и умереть, так ничего и не добившись. - Илла остановилась напротив простой деревянной двери в глубине своего особняка.

- Не стоит задавать таких вопросов, Иллочка. - Раздался у меня за спиной уже знакомый мне голос Оракула. - Не надо церемоний. - Кивнула она к дернувшейся было Илле. - Эта девочка собирается погибнуть, достигая своей цели.

- Не собираюсь, но готова к этому. - Нахмурилась я: Верховная Жрица - противник совсем не моей лиги...

- Смешно. - Улыбнулась черноволосая дроу, подходя ко мне вплотную и всматриваясь в мои глаза. - Влияние Локи на твое будущее сильно, но даже мелких обрывков, что я вижу достаточно, чтобы понять одно. - Она сделала паузу, после чего повернулась ко мне спиной и пошла прочь. - Кровь будет следовать за тобой, куда бы ты не направилась и что бы ты ни делала. Ты не принесешь в этот мир ничего, кроме ненависти и разрушения. Если хочешь сделать этот мир лучше... Убей себя. Ну а если хочешь мести, готовься плавать в океане крови. - Заявила она, даже не повернувшись в мою сторону. - Иллочка, я хотела обсудить с тобой кое-что. Когда закончишь со своей гостьей, зайди на кухню, я пока что-нибудь пожую из твоего холодильника...

- Да, непременно. - Задумчиво кивнула Илла. - Алиса.

- Д-да? - Хотела бы я отмахнуться от слов этой дроу, вот только Оракул Дроу никогда не ошибается...

- Это твоя комната. - Открыла она наконец дверь, перед которой мы все это врмея стояли, показывая мне настоящие хоромы с огромной кроватью, отдельной ванной комнатой и даже небольшой кухней! - Чувствуй себя как дома, а завтра мы составим план на следующую неделю: Уст Ната - город древний, и одной недели на то, чтобы осмотреть все интересные места не хватит, так что придется обойтись самыми знаменитыми из них, вроде Храма Элистрае, Центральной Академии Искусств, и... Впрочем это мы обсудим завтра. - Оборвала она себя. - Начиная со следующего года отдыха тебе не видать даже летом, так что постарайся отдохнуть как следует.

- Хорошо, я поняла. - Улыбнулась я, бросая сумку со своими вещами в угол и направляясь к окну: никогда не устану рассматривать этот город. Уст Ната, столица дроу, находится под землей, в одной из крупнейших пещер Драконьего Хребта, но я даже представить не могла, насколько огромной являлась эта пещера! Точные размеры понять мне мешали сами здания столицы, но на вскидку, в эту пещеру без труда смогла бы поместиться вся Академия, и еще место осталось бы! Как такое пространство вообще не обрушивается? Дело в том, что пол и потолок этой грандиозной пещеры были покрыты сталагмитами и сталактитами соответственно, и эти каменные образования были соответствующих пещере размеров, и нередко какой-нибудь из слишком крупных сталагмитов достигал такого же крупного сталактита и они срастались вместе, образуя натуральную колонну. И эти колонны по-видимому и поддерживали потолок этой пещеры. Но что меня поразило больше всего, так это натуральность пейзажа. Если бы это место отдали людям, чтобы мы сделали? Разровняли бы пол, срезали сталактиты, чтобы они нам на головы не грохнулись, построили бы свои собственные колонны, и превратили бы это место в точную копию четко спланированой Столицы, только с каменной крышей над ней. Дроу же старались как можно меньше изменять натуральный облик своего места жительства: все здания были построены либо на специальных платформах, крепящихся к сталагмитам и сталактитам, либо вообще внутри оных! И только редкие здания далеко внизу стояли на земле. Да, далеко внизу, ибо особняк Иллы находился на одной из платформ, прикрепленных к одному из сталактитов где-то в центре пещеры. Однако кроме уникального подхода к городской планировке, Уст Ната отличалась еще несколькими вещами. Во-первых освещение. Солнца здесь по очевидным причинам не было, но при этом света было столько же, как при пасмурном дне. Однако одного мощного источника света тут не наблюдалось, вместо этого свет исходил от огромного количества слабых источников, причем они были самые разные: от пролетающих то туда, то сюда тучек светящихся насекомых, растущих на камнях светящихся кристаллов, до светящегося мха и даже грибов, периодически "выплевывающих" непонятные светящиеся тучки, которые гасли через пару секунд, но не до того, как гриб выплескивал новую порцию. Вся эта феерея завораживающих, перелевающихся огней была настолько прекрасной и завораживающей, что я тут же забыла об Оракуле и просто стала рассматривать оживленный город. Са самое главное то, что с делами покончено, и уже завтра я отправлюсь туда, к самым интересным местам этого подземного города.

Лиз

- ... - Хм? Это что-то новенькое: я сразу поняла, что вижу собственный сон, но в отличии от многих других снов, где я видела разве что размытые фигуры, и неясные голоса, здесь я все видела четко и ясно: мы вчетвером сидели вокруг небольшого костра и слушали увлекательную историю девочки рядом со мной.

- ... После этого он проследил за испуганым подозреваемым, который даже не подозревал, что за ним идет слежка, и... - Я знаю эту историю. Помню ее. Простенькая, даже примитивная детективная история про типичного героя добра и справедливости. Хотя это я сейчас к ней так отношусь, а тогда слушать ее рассказы было моим любимым времяпрепровождением. Откуда я это знаю? Помню. Но кто она? Кто эта девочка? К сожалению я не могла двигаться, только наблюдать... Вспоминать, и сейчас эта девочка смотрела в противоположную от меня сторону, так что все, что я видела, это ее черные волосы. Зато я заметила кое-что еще: в некотором отдалении от нас разместились еще несколько костров, вокруг которых собрались где-то с дюжину человек. Взрослые. Ну да, нам было запрещено приближаться к ним без разрешения... Как будто мы это хотели делать.

- А что было потом? - Черноволосая девошка на секунду замолчала, чтобы подбросить несколько сухих палок в костер, но Эмил был слишком нетерпелив, и тут же потребовал продолжения. Хотя я его понимаю: в те времена наша жизнь состояла из зачастую болезненных, или как минимум очень неприятных экспериментов, унижения со стороны взрослых, да скуки, так что в подобные моменты тишины и покоя нам всем хотелось расслабиться и насладиться компанией друзей. Стоп! Эмил? Ну да, мальчика, на которого все это время смотрела черноволосая девочка звали Эмил. Он... Он был моим братом! Точно! Я начинаю вспоминать!

- Будь терпеливее. - Наставительно произнес последний член нашей скромной компании. - Кажется ты хотел стать как герой рассказов Юки, когда вырастишь? Такими темпами тебе это не светит. - Тут я повернулась к сказавшей это девочке и смогла ее получше рассмотреть: красивые, светлые волосы, ярко-голубые глаза, идеальные черты лица... Я всегда завидовала ее красоте. Стоп! Юки! Точно! Черноволосую девочку зовут Юки!

- Мы это еще посмотрим! Вот увидишь, я...

- Ш-ш-ш!!! - Пихнула я брата в бок, прижимая палец к губам. - Скоро отбой, дай дослушать! - Недовольно прошипела я на него. Ну да, тогда-то особого выбора не было, так что даже такие простенькие рассказы вызывали ажиотаж. Помнится Юки говорила, что слышала эти рассказы от какой-то ученой, что рассказала их ей, но сейчас-то я прекрасно понимаю, что это не так: кто станет рассказывать истории подопытным кроликам? Юки сама их придумывала. Зачем? Очевидно же: без хоть каких-нибудь светлых пятен, наша жизнь была бы совсем невыносимой, а так было хоть что-то, ради чего стоило жить, неважно, насколько это незначительно. Юки тем временем заканчивала свою историю, а я лишь мысленно улыбалась: прав оказался Улдрейн, со временем память возвращается, хоть и заняло это действительно долгое время. Да и вопросы не все разрешились: кто те люди за соседними столами? Почему наша жизнь была такой беспросветной? Чего от нас хотели? Почему так относились? Почему мы сидим вокруг костра посреди леса? Вопросов оставалось много, ноя и так за этот сон вспомнила больше, чем за все прошедшее время: брат, Юки, эта третяя девочка, чье имя я не помню...

- Отбой! - Рявкнул подошедший к нашему костру человек, отчего у нас всех головы в плечи вжались сами по себе. - Ты, за мной! - Ткнул он пальцем в Юки, и не дожидаясь ответа, направился обратно. А Юки поднялась на ноги с секундной заминкой и сделала шаг в сторону ушедшего мужчины...

- Я... - Вскочила было третяя девочка на ноги с невероятно решительным выражением на лице, но Юки тут же положила ей руку на плечо.

- Отдохни за меня, хорошо? Думаю завтра я буду не в лучшей форме для нашего задания, так что тебе придется отдуваться одной. - Прошептала она светловолосой девочке так, что даже я не услышала, просто сумела прочитать по губам.

- Но ведь... - Хотела она возразить...

- Никаких но. - И улыбнувшись, повернулась ко мне с братом. - Спокойной ночи, завтра увидемся. - И махнув нам на прощание, пошла к раскинутым палаткам, в то время как я с братом начали готовить спальные мешки, а третяя девочка некоторое время смотрела вслед Юки, но тихо выругавшись, все же последовала нашему примеру. Тогда я не понимала, с чего такая реакция: ну подумаешь, очередной эксперимент? Одним больше, одним меньше, разницы никакой. Зато теперь я прекрасно понимаю, чем занималась Юки в подобные ночные отлучки, и почему она на следующее утро всегда выглядела такой уставшей, помятой и была в поганом настроении. Стоп! Я же только что видела ее лицо! Четко и ясно! Красивые, правильные черты лица, прямой нос, тонкие губы и невероятно красивые, ярко-зеленые глаза! Я уже видела эти глаза! Совсем недавно видела! В тот же миг мир дернулся, покрылся дымкой и я проснулась!

- Ты в порядке? Выглядишь, как будто привидение увидела. - Усмехнулся Улдрейн, наполовину влетев в спальню.

- Я... Я снова видела сон. - Протянула я, пытаясь вспомнить то, что только что видела! Черт, ненавижу! Когда спала все было четко и ясно, но сейчас я свой сон помню лишь обрывками, да и те какие-то мутные, неясные... Так может и мои прошлые сны тоже были не мутными, а просто я их не смогла запомнить?

- Снова воспоминание?

- Да, я видела что-то очень важное... Костер... Четыре человека... Да, нас было четверо... Я, две другие девочки, и... Точно! Мой брат! Я вспомнила! У меня был брат! Эмил!

- О-о-о, это уже что-то: можно будет поискать хотя бы среди бывших студентов Академии.

- Сомневаюсь, что это что-нибудь даст, но пожалуй ты прав, это хоть что-то, а главное, что память все-таки начинает возвращаться...

Локи.

