Константина говорила о том, что зарядка чревата несчастными случаями, но никто особо не боялся, пока на базу не приехала специальная комиссия. Ник с Темкой как раз поднимались по лестнице после тренировки, когда встретили…

— Дед Гордей, мама Альб… леди Дора! — удивился Ник. — Что-то случилось?

— Это не я капитанскую повязку с балкона выкинул! — завопил Темка. Для пущей убедительности он замахал руками и выбил сумочку из рук леди Доры.

— Мы с официальной миссией. Да уж! Объезжаем все базы, смотрим, готовы ли вы проводить зарядку, — ответил дед Гордей. — Мы сейчас представители Совета Лекарей и Совета Хранителей. Индра, официальный представитель Совета Охотников, уже уехала.

Леди Дора подняла сумочку и накинула ее на плечо, защемив пряди светлых волос. Темка смущенно отступил.

— Беспокоиться не о чем. Для вас все хорошо подготовили, — холодно сказала леди Дора; ее серые глаза в упор уставились на Ника, но тут же она улыбнулась. — Я слышала о твоих успехах на тренировках. И учителя тоже тебя хвалят. Только точные науки ты запустил.

— Я стараюсь, — тут же выпалил Ник, он почувствовал себя как несколько лет назад, когда еще учился в обычной школе и приносил домой маме Альбине дневник с оценками. — Исправлю.

— Хорошо, — кивнула леди Дора.

— Ник, нам пора идти. Давно пора, долго мы у вас залы проверяли, — сказал дед Гордей. — Артем, а капитана больше не обижай.

— Вот еще, — пробормотал Темка, у него как раз появился отличный план, как за ужином перевернуть солонку в тарелку Касьяна, подкинуть муху в его компот и намазать клеем стул.

После этой встречи зарядку ждали с особым нетерпением, и даже немного разочаровались, когда утром Константина привела их во второй тренировочный зал. Из шести этажей, принадлежавших базе, этот был самым нижним, хотя и находился в сотнях метров над землей. От стены к стене по залу носился хамеликот Тюфяк с белоснежным платком вокруг шеи. И пахло от него дорогим одеколоном. Заметив команду, Тюфяк обежал вокруг зала последний круг и бросился за дверь.

— Сначала легкая разминка! Три круга бегом и упражнения на растяжку. Вы должны быть готовы к тому, что вас ждет на зарядке, — сказала Константина. — Без боли в мышцах не станешь сильней. Охотник должен быть сильным!

Свисток. Касьян первым сорвался с места, за ним поспешила вся команда.

— Теперь вы готовы, — глядя на раскрасневшиеся лица ребят, сказала Константина. — Идите за мной.

Она подошла к шведской стенке, и та неожиданно отъехала в сторону. Ник, уверенный, что за прошлый год хорошо изучил базу, снова был поражен. За стеной показались ворота, ведущие в неведомое Искривление. Словно мутное стекло, за которым виднелось небо и верхушки деревьев.

— Это крошечное Искривление закреплено за нашей учебной базой. Встретить чужих магов или опасных зверей тут невозможно, будете спокойно делать зарядку, — сказала Константина. — Вперед!

Проход через ворота не ощущался. Несколько шагов, и вся команда оказалась в другом Искривлении. Щурясь от восходящего солнца, ребята столпились на поросшем травой утесе. Легкий осенний ветерок доносил запах гниющей листвы.

— Теперь тут будем бегать? — убитым голосом спросил Темка, рассматривая пологий спуск.

— Вы будете учиться летать, — ответила Константина.

Старший наставник никогда не шутила. Одиннадцать пар глаз уставились на нее, пытаясь понять, что же происходит.

— Год назад вы преодолели Этап Препятствий и тем самым заключили договор, — напомнила Константина. — Этот договор заставляет вас соблюдать многие правила, но еще он дает вам преимущества. Вам всем становится подвластна стихия воздуха.

Константина подошла к тому месту, где каменная площадка резко обрывалась, образуя крутой спуск вниз. Никто из ребят не двинулся с места, они с недоверием смотрели на своего наставника.

— Внизу туман, и поэтому вы не увидите заросли воздушной ваты. Это растение не даст вам разбиться в случае неудачной попытки, — вглядываясь вниз, сказала Константина. — Хватит трястись, это абсолютно безопасно. Но я требую полной самоотдачи. Готовы?

