Был необычайно теплый весенний день. Правда, здесь, на вершине башни, дул ветер, и, чтобы не замерзнуть, все равно пришлось надеть надоевшие за зиму куртки. Внизу уже вовсю колосились поля, словно зеленое море, колыхались деревья. В воздухе кружили асадские птицы, оглашая окрестности своими жуткими криками.

У края площадки возвышалась куча аккуратно сложенных поленьев. Команда построилась под развевающимся флагом, недоумевая, почему вместо обычной тренировки Константина привела их сюда.

— Тренировки и состязания — такова ваша обычная жизнь. Ваша обязанность — тренироваться и побеждать, с этим вы справляетесь. Справляетесь неплохо. Но! — Константина замолчала и прошлась вдоль шеренги. — Касьян, объяви результаты состязаний.

— В общем зачете лидируют стражи, — сказал Касьян с грустью. — Мы отстаем от них на четырнадцать очков. По моим личным расчетам, нагнать их уже не удастся, все зависит от финальных состязаний, когда можно набрать больше очков.

— Отлично! — похвалила Константина и вновь умолкла.

Касьян сменил выражение лица с виноватого на торжествующее.

— Мы охотники! — снова заговорила Константина. — И даже сейчас, помимо учебы, у всех нас есть обязанности. Вы думаете, зачем вместо тренировки мы собрались здесь. Чтобы выполнить свой долг.

Минуту ребята неподвижно стояли на сильном ветру. На лицах всех появилось недоумение, а у Темки отвисла челюсть. Он посмотрел на поленья, колыхающийся флаг, облака, асадских птиц и пожал плечами.

— Сейчас, во время общей опасности, темные и светлые маги помогают друг другу, — продолжила Константина. — Организованы совместные патрули темных и светлых магов. Лекари выхаживают раненых и добровольно отправляются в самые опасные Искривления. Некоторые даже гибнут.

Ник с испугом уставился на Константину. Уж не хочет ли она на что-то намекнуть? Может быть, собрала всю команду, чтобы сообщить о гибели леди Доры? Ведь именно леди Дора организовывала лагеря спасения в самых опасных районах. Но Ник тут же отказался от этой мысли. Если бы с его приемной матерью что-то случилось, ему бы сообщили об этом иначе.

— Здесь, в башне охотников, испокон веков находили приют маги. По традиции, в тяжелые времена мы всегда принимали тех, кто просит о помощи, — сказала Константина. — На башне в такое время всегда должен гореть огонь, указывающий путь. Это все, что вы можете сделать.

Касьян что-то тихо прошептал на ухо Яше, тот хмыкнул и поднял руку.

— А Ник говорит, что Диск нашел. Вот он все сделал. И всех спас! — громко сказал Яша.

Друзья капитана рассмеялись.

— Он его хранит под подушкой и по ночам пытается заколдовать, — добавил Игнат и подмигнул Касьяну. — Потому что не хочет к Хаосу идти. Ведь он думает, что только Хаос может погасить Диск.

Ник опустил глаза и посмотрел на свои руки. От напряжения пальцы крепко сжались в кулаки.

— Касьян, между прочим, мерзко подговаривать своих друзей! — резко заявила Кристина.

— Я не подговаривал, — Касьян сделал честное лицо.

— А почему тогда покраснел? — спросила Кристина, и Касьян в тот же момент покраснел. — Ты настолько ничтожный, что все время пытаешься выделиться!

— Чего? — всхлипнул Касьян и попытался тихонько пнуть Кристину.

— Ник — принц, но не задается из-за этого! — Кристина с легкостью подхватила ногу Касьяна и дернула. Капитан плюхнулся на спину. — А ты закладываешь других, чтобы хоть как-то доказать свою значимость.

Ник отказывался верить своим ушам. Кристина встала на его сторону! И это после того, как несколько месяцев отказывалась даже разговаривать с ним. Даже Темка онемел от такого заявления.

— Вы должны прекратить спор. Все, кто пререкался, получают наказание. Касьян, ты как капитан наказан вдвойне, — холодно сказала Константина. — А теперь главное!

Она подошла к краю площадки, и поленья вспыхнули. Столб огня взметнулся на несколько метров.

— Он виден за многие километры вокруг! — сказала Константина. — Символ того, что здесь можно найти приют.

Костер пылал. Ребята уже могли почувствовать его жар на своих лицах.

— Эти поленья никогда не сгорят. Вы тренировались, и вы можете поддерживать огонь, зажженный при помощи магии. Помните, он никогда не должен угаснуть, — сказала Константина. — Так постановил Совет Охотников! Мы устанавливаем дежурства, каждый из вас будет по три часа в сутки поддерживать пламя. Касьян составит расписание.