- Хм? - Я нагнулся, и подняв утонувшую в грязи полусгнившую табличку, попытался прочитать то, что там когда-то было написано. - Норд-Геор. - Ну да, после разговора с Алисой, я решил навестить ее родную деревеньку: в ее рассказе о ней и Лоре было слишком много дыр и логических нестыковок. Однако Норд-Геор действительно существовал на карте Империи, и эта деревенька действительно значилась, как "мертвая", уничтоженая разбойниками, а учитывая географическое положение, никто заселять ее заново не спешил: слишком холодно, слишком плохая почва, слишком много хищников... - Ну и что мы тут имеем? - Поинтересовался я, отбрасывая табличку в сторону, и осматривая окрестности.

По словам Алисы на деревню напали около восьми лет назад, и это было заметно: природа отвоевывала свою территорию назад, но прошло не достаточно времени, чтобы следов вообще не осталось: разрушеные деверянные здания уже были покрыты зеленью, а там, где когда-то были дороги, сейчас росли густые кусты, но полноценных деревьев еще нигде не было, хотя молодняк уже начинал приближаться со стороны леса. Я не знал, чего я ищю, тем более спустя столько лет, но полное отсутствие логики в действиях этой Лоры не давало мне просто проигнорировать это место. Нет, перед тем, как направиться сюда, я навел справки о настоящей светлой жрице, и она действительно являлась принцессой какого-то мелкого королевства, с которым она обрезала все связи, став Жрицей. Но чего в ее биографии не было, так это попыток избавиться от нее со стороны потенциальных соперниц-жриц. Впрочем тут я могу дипустить, что они просто не хотели выносить сор из избы. Гораздо больше меня волновал тот факт, что Лора решила отправиться на север Империи, чтобы скрыться от преследования! Вот это было попросту тупо!

Во-первых недалеко от Южных Королевств раскинулся Архипелаг Потеряных Островов, который испокон веков является излюбленным местом для того, чтобы затеряться как для аристократов, так и для преступников побогаче. Но допустим, Лору решили не посылать туда из-за опасности пиратов, орудующих в тех морях, в таком случае гораздо логичнее было бы отправить ее в Коалицию: их законы гораздо проще, а за хорошую сумму потеряться на их территории проще простого. Но вместо этого они выбрали Империю, которая ведет строгий учет всег иностранцев, и ведут записи их передвижений внутри Империи. Они как будто напрашиваются на то, чтобы преследователи дали на лапу какому-нибудь таможенику и тут же узнали, куда направилась Лора.

Во-вторых какого черта ее потянуло на самый север Империи?! Если ей нужна безопасность, направиться в Столицу было бы оптимальным решением: снять комнату в гостиннице неподалеку от штаб-квартиры ОСН, и я очень удивлюсь, если кто-то осмелиться совершить там покушение: Элиот этого наглеца из-под земли достанет и показательно выпорет как его самого, так и всех, с кем он связан. Но нет, она направилась в безлюдную, неприветливую часть Империи, где никто не заметит ни покушения, ни уничтожения мелкой деревни.

Ну и в третьих, ее гипотетические преследователи, а потом ее "люди". По словам Алисы на ее сопровождение напали и уничтожили, а значит это должна быть крупная, хорошо вооруженная группа людей. С нападением на деревню то же самое: организованая, крупная группировка. Одно дело, если бы это были местные, у которых база за холмом, но чтобы две крупные, хорошо вооруженные группы добрались до сюда из Южных Королевств? Бред! Их ни в один портал не пустят без строжайшего досмотра, а потом наверняка приставлят слежку: на всякий случай, а тащиться сюда своим ходом, даже на лошадях, займет никак не меньше пары месяцев, и это если их не будут останавливать в каждом городе и на каждой границе дворянских владений! Бред!

И именно так я и подумал сперва: Алиса бредит, но нет, я был абсолютно уверен, что она говорит правду. Ну или то, что она считает правдой. И тут было два варианта: либо девочка - шизофреничка, и верит в свой бред, либо она помнит не то, что произошло, а то, что кто-то хочет, чтобы она помнила. Но ведь память нельзя менять! Ни один менталист не способен на такое! Да, это так, но в последнее время моя вера в нерушимость законов магии пошатнулась: сперва тот парень с регенерацией, которой любой архимаг жизни позавидовал бы, да его подруга со своей "Сетью", которая работает вообще не пойми как, ну и наконец сама Алиса со своей кровью... А что, если сама Лора, или кто-то, кто на нее работает может менять память других? Такой вариант ответит на многие вопросы... Но в то же время он рождает множество других.

Тем временем я добрался до центра мертвой деревни, и осмотрелся по сторонам. И чего я ожидал здесь найти? Трупов уже не было: либо съедены дикими животными, либо погребены под разрушеными зданиями... Кстати о зданиях... Я подошел к покошеной стене домика, чья крыша обрушилась внутрь, после чего, судя по саже, сгорела... Ну да, обычный разрушеный домик, ничего интересного, все ценное уже давно растащили... Я уже собирался пойти дальше, но тут мой взгляд упал на какую-то выбоину с наружней стоорны несущей стены. Странно как-то выглядит. Выбоина? Кто-то ударил в эту стену чем-то? Стрела? Нет, стрела не настолько мощная. Арбалетный болт? Тоже вряд ли... Создав в руке теневой кинжал, я немного поковырялся в старой выбоине, но в итоге оттуда мне под ноги что-то упало. Порывшись во влажной траве, я наконец получил то, что искал.

- А вот это уже интересно... - У меня на ладони лежал деформированый кусок свинца. Для местных это ничего бы не значило, но я прекрасно знаю, что это такое. 7.62мм калибр стандартной винтовки. Местные люди огнестрел не производят, но вот Земля, с которой к нам иногда заносит "гостей" имеет достаточный уровень технологий для огнестрельного оружия. И ладно, если бы это был просто одинокий человек, которого забросило в наш мир со своим "калашом", но тут явно что-то другое. Алиса, Лора, ее люди, а теперь еще огнестрельное оружие... Все звенья одной цепи. Хм-м-м, а что если люди с Земли сумели открыть портал сюда? Местные уверены, что стабильный портал невозможен просто потому, что на Земле маны нет, и магия не работает, а значит портал закроется сразу же, как откроется. Но ведь пространственные порталы можно открыть и без магии. Здесь в силу Технологии верят разве что гномы, да и то с оговорками, но Земля, это совсем другое дело...

Ладно, допустим, что они сумели открыть портал, что дальше? Первым делом отправят разведывательный отряд, а потом по обстоятельствам. Но за восемь лет о людях с Земли никто не слышал, ну по крайней мере об организованой группировки с Земли, а значит они либо прячутся, либо что-то пошло не так...Какое отношение к этому имеют Лора, Алиса и другие? Не знаю. Стоп! Я слишком далеко забегаю! Люди с Земли напали на эту деревню и вырезали всех, ну или почти всех, так? Более-менее, да. Пометка для себя: проверить Имперские записи о жителях этой деревни: выжил ли кто? Может родственнико остались? Если остались, допросить! Ну а пока... Люди с Земли не станут пользоваться местными порталами, это очевидно. Отправлять подобную "карательную группу" ради мелкой деревеньки за сотню километров никто тоже не станет. А значит... Значит их база где-то неподалеку. Километров двадцать, тридцать, не думаю, что больше, но даже так, это практически три тысячи квадратных километров площади! Ну что же, я не привык убегать от трудностей: быстрее начну, быстрее закончу!

- Хм, хм, хм-хм, хм-м-м, хм-хм-хм... - Напевал я себе под нос, внимательно смотря по сторонам. Уже третюю неделю брожу по этому лесу расходящейся спиралью от деревеньки, и пока безрезультатно. А ведь я мог делать что-то гораздо более продуктивное, чем это... Иногда мое упрямство обходится мне боком. Хм? Опустив взгляд, я посмотрел на что я только что наступил. Ботинок. Обычный, военный ботинок. Именно, что военный, только не такой, какие делают в этом мире... Кажется я кое-что нашел...

Быстрый осмотр местности вокруг найденого сапога и я нашел то, что искал: лагерь, вернее бывший лагерь. От палаток, да "складных" домиков осталисть лишь проржавевшие остатки, но тот факт, что эти самые остатки цивилизации были разорваны на куски, сломаны или сожжены, свидетельствовало о том, что конец этого лагеря был далек, от мирного. Побродив по территории бывшего лагеря, я нашел именно то, чего ожидал: кости взрослых людей, сломаные остатки "современного" огнестрельного оружия, кое-где я даже нашел военные рационы, и не постеснялся ими перекусить. А что? Их делают с расчетом на долговременное хранение, и надо сказать делают хорошо... Ну и наконец я нашел участок земли, на котором не было ничего, кроме огромного количества металических обломков, да остатков электроники. Уж не поломаный ли это портал? Как бы то ни было, это несомненно был военный лагерь. Военный лагерь, раскинутый на территории потенциального врага. Если я хоть что-то понимаю, то они должны были сделать какое-то безопасное место для хранения особо важных документов, которые потом можно было бы извлечь, если что-то пойдет не так. Сейф? Возможно, но где? В одном из этих хлипких домиков или палаток? Нет, сомневаюсь. Бункер! Точно, в данной ситуации вполне логично вырыть бункер, и либо обустроить его, как полноценный бункер, либо просто закопать один из "складных" домиков, а потом замаскировать так, чтобы никто его снаружи не нашел. И уже там, внутри, хранить особо ценные бумаги. Ну, проверить не помешает. Щелкаю пальцами, и вокруг меня, в радиусе сорока метров в воздухе появляются сотни черных шестов, которые тут же начинают медленно входить в землю. Тут! Как я и ожидал, несколько моих шестов наткнулись на что-то покрепче земли, и вскоре я оказался внутри довольно тесного "бункера", не расчитаного на проживание.

- Проект "Эксодус", Совершенно Секретно... - Прочитал я, спустя несколько минут поисков внутри этого бункера. А вот это уже очень, очень интересно, особенно учитывая, что стопка с досье участников проекта находилась на расстоянии протянутой руки.

Лора Гризео.

- На этом все, ваше преосвященство. - Очередной рапорт, очередная порция скуки: кто-то кого-то обидел, кто-то кого-то обозвал еретиком, в этом надо разобраться, кто-то пожаловался, кто-то настучал на кого-то... Уже два года я пытаюсь привести это скопище недоумков в какой-то порядок, и все без толку! Не удивительно, что Церковь за все это время так и не создала полноценную Теократию на территории Южных Королевств: все эти святоши слишком заняты копанием друг другу ям, у них просто нет времени на что-то продуктивное...

- Я поняла, Что у вас? - Повернулась я к следующему архиепископу. Хоть я и являюсь неоспоримой главой церкви, но реальной исполнительной силой обладает только Инквизиция, а все остальное это так, ширма для публики... Нужны реформы, нужны многочисленные реформы, вот только у меня пока что слишком мало влияния внутри этой системы: два года слишком мало, чтобы обзавестись надежными "друзьями". Ну ничего, я уже работаю над этим. Вернее не я, а группа Анджелы, благо ее способность гораздо лучше подходит для "тихого" использования. Ее доклады хоть и были многообещающими, но мы все понимали, что для того, чтобы надежно взять Церковную систему за яйца, и начать делать что вздумается без оглядки на этих толстожопых полудурков, понадобится время.