Чувствуя, что от волнения его начинает тошнить, Ник сделал глубокий вдох и первым ответил:

— Готов!

— Готовы! — раздалось еще несколько неуверенных, испуганных, тихих голосов.

— Отлично. — Константина достала из кармана несколько золотистых перышек. — Касьян, раздай каждому по два. Это крылья. Сожмете их в ладонях, и они распахнутся за вашей спиной.

Ник понял, что удивится лишь в том случае, если все пройдет без проблем. Легкие, почти невесомые перышки в ладонях совершенно не придавали уверенности. Зато ноги словно налились свинцом. Он подошел к краю площадки и посмотрел вниз, в белые сгустки тумана. Уверенности не прибавилось.

— Раскрываем крылья и взлетаем. Нужно просто представить себе полет, стихия воздуха сама вам все подскажет, — сказала Константина. — Кто будет первым?

— Я! — вызвалась Кристина. — Мы уже учились летать.

Ник даже не подумал, кто такие «мы», и где они учились, он во все глаза смотрел, как за спиной у Кристины распахнулись крылья. Они были похожи на крылья бабочки — такие же яркие, только намного больше.

Кристина взмахнула крыльями и шагнула в пропасть.

Сначала показалось, что она падает, но уже через несколько метров падение замедлилось. Взмах крыльями, еще один, и начался подъем. Кристина взлетела вверх, так сильно размахивая крыльями, что они едва не соприкасались.

— Получилось! Ура! — крикнула всегда меланхоличная Ольда, и Ник понял, что тоже присоединился к ее радостному крику.

Кристина легко парила над утесом.

— Отлично! — сказала Константина. Такой похвалы от нее мало кто удостаивался. — Следующий!

К краю скалы шагнул Касьян, поглядел вниз на туман и пропустил вперед Темку.

— Ну так это легко. — В тот же миг за спиной Темки появились два черных крыла, покрытых шерстью. Темка шагнул вперед и начал падать.

— Он разобьется! — взвизгнула Майя.

— Нет, — спокойно ответила Константина. — Это невозможно.

Все смотрели, как Темка вдруг сумел справиться с крыльями, быстро-быстро замахал ими и взмыл вверх.

— Следующий!

Касьян с Игнатом, девочки, лопоухий Яша и даже хмурый Жорик. У всех раскрылись крылья, все смогли шагнуть с утеса и теперь парили в воздухе, в нескольких метрах над поверхностью. Ник вдруг понял, что он остался один.

— Ник, твоя очередь, — сказала Константина.

Это просто, справились все, сможет и он.

Ник сжал перышки в руках и сразу же почувствовал тепло, тепло разлилось вверх по рукам, зажгло в лопатках. Плечи расправились сами собой, и тотчас же за спиной появились крылья. Два ослепительно-белых орлиных крыла.

Ник сделал шаг с обрыва. Нужно просто представить себе полет. Нужно! Крылья должны стать частью тебя! Должны!

Ник чувствовал, как летит вниз. Так же как Кристина и Темка! Он сейчас все сможет. Усилие, стихия воздуха должна ему помочь.

В голову почему-то пришло, что сегодня на удивление красивый восход, лучи солнца так и били в глаза.

Крылья бессильно болтались за спиной. Белые клубы тумана, за которыми прячутся спасительные растения и твердая земля, приближались.

— Сосредоточься! — послышался слегка взволнованный крик Константины.

Ник сосредоточился и провалился в белый туман. Падение замедлилось.

Что-то мягкое встретилось на пути, падение остановилось. Ник сидел на поляне, словно толстым слоем снега, покрытой блекло-зелеными растениями — воздушной ватой. Тысячи маленьких мягких листьев казались ватными шарами, именно они и спасли жизнь Нику.

Наверху, через слой тумана едва был виден утес и ребята.

Внезапно накатила волна одиночества, Ник почувствовал себя отрезанным от всего мира. Исчезли все звуки и краски, Ник понял, что он где-то безумно далеко. Рядом находился кто-то еще, вот только друг или враг, было не разобрать. Ник пробирался через блуждающие огни, перескочил через серый ручей. Кто-то словно тень следовал за ним, а впереди нависла темная громада, от нее веяло холодом и пустотой. Мир рушился. На небе больше не было солнца, а земля уходила из-под ног, хотелось выбраться, но выхода не было.

— Ну, ты чего там, совсем, что ли, провалился? — послышался обеспокоенный голос Темки.

