Все, кроме Темки с Жориком, продолжали делать вид, что Ника и вовсе не существует. Наставники не поднимались к ребятам и не заходили в столовую. Ник нашел в себе силы не обижаться, ведь никто не знал, что произошло. Хотя во всем этом был и положительный момент: никто не запретил Нику покидать башню. Какое бы наказание ни грозило, пока его свободу никто не ограничивал. И это позволяло выполнить «просьбу» продавца.

— Мы идем с тобой! Нельзя тебе говорить, почему, и не говори, и так ясно, ты снова продавца встретил, — уверенно сказал Темка, как только удалось выведать у Ника его планы. — Я давно собирался на базу стражей посмотреть.

— Это скорей всего ловушка, — покачал головой Ник. Он не стал говорить о разрешении продавца взять с собой друзей, не хотел впутывать их в неприятности. — Может быть, оттуда уже будет не выбраться. Со мной нельзя.

— Вот еще, — возмутился Темка. — Очень даже можно. В общем, мы идем с тобой. Хочешь ты того или нет.

— Страшно! — сказал Жорик.

Темка ткнул его тощим кулаком и продолжил:

— А Жорику все равно, где бояться, так что будет бояться прямо там.

Ник был очень им благодарен за такой ответ. Он даже себе не мог признаться, что с трудом держится и готов сорваться в любую секунду.

Тетя Степанида, как обычно по воскресеньям, сидела в Холле с чашечкой чая и вазочкой пирожных. В ее обязанности входило выпускать ребят с базы и следить за тем, чтобы они вовремя возвращались. Рядом с ней на втором кресле развалился Тюфяк, нацепивший на себя шелковый галстук с бриллиантовой брошью. Он преспокойно поедал пирожные, вытираясь этим самым галстуком.

— Эх, ребятушки, по домам собрались? — спросила тетя Степанида.

— Нам надо в Реальный мир, к зданию Совета, — ответил Ник.

— Ну что ж, надо так надо, ступайте себе спокойненько в эти ворота. — Она указала на одну из дверей. — На сегодня никаких запретов от наставников не было. Но чтоб воротились к вечеру. Ты, Ник, не гневал бы больше наставников.

— Он постарается, — ухмыльнулся Темка. — Он всегда так отвечает.

Этими воротами Ник с друзьями уже пользовались несколько раз в прошлом году. Они вышли в Реальный мир на пустынной улочке. Лишь вдалеке виднелась снегоуборочная машина, и несколько прохожих спешили по своим делам. Слева возвышалось здание Совета, а справа тянулась чугунная решетка. Раньше она казалась сплошной, а теперь там появились ворота в другое Искривление. Стоило лишь подойти ближе, как они засветились.

— Никогда этого не видел, — изумился Темка.

— Ключ! — догадался Ник. — Все, как сказал продавец.

Ключ подошел к огромному покрытому ржавчиной замку, и ворота распахнулись. Путь на базу стражей открылся. Впереди вместо покрытого снегом парка виднелась одинокая скала.

Ник сразу почувствовал атмосферу этого места. Они попали на остров, торчащий среди черных вод. Высокие волны, набегая на берег, разбивались о камни фонтанами брызг. Снег уже растаял, а может, он никогда и не выпадал в этом Искривлении. Появилось гнетущее чувство безысходности. Об их появлении, наверное, уже знают, ведь не случайно продавец заманивал сюда, а они ровным счетом ничего не могут поделать.

Темное небо угрожающе нависало над черной скалой, в которой были вырублены окна.

База стражей! Она нависала над морем, как воплощение рока.

— Если все это подстроил Наргис, то он уже должен нас увидеть, — сказал Ник. — Тут даже птице не пролететь незамеченной.

Холодный ветер с солеными брызгами нещадно хлестал по лицу. По одинокой тропинке, просматриваемой со всех сторон, они подошли вплотную к скале. В камне было вытесано несколько ступеней, по обеим сторонам от них стояли статуи — два страшных монстра. По их каменной поверхности пробегали синие искры, точно такие же, как на охранных колоннах.

— Не пустят! — нахмурился Жорик. — Охраняют.

— Я просто попробую пройти.

— Брось, — отмахнулся Темка. — У нас нет приглашения ни от кого из базы.

— Но мне нельзя отступать. — Ник потер шею, словно снова почувствовав холодный сдавливающий обруч. — Я попытаюсь!

Ник создал вокруг себя защитную оболочку и пошел к двери. Искры на каменных статуях вспыхнули ярче. Резкий запах озона и треск, будто треснули сами статуи. И вдруг все исчезло. Ник поднялся по ступеням и замер возле двери. Ключ, который он все еще продолжал держать в руках, стал нагреваться.

— Ключ не только пропустил в Искривление, он еще и помогает пройти между колонами, — догадался Ник. — Темка, лови.