- Пока что ничего. - Поднялся на ноги единственный из присутствующих человек в форме. Не только в форме в плане физически привлекательный, но и вместо стандартной церковной одежды, он носил что-то, напоминающее военную форму. Гранд Инквизитор Керион, пожалуй самый опасный из присутствующих - этот тип уже давно ко мне присматривается, как будто подозревая в чем-то... Надо будет от него избавиться.

- Уже полгода прошло с уничтожения Монастыря Святого Иоанна, а у вас все еще нет никаких зацепок?

- Над этим делом работают наши лучшие следователи. - Заверил меня Керион. - Вопрос нахождения и уничтожения исчадия Темного вопрос времени.

- Несомненно. - Кивнула я. - Время справедливо ко всем, и лет через восемьдесят искать уже никого и не надо будет.

- Прошу прощения, ваше преосвященство, я обязательно лично проинструктирую своих людей работать быстрее. - С непробиваемым лицом парировал он.

- Будьте добры. - Кивнула я и повернулась к следующему человеку. - Что у вас?

- Да-да, ваше преосвященство, вот, взгляните вот на это... - О боже, снова... Чего мне стоило не застонать от вида толстой папки бумаг, наверняка забитой всякой ерундой вроде компромата на его конкурентов или еще чего-то в этом роде.

- Да, конечно. - Выдавила я из себя улыбку и заинтересованое выражение на лице. Кто сказал, что работа должна быть веселой?

- Вот, обратите внимание вот на этот документ, около полутора месяцев назад... - Начал он тарахтеть у меня над ухом, ожидаемо показывая какие-то финансовые отчеты... Не на его имя... Ну да, компромат...

- Я поняла. Обязательно разберусь с этим делом, как только... - Хотела было я отмазаться от этого назойливого типа, как в голове вдруг раздался тревожный звон колокольчика. Анджела поддерживает телепатическую связь с нами всеми, но в головы без спроса не лезит, оповещая о своем "вторжении" звноном колокольчика разных интонаций, соответствующих важности ситуации.

"Что случилось?" - Спросила я, представяя ее лицо.

"У группы Триш проблемы. Большие проблемы: Арон умирает."

"Где?!" В тот же миг у меня в голове из ниоткуда появился сценический вид широкой дороги, петляющей по лесу вдоль речки, текущей между холмами, характерными для Королевства Луварии, которое граничило с Великим Лесом Азрай.

- !!! - Не медля ни секунды открываю Первые Врата, и от хлынувшей в меня божественной силы, прямо в небо, сквозь потолок, выстрелил столб белоснежного света, от которого отшатнулся не только стоящий рядом со мной архиепископ, но и остальные присутствующие. Закрываю глаза, четко представляю только что показаную мне Анджелой картину... Столб света немного расширяется, закрывая все мое тело, потом сияние усиливается... Моментальное чувство свободного падения, и вот я стою не на каменном полу, а на мягко пружинящей почве.

- Лора! - Перед тем, как меня окликнул знакомый голос Триш, я успела заметить только то, что дороги, которую мне показала Анджела больше не было. Как и леса вокруг нее... Как и лечки, которая должна здесь протекать... Рассматривать безжизненную, обгоревшую землю, полную приличных размеров кратеров, полузаваленых обломками деревьев не было времеми, я двинулась в сторону голоса еще до того, как рассмотрела расположившуюся внутри самого крупного кратера троицу. Арон валялся немного в стороне, на удивительно чистой земле, даже веток или листьев вокруг него не было, а насчет его состояния... Что за?! Я не могла рассмотреть никаких деталий! Все его тело как будто было покрыто искажающей световой спектр пленкой, не дающей рассмотреть никаких деталей! Зато рассмотреть состояние остальных двух я могла без проблем: покрытый кровью с ног до головы Виви сидел на земле, тяжело привалившись к поваленому стволу толстенного дерава, и своей левой рукой пытался остановить хлещущую из обрубка правой руки кровь... При этом не отрывая хмурого и сосредоточенного взгляда от Арона. Триш сидела рядом с ним и крепко держала его за плечо. На самой девушке повреждений видно не было, но ссадины, толстый слой пыли и разорваная в клочки одежда говорила о том, что в стороне от боя она не осталась, а судя по крепко зажмуреным глазам, и прямом физическом контакте с Виви, она сейчас контролировала передачу данных внутри своей сети с как можно большей точностью, что не удивительно: если Виви не может регенерировать себе руку, значит у него не осталось на это сил, так что Триш сейчас должна баллансировать между сохранением жизни Арона и полного истощения Виви, что скорее всего его убьет. Ардена и Барри нигде видно не было, но они скорее всего контролируют периметр, благо в такой ситуации их способности бесполезны.

- Отключай Виви! - Крикнула я Триш, подбегая к неподвижно лежащему Арону.

- Осторожней! - Тихо прохрипел Виви. - Эта хрень заразна, она пожирает все, что до нее дотрагивается! Мне руку пришлось отрубить, чтобы на все тело, как с Ароном не распространилось. - Понятно, скорее всего Жрица достала Арона какой-то особо гадкой техникой Хозяйки Природы, пожирающей любую органику, ибо земля под Ароном оставалась нетронутой. Восстановление Виви, передаваемое Арону по Сети пока что компенсирует этот эффект, но сил у парня уже не оставалось... Черт! Первый раз жалею о том, что мы не учимся на магов: ГенИкс не работает за просто так, и обычно требует физическую энергию за активацию, так что держать себя в форме и постоянно быть сытым для эсперов очень важно, однако физическая энергия может быть заменена маной... Если она есть... И у нас ее нет: учеба на магов по большому счету бесполезна: зачем учиться делать то, что мы и так делать умеем? Альтернативный источник энергии, да, но тратить на это десять лет? Пустая трата времени!

- Поняла. - Кивнула я, падая на колени рядом с Ароном и открывая Вторые Врата. Тут же за моей спиной раскрылись огромные, белоснежные крылья, а над головой появился ослепительный нимб. Не останавливаясь на этом, смело опускаю руки на грудь парня... - Угх! - Как будто в кислоту опустила! Больно! Ну уж нет, не на ту напали! Направить поток энергии Беленоса в руки, и боль тут же спадает, сменяясь приятной теплотой... А теперь распространить это тепло на Арона... Медленно, не спеша... Спешить уже не надо, уже все хорошо... Надо просто тихо, спокойно, уничтожить эту заразу, очистить его тело, восстановить поврежденные ткани, очистить кровь... Я чувствовала, как энергия Беленоса распространяется по телу Арона, как будто она была продолжением моих рук. Рук, медленно, но уверенно отмывающих парня от этой отвратительной гадости... - Ха-а-а... - Минут пять спустя от микроскопических плотоядных паразитов, которыми являлась эта "атака" не осталось и следа и передо мной остался только абсолютно голый, бессознательный парень, с черной татуировкой на левой руке. Я поднялась на ноги, и направилась к напряженно следящим за моими действиями Триш с Виви. - Все в порядке, скоро очнется. Виви, дай руку.

- Я в порядке, скоро сам ее регенерирую...

- Я уже и так открыла Вторые Врата, так что уже нет смысла скромничать. - Усмехнулась я, беря его обрубок руки, и направляя свою энергию в него. Заодно восстановлю его физические силы... - Триш... - Кладу вторую руку на плечо устало привалившейся к стволу дерева девушки... Она не ранена, но и ей не помешает порция энергии. Закончив с этими двумя, закрываю канал к Беленосу и осматриваюсь по сторонам. - М-да, перенести на холст, да назвать "Судный День"... - Протянула я, наконец осмотрев весь масштаб разрушений: прожженая, вспаханая земля и размолотые в щепки деревья простирались никак не меньше, чем на километр в каждую сторону, более того, то тут, то там я видела трупы. В основном животные - олени, волки, медведи... Слишком много для такого маленького участка леса, наверняка работа друидов Азрай. Кстати о них: парочку несомненно мертвых эльфов я тоже сумела рассмотреть. - Что с Жрицей?

- Жива. Без сознания. - Пожала плечами Триш. - Арон сумел ее скрутить за секунду до того, как эта... - Она помотала рукой в сторону Арона. - Хрень его вырубила... Ну а сейчас Арден за нее отвечает.

- Надо было отложить захват: слишком близко к провалу, я недооценила силу Азрай... Моя ошибка...

- Задолбала уже во всем себя винить! - Рявкнул Виви, поднимаясь на ноги и разминая плечи. - Сами виноваты! Раз нам морду начистили, значит мало тренировались! Значит заслужили то, что получили, и ты тут не при чем! - Хлопнул он меня по плечу, направляясь к Арону. - Чего уселась, Триш? Нам еще эту длинноухую жрицу через все Южные Королевства тащить, до обусловленой локации. - Напомнил он девушке, поднимая бессознательного Арона на руки. - Мы тут такой фейерверк устроили, что скоро сюда все армии ближайших королевств сбегуться! Поднимай свой зад да шевели ногами! Кстати говоря, Лора, ты-то что будешь делать?

- Да ничего. - Пожала я плечами. - Я почувствовала, как злобный-презлобный Темный Жрец. - Кивнула я на Арона. - Напал на наших многоуважаемых гостей-Азрай, и тут же рванулась на помощь, прямо посреди еженедельного совещания... К сожалению опоздала, в живых уже никого не было. - Разочаровано развела я руками. - Ну а после этого я осталась на месте и координировала первые шаги расследования... Ну и конечно разруливала дипломатические осложнения с Азрай... - Без капли энтузиазма добавила я. М-да, исчезновение их Жрицы они так просто не оставят. Да, у меня есть "козел отпущения" в виде Темного Жреца, которого я тоже "разыскиваю", ведь он уничтожил целый монашеский орден, и бла, бла, бла... Отмазаться мне удасться, я все подготовила, но энтузиазма общаться с этими высокомерными выскочками мне это не прибавляет... - Идите уже, дальше все по плану, увидемся через неделю. - Махнула я им рукой, осматривая окресности, пытаясь понять, остались ли здесь улики, которые надо уничтожить...

- ... - Вроде отмазалась... Делегация Азрай неспеша, с достоинством покидала зал приемов, в то время как я молча смотрела им в спины. Ушлые, падлы! Они явно что-то заподозрили, но в то же время они не могли меня ни в чем обвинить: серьезных улик нет, да и обвинять Жрицу Беленоса в сговоре с Раджани даже звучит глупо. Скорее всего они сами не понимают, как именно я во всем этом замешана, но в том, что они так просто это не оставят я была абсолютно уверена. Хм-м-м... Я продолжала сидеть на своем "троне" в зале приемов, пытаясь решить, что делать дальше: сегондя вечером я должна быть в назначеном месте, куда команда Триш доставили остроухую жрицу, но что-то мне не хочется туда направляться... Азрай - опытные охотники и следопыты, и проследить за кем-то для них не составит труда...