— Все исполню!

— Если мы можем что-то сделать, то мы сделаем это, — сказала Константина. — Наша база всегда была и будет надежной защитой для всех, кто попросит помощи.

Этой защитой уже воспользовались учителя. Анжелика Мефодьевна, как только узнала о восстании зомби, пришла на урок с чемоданом, заявив, что в ее родном Искривлении слишком опасно. Для нее нашлась свободная комната, так же как и для Индры. Анжелика Мефодьевна убедила ее укрыться от жутких зомби на базе.

— Только подумай, — во время обеда они достаточно громко беседовали за соседним столиком, и Ник услышал весь разговор, — там зомби, и неизвестно, чего ожидать. Мы, слабые женщины, должны найти себе надежную защиту.

В столовую вошел Окс и, расправив плечи, направился к свободному столику.

— Я не боюсь зомби, — ответила Индра и выронила ложку. Из-за нескольких десятков колец и перстней она стала ронять даже свитки во время уроков. — У меня еще есть работа в Совете Охотников.

— Никуда твой Совет не денется, — заверила Анжелика Мефодьевна. — Будем жить тут на базе в безопасности, а в свой Совет можешь ездить и отсюда. Не боишься сама, подумай обо мне, мне-то страшно!

— Меня вызывают. — Индра вытащила из кармана ЗОС и, увидев, кто там, выскочила за дверь. Вернулась она через несколько минут, ее бледное лицо приобрело землистый оттенок. — Хорошо, Анжелика, я остаюсь на базе. Мне разрешили.

— Ах, как все миленько. Нам ведь не нужно будет дежурить, мы ведь просто ищем убежище!

Учителя действительно не дежурили, а вот для всех остальных Касьян составил график. Ник совсем не удивился, когда увидел, что ночные дежурства достались ему, Темке, Жорику и Кристине. Самому себе и своим друзьям Касьян поставил на дежурства часы учебы или тренировок.

— Я как капитан лучше знаю, — гордо заявил Касьян.

— На следующий год будем тебя переизбирать, — ответила Кристина.

Касьян смутился, но график дежурств не изменил. Теперь Нику приходилось каждую ночь просыпаться от звона будильника, кутаться в куртку и подниматься на крышу. Обычно его поджидал недовольный Темка или клюющий носом Жорик, но сегодня нужно было сменить Кристину.

Ник вышел на крышу. Над головой мерцали звезды, и вился по ветру флаг. Кристина сидела у костра, обхватив колени руками, смотрела вдаль. Ее золотистыми волосами играл ветер.

Ник подошел к костру. Кристина оглянулась.

— Ну, я хотел сказать спасибо, — замялся Ник. — С этим Диском… никто не верит. Ты заступилась. Э-э, спасибо.

— Вот еще, я не вступалась за тебя, — отмахнулась Кристина. — Давно пора поставить на место Касьяна. Слишком он зазнался.

Кристина замолчала. Ник сел рядом.

— Ты, впрочем, тоже зазнался, — первой заговорила Кристина. — Следишь за мной, в чем-то подозреваешь. Как будто я преступник. Что я сделала плохого?

Она сидела неподвижно, но ее глаза словно жили своей жизнью. В них не было упрека, лишь недоумение и застарелая обида. И Ник решил сказать правду:

— Понимаешь, твой кулон, который тебе запретили носить… Похожий был у одного человека. Тот человек хотел… хочет… он плохой! Он странный! А ты еще почему-то перешла в нашу команду. Ну, я думал, что ты — это он, — сказал Ник и поспешно добавил: — Раньше думал.

— Это не кулон. — Кристина снова повернулась к костру. На ее глазах выступили слезы. — Это кулоны-неразлучники. Моих родителей. Они верили в их силу.

— Потом я нашел твою фотографию с Туаном, — сознался Ник, он не смотрел на Кристину и не видел, как она смахнула слезы с глаз. — Он воспитывает меня, когда я во дворце. Он мне там вздохнуть свободно не дает. Я подумал, что, может, он тебя подослал.

— Неужели просто не мог спросить? Туан — мой дедушка! Он вырастил меня, — Кристина тихо всхлипнула. — Я росла во дворце, и меня воспитывал дедушка Туан. Он владеет только придворной магией, но очень старался научить меня всему. Еще до поступления в свою первую команду я научилась хорошо разбираться в оружии, научилась полетам и точным наукам, — голос Кристины становился все громче, в нем все отчетливей слышались слезы. — Хотя по праву рождения все это предназначалось тебе.