Темка прошел мимо статуй и кинул ключ Жорику. Через секунду они втроем стояли возле двери, на которой красовался герб стражей: черная роза с красной лентой на фоне щита. Под ним лозунг: «Победа любой ценой».

Ник первым переступил через порог.

Вопреки опасениям, никто на них не накинулся, они не провалились в яму и вообще не угодили ни в какую ловушку. Они оказались во внутреннем зале, окон тут не было.

Царила тьма.

— Ужас! — всхлипнул Жорик.

Ник вгляделся во мрак. В тишине слышалось лишь их дыхание и какое-то потрескивание.

— Ага, мерзкие вещи тут понавешаны, — согласился Темка. — Главное, что нету никого.

— Какие вещи? Ты что, видишь? — удивился Ник.

— Ну да, — изумился Темка, было слышно, как он хлопнул себя ладонью по лбу. — Забыл, что люди хуже нас видят. Ты того, свет-то включи.

Ник зажег в воздухе огненный шар. Они находились в огромном каменном зале. Шар осветил холодный каменный пол, поднялся вверх, и свет упал на стену, в которой была выбита узкая лестница, ведущая наверх. Другая стена была увешана наградами: медали, кубки, черепа. Под ними висели таблички с именами. Нику попались на глаза две награды, присужденные Наргису «за лучшую подлость» и «за лучшую ложь».

— Пошли быстрей! — вздрогнул Жорик.

— Ага, смотрите. — Темка показал пальцем на другую стену.

Там были выгравированы символы, которых Ник еще не встречал раньше, и висело расписание. Огненный шар подлетел ближе, и Ник с друзьями уставились на непривычные предметы. Так же, как и у охотников, у стражей были тренировки, зарядка и магический Интернет, а вот все остальное сильно отличалось.

Чернокнижие

Навыки нападения на светлых магов Демонология (древний период)

Проклятие и порча (начальная подготовка)

Некромагия (факультатив)

Р.S. Для принца Наргиса расписание не является обязательным. Наставники прекрасно понимают, что государственные дела важнее. Для всех нас великая честь учить принца в удобное для него время.

— Упс! Ник, давай мы тебе так же в нашем расписании подпишем, — вдохновился Темка.

— Если меня сегодня из команды выгонят, то и подписывать не придется, — ответил Ник. — Если это все задумал Наргис, то он уже поджидает нас.

— Но почему-то здесь никого нет! — пожал плечами Темка.

— Не знаю, или это наша удача, или ловушка.

— Он следит за нами! — зловеще произнес Жорик.

— И ты этого боишься, — подсказал Темка.

Они поднялись наверх и попали в огромный зал, в центре которого горел костер. Его пламя поднималось вверх на несколько метров, освещая и согревая холодный камень. Огненный шар, зажженный Ником, подлетел и исчез в пылающем огне.

— Это их общий зал, — сказал Темка. — У нас на базе посимпатичней как-то.

В стене был большой проем и несколько маленьких ниш, прикрытых дверьми. Темка, крадучись, подобрался к одной из них и заглянул внутрь. На цепях висела кровать, и полыхал зажженный факел. В изголовье наклеен плакат «Лунное шоу вампиров». На нем вампирша с вампиром стремительно летели куда-то на фоне луны. Внизу плаката виднелся след поцелуя, оставленный яркой помадой.

— Лафи, — нахмурился Темка. — Фу!

Так же крадучись, он заглянул за все остальные двери и нигде никого не обнаружил. Казалось, что на базе вообще никого нет. Оставалось заглянуть лишь в комнату Наргиса. Ник направился к большому проему, ожидая увидеть покои темного принца.

Кроваво-красные занавеси свисали красивыми складками, полностью закрывая окна. Пылающий камин призрачным светом освещал старинную мебель. Дверь, ведущая в спальню, была приоткрыта. Огромная клетка возле одной из стен резко контрастировала с роскошной обстановкой.

— Ник, смотри! — Темка указал рукой на календарь, который совсем недавно Ник подарил Гэле. Картинки были зарисованы черной тушью. И добавлены надписи: «Магия мрака рулит», «Кто не темный, того перекрасим».

— Неужели Гэла исчезла из-за него? — пробормотал Ник.

На каминной полке стоял графин с красной жидкостью, возле него — потрепанная тетрадь с изящной подписью «Наргис». Рядом лежали старинные часы и медальон, украшенные символом — солнце, расколотое пополам.

— Это же от Хаоса осталось, ага, ну точно его символ, — прошептал Темка. — Надо же, я и забыл про них. Наргису же тогда, кроме медальки, еще и эти штуковины достались. Кажись, он гордится ими.

— И правильно гордится. Мы же тогда победили.