- Ваше преосвященство! - Хм? От моих раздумий меня оторвал громкий топот и знакомый голос Кериона. Ого! Кроме самого Гранд Инквизитора ко мне пожаловало никак не меньше двух дюжин его хлопцев в полной боевой выкладке. Интересненько...

- Встреча с тобой не является частью моего расписания на сегодня. - Спокойно произнесла я, обратив внимание на то, что стандартная охрана, расставленая в углах зала сейчас тихонько выскользнула за двери, оставив внутри только меня, Кериона и его инквизиторов.

- Нет, но она является частью моего расписания уже несколько дней.

- Да? Тогда почему ты решил со мной пообщаться только сегодня?

- Не надо выносить сор из избы. Пришлось подождать, пока делегация Азрай не закончит свои дела в Остроне.

- Похвально. - Покивала я, прекрасно понимая, куда он клонит... - Я вся внимание.

- Это я весь внимание. - Нахмурился он.

- Не понимаю, о чем ты. - Сделала я честные глаза.

- Поздно притворяться, ведьма. - Еще больше нахмурился он. - Мои люди обнаружили следы Его божественной силы рядом со следами Темного отродия. И они были одинаковой давности! Другими словами ты не появилась на месте нападения "слишком поздно", когда ты там появилась, Темный Жрец все еще был там! И ты дала ему уйти! Именем Его Священной воли, и правом, данным мне Первой Жрицой, ты аррестована, ведьма! - Окружившие мой "трон" инквизиторы синхронно обнажили свое мечи.

- И это все?

- Нет, это лишь последняя капля. Я давно за тобой наблюдаю, и успел заметить множество подозрительных деталий. Непонятные исчезновения в неизвестном направлении, общение с неопознанными людьми, и конечно нельзя забывать про монастырь: нападавшие прекрасно знали план монастыря, даже секретные комнаты, не говоря о том, что время нападения было выбрано идеально, когда охрана была ослаблена... А ты как раз за три дня до нападения снова куда-то исчезла... До этого побывав в библиотеке Собора... Где ты просмотрела планы монастыря Святого Иоанна. Мне продолжать?

- Ого! Ты так тщательно следил за мной все это время. Впечатляет! - Откровенно улыбалась я: в этом цирке, называемом "Церковь" имеется хоть кто-то компетентный! - Но твои выводы... Думаешь я сговорилась с Темным?

- Нет, конечно. Он никогда не осквернит свое имя сделкой с исчадьем Тьмы, но ты - не Он. Ты - ведьма, каким-то образом, ставшая Жрицей, и сейчас активно оскверняющая Его имя! Знай, ведьма, Инквизиция этого не позволит! Не знаю, каким образом ты получила Его доверие, и как именно работаешь с исчадьями Тьмы, но скоро ты сама нам это расскажешь. Вставай, разговор мы продолжим в подвалах Собора.

- А силенок-то хватит? - Усмехнулась я, открыв слабенький канал к Беленосу.

- Не думай, что мы пришли неподготовленными. - Он кивнул одному из своих подчиненных и в руках последнего появился золотой металический додекаедр. Инквизирот что-то на нем нажал, повернул, и артефакт тут же испустил какую-то волну, и как только эта волна коснулась меня, канал к Беленосу тут же закрылся сам по себе! Более того, как бы я не старалась, снова его открыть не получалось!

- Интересная игрушка... - А заодно опасная, учитывая наши планы. - Где взял?

- Этот святой артефакт был передан Инквизиции самой Первой Жрицей на тот случай, если ее приемница собьется с пути праведного!

- Любопытно. - Усмехнулась я. - Значит я тут из кожи вон лезу, пытаюсь этот цирк в порядок привести, создать хоть какое-то подобие организации, а не уличного комедийного шоу, а меня за это в пыточную. Прекрасно!

- Это не является заботой Жрицы. Жрица, это Его воля, Его сила, Его глаза и руки! Мирские дела оставь тем, кто в них разбирается.

- А, я поняла! Я должна была мотаться по всем Королевствам, а заодно Коалиции и Империи, исцеляя неимущих, да благословляя почву, а вы тем временем собирали бы подаяния со впечатленных крестьян, да распихивали бы их себе по карманам. Я знала, что Церковь коррумпирована до костей, но чтобы Инквизиция защищала эту коррупцию... Ну ничего, я выжгу эту заразу каленым железом.

- Достаточно твоего богохульства! Поднимайся, дальше мы будем говорить в более соответствующей обстановке.

- И с палачом неподалеку? - Усмехнулась я.

- Зависит от того, будешь ли ты содействовать следствию.

- Твое предложение я поняла... - Кивнула я, поднимаясь на ноги. У ближайшего ко мне инквизитора в руках тут же появились цепи... Они что, собрались прямо тут меня в них заковать и вести по всему собору? Ну-ну. - Но перед тем, как вы меня арестуете, позволь мне высказать ответное предложение.

- Не трать дыхание на пустую болтавлю. Оно тебе еще понадобиться.

- А я все же его выскажу. - Я подняла правую руку к своей щеке и тихо щелкнула пальцами. - Слышал?

- Что?

- Это был звук того, как твои люди умирают. - Заявила я, и в тот же миг все присутствующие инквизиторы, кроме самого Кериона упали на землю не проронив ни звука. - Это и есть мое предложение. - Невинно улыбнулась я, наслаждаясь ошарашеным взглядом Кериона, в то время как я подошла к ближайшему инквизитору и взяла из его мертвых рук цепи, в которые он хотел меня заковать. - Ржавчину уже видно. - Покачала я головой, осмотрев металические наручники и мощную цепь. - Не могли взять что-то поновее... - Посетовала я, бросая цепи обратно на тело инквизитора.

- Ведьма! Как ты посмела! - Мужчина бросил несколько взглядов на теперь валяющийся на полу артефакт, запирающий мне доступ к Беленосу, но он продолжал работать, так что ему ничего не оставалось, как дсамому достать меч. - Не будет тебе ни суда ни следствия! За преступления против Церкви и Его воли, я лично тебя уничтожу! - Прокричал он, и тут же бросился в мою сторону, замахиваясь для удара.

- Интересный меч. - Задумчиво протянула я, рассматривая лезвие, замершее в сантиметре от моего лица. - Обычно ты другой носишь. Тоже артефакт древних времен? - Поинтересовалась, заметив плотную вязь каких-то то ли рун, то ли знаков вдоль всего лезвия.

- Т-ты... Кто ты такая?! - Прохрипел замерший Керион, не спсобный даже голову повернуть.

- Ветховная Жрица Беленоса. - Улыбнулась я ему в лицо, после чего неспеша обошла его по кругу и направилась к золотому додекаедру. - Скажи, Керион, ты знаешь, почему люди совершают преступления?

- Что?

- Идеологические причины, желание получить то, чего нет, зависть... Причин много, но преступления они совершают не из-за мотивов, а из-за того, что им это может сойти с рук. - Я подняла золотой артефакт, но даже не стала рассматривать: в следующий миг он мелко завибрировал еще секунду спустя разлетелся на мелкие кусочки, и я тут же почувствовала, что снова могу открыть связь с Беленосом. - Есть законы, стража, суд, тюрьмы, казни... Но это все лишь шанс. Шанс того, что тебя поймают. А есть шанс, что не поймают и все сойдет с рук. Преступление, это азартная игра, а люди обожают азартные игры. Не зря же говорят, что Кто не рискует, тот не пьет шампанское? - Я вернулась к своему "трону" и все так же неспеша на него села, в то время как Керион так и продолжал стоять передо мной, как статуя. - А теперь представь, что шанс быть пойманым превратиться в гарантию. Если каждый потенциальный преступник на сто процентов будет знать, что он будет пойман и будет наказан? Сколько людей решатся на убийство, если будут точно знать, что тоже умрут? А если наказание будет непропорционально суровое? Если даже за кражу яблока преступник будет убит? Преступности больше не будет. Все будут жить по закону, и... - И никому больше не придется пережить то, через что прошли мы... Добавила я про себя.

- К чему ты ведешь? - Прохрипел инквизитор. - Такого никогда не будет, подобная утопия не может существовать в нашем мире.

- Мне казалось ты хотел знать, чего я добиваюсь? - Пожала я плечами. - С моей стороны было бы грубо не удовлетворить предсмертное желание единственного компетентного человека в Церкви. Ах да, забыла сказать: все твои близкие, как и близкие твоих людей - Кивнула я на трупы. - Будут обвинены в ереси и сожжены на костре, даже дети. Мне самой это не нравиться, но Церкви нужен сильный лидер, который поставит эту свору недоумков на место. Пришла пора показать всем заинтересованым лицам, кто правит балом и что будет с теми, кто встанет у меня на пути. Ну а тебе - спокойной ночи. - Я даже пальцами щелкать не стала, Керион просто перестал жить и упал к моим ногам безжизненной куклой. - М-да, давно я не использовала свой ГенИкс. - Протянула я, осматривая окружившие меня трупы да обломки золотого артефакта.

"Анджела! Анджела-а-а!!" - Мысленно закричала я, закрыв глаза и представив лицо девушки.

"Чего орешь, я прекрасно тебя слышу." - Отозвалась она.

"Как приготовления?"

"Все готово, только тебя ждем."

"Киоко?"

"Нервничает, но она готова стать жрицей. Ты когда будешь?"

"Никогда. Тут осложнения..." Протянула я, открывая глаза и снова осматривая помещение.

"Ого! Чисто сработала, даже крови нигде нет! А ведь в былые времена ты не стеснялась кровавый дождь устраивать, когда..."

"Времена меняются." Отрезала я. "Кроме того инквизиция не единственная проблема. Я уже давно знала, что с инквизицией придется разобраться, правда не ожидала, что так рано. Впрочем они - мелкая сошка, особенно без Кериона. Гораздо больше меня волнуют остроухие."

"А что с ними? Ты же подготовила отмазы?"

"Они не идиоты и я голову даю на отсечение, что за каждым моим шагом вне Собора будут следить сразу несколько их скаутов, так что к вам я соваться не стану."

"Ну да, только ушастиков нам не хватало. Что будем делать?"

"Я буду разбираться с инквизицией, а вы действуйте без меня, благо не в первый раз."

"Поняла." Подтвердила Анджела и отключилась, чему свидетельствовал жалобный звон колокольчика.

Анджела Гранадос.

- ... - Открыв глаза после связи с Лорой, я по привычке помотала головой: раньше после таких сеансов у меня болела голова, и хоть сейчас я уже достаточно хорошо освоила свой ГенИкс, чтобы никаких последствий не оставалось, но зато привычка осталась... Как бы то ни было, я отлепилась от дерева, к которому подошла, когда услышала вызов Лоры и направилась обратно в наш скромный лагерь. - Планы меняются, Лора остается в Остроне. - Сообщила я собравшейся вокруг костра группе: Арден с Виви сейчас крутили шашлыки над раскаленными углями, в то время как Барри медленно обливал их самодельным соусом. Триш сидела немного в сторонке и поглядывала на парней с явным неодобрением, а вот Киоко, как обычно устроилась в тенечке от местных руин, рядом с вроде как спящим Ароном и ушла в чтение какой-то книжки.