— Я этого не знал, — пробормотал Ник.

— Может быть, а может, ты просто всегда злился на меня за то, что я заняла твое место, — Кристина вскочила. — Но все сложилось именно так.

Она повернулась и скрылась за дверью.

Ник уставился в костер и два часа думал только о словах Кристины. Огонь вовсе не собирался гаснуть, на черном небе светили звезды. Опасности не было. Ник, погрузившись в размышления, даже не услышал звона цепей и завывания, пока Оборвыш не прокричал ему в самое ухо:

— Имею честь приветствовать принца!

Ник подскочил.

— Я пришел предупредить принца — Зло не дремлет! Зло, поселившееся в этой башне, угрожает всем нам. Больше нельзя бездействовать.

— Какое зло? — изумленно спросил Ник.

— Юный глупец! Зло, о котором тебя предупреждали. Зло, из-за которого я не побоялся вновь подняться сюда. Хотя оно здесь. И оно не дремлет. Я обращаюсь к тебе, принц Дариан, за защитой и помощью.

Зевая и поеживаясь, на крышу вышел Жорик. Заметив призрака, он быстро кивнул.

— Здрасьте. Ник, я на смену.

— Скоро, скоро мы будем прощаться, а не здороваться! — зловеще пообещал призрак. — Конечно, если у нас останется время попрощаться.

— Чего? — уставился на него Жорик. — Зомби атакуют?

— Именно! — взревел призрак и снова принялся звенеть цепями. — Зомби здесь!

— Как! — вскричал Ник. — Почему ты сразу не сказал?

— Я сказал, я предупредил очень давно, — обиделся призрак. — Но меня не слышали. Вы были глухи к моим словам.

— Где? Надо предупредить остальных, — сказал Ник.

— Ступай за мной! — велел призрак и просочился сквозь дверь.

Жорик присел возле костра, а Ник бросился следом за призраком и очутился на лестнице.

— Не отставай! — Призрак зазвенел цепями. — Очень сильный зомби на базе. У него необычайно сильная магия, и это большая угроза для всех. Особенно для призраков.

Ник, перепрыгивая через ступени, мчался вниз за манящим призраком и едва не запнулся за Тюфяка, неспешно прогуливающегося по базе. Наконец они с призраком очутились на учебном этаже.

— Он здесь. Зомби здесь. Ступай за мной. — И призрак просочился в учительскую.

Ник вошел и замер. За столом сидели Индра и дед Гордей.

— Зомби! — взревел призрак и указал призрачным пальцем на Индру. — Принц должен защитить всех нас. Я взываю о помощи к принцу Дариану, — и он вновь стал греметь цепями.

Индра сжалась в комок, словно звон причинял ей сильную боль. Ник уставился на нее, сейчас вдруг отчетливо увидев все признаки, о которых рассказывал Деймос Савельевич. Бледно-землистого оттенка кожа. Слегка отсутствующее выражение лица, зато глаза — самые обычные, в них светится жизнь. Ник внезапно вспомнил, что Индра начала сторониться его как раз с тех пор, как у него появился амулет против зомби.

— Довольно. Призракам здесь совсем не место, — мягко сказал дед Гордей. Призрак послушался; еще раз звякнув цепями на прощание, он просочился сквозь стену. — Дариан, сядь там, у входа, тебе не нужно подходить к столу. Индра, расскажи все принцу Дариану. После того, что произошло, мы не можем таить правду. Принц имеет право знать все, — попросил дед Гордей.

Бросив на него взгляд, выражавший покорность судьбе, Индра начала рассказ:

— Амулеты, талисманы, обереги, — она поочередно указала на браслеты, кольца и ожерелья. — Я училась на этой же базе и была самой лучшей ученицей. Мы изучали зомби, у меня было специальное задание, я справилась и узнала многое, что еще не было известно. Принц Дариан, вам известно, что зомби — это лишь тело, лишенное разума?

— Да, — кивнул Ник. В этот момент он отчетливо понял, почему Наргис так гордится своим титулом. Титулом, дававшим преимущества. Будь Ник обычным учеником, он никогда бы не услышал рассказ Индры.