Ник дернулся, наваждение исчезло. Он снова сидел на поляне, покрытой блекло-зелеными растениями. Руки и ноги тряслись, как после быстрого бега. А наверху сквозь просветы в тумане виднелась обеспокоенная команда.

Ник встал. Крылья безвольно висели у него за спиной.

— Я принц, и мне подвластна стихия воздуха! — упрямо сказал он.

Ничего не произошло, даже взмахнуть крыльями не получилось. Сверху послышались встревоженные голоса ребят.

— Я могу, я сам отвечаю за свои поступки и смогу добиться, чего захочу.

Крылья расправились за спиной. Ник вытянулся на носках. Взмахнул крыльями, они вдруг стали частью его самого, и медленно взлетел. Все выше и выше, он поднялся над туманом, на каждый взмах крыльев приходилось прилагать кучу усилий.

— Ну наконец-то! — радостно воскликнул Темка.

Рядом сверкнули яркие крылья Кристины, она с легкостью облетела вокруг Ника, а ему тем временем приходилось прилагать невероятные усилия, чтобы держаться в воздухе и снова не рухнуть вниз. Думая лишь о том, что любой порыв ветра может отбросить его в сторону, и тогда уже не будет сил вернуться сюда, Ник взлетел на утес.

— Для начала неплохо, — голос у Константины не изменился, вот только лицо заметно побледнело. — Первый полет — самый сложный. Ник, все-таки ты смог.

Ник встал на утес и почувствовал, что крылья снова безвольно повисли за спиной. Чувствовал он себя ужасно, а льстивые слова Касьяна еще больше ухудшили настроение.

— Ник! Принц, ваше высочество! — излишне обеспокоенно сказал Касьян. — Мы тут так все переполошились. Надо же, лучшим оказался я, простой капитан команды. А ведь принц всегда и во всем должен быть первым.

— Ты прав, — ответил Темка. — Ник первый, у кого ничего не получилось. Так что он круче!

Ник радостно рассмеялся — это лучшее, что он мог сделать, чтобы не показаться полным болваном. Сегодняшняя зарядка далась ему сложней многих состязаний. С начала учебного года, да чего там, с начала лета он впервые столкнулся с проблемой, которую не смог преодолеть. Пока еще Ник не догадывался, что это лишь начало.

— Зарядка закончена. Снимайте крылья, — скомандовала Константина. — Просто представьте их снова легкими перышками в ваших ладонях. Касьян, собери.

Ник с радостью отдал капитану два золотистых перышка.

— Что стряслось-то? — спросил Темка по дороге в столовую и, раскрыв рот, выслушал рассказ Ника. — Не может быть!

— Спасибо, но все так и есть, я не смог раскрыть крылья, — вздохнул Ник.

— Да кому они нужны, твои крылья. Я про предостережение, — отмахнулся Темка и, привстав на цыпочки, подхватил за шиворот Жорика. — Стоять! Слыхал, Нику предостережение послали?

— Нет! Чего? — спросил Жорик, сутулясь и не решаясь вырваться от тощего Темки.

— Какое предостережение? — удивился Ник.

— Такое! Сам же сказал, что увидел всякую там жуть. Так вот, это и есть предостережение. Правда, обычно такое бывает у оборотней.

— Расскажи толком, — попросил Ник.

— Мы предчувствуем будущее, интуиция у нас такая есть от рождения. Если чего-то там случиться должно, то — раз, — и у нас такое видение случается. А вот, почему маги предостережения получают, я не знаю. Вроде у вас дар особый или еще что-то. Надо бы разобраться с этим.

— Но у меня никогда раньше такого не было, — пожал плечами Ник и неожиданно вспомнил про хрустальный шар. — Пошли, вы сейчас тоже все увидите.

— Сначала поедим, — взмолился Жорик.

Геркулесовую кашу проглотили за несколько минут и, пока до первого урока оставалось еще немного времени, побежали наверх. Ник влетел в комнату и полез в тумбочку, предварительно согнав с нее с губку-пылеедку. Темка хмыкнул, когда увидел хрустальный шар.

— Сейчас ты сам все увидишь, — пообещал Ник.

Темка едва сдерживался, пытаясь не расхохотаться, он то раздувал щеки, то сжимал их ладонями. Жорик неуклюже топтался на месте.

— Сорок минут назад. — Ник протянул руки к шару.