- А чего так? - Поинтересовался Виви, внимательно следя за шашлыком.

- Инквизиция решила коготки показать раньше, чем мы ожидали. - Пожала я плечами, вспоминая увиденую глазами Лоры картину зала приемов. - Думаю ближайшие несколько месяцев, а может и лет, Лоре придется потратить на то, чтобы поставить их на место... Как и всех остальных святош.

- Давно пора. - Пожал плечами Барри. - Ей наша помощь не нужна? Я слышал, что цитадель инквизиторов хорошо защищена.

- Если понадобиться, она нам сообщит. - Пожала я плечами. - Как бы то ни было, ждать нам теперь никого не надо, так что можно начинать, когда будем готовы. Арон, как там она?

- ... - Парень лениво открыл один глаз, и взглянул в мою сторону. - Яростно сопротивляется, как и все предыдущие дни, но часа через два-три все будет готово.

- Кстати о готово! - Повысил голос Арден, поднимаясь во весь свой двухметровый рост. - Шашлык готов, налетай!

- Киоко! Отвлекись от своей книжки и поешь уже! - Взяв вторую порцию, Барри подошел к тут же опустившей взгляд к земле девушке.

- Да, спасибо. - Кивнула она, упряма избегая смотреть в сторону парня. Но свой шампур все же взяла, а на ее поведение никто не обратил никакого внимания: мы все понимали, почему она так себя ведет.

- Эй, Триш, чего сидишь, голодаешь? - С хитрой улыбкой начал Виви, подходя к проигнорировавшей приглашение к обеду девушке. - Шашлык хороший получился, вкусный, попробуй!

- Пошел нахрен, Виви, ты прекрасно знаешь, что я вегетарианка!

- Серьезно? Первый раз слышу! - Наигранно удивился парень. - Зря ты так, протеин необходим для здорового развития организма, другими словами майсо для людей необходимо! А это мясо к тому же такое свежее, еще утром скакало по лесу и травку поедало.

- Убивать животных ради еды отвратительно! Мы цивилизованые люди и давно придумали альтернативы подобным варварским методам! - Началась заводиться девушка... Чего собственно Виви и добивался.

- А людей убивать можно?

- Мы их не едим, слава богу!

- Ну и что? Убийство есть убийство. - Пожал плечами Виви, специально чавкая сочным куском мяса прямо перед Триш. - А знаешь, что? Я тебе свою порцию дарю, а от подарков, как известно, не отказываются!

- Я тебе в рожу дам, если ты сейчас же не отвалишь от меня! - Нахмурилась девушка.

- Ой, боюсь, боюсь... Впрочем ради святого дела мне своей рожи не жалко! На, попробу-у-ух! - Как и обещала, Триш тут же врезала Виви по лицу, при этом даже не думая сдерживать силу. - Эй! Я чуть свой обед не уронил!

- Жаль, я надеялась, что не сможешь его удержать в руках. - Усмехнулась она, разминая пальцы.

- Ну все, ты напросилась! Я тебе силой скормлю этот шашлык, тогда ты станешь предателем вегетарианцев и у тебя не останется выбора, кроме как примкнуть к нам! - Заявил парень, снял с шампура один кусок мяса, и с очевидным намереньем стал надвигаться на занервничавшую девушку.

- Даже не думай! Я тебе все кости переломаю, а потом-М-М-М!!!! - Виви не стал больше тянуть, и попросту напрыгнул на Триш, метя шашлыком ей в рот. Последняя в последний миг успела закрыть рот, двинуть Виви поддых а заодно наступить ему на ногу, отчего эта парочка повалилась на землю, и покатилась в сторону ближайших кустов, рыча, ругаясь и проклиная друг друга...

- М-да... - Только покачала я головой: они всегда так, никогда не упустят случая впиться друг другу в горло, но в то же время если дело станет серьезным, они друг за друга кого угодно на куски разорвут... Отвлекшись от азартно поднимающей пыть парочки, я обратила внимание на остальных: Арон, Барри и Арден уже доели свои порции и сейчас распологались немного в сторонке от костра, и судя по колоде карт и стопке серебрянных монет, собирались потратить время с делом - резаться в покер... Киоко тоже закончила с едой, и аккуратно вернув свой шампур к костру, вернулась к своему прежнему занятию. Ну... Раз время еще есть, то...

- На четвертого место есть? - Поинтересовалась, пристраиваясь к парням.

- Не вопрос! - Усмехнулся Арден, забирая полуразданые карты обратно и снова мешая колоду...

- Не холодно? - Ехидно поинтересовался Барри, забирая себе только что снятую с меня футболку. Хорошо что здесь хотя бы тепло... И да, я проиграла... А потом стала играть на раздевание, надеясь, что отыграюсь... Не везет мне с азартными играми... Хоть и не так сильно, как Ардену: бедняге все же пришлось выбить, и сейчас он сидел в сторонке в одних трусах, да хмуро наблюдал за ходом игры. Вернее за ходом дуэли: серебрянные монетки остались только у Арона и Барри, а на мне осталась только юбка да нижнее белье, так что еще одно поражение и мне придется отправиться к Ардену...

- Осторожнее, загнанное в угол животное наиболее опасно. - Усмехнулась я в ответ, поднимая свои карты... Черт, один мусор...

- Время. - Вдруг произнес Арон, поднимаясь на ноги. - Киоко, ты готова?

- !! - Девушка едва заметно вздрогнула, отложила свою книжку, глубоко вздохнула, и только потом ответила. - Да, я готова.

- Виви, Триш! - Окликнула я уже померившуюся парочку, о чем-то весело смеющуюся недалеко от нас. - Время!

- Уже? - Немного разочарованно поинтересовалась Триш. - Ну пойдем, я всегда готова.

- ... - Покинув полянку с костром, мы углубились в руины какой-то древней церкви, и вскоре вышли к нашей пленнице. Вообще это место выбиралось не просто так: нам надо было место, удаленное от любого мало-мальски боль;шого скопления людей, но как оказалось, в Южных Королевствах таких мест практически нет, ибо местные короли постоянно воюют друг с другом и пытаются использовать имеющиеся земли как можно более эффективно. И все же нам удалось найти подходящее место, на восточном побережье, недалеко от архипелага Сломаных Костей: там столько пиратов орудуют, что на этом побережье никто жить не осмеливается, а нам это только на руку. Тем временем Барри с Арденом разошлись в разные стороны, обойдя пленницу с двух противоположных сторон и замерев на окраине центрального зала церкви... Ну вернее я думаю, что здесь был центральный зал церкви, сейчас тут остались лишь каменные обломки стен...

- Вы... Ч... Чего вам надо... - С трудом выдавила эльфийка, и причина ее дискомфорта была очевидна: из земли у ее ног вырывались никак не меньше дюжины толстых, с туку взрослого человека, угольно-черных лиан, которые плотно обвивали ее ноги, поднимались вверх, обвивали талию, грудь, руки... И все бы ничего, вот только эти лианы во-первых имели весьма крупные шипы, которые беззастенчиво впивались в тело эльфийки, а во-вторых они ветвились, при этом полностью игнорируя тело девушки, другими словами, росли сквозь нее! Руки, ноги, торс, даже шея была насквозь пробита этими шипастыми лианами, но Жрица все еще не думала умирать.

- А тебе не все равно? - Поинтересовалась я, подходя поближе: там, где черные лианы, или шипы касались тела эльфийки, ее кожа чернела, и эта чернота распространялась... Медленно, но верно.

- Зачем вы меня держите? Хотите убить, так убейте! И не думайте, что вам это сойдет с рук! - Видимо все силы собрала, чтобы так чисто говорить, несмотря на лиану, пробившую ее горло... - Моя наследница узнает о всем, что произошло! Вы за все заплатите!

- Громкие слова. - Усмехнулась я, бросая взгляд на присевшего на обломок стены Арона.

- Минут пять-десять. - Ответил он на мой безмолвный вопрос.

- Что вы собрались сделать? - А нервозность-то проскальзывает в ее голосе...

- Видишь ли, среди всех шести богов этого мира Раджани во многих смыслах особенный. - Несколько минут есть, так почему бы не поболтать? - Каждый бог имеет свою собственную божественную энергию, имеющую свои собственные, уникальные свойства, особенно когда эта энергия попадает в тела смертных, не связаных с богом напрямую. Например энергия Беленоса, попав в простого человека исцеляет его, наполняет энергией, и даже дает некоторые сверхспособности, вроде способности распозновать ложь. Энергия Элистраэ позволяет идеально видеть в темноте и дает своего рода радар... Ты не знаешь, что это значит... - Поправила я себя. - Энергия твоей Лиотиель, насколько мне известно, дарует способность общаться с животными... Но энергия Раджани уникальна. Она не дарует никаких позитивных эффектов, она... Искажает, развращает саму суть человека. Делает его более аггресивным, импульсивным, раздражаемым, затуманивает моральные барьеры... Делает его более... Злым. Предыдущие Темные Жрицы и Жрицы использовали этот эффект весьма эффективно, устраивая войны и междуусобицы среди своих врагов, но нас интересует несколько иное свойство. - Протянула я, обходя эльфийку по кругу. - В библиотеке Остроны я нашла документы, в которых говорится, что несколько поколений назад темная жрица сумела победить Светлую в бою, но не убила ее, а пленила. И спустя какое-то время ей удалось "заразить тьмой" даже ее, в результате чего ее связь с Беленосом оказалась разорвана.

- !!! В-Вы! Вы пытаетесь...

- Разорвать твою связь с Лиотиель, Хозяйкой Природы, богиней рощь, плодородия и любви. - Кивнула я. - И судя по тому, как сильно Тьма распространилась по твоему телу, до этого момента остаются считаные минуты.

- Нет! Остановитесь! Зачем все это?! Чего вы пытаетесь этим достичь?! Не делайте этого! - Ох, как ее задели наши планы... Не могу сказать, что мне ее страх нравился. Да, я не очень люблю этих высокомерных выскачек, но она лучше умрет, чем потеряет связь со своим богом... Не могу не уважать такую преданность.

- Не волнуйся. - Дружелюбно улыбнулась я. - Ты потеряешь свою связь совсем не на долго. Всего на пару минут.

- Что ты имее... - Вдруг ее глаза широко распахнулись, а на лице отразилась гримасса боли и отчаяния.

- Сейчас! - Кивнул Арон, и я в тот же миг положила эльфийке руку на голову, и резко дернула ее вверх, заставляя взглянуть мне в глаза. Мой "Редактор" может работать как без зрительного, так и без физического контакта, как когда я связалась с Лорой, но как одно, так и другое усиливают его эффективность, а учитывая, что сейчас счет шел на секунды, мне нужна была вся сила "Редактора", которую я могла использовать!