— Я решила, что благодаря моим наблюдением смогу открыть закон бессмертия. Маги живут долго, но они не бессмертны. И я рискнула поставить эксперимент. Позже, во время суда, мне запретили рассказывать, в чем именно он состоял, — Индра схватилась за пятно на щеке. — Это след от эксперимента, еще немного, и я могла бы лишиться глаза. Да чего там глаза, я с трудом выжила. Тогда все пошло не так, я почувствовала, что умираю. Я перестала быть человеком, но мир мертвых не принял меня. Но в тот же момент тело перестало повиноваться. Я услышала далекий зов темных магов, призывавших зомби. Меня спас амулет. — Индра показала на кольцо с крупным фиолетовым камнем. — Амулеты, которые я ношу, поддерживают во мне жизнь. Не совсем жизнь, потому что теперь я не могу умереть, могу только стать одним из зомби. Я застыла на пороге между двумя мирами: живых и мертвых.

Ник вспомнил про свой амулет против зомби. Индра, конечно, не зомби, но она боялась амулета и начала сторониться Ника в последнее время. Даже сейчас ему сказали сесть в другом конце комнаты.

— Зомби чувствуют силу Диска, я чувствую то же, что они. Чтобы противостоять Диску, мне пришлось добавить новые амулеты, — продолжила Индра. — Магия Диска заставила зомби сбиться в отряды и начать восстание. И я могу повлиять на них.

— Нам не нужна паника. Особенно сейчас, совсем не нужна, — продолжил дед Гордей. — Необычайное состояние Индры не все могут понять. Но лишь ей по силам противостоять восставшим зомби. И это даст нам время на поиск Диска.

— Но Диск у меня, — в отчаянии крикнул Ник. — Я нашел его в Саду Столкновений. Он и сейчас в моей комнате.

— Принц Дариан, — покачал головой дед Гордей, — я уважаю тебя и твое желание помочь. Но пойми, что это всего лишь минерал из Сада Столкновений. Диск создан при помощи древнейшей магии. Она очень сильна! Тебе известно, что древнейшую магию можно победить только с помощью древнейшей магии?

— Да, — сказал Ник.

— Так ответь же мне, неужели страшный Диск мог с легкостью спуститься тебе в руки? А потом спокойно лежать у вас на базе?

— Я не знаю, — ответил Ник. — Может, потому, что его магия проникает через Искривления, а не вертится вокруг него. Может, поэтому он и кажется таким простым.

— Разумно, — кивнул дед Гордей. — Вижу, что не зря ты здесь учишься. Совсем не зря.

— Дед Гордей, вы же не видели Диск, — с упреком сказал Ник. — А вдруг это настоящий Диск? Почему же вы не хотите взглянуть на него?

— Принеси его сюда, — сказал дед Гордей. — Только поспеши, скоро я покину базу. Это приказ императора, и даже ради принца я не могу задерживаться. Нам с Индрой предстоит сегодня остановить отряды зомби.

— Вы убедитесь, — пообещал Ник и помчался в комнату.

Он вошел тихо, не стал включать свет, чтобы не разбудить Темку. Достал из тумбочки Диск и, секунду помедлив, снял с шеи амулет против зомби и закинул его подальше.

— Нельзя совершать такое. Надень! — Из стены выплыл призрак.

— Надену, когда выйду с базы, — ответил Ник. — Индре это причиняет вред.

Призрак отлетел в сторону.

— И ты поверил ее рассказу? — взвыл он. — Поверил лживым словам?

— Да. Поверил. Она не сделала ничего плохого.

— Постой же. — Призрак встал перед дверью и принялся звенеть цепями. — Ты обязан его надеть. Принц не должен подвергать свою жизнь опасности.

— Чего за опасность? — проснулся Темка и уставился на призрака, казавшегося светящимся пятном во мраке комнаты. — Ник, чего случилось?

— Зомби! — взвыл призрак.

— Индра! Индра — почти зомби, — ответил Ник и не успел увернуться от запущенной в него подушки.

— Она нормальная училка! Ты, ты, ты, вообще больше мне не друг, если такое говоришь!

— Да дослушай меня, — поспешно ответил Ник. Он быстро рассказал про эксперимент и выскочил из комнаты, предоставив Темке самому разбираться с воющим призраком.

В учительской было пусто, дед Гордей не дождался его. Медленно Ник отправился обратно в свою комнату. Надо же, найти Диск оказалось намного проще, чем доказать свою правоту. Даже сейчас, когда началось восстание зомби, а им всем угрожает гибель, взрослые маги отказываются ему верить.

Навстречу вышел Касьян, зевая, он направился на крышу, чтобы сменить Жорика.

— Опять к людям со своим булыжником пристаешь? — спросил он, поглядывая на часы. — Ну и как, поверил кто-нибудь?

— Нет, но есть один человек, который точно поверит, — ответил Ник. — И даже поможет мне.

Ник решил, что не станет подходить к Наргису на состязаниях, а свяжется с ним через ЗОС.