Трр-а-а-а-х!

Увы, я не видел фонарного столба до тех пор, пока не врезался в него.

Слетев с велосипеда и несколько раз перекувырнувшись в воздухе, я услышал за спиной резкий металлический стук.

Падая, я шлепнулся лицом прямо в теплую грязную лужу.

Мимо с грохотом пронесся автомобиль.

Поднявшись, я кое-как стер с лица грязь.

«Наверное, я выгляжу не слишком-то геройски, — с горечью подумал Я. Но быть может, мой вид вызовет хотя бы сочувствие».

Увы.

Я услышал, как Джуди и Кэйтлин смеются надо мной, стоя у тротуара.

— Ах, какой красивый был велосипед, Гэри! — произнесла одна из них. А через миг они убежали.

Никогда еще мне не было так стыдно. Я готов был провалиться сквозь землю или превратиться в дерево.

Это, конечно, не самая интересная жизнь на свете. Но над деревом, по крайней мере, никто не будет смеяться.

Я говорю серьезно. В тот миг я с радостью поменялся бы местами с деревом. Или с птицей. Или, на худой конец, с жуком. Да вообще с любым живым существом на планете.

Предаваясь этим печальным мыслям, я тем не менее приказал себе поскорее уйти, пока никто больше не видел моего позора. Собравшись с силами, я отодрал искореженный велосипед от фонарного столба. К счастью, нести его было недалеко.

Во второй раз за этот вечер я возвращался домой, стараясь успеть подняться по лестнице и умыться прежде, чем показаться на глаза домашним. Однако, взглянув на себя в зеркало в ванной, я понял, что скрыть все ссадины и царапины от мамы никак не удастся.

«Ну, и что такого? — вздохнул я и принялся отмывать грязь с лица и рук — Что страшного, если мама их увидит? Ей наверняка будет приятно узнать что-то новенькое, над чем она сможет посмеяться. Сегодня она только это и делает!»

Проскользнув в свою комнату, я достал из шкафа последнюю чистую рубашку и переоделся. Затем я огляделся, раздумывая, чем бы таким заняться. И решил сесть за компьютер.

Компьютерные игры — одна из немногих вещей, которые мне по-настоящему доставляют удовольствие. Уходя в необозримый виртуальный мир, мне иной раз удается забыть, что я Щ сплошной неудачник по имени Гэри Лутц. По крайней мере, в компьютерной игре никто не обзовет меня Лутц-Хрюц.

Включив компьютер, я решил попробовать еще раз сыграть в фантастическую игру «Планетарное чудовище». Два дня назад я потерпел неудачу. «Чудовище» — поистине успокаивающая игра.

Погружаясь в нее, вы становитесь персонажем по имени Воин и начинаете охотиться на планетарное чудовище. При этом вы попадаете в самые невероятные ситуации.

Но прежде чем запустить игру, я решил проверить приемник электронной почты, подключённый к интернету.

В понедельник я отправил запрос, поинтересовавшись, не знает ли кто-нибудь, как победить двуглавого дракона, который был готов сожрать меня в тринадцатый месяц «Чудовища». Быть может, кто-нибудь тоже играет в эту игру и захочет прислать мне подсказку.

Раскрыв файл, я прочитал на экране следующие послания-советы:

Арнольду в Милуоки: «А ты не пробовал натереть тело эвкалиптовыми листьями в игре „Тропический лес“? Это экологически безопасный способ отпугнуть ядовитых муравьев в игре „Эко- кошмар-95“. От Лизы из Сан-Франциско.

Р. из Сакраменто: „Единственный способ спастись от наводнения на вашем космическом корабле в игре „Космические приключения-20“ — надеть скафандр и попытаться уплыть“. От Л. из Сент-Луиса.

Гэри в Милвилле: „Попробуй врезать дракону между глаз. Мне это помогло“. От Теда из Итаки.

«Какой кошмар», — подумал я. Я уже пытался врезать дракону между глаз. Но чудище всякий раз успевало сожрать меня, прежде чем я наносил удар. Что же такое смог сделать Тед из Итаки, чего не удается мне?

Я решил направить еще один запрос по электронной почте и попросить Теда объяснить мне, что он имеет в виду. Но, едва начав печатать запрос, я заметил в самом низу монитора еще одно послание.

Я прочитал его, внимательно перечитал еще раз. Оно гласило:

Отпусти себя на каникулы.

Поменяйся с кем-нибудь местами на недельку!