- М-м-мгх! - От хлынувшего мне в голову потока воспоминаний я непроизвольно застонала, но все же продолжила выкачивать ее жизнь себе. Собственно именно поэтому я и нахожусь здесь, среди "оперативников". Жрица эльфов - привелигированое положение и она знает очень, очень много. И скорее всего многое из того, что она знает поможет нам в достижении наших целей, вот только пытаться ворваться в голову Жрицы, где сидит Бог, чревато серьезными последствиями: когда я попыталась это сделать с Лорой, я потом месяц в коме пролежала! Но сейчас ее связь разрушена, и ее разум беззащитен, так что это единственным момент, когда я могу "скачать" ее воспоминания.

- Двадцать секунд. - Услышала я голос Виви. Черт, я недооценила возраст этой эльфийки! Надо быстрее скачивать! Будет больно...

- М-м-м-... - Еще больше усилив поток данных, я только и могла, что жалобно стонать, физически ощущая, как клетки моего мозга сейчас умирают, пытаясь впитать всю информацию. Если бы не Триш и Виви, я бы не решилась на такое, но сейчас я могла не жалеть даже собственный мозг...

- Десять секунд. - Быстрее, быстрее... Готово!

- Готово... - Прохрипела я, отпуская эльфийку, и падая на спину.

- Аккуратнее! - Поймал меня Арден. - Ты в порядке?

- Д-да, дай мне немного времени, сейчас распределю ее память по местам, сразу станет легче... - Простонала я, закрывая глаза и уходя в собственный разум. Память человека бесконечна. Вернее ее размер настолько огромен, что это утверждение недалеко от истины. Проблема в запоминании и получении доступа к запомненому. Именно в этом и заключается сила моего ГенИкса, "Редактора". Телепатия, связь на расстоянии, это лишь вершина айсберга, одна из способностей "Редактора" это сортировка моих воспоминаний: я не собираюсь разбираться со всей жизнью этий эльфийки, сейчас мне нет смысла все это помнить, так что возьмем весь пакет этих данных, и отложим в сторонку... А теперь "забудем" его, чтобы он мне не мешал. Ну а когда у меня будет свободное время, я посмотрю, что там есть интересного, а ненужный хлам, вроде ее личной жизни сотру, чтобы под ногами не валялось... - Ха-а-а, гораздо лучше. - Открыла я глаза, чувствуя себя в разы лучше. - Как дела продвигаются, пока я была в отключке?

- Сама посмотри. - Кивнул вперед все еще поддерживающий меня Арден.

- Ого! - Эльфийка находилась внутри ярчайшего столба изумрудного света, поднимающегося до самых небес! Процесс инициации... Вот только до небес поднимался не один столб изумрудного света, а два! Внутри второго конечно же стояла зажмурившая глаза Киоко. - Работает! - Улыбнулась я до ужей. Когда я узнала про этот план, то где-то в глубине души не думала, что он сработает. Слишком много шагов, и как правило чем сложнее план, тем меньше шансы на успех. Мы же планировали сначала разорвать связь жрицы с богом, потом использовать "Скульптора" Виви и "Сеть" Триш, чтобы восстановить эту связь, но одновременно с этим Триш скопирует изменения внутри тела Жрицы на одного из нас, благо процесс этот простой - всего лишь создание энергетического канала между душой смертного и богом, но поскольку "Сеть" копирует ВСЕ изменения, а не только физические, мы можем скопировать процесс инициации без всякого согласия со стороны бога! Слишком много шагов, думала я, но как показала практика, я оказалась не права. С другой стороны у нас особого выбора не было: единственный другой вариант, это убить жрицу, потом ждать хрен знает сколько лет, чтобы эта природная богиня выбрала новую жрицу, потом нам надо ее как-то найти, проникнуть в самый защищенный участок Великого Леса, прокрасться на церемонию инициации, при этом Триш должна дотронуться до кандидатки в жрицы... Короче это невозможно.

- Н-н-нет! Невозможно! - Столб света погас, и эльфийка сейчас ошарашено смотрела на Киоко, похоже даже забыв про свое положение.

- Невозможного не существует. - Усмехнулась я. - Но ты можешь радоваться, ты умрешь не простой азрай, а полноценной Жрицей.

- Нет, вы не... - Начала было она, но в этот миг черные, дымящиеся лианы пришли в движение и спустя пару мгновений у моих ног лежали мелко порубленные остатки эльфийки.

- Мог бы предупредить, ты же знаешь, что кровь не отстирывается. - Пожаловалась я, осматривая свою одежду. Нет, вроде не запачкалась.

- Прости, много сил потратил на удержание лиан под тем светом. - Пожал плечами Арон.

- Киоко, ты как?! - Повернулась я к девушке, возле которой уже столпились все остальные.

- Я в порядке. - Кивнула она, неотрывно глядя в зеркало, которое она уже успела достать из своей дорожной сумки.

- Ладно, нам пора. - Первым разорвал молчание Барри. - Кто-то мог заметить столбы света, лучше не рисковать.

- Ты прав, я поведу Киоко. - Вызвалась Триш, а я устроилась в нескольких шагах позади нее.

Киоко - вторая причина моего присутствия здесь. Девушка может казаться скромной, нелюдимой, даже отстраненной, вот только она прошла через тот же ад, что и все остальные и выжила. Нелюдимая, ксромная, молчаливая, но никак не слабая. А ее ГенИкс, "Спящая Красавица" являлся кючом ко всем нашим планам. "Красавица" работает очень просто: любой, кто посмотрит Киоко в глаза заснет. Независимо ни от каких обстоятельств: сквозь стекло, через зеркало, не важно: увидел ее зрачки, и ты тут же заснешь. Более того, ты никогда больше не проснешься. По крайней мере сам не проснешься. Разбудить тебя может кто угодно, одного пинка вполне достаточно, но сам? Даже если упадешь с кровати, не проснешься, но если кто-то столкнет тебя с кровати, то проснешься. На первый взгляд странная способность с лимитированой сферой применения, вот только без нее все наши мечты и надежды полетят к чертям собачьим. А все дело в том, что когда кто-то становится Жрецом, или Жрицей, этот смертный становится единственным "якорем" в материальном мире для бога, другими словами глазами жреца на наш мир смотрит сам бог... Вот только "Спящая Красавица" не дискриминирует, она работает на всех, даже на богов! Хоть и медленнее: Киоко рассматривала глаза Лоры в течении четырех суток, перед тем, как Беленос не уснул, с Раджани она управилась за три с половиной дня, ну а сейчас... Кто знает? Вот только существует одна проблема: Когда Киоко посмотрела в глаза Лоры, сама Лора тут же заснула, и потом Киоко смотрела в глаза спящей девушки, ну а во сне Лора была защищена от разгневаного бога, пытающегося уничтожить ее разум. То же самое с Раджани, но сама Киоко... К сожалению, или к счастью сама себя усыпить она не в состоянии, так что ей сейчас придется рассматривать свое отражение и при этом сопротивляться богине, пытающейся сломить ее волю и уничтожить ее разум!

Конечно был вариант не подвергать Киоко такой опасности, но Лора решила иначе. Киоко слишком важна для нас, она единственная из нас, кого нельзя заменить! Ее надо защитить, и лучшего способа, чем, сделать ее жрицей природы, жрицей Лиотиель, самой живучей из шести жриц, если верить историческим записям Церкви. Конечно я была согласна с этой логикой: если все получиться, то между "Сетью" со "Скульптором" и ее собственным жричеством, она будет практически бессмертна, но риск слишком велик: три дня выдерживать бушующего бога внутри своей головы... Именно поэтому я здесь: если Киоко не выдержит, то мне придется подключиться к ней принять удар на себя. Конечно же никому не хочется умирать, но если встанет выбор между мной и ей, то лучше пускай выживет она: без меня ребята справятся, а вот без нее... Ладно, прочь с грустными мыслями, Киоко сказала, что справится, значит так оно и будет, мы все ей верим, ведь она еще ни разу нас не подвела! Но сейчас надо доставить ее в какое-нибудь спокойное, удобное место, где ее никто не будет отвлекать, ведь ей предстоит три дня тупо пялиться в зеркало...

Алиса Тепес.

- Хм-м-м... - Задумчиво протянула я, в который раз просматривая понравившиеся мне четыре заявки. Хм, в прошлом году у меня таких проблем не было, но что поделать, Академия место серьезное, и нормальный отдых дает лишь первогодкам, которые и так ничего не могут. Зато на втором курсе нас уже начали обучать гораздо более серьезным вещам, ожидали большей отдачи, и как результат, в конце года, после финальных экзаменов, каждый студент должен был взять одно задание от Гильдии Магов и выполнить его в течении "каникул". Конечно же брать что угодно нельзя, и второкурсникам давали доступ лишь к самым элементарным заданиям, вроде "полить посевы в деревне, не видящей дождя уже несколько месяцев" для студентов факультета магии воды. Подобная снижала нагрузку на Гильдию Магов, ведь мало какому профессиональному магу придутся по душе подобные задания, ну а в дополнение молодые маги получат представление о том, чем занимается Гильдия и чето им предстоит делать в будущем. Вот я и сидела за столиком открытого кафе с выданым мне каталогом заданий, выбирая то, что мне придется по душе. Может вот это? Небольшая деревенька на юго-западе Империи прислала запрос на помощь: там животные вдруг стали умирать. Не достаточно часто, чтобы запрос был передан в "срочные" дела, но достаточно регулярно, чтобы туда послали следователя из простых людей, который подтвердил, что завистливые соседи тут не при чем и что причина смертей сверхъестественная. Если дело в смерти, то мне надо лишь "пообщаться" с трупом одного из животных и я тут же смогу упределить кто и как это сделал. Хотя другие запросы тоже интересные... Нет, хватит медлить, беру этот!

- Приняли решение? - Поинтересовалась улыбчивая девушка за одним из многочисленных приемных столиков в огромном здании деканата.

- Да, я возьму задание "Ф" сто девяносто три.

- Прекрасно! - Покивала она, быстро заполняя какую-то бумажку. - Имя?

- Алиса Тепес.

- Угу, угу... - Продолжала она заполнять листок. - Хм? - Вдруг на чернила на бумаге пришли в движение и выдали непонятный мне набор знаков. - Хм, похоже, что на имя Алисы Тепес задание уже зарегестрировано.

- Каким образом? Какое?

- Сейчас, одну минутку. - Девушка вылила несколько капель чернил на чистый лист бумаги, расположила ладонь над листком и что-то прошептала себе под нос. Несколько секунд на бумаге сменялись разнообразные знаки и символы, с которыми я к сожалению не была знакома, ибо артефакторикой не увлекалась, но наконец... - На вас зарегестрировано задание "Ц" шестьдесят три. - Задумчиво протянула она.

- Это шутка? Я вообще-то только что второй курс закончила! Я не могу брать задания уровня "Ц" еще три года!

- Я это понимаю, однако судя по записям, на это задание вас зарегестрировал господин Зак Кери.

- Директор?

- Угу.