— Тихо! — прошептал Темка. — Они вернулись. Жорик, не суетись. Сюда.

Темка запихал Жорика в приоткрытую дверь. Ник успел заскочить в огромный дубовый шкаф. К счастью, там не было полок, и даже вешалки с одеждой отсутствовали.

Через небольшую щель Ник увидел, как в зал вошел Наргис. Он опустился в кресло возле камина, поставил ноги на решетку. Следом появились Лафи с Колей, и самым последним, сутулясь и боязливо озираясь, прошмыгнул Трухлявый. Никто из них не посмел сесть.

— Домашнее задание на завтра готово? — спросил Наргис.

— Я все сделал, — пробормотал Коля. — Вписал в ваши тетради вашим почерком.

— Похвально, но мог бы не трудиться, учителя знают, что ты за меня все делаешь. Иначе бы им пришлось самим, — небрежно заметил Наргис. — Сегодня вечером я отправлюсь смотреть личный отряд оборотней моего брата. Ему захотелось похвастаться и показать свое превосходство. — В голосе Наргиса отчетливо слышалось отвращение. — Вы двое будете меня сопровождать.

— Да, мой принц, — в один голос сказали Лафи и Коля.

Трухлявый, ссутулившись, отошел подальше, чтобы даже не напоминать о своем присутствии.

— Мой принц, позвольте, я удалю страницу Гэлы с «Легиона», — вызвалась Лафи. — Она ведь больше не нужна.

Пламя в камине взметнулось вверх, зола и пепел полетели в зал, посыпая волосы и одежду магов. Грязными оказались все, кроме Наргиса, его одежда и прическа оставались великолепными.

— Пора удалить. Она все равно не помогла мне узнать, что же Дариан подслушал на Высшем Совете, — задумчиво прошептал Наргис. — Жаль, идея создать эту страницу была хороша.

Лафи слегка поклонилась, даже не стряхнув пепел со своих красных волос.

— Оборотень Гэла, несчастная девочка, легко вошла в доверие к Дариану. Если бы он чаще бывал в магик-Инете, то выложил бы Гэле все, что мне надо. Все, что ему удалось подслушать на Высшем Совете, — сказал Наргис. — А так я быстрей узнал о происходящем от своего отца. Гэла мне стала не нужна.

Ник почувствовал, что ноги затекли, и тихонько сделал шаг в сторону, но не наткнулся ни на вешалки с одеждой, ни на что-нибудь другое. Шкаф был пуст.

— Мой принц… — всхлипнула Лафи.

— Уймись! — Наргис указательным пальцем щелкнул по кольцу в форме черепа, открывавшему любые двери и любые сайты. — Я сам удалю. Время на создание фальшивой страницы было потрачено зря. А ведь я полгода общался с Дарианом, даже отправил ему глупый подарок. Я ненавижу его.

Снежинка, Ник вспомнил про черную снежинку с приглашением. В этот момент он горько пожалел, что не захватил снежинку с собой, надо было оставить ее на базе стражей. Интересно, какие догадки строил бы потом Наргис.

— Светлый принц оказался трусом, — льстиво сказала Лафи. — Он вновь не пошел в Хлюпающую Топь.

— Он не так глуп и доказал, что не трус. Нельзя недооценивать врагов, — ответил Наргис. — Я думаю, что он не просто так сбежал с состязаний. Наверняка он что-то задумал. Я слежу за ним весь год, но многое скрыто от меня из-за тупых слуг.

Трухлявый тоскливо замычал.

— Молчать! — крикнул Наргис. — Я оказал тебе великую милость, позволив служить мне. Ты снова не справился с заданием. Что было непонятного, когда я сказал следить за Дарианом?

— Все понятно, мой принц! — жалобно заскулил Трухлявый.

— Ты сидел на Запретной Зоне, но не смог достать приглашение во дворец. Ты оказался настолько туп, что даже упустил Дариана, когда он подошел к твоей лавке! — зло выговорил Наргис. — Ты упустил его несколько раз в Реальном мире и на состязаниях, так что охотники выигрывали. Пожалуй, напрасно я пощадил тебя. Может, пора от тебя избавиться?

— Нет! — Трухлявый раскашлялся и, с трудом преодолев приступ, кинулся перед Наргисом на колени. — Нет. Я же смог избавиться от учителя, который должен был преподавать Интернет у охотников. Я же сумел запугать остальных кандидатов, и в результате охотники получили самого тупого учителя. Я сделал, как вы хотели.

— Ладно, — милостиво кивнул Наргис. — Эта их учительница, сама того не зная, своей глупостью помогает мне. Охотники еще поплатятся. Но чем ты еще можешь мне послужить?

— Я могу все, что угодно. — Глаза у Трухлявого вновь забегали по сторонам.