Ник увидел в отражении шара себя и друзей, они стояли на лестнице. Позади медленно поднимался по ступенькам довольный Тюфяк. Прозвучала жалостливая мольба Жорика: «Сначала поедим» и ответ Темки: «Пожалуй, ты прав!»

Темка в голос расхохотался.

— Я ничего не понимаю, — смутился Ник. — Я просил сорок минут назад.

— Неужели ты не знаешь? — вытирая слезы, выступившие от смеха, сказал Темка. — Такие вот хрустальные шары всегда показывают, что было десять минут назад. И все. Ничегошеньки больше они не могут. Ты уже проверял его?

Ник вспомнил одну-единственную неудачную попытку и кивнул:

— Но продавец сказал, прошлое. Он даже продавать мне его не хотел.

— Ну так чего, десять минут назад — это самое настоящее прошлое, — продолжал веселиться Темка. — Он тебя и не обманул совсем.

— Ладно, хоть поели, — вздохнул Жорик, хрустальный шар его совсем не заинтересовал.

— Ну зачем это продавцу? — пожал плечами Ник. — Он же даже денег с меня не взял. Наверное, это шутка была.

— Шутка-шутка, — веселился Темка. — Дай-ка я угадаю, продавец был одет в какое-то рванье и нацепил на себя кучу всяких побрякушек.

— Это талисманы, — поправил Ник и осекся. — Откуда ты знаешь?

— Есть сообщество жуликов, они так всегда головы дурят. Типа им ничего не надо, а сами потом появляются и много-много денег выманивают. Это их законная добыча! — пояснил Темка. — Отец, когда понял, что я в Запретную Зону сбежать собрался, меня о таких как раз предупредил. Меня они тоже атаковали, предлагали средство от блох.

— Ты был там?

— Я же не какой-нибудь там Окс, конечно, был. Искал лак для когтей. Понимаешь, я когда в волка превращаюсь, у меня когти слоиться начинают. — Темка почесал затылок. — Так что появится еще твой продавец.

— Придется откупаться от него, — сказал Ник, теребя в руках алмаз, подаренный отцом. Он легко сможет дать продавцу-жулику столько денег, сколько тот попросит. Об этом даже не стоило волноваться.

Намного сильнее беспокоило другое. Из головы все никак не шло происшествие на зарядке. Весь день Ник ходил сам не свой, пытаясь понять, было это предостережение, или ему просто что-то привиделось от волнения, он почти не обращал внимания на происходящее. Его оставили равнодушным даже сообщение Вениамина Вениаминовича о необычайной активности зомби и новый рецепт любовного зелья у Анжелики Мефодьевны, от которого радостно захихикали девочки. Он даже думать забыл про магические взрывы и мерцающую сферу. Лишь вечером он понял, что должен сделать.

— Темка, пошли в библиотеку, — позвал Ник сразу после тренировки и, поймав полный недоумения взгляд, добавил: — Там в Интернете я смогу найти ответ.

— У родителей спросить не хочешь? — удивился Темка.

— Они волноваться начнут. Представляешь, два месяца с ними только по ЗОСу разговаривал, а тут про предостережения спрошу. Мама сильно расстроится, — покачал головой Ник. — Да я и сам легко могу все узнать.

— Ну ладно, вроде как теперь нам не запрещают компьютерами пользоваться, — согласился тот. — Правда, особенно и не учат. Надо бы и Жорика позвать.

Жорик наотрез отказался: сегодня по Магик-ТВ показывали новое шоу для тех, кто хочет поумнеть. Сразу после ужина Ник с Темкой отправились в библиотеку, а Жорик обосновался на диване около телевизора. Касьян прохаживался за диваном, делая вид, что происходящее на экране его совершенно не интересует.

В библиотеке еще витал сладковатый запах духов Анжелики Мефодьевны, по углам стояли ароматизированные свечи, а на учительском столике громоздились флакончики и шкатулочки. Зато на компьютерах скопился слой пыли: за последние занятия у Ника не получилось убедить учительницу войти в магик-Инет. «Ах, это так небезопасно!» — восклицала Анжелика Мефодьевна.

Темка включил компьютер. Ник сел за соседний, вышел в пространство магического Интернета и задумался, как лучше сформулировать запрос. Отлично понимая, что знаний у него не хватает, он набрал просто «предостережения». Через час поисков Ник понял, что предостережения можно получать самыми различными путями. Что некоторые маги получают их с рождения и всю жизнь живут счастливо, а других могут предостеречь лишь однажды. Что если один маг знает о какой-то опасности, то может предостеречь другого, направив ему странное видение. И еще — что бывают фальшивые предостережения. Посланные кем-то в качестве розыгрыша.