- ... - Ой, не нравиться мне это, а ведь все было так хорошо: после моей поездки в Уст Ната не произошло ровным счетом ничего примечательного. Учеба, учеба, учеба, немного отдыха, тренировки, иногда Шион вытаскивала меня в люди, нагло игнорируя мое желание остаться дома и прочитать дополнительный учебник арканы... Но никаких Эрлов или Элиотов не было, и даже Локи за весь год ни разу ко мне не наведался, чему я была очень рада. Тихая, спокойная жизнь студентки Академии, и я бы предпочла, чтобы так и оставалось, как вдруг на, тебе! Директор! - Спасибо за помощь, пойду разбираться... - Проворчала я ни в чем не виноватой девушке и направилась вглубь этого исполинского здания, в приемную Гордана.

- У вас назначено? - Как только я вошла в просторную приемную, меня встретил ледяной взгляд холодных, серых глаз женщины средних лет в строгом, деловом костюме, с такой же строгой прической, идеальным, но незаметным макияжем и даже на вид дорогими очками. А учитывая количество магов жизни на квадратный метр Академии, носила она их исключительно для имиджа.

- Не уверена. - Пожала я плечами. - Меня зовут Алиса Тепес и судя по полученой мне информации, господин Зак Кери записал меня на летнее задание выше допустимого для меня уровня. - Скороговоркой выпалила я, прекрасно понимая, что в противном случае эта дамочка очень; вежливо, но непреклонно попросит меня выйти за дверь.

- Хм-м-м... - Протянула она, слитным движением попровляя свои очки, после чего она опустила взгляд куда-то себе на стол. - Алиса Тепес, да, все в порядке, проходите.

- Даже так? - Немного удивилась я. Хотя с другой стороны если он меня куда-то записал, то должен был понимать, что я приду разбираться. - Прошу прощения... - Произнесла я, открывая дверь в кабинет и заходя внутрь.

- Хм? А, Алиса, проходи, присаживайся. - Сам кабинет меня не очень впечатлил: у Иллы я бываю часто, и то, куда я только что зашла представляло точную копию ее кабинета, разве что немного крупнее, а вот сам Гордон... В принципе он меня тоже не особо впечатлил. Ну да, я представляла его сбе как дряхлого старика в длинной робе и широкополой шляпе, но передо мной находился крепкий мужчина лет сорока на вид, идеально выбритый, с короткой, модной стрижкой, цепкими, живыми глазами и в простой, удобной одежде.

- Здрасьте. - Кивнула я, садясь в кресло напротив.

- Привет. - Усмехнулся он. - Мы раньше не встречались, однако я о тебе немало слышал от моего внука, так что приятно познакомиться.

- Да, мне тоже... Приятно. - Выдавила я, даже не пытаясь скрыть фальши в голосе.

- Полагаю ты пришла узнать детали твоего летнего задания?

- Нет.

- Хм?

- Я пришла отказаться от него и взять то, что я уже выбрала. - Нагло заявила я.

- Даже не хочешь узнать, что это за задание?

- Любопытство до добра не доводит.

- Хм, Винсент был прав, ты... Интересный человек. - Протянул он, взглянув на меня ну очень пронзительным взглядом. - И тем не менее особого выбора у тебя нет.

- И почему я не удивлена...

- Не стоит делать такое лицо, это относительно распространенная практика.

- Посылать второкурсников на задания пятого курса?

- Ты наверное это не знаешь, но в Академии уже много веков существует практика "Продвинутого Обучения". Дело в том, что все ученики разные и их уровни навыков различаются. Иногда среди них появляются прирожденные талланты, и о таких таллантах преподаватели мне сообщают сразу, когда их обнаруживают.

- Особое обращение? А как же "равенство всех внутри Академии"?

- Одно другому не мешает. - Усмехнулся он. - Талланты надо взращивать, а не заставлять равняться на посредственность. Так что подобные студенты попадают под программу "продвинутого Обучения".

- И что именно это значит? - Поинтересовалась я.

- Это значит, что тебе придется учавствовать во всех Академических мероприятиях, вроде турниров, стажировок, ну и специально подготовленных "предприятиях", созданных для того, чтобы еще больше развить твои талланты. Не в ущерб основным курсам конечно же.

- Я вся при счастье... - Протянула я без капли энтузиазма. - И вы объясняете это всем "таллантам"?

- Нет, конечно же. Ты несколько особый случай. - Снова этот пронзительный взгляд. - Каким-то образом ты подружилась не только с моим внуком, но еще и с Беатрис Дель Форо, и даже с Шион Фоскарота, но что самое интересное, я получил рекоммендации перевести всех троих, включая тебя, на "Продвинутое Обучение" от преподавателей Арканы, Огня и Воздуха. Случайность?

- Конечно нет! Я промыла мозги трем полноценным магам, одна из которых точно уровня архимага, и заставила их написать эти рекомендации. И все ради моего злобного плана поработить весь мир! - Пафосно заявила я. - К чему эти подозрения, господин Зак Кери? - Добавила я гораздо более ленивым тоном.

- У меня работа такая, всех подозревать.

- Я думала это работа Элиота. - Парировала я, ни капли не сомневаясь в том, что ему известно о моей встрече с тем типом.

- Мы с ним не так сильно отличаемся. - Улыбнулся он. - Как бы то ни было, ты, Беатрис и Шион отправляетесь на задание уровня "Ц", а лидером группы будет Винсент. Все подробности получишь от него, думаю он свяжется с тобой еще до обеда.

- Жду не дождусь... - Мало того, что работать в команде, так еще с этим идеалистом в качестве лидера... Прекрасно!

- На этом все, можешь идти.

- Всего доброго. - Кивнула я, покидая кабинет.

- Вот здесь, господа маги, вот здесь я его увидел! - Затараторил относительно опрятный мужчина лет пятидесяти на вид. - Дерганый такой, в прогнивших обрывках одежды, со слезающй кожей, ужас прямо!

- Кроме вас еще кто-нибудь нежить в окресностях деревни видел? - Поинтересовалась я, обрывая болтовню этого мужика.

- Видел? Нет, боже упаси! - Тут же сложил он руки в знак Светлого. - Но слышать, да, слышали! Бабы у реки слышали, как кто-то из-под воды вылезал, да и парни мелкие, по лесу бегают, нередко говорят, что слышат непонятные кровь-замораживающие хрипы! - Вот, с чем приходится сталкиваться магам на службе у Гильдии? Задание, которое нам выдал Директор было относительно простое, но потенциально опасное, отчего и такой высокий рейтинг. Небольшая деревня на окраине Империи, недалеко от границы с Южными Королевствами сообщала о нежити, которую они замечали недалеко от деревни уже много раз. Спонтанно поднятая нежить действительно может быть опасна, ибо многие подвиды зомби и скелетов невосприимчивы к простейшим заклинаниям, а обычным оружием их вообще не упокоить, а учитывая что их тут может быть несколько, сюда и было решено направить группу, во главе с пятекурсником в виде Винсента. Тут пожалуй надо отметить, что хоть Винсент и был пятикурсником, но "настоящим", "серьезным" боевым заклинаниям магов начинают обучать только на восьмом курсе, когда они уже полностью освоили свой профиль и не взорвут половину Академии неправильно сплетя заклинание... Другими словами хоть Винсент и был на три курса "старше" нас, но в плане боевых заклинаний, наша разница не настолько велика, как может показаться. А если к тому же учесть, что некромантия - мой профиль, то думаю что в плане упокоения нежити я буду поэффективнее этого "паладина".

- Понятно. - Кивнула я, осматривая небольшое кладбище, где мы находились. - Значит нежить вы видели за пределами кладбища?

- Да, сразу за оградой. - Покивал мужик.

- Спасибо, можете возвращаться, дальше я сама. - Дважды повторять мне не пришлось: он только кивнул на последок и так рванул прочь, что я невольно задумалась, кого он боится больше? Зомби, или магов? Ладно, не важно! Пока Винсент с Шион и Беатрис осматривают окресности деревни, я была послана на кладбище, по очевидным причинам. Ну что же, пора браться за дело...

- Хм-хм-хм, хм-хм-хм... И-и-и закончено! - Довольно покивала я, осмотрев пятый "алтарь", состоящий из трех тазобедренных костей кроликов, исписаных черными рунами, и сложеных треугольником, в центре которого слабо горела красная свеча. Четыре идентичных "алтаря" расположились вокруг кладбища так, что эта пятерка составляя пентаграмму с кладбищем в центре. Самое сложное закончилось, осталось только провести ритуал...

- Как дела? - Из кустов вылезла Шион, как раз когда я собирала остатки последнего алтаря.

- Странно дела. - Призналась я.

- В смысле? Нашла что-нибудь?

- Наоборот, примерное кладбище! Никаких следов некромантии, никаких следов спонтанного поднятия, все вполне натурально.

- Но ведь нежить видели неподалеку.

- Угу, сразу за оградой, но само кладбище вполне спокойно. А у вас как дела?

- Похоже, что лучше, чем у тебя. - Улыбнулась девушка. - Пойдем, остальные тебя на дороге ждут.

- Дороге? Мы куда-то направляемся?

- Угу, мы смогли найти следы несколькох зомбаков в лесу, и судя по направлению их движения, они все шли в сторону недалекого замка барона Зуче.

- Не знала, что этой землей кто-то правит, думала она под контролем ближайшего города.

- Так и есть, этот замок уже три века заброшен. - Кивнула Шион.

- Интересно...

- Три века, говоришь? - Скептически осмотрела я приближающиеся руины. - Больше похоже на целый миллениум... - Стен не осталось вообще, ров, если он вообще когда-то существовал, давно уже исчез, и только остатки центральной башни напоминали о том, что когда-то здесь имелось крупное, каменное сооружение.

- Не отвлекайтесь, мы имеем дело с нежитью. - Подал голос Винсент, постоянно озираясь по сторонам.

- Меня больше волнует не нежить, а причина, по которой они направляются сюда.

- В смысле? - Не поняла Беатрис.

- Спонтанно поднятые мертвяки не имеют никаких целей, они любо просто бродят по окресностям, ничего не делая, либо охотятся на все живое, до чего могут дотянуться. Если же они куда-то направляются, это значит, что там есть что-то, что их привлекло.

- Что это может быть? - Поинтересовалась Шион, поправляя свой меч на поясе. Когда она вообще успела достать этот клинок эльфийской работы?

- Понятия не имею, и это меня беспокоит.

- Будьте настороже. - Кивнул Винсент, тоже проверив свое оружие. Только я не носила никаких острых железяк, что было вполне объяснимо моей специализацией в аркане: зачем мне покупать оружие, когда я могу его создать сама, когда захочу, и какую угодно форму?

- Тише, тише... - Еще немного приблизившись к руинам, наши лошади вдруг стали заметно нервничать, а кобыла Шион вообще встала и отказывалась идти дальше.

- Думаю лучше дальше идти пешком. - Предложила я, с трудом удерживая свою собственную лошадь на дороге.

- Верно, давайте отойдем немного дальше и привяжем их где-нибудь.

- Пока ничего не чувствую... - Отрапортовала Беатрис, когда мы вошли на территорию бывшего замка. - Еще разок... - Девушка еще раз хлопнула в ладоши, и во все стороны тут же подул слабый ветерок. - Нет, ничедо странного не ощущается.