— Или, может, самого Трухлявого отправить взглянуть на Коготь Ягуара? — с издевкой в голосе произнес Наргис. — Он пойдет, не сможет удержаться, заглянет и увидит свое будущее.

— Я не хочу, — пробубнил Трухлявый.

— Да пошутил я, — рассмеялся Наргис. — Ты недостоин подходить к символу нашей базы. Это великая честь. Только мне дозволено приближаться к нему. А будущее твое — служить мне. И кроме того…

Ник отступил еще на шаг и почувствовал, как пол поехал под ногами. Он попытался удержаться, но не смог, хотел зацепиться, но не нашел за что. Словно по горке, Ник заскользил куда-то вниз, безуспешно гадая, в какую ловушку попал.

Ник вылетел на каменный пол. Быстро вскочив, он огляделся по сторонам. Это был небольшой зал; на его грубо отесанных каменных стенах крепились зажженные факелы. Прямо в центре на цепи висел огромный, высотой в человеческий рост, Коготь Ягуара. Ник узнал его сразу, это не могло быть ничем другим. Перламутрово-черный, Коготь отражал свет факелов.

Ник сделал шаг и только успел подумать, что символ их базы никому не позволяет приблизиться к себе, как Коготь ожил. В один момент он метнулся к Нику: острый, словно лезвие, он нацелился прямо в горло. Ник выставил перед собой защитную оболочку, которая тут же разлетелась. Его магии не хватало, чтобы противостоять древнему символу. Так и не коснувшись кожи, Коготь замер в нескольких миллиметрах от Ника. Мальчик почувствовал, как в кармане раскалился полученный от продавца ключ.

Ник посмотрел в черную поверхность Когтя, и вдруг кроме света факелов там отразилось еще что-то. Ник увидел себя на вершине скалы среди каменных глыб, вокруг колыхался огонь. Горела сама земля. Ник цеплялся за огромный камень, прикрывая кого-то собой. Прикрывая от приближавшегося человека в мятом костюме с оранжевыми глазами. От Хаоса. Хаос пробормотал заклятье, широко раскинул руки, и в Ника полетела огненная стрела. Он и тот второй, кого он пытался защитить, исчезли в огне.

Снова в черной поверхности отражался лишь свет факелов.

Коготь повис на цепи, покачиваясь из стороны в сторону.

Ник потом так и не смог вспомнить, как выбрался с базы стражей, как сумел выйти в узкий петляющий коридор, как не заблудился в бесконечных переходах. Почему-то он не встретил никого из стражей. Он просто внезапно почувствовал запах морской соли и понял, что стоит и смотрит, как волны разбиваются о скалистый берег. Прямо за его спиной возвышалась черная скала с узкими окнами.

Послышался тихий скрип. Ник задрал голову и увидел, как из окна показались два силуэта. Они принялись медленно спускаться вниз, цепляясь за выступы. Сначала Ник подумал, что это стражи все-таки обнаружили его. Но тут дверь базы распахнулась, и показался Наргис со своей неизменной свитой: Лафи и Колей. Ник прижался к стене. Наргис шел, не оборачиваясь. Постукивая мечом по камням, он добрался до берега и неожиданно исчез. Наверное, там находились еще одни ворота, невидимые Нику. Следом за Наргисом исчезла и его свита.

— Да не хочу я в орангутанга превращаться. Они по деревьям лазают, а не по скалам, — раздался возмущенный Темкин крик. — Ой, Ник, привет.

Ник поднял голову и заметил Темку с Жориком, цеплявшихся за выступы на скале.

— Привет.

— Нас чуть было Наргис не застукал, пришлось в окошко вылазить, — едва спрыгнув на землю, пробормотал Темка. — Ты где был?

— Ходил к Когтю Ягуара.

Темка отпрыгнул в сторону и выпучил глаза.

— Ты жив?

— Жив, — подтвердил Жорик, приложив ладонь ко лбу Ника. — Давайте уйдем отсюда. Страшно.

Темка не обратил на его просьбу никакого внимания и крикнул:

— Ник, ты чего, не слышал, что это символ их базы! Наргис же ясно сказал, что он убьет любого, кто к нему подойдет.

— Не слышал. Я, наверное, тогда уже ушел. То есть провалился.

— Ты чего, не сообразил, что этот продавец отправил тебя к стражам, чтобы тут тебя убили, — возмутился Темка. — Он тебя первый раз к нашему символу отправил, а когда ничего не вышло, то попытался по-другому с тобой разделаться.

— Нет, продавец дал мне ключ, который защитил от Когтя, — покачал головой Ник и печально улыбнулся. Продавец со своими «просьбами» казался уже не таким страшным. Все становилось неважным по сравнению с увиденным в Когте Ягуара. — Это уже не имеет никакого значения. Со мной расправится Хаос. А может, и не только со мной, может, это будет конец всему.