— Ты чего! — раздался механический голос от Темкиного компьютера. — Непонятно, что ли, что нужно ввести свое настоящее имя. Какой же ты Вася Иванов? Пиши правду!

— Ух ты, его не обмануть, — восхитился Темка. — Темка!

Ник обернулся и увидел, что на экране у друга мигает заставка сайта «Легион вечности», на котором тот пытается зарегистрироваться.

— Темка ты для друзей своих. А для меня вы все ротозеи и оболтусы. Скажешь, наконец, свое имя или твою физиономию в бан-лист внести? — возмутился компьютер.

— Ну так я того, Артем Остин.

— Угу, дальше давай пиши и не пытайся лгать!

— Лет мне двенадцать. И вообще, я просто красавчик.

— Не лгать!

— И не лгу, на себя посмотри, — обиделся Темка.

— Ладно, проехали, зарегистрирован.

У Ника из монитора в буквальном смысле слова полезла реклама: красный квадратик, противным голосом расхваливающий длинноусых червяков, выбрался наружу и попытался залезть Нику в карман.

— Не нужны мне червяки.

Квадратик заскочил на экран и исчез. Вместо него выплыла синяя тучка и противным гнусавым голосом стала рекламировать средства для улучшения погоды.

— Чего ты там говоришь? — отозвался Темка. — Я нашел, что нужно. Ссылку лови.

Темка дотронулся до экрана, и Ник едва успел увернуться — мимо его лица словно комета промчалась сияющая строка символов и влилась в компьютер. Тотчас же на экране появилась заставка: «Легион вечности».

— Только правду пиши, — поспешил сообщить Темка. — Вообще врать не дает.

Ник зарегистрировался. Тут же открылась страничка личной информации. Ник ахнул, ничего этого он не вводил. На страничке был указан титул, награда, полученная в прошлом году, интересы и даже клички его собаки и орла. В верхнем углу появилась аватарка, в ней, словно в зеркале, отражалось его лицо. Снизу выскочили аватарки других магов, мечтающих пообщаться. Среди довольных улыбчивых лиц Ник заметил одно, обведенное жирной черной линией. С аватарки печально смотрела некрасивая девочка с длинным носом и яркими прыщами. Слезы катились по ее щекам. Над аватаркой появилась надпись: «Я одна. Меня все бросили».

Ник открыл ее страничку. Гэла, 13 лет, день рождения 5 апреля. Оборотень. Искривление Мрака.

Заметив Ника, аватарка смущенно кивнула. Выскочило новое окошко с сообщением: «ПРИВЕТ. Я ГЭЛА, ОБОРОТЕНЬ. ЛУЧШЕ СРАЗУ УХОДИ».

— Почему? — вслух выпалил Ник и заметил, что его слова уже отправлены в виде сообщения.

— С оборотнями никто не дружит, — незамедлительно пришел ответ.

— Я дружу.

— Неужели ты не понял? У меня нет друзей. Я оборотень. Ты видишь, в каком Искривлении я живу.

— Это неважно, — ответил Ник.

Девочка на аватарке вдруг улыбнулась, от этого ее нос стал еще длинней, а прыщи на лице попали под луч света и обозначились ярче.

— Я тебя знаю. Ты в команде охотников.

— Да. А ты в какой команде?

— Ни в какой. Мне нельзя состязаться со всеми. Я же оборотень. Меня не выпускают.

— Почему? Другие оборотни тренируются вместе со всеми, — удивился Ник.

— Моя семья пошла против принца Наргиса. Злой принц Наргис хотел взять нашу семью в элитный отряд. Мы отказались ему служить, он выселил нас сюда. Поэтому мне…

И тут на аватаре у Гэлы появился настоящий испуг. Даже не попрощавшись, она застыла, и в углу аватарки зажглась красная свечка. Ник твердо решил, что еще увидит ее и узнает, что произошло.

— Узнал чего-нибудь? — Темка наконец-то оторвался от экрана, попрощавшись с тремя десятками новых друзей.

— Да. — Ник посмотрел в его счастливое лицо и решил пока ничего не говорить про Наргиса и элитные отряды оборотней. — Предостережение или сработает, или нет. Пока вроде опасаться нечего.