– Брент, ты еще здесь?

Я принес несколько кусочков цыпленка, завернув их в салфетку. Стянуть их не составило никакого труда.

Весь обед мама с папой обсуждали работу. Преломление лучей. Частотные волны. Обычные проблемы. На меня они не обращали никакого внимания.

А Симон был целиком поглощен думами о своем научном проекте. Он так и не подрос. Он измерил было ногти, но оказалось, что и они не выросли.

Улучив момент, когда никто на меня не смотрел, я завернул цыпленка в салфетку и положил себе на колени. Брут заурчал.

Брут очень любит курицу.

Он попытался вспрыгнуть мне на колени.

Царапнул салфетку.

Опять замяукал.

– Ты не можешь унять этого кота? – спросила мама. – Мы с папой не можем сосредоточиться.

– Пошли, Брут! – Я засунул салфетку под футболку. – Пошли наверх.

Вскочив со стула, я помахал Бруту рукой, чтобы он следовал за мной. Он пронзительно мяукнул и бросился бежать… в противоположную сторону.

Держу пари, что он и спать больше не будет в моей комнате!

Я поспешил в свою комнату и вынул цыпленка.

– Брент, ты разве не хочешь есть? – спросил я, стоя на месте. Я повертелся вокруг себя, держа в руке цыпленка.

– Я умираю с голода. Спасибо. Большое спасибо.

Я почувствовал, как Брент потянул салфетку. Салфетка раскрылась сама собой.

– М-м-м, жареный цыпленок. – Большой кусок тут же исчез. – Объедение. Твоя мама отлично готовит! Спасибо.

– У Роксанн мама тоже здорово готовит, – сказал я. – Лучше моей. Я все время ем у Роксанн. Как только случай подворачивается.

Брент продолжал жевать.

– Тебе надо поесть у Роксанн. Тогда ты поймешь, почему я так считаю.

Брент не отрывался от еды.

– Эй! Мне пришла в голову отличная мысль! – сказал я. – Тебе нужно стать лучшим другом Роксанн. Ей нужен призрак для нашего ученического проекта. Ты сойдешь за привидение. Роксанн умрет от счастья! У нее появится привидение прямо в доме! И тебе будет хорошо: ты сможешь наслаждаться великолепной едой! Давай! Я могу тебя отвести к ней прямо сейчас!

Брент перестал жевать.

– Я не собираюсь идти ни к какой Роксанн, – заявил он. – Она – девчонка. А я не собираюсь дружить с девчонкой. Я хочу стать твоим лучшим другом. И я повторяю: никакое я не привидение.

В меня полетела пустая салфетка.

– А больше нет цыпленка? – спросил он. – Я все еще не наелся. А как насчет десерта?

Я уселся на кровать, дожидаясь, пока Брент расправится с добавкой цыпленка и с порцией мороженого, которые мне удалось стянуть.

Затем я принялся за свое:

– Брент, тебе надо уйти. Просто необходимо.

– Но я хочу стать твоим лучшим другом! – упорствовал он. – Я никогда не уйду. НИКОГДА!

– Ты что, не понял? Я не желаю с тобой дружить. У меня полно друзей, по крайней мере было, пока ты не объявился.

Я встал и принялся расхаживать из угла в угол.

– Ты рушишь мою жизнь, – сказал я. – Я хочу, чтобы ты ушел. Я хочу, чтобы ты покинул мой дом и никогда не возвращался!

Молчание.

– Ты меня слышишь?

Снова молчание.

– Я знаю, что ты здесь, Брент. Ответь мне!

– Пожалуйста, давай отложим этот разговор, – наконец отозвался он. – Я что-то устал. Мне нужно немного отдохнуть.

С кровати полетели покрывала. Потом невидимые руки стали взбивать подушку.

– А-ах! – зевнул Брент. – У тебя такая хорошая кровать!

Тут мое терпение лопнуло.

– Мы не можем отложить разговор. Мы сейчас должны все решить. Я хочу, чтобы ты ушел! – завопил я. – СИЮ МИНУТУ!

– Правда? – изменившимся голосом сказал Брент. Более низким и… агрессивным. На самом деле агрессивным.

– Д-да, правда… – заикаясь, повторил я.

– А что, если я не уйду? – спросил он. Я отступил назад от кровати.

Мне не понравился тон Брента. В его словах слышалась угроза.

– Ну, Сэмми, что, если я не уйду? – механически повторил он.

Я отступил еще на шаг и почувствовал, что на мое плечо опустилась горячая рука.

Я попытался освободиться, но не мог. Он был слишком сильным.

Брент схватил меня за руку и крепко сжал ее.

– Оставь меня в покое! – закричал я. – Отпусти!

Но он продолжал тянуть меня – к открытому окну!