- Ну, в таких делай я вам не помощница. - Усмехнулась Шион. - Но если надо мертвяка хорошенько прожарить, обращайтесь, не стесняйтесь. - Закончила она, играя крохотным огненным шариком на кончике своего хвоста.

- Будь посерьезнее. - Поморщился Винсент. - Алиса, ты что-нибудь ощущаешь?

- Хм-м-м... - Я задумалась: как только я вошла на территорию замка, я что-то действительно ощутила, но что именно я не могла понять. Нежить ощущается по-другому, это точно, но тогда что это? - Не знаю... Постойте... - Отхожу на несколько метров от группы, встаю на колени, кладу руки на землю... Закрыть глаза, и просто дать мане течь сквозь меня... Точно! Теперь я поняла! - Плохо дело... - Протянула я, осторожно отходя от центральной башне поближе к остальным.

- Что такое? - Остальные тут же напряглись, и приготовили по парочке заклинаний, а Шион вообще приготовила три заклинания, по одному на каждую конечность.

- В воздухе витает мана некромантии. И исходит она откуда-то снизу, видимо из подземелий замка.

- Хочешь сказать мы имеем дело с некромантом? - Нахмурилась Беатрис.

- Именно.

- Я думала, что кроме Алисы в Империи некромантов нет. - Пожала плечами Шион.

- Есть. - Протянул Винсент. - В основном те, кого исключили из академии.

- Или же один из редких выпускников факультета некромантии. - Обиделась я. - За последние сто лет выпустилось шесть некромантов! Да, мало, но все равно!

- И каковы шансы, что это один из них?

- Понятия не имею, но с некромантами нам тягаться как-то рановато. Предлагаю свалить отсюда, сообщить Гильдии о произошедшем и позволить им разрулить ситуацию, как они сочтут нужным. - Предложила я.

- Если ты засекла его, то скорее всего он тоже уже в курсе нашего присутствия. - Произнесла Беатрис. - А значит если мы сейчас уйдем, то скорее всего он тоже свалит, при этом избавившись от всех улик. И в итоге мы будем выглядеть как идиоты.

- Я лучше буду выглядеть как идиот, но живой идиот, чем стану членом его армии нежити! - Возразила я.

- Чего вы ругаетесь? - Усмехнулась Шион. - Последнее слово за нашим лидером. На то он и лидер, верно?

- О боже... - Покачала я головой, ни секунды не сомневаясь в его решении.

- Мы идем дальше. - Кивнул он. - Будьте настороже.

- Если мы все помрем, я вас предупреждала... - Пробормотала я, следуя за этими придурками. И ведь бросить их я не могла. Не из-за преданности, а из-за того, что если с ними что-то случится, Директор от меня живого места не оставит, так что лучше пойти с ними и надеяться, что я придумаю что-нибудь...

- Будь более позитивной! - Улыбнулась Шион, освещая нам путь после того, как мы зашли внутрь центральной башни и стали осторожно спускаться под землю. - Если кого и найдем, я от него только пепел оставлю!

- Мне бы твой оптимизм...

- Беатрис, ты что-нибудь чувствуешь? - Поинтересовался Винсент, когда мы спустились на несколько пролетов и вышли в тесный, узкий коридор. По обе стороны имелись дверные проемы, конечно же уже без дверей, но судя по крохотным комнаткам, нетрудно было догадаться, что мы находились в тюрьме.

- Нет, слишком много препятствий, углов, обломков... Трудно читать ветер в таких условиях. - Отозвалась девушка.

- Алиса, ты ощущала некроманта на этом уровне?

- Нет, ниже. Гораздо ниже. - Помотала я головой, все еще ощущая слабый поток маны некромантии откуда-то снизу.

- Но лестница обрывается на этом уровне. - Возразила Шион. - Думаешь тут есть еще одна?

- Замки нередко имели секретные выходы за пределы замка, на случай осады. - Пожал плечами Винсент. - Осмотрим все камеры.

- Не думаю, что это необходимо. - Протянула я, заглянув внутрь последней камеры по левую сторону коридора. С противоположной стороны от входа в стене имелся приличных размеров проем, где виднелась уходящая вниз каменная лестница.

- Хмм-м-м... - Протянула Шион, осматривая каменные обломки около пролома в стене. - Они довольно свежие, кто-то выбил стену совсем недавно.

- Будьте готовы к бою. - Скомандовал Винсент. - Я пойду первым.

- Все интереснее и интереснее... - Пробормотала Шион: как и ожидалось, лестница вывела нас в еще более тесный коридор, уходящий куда-то прочь от замка, но не успели мы пройти и десятка метров, как в стене коридора мы обнаружили очередной проем, за которым мы нашли еще одну лестницу, но на этот раз гораздо лучше сохранившуюся.

- Это точно... - Протянул Винсент, осматривая лестницу. - Другой камень, другой стиль ступенек... Да и размеры: здесь человека четыре в ряд спускаться могут! Как будто эту лестницу строил кто-то другой...

- Еще один довод для того, чтобы свалить отсюда. - Пробормотала я.

- Идем дальше. - Помотал головой Винсент. - Надо узнать, что здесь происходит.

- А еще тебе не мешало бы узнать, что стало с любопытной кошкой. - Проворчала я себе под нос.

- Смотрите! - Шепотом произнес Винсент спустя десять минут осторожного спуска по лестнице. Действительно, далеко внизу я без особого труда заметила дрожащий, как будто от факела или масляной лампы, свет. - Приготовьтесь!

- Еще более медленно, еще осторожнее мы продолжали спускаться и вскоре оказались в просторном зале с куполообразным потолком, несколькими, исходящими оптсюда коридорами, парочка которых была завалена, да и сам зал носил следы бежзалостного времени: фрески на стенах уже были неопознаваемы, скульптуры уже давно стали просто кусками камня, а потолок в нескольких местах осыпался, но хотя бы полностью не обрушился. С другой стороны пол помещения был относительно чист, а весь мусор и обломки были аккуратно сложены в углу... Где вместе с каменными обломками сейчас заодно валялись с дюжину трупов разной степени разложенности. Кажется мы нашли мертвяков, беспокоящих деревенских...

- Добрый день. - С противоположной от входа стороны, около стены находился огромных размеров стол, на котором было разложено... Много чего: от каких-то артефактов, до книг, и даже обычных на вид камней. И за этим столом, что-то записывая в блокноте стояла закутаная в черных плащь фигура. Голос эта фигура имела мужской, слегка насмешливый, но вроде как не враждебный.

- Ты кто такой? - Первым подал голос Винсент, давая нам знак рассыпаться по помещению.

- Путешественник. Археолог. - Усмехнулся человек, кладя свой блокнот на стол, и поворачиваясь к нам. Хоть он и носил глубокий капюшон, но тьма, скрывающая его лица была несомненно магической.

- А заодно некромант?

- А что, это незаконно? - Продолжал он усмехаться.

- Ты поднял всю нежить в округе?

- Я. - Кивнул он. - Но погосты я не трогал, поднял только непохороненные трупы, которые не защищены договором между Церковью и Гильдией. Да и нежить моя ни на кого не напала, разве не так? - А он в принципе прав: поднимать нежить не незаконно, до тех пор, пока некромант не трогает погребенных по всем правилам людей. Если он конечно же полноценный маг, и член Гильдии.

- И здесь ты тоже ничего незаконного не делаешь?

- Конечно нет! - СНова усмехнулся он. - Этот замок уже триста лет заброшен, никому не принадлежит, а значит находиться не его территории не незаконно. - Развел он руками.

- И конечно же ты являешься членом Гильдии.

- Конечно!

- Предъяви удостоверение! - Продолжал наседать Винсент, в то время как я, Беатрис и Шион разошлись по залу, заключив некроманта в полукруг.

- А ты кто такой, чтобы все это требовать?

- Винсент Зак Кери, прибыл сюда по заданию Гильдии Магов.

- Зак Кери значит? Студент, да? Ну и проваливай отсюда, студент. У тебя нет никаких прав что-то мне предъявлять. Когда вернешься со всрослыми, тогда и поговорим, мальчик.

- Боюсь это не вариант. - Нахмурился Винсент. - Ты аррестован по подозрению в незаконной магической деятельности, несанкционированой Гильдией Магов. - Заявил этот идиот. - Сдавайся!

- Ха-ха-ха-ха!! - Согнулся некромант пополам. - Ты совсем придурок? - Да, он совсем придурок, покачала я головой. - С каких пор студенты академии имеют право аррестовывать законопослушных граждан Империи?

- С тех пор, как ты нарушил законы Империи.

- Да ты что? И какие именно? - Похоже, что Винсент был в тупике.

- Мы это разберем потом. - Гений! И почему я оказалась в его отряде?

- М-да... - По интонации некроманта было понятно, что он думает примерно так же, как и я. - Ну что же, будешь арестовывать?

- Буду. Будешь сопротивляться?

- Конечно буду! - Усмехнулся он. - Это право любого гражданина Империи, защищать себя от нападения разбойников!

- Мы еще посмотрим, кто здесь разбойник! - Крикнул Винсент, тут же пуская в сторону некроманта клинок, сотканый из чистого света.

- Хм? Люмен? - мужчина поднял руку в сторону снаряда и на его пути тут же образовалось облачо пепла, поглотившее заклианние за долю секунды.

- Получай! - Беатрис не долго думая долбанула Некорманта молнией, а Шион уже отправляла в него все три своих файербола... Ну а я под шумок свалила за одну из полуразрушеных колонн и задумалась.

- А-а-а-а!! - Воинственный клич Винсента.

- Гори, гори, гори, гори!!! - Азартные крики Шион, сопровождаемые многочисленными вспышками.

- Получай! Получай! - Ветер Беатрис лишь раздувал огонь Шион, но даже втроем, Некромант даже не напрягался, уклоняясь или блокируя их атаки, кроме того трупы в углу комнаты зашевелились и теперь троице аггресивно настроеных магов пришлось разбираться и с нежитью. Ну а мне что делать?

- Ту-ту-ту... Не обращайте на меня внимания... - Шептала я себе под нос, стараясь быть как можно более незаметной, прокрадываясь вдоль стены к столу, на котором некромант разложил все свое барахло. А что? И так понятно, что он нам не противник, но в то же время если бы он хотел нас убить, то давно бы уже это сделал, а раз так, то вместо того, чтобы развлекать этого типа своими бессмысленными попытками его атаковать, я лучше сделаю что-нибудь полезное... Как например узнаю, что ему тут надо было...

- Получай! Получай!

- Гори! Гори! Да умри же ты!!!

- О-О-О-О-ора-а-а-а!!!

- Правильно, отвлекайте его... - Продолжала я шептать себе под нос, рассматривая разложеные на столе предметы. Большая часть из них мне была либо незнакома, либо непонятна, так что я сконцентрировалась на том, что я могла понять, а именно на блокноте некроманта. Так-с, посмотрим, что он тут пишет...