Плотный слой тумана остался где-то позади. Появились запахи. Запахи закрытого душного помещения и пыли, они были намного сильнее, чем там, в разрушенном городе. Мир потихоньку принимал свои очертания, словно глаза были закрыты мутной пленкой, которая все больше и больше истончалась. Вскоре Ник разглядел, что стоит на широком выступе скалы. Внизу — скрытый туманом провал. И этот неприятный запах вместо свежего воздуха гор.

Еще через секунду Ник узнал это Искривление. Трижды он видел его: на поляне воздушной ваты, в хрустальном шаре и в Когте Ягуара. Темное сумеречное небо. Скалы, высокие скалы, скрытые слоями тумана. Из трещины в скале вырывались фонтанчики лавы и стекались в неглубокую ложбину под выступом, образуя маленькое озеро.

Земля качнулась под ногами. Выступ, на котором стоял Ник, наклонился, и он почувствовал, что скользит вниз, прямо в лаву. Ник поспешно заскочил на огромную каменную глыбу. И тут из кармана выпала флешка и плавно скатилась вниз. Ник смотрел, как она исчезла в кипящей лаве, а через миг на ее поверхности выступили черные буквы:

В своем нормальном состоянии дает жизнь, а в измененном ее отнимает. Найди и принеси это, чтобы пройти финальные состязания.

Ник вскарабкался выше, на небольшую площадку, поросшую чахлыми растениями, над которыми клубился туман. Почему-то все это показалось очень забавным, и Ник нервно рассмеялся. Так и не научившись пользоваться флешкой и уйдя с финальных состязаний, он узнал, какое задание придумали судьи. Узнал, чтобы так и не суметь выполнить его.

— Здравствуй, Ник! — Голос еще немного хрипел, но его уже вполне можно было узнать.

Из-за выступа появилась фигура в потрепанном плаще с черной бахромой на рукавах. Капюшон слетел с головы.

— Мама Аль… Леди Дора? Но как? Почему? — изумился Ник и совершенно по-глупому спросил: — Что ты здесь делаешь?

Она прошла через клубившийся туман. Нику казалось, что сейчас она растворится в нем, окажется лишь миражом.

— Ты уже знаешь, куда попал? Понял, что это Искривление Хаоса? — спросила леди Дора.

— Понял! Но как? Зачем?

— Мне нужно было, чтобы ты пришел сюда, — ответила она, — и снова встретился с Хаосом.

— Зачем?

Леди Дора скинула старый плащ и, постелив его на большой камень, села, словно в кресло. В этом мире Хаоса она чувствовала себя совсем как дома, так же свободно. Шум, с которым вырывались фонтанчики горящей лавы, и неприятный зловонный туман совсем не беспокоили ее.

— Послушай то, что случилось еще до твоего рождения, — сказала леди Дора. — Хаос пытался обрести могущество и собирал войска. Но этого ему казалось мало, тогда он провел ритуал и зажег Огненный Диск. Я была там и видела это. Хаос решил, что если наступление окажется неудачным, то Диск все равно даст ему второй шанс, сместив законы равновесия. Только Хаос не мог знать, что Диск загорится через четырнадцать лет. Впрочем, для бессмертного существа это не имеет значения.

— Это я видел в книге. — Ник запнулся. Главным было не прошлое, а настоящее. — Теперь ты снова служишь Хаосу?

— Да! Хаос копит силы. Он страшен и силен как никогда, — сказала леди Дора. — Когда произошел магический взрыв, и зажегся Диск, я поняла, что Хаос скоро вернется. Я хочу быть на стороне победителей. Хаос вновь начал набирать союзников, и я должна была снова войти к нему в доверие. Для этого и понадобился ты.

— Я-то чем могу помочь? — с печальной улыбкой спросил Ник. — Ты моя приемная мать, я бы помог тебе. Отсюда еще можно уйти. Ты еще можешь спрятаться от Хаоса.

— Нет. — Леди Дора покачала головой. — Ни ты, ни я не можем уйти. Будет удерживать Диск. Ты ведь принес его сюда? И ты сам хотел встретиться с Хаосом. Ты искал способ попасть в это Искривление.

— Да! Откуда ты знаешь? — удивился Ник. Действительно, он сам добивался этого, просил о помощи Наргиса. Но все равно, он очутился здесь слишком неожиданно. Он не знал, что делать, как противостоять магии Хаоса. А еще это сумеречное небо и сгустки тумана, они словно отнимали силы. Даже огонь и трещины в скалах пугали не так сильно, как этот туман.

— От Дементия. Он в составе почетной комиссии читал списки магических предметов, — сказала леди Дора. — Сам он нервный, трусливый, никогда не отличался смелостью и умом, но из него вышел надежный помощник. Дементий даже не знал, зачем мне понадобилось следить за тобой, он просто выполнял мои приказы. Он даже не знал, что я вновь служу Хаосу, он и до сих пор этого не знает. Дементий заметил тебя на Высшем Совете, испугался, но все-таки понял, что выбраться ты сможешь лишь через Запретную Зону. Поэтому Дементий и разыграл истерику, что ему всегда удавалось блестяще, и предупредил меня. Дальше все решилось в один миг.

— Что? — опешил Ник. Что-то в рассказе леди Доры казалось ему неправильным. Он и сам не мог понять, что именно, словно она умалчивала самое главное.

— На Запретной Зоне было легко найти человека, который за пару монет согласился заманить тебя к моей лавке. Мне нужно было контролировать тебя. Про сообщество жуликов на Запретной Зоне знают все. Их не ловят, потому что по законам того Искривления разрешается дурить головы. Но, опасаясь обманутых покупателей, жулики тщательно маскируются, одеваются в лохмотья, надвигают на лицо капюшон, меняют голос. Поэтому я и решила воспользоваться таким образом.

— А ожерелья, бусы и кольца? — спросил Ник. — Это специальные талисманы?

— Обычные побрякушки для отвода глаз. Они ничего не значат. Я их снимала вместе с плащом.

— Даже кулон в форме звезды? — Ник разглядел этот кулон, небрежно отброшенный в сторону и повисший на листьях чахлого серого растения.

— Конечно, он был самым ярким и мог меня выдать. Нет, образ продавца никак не должен был связываться с образом леди. Ты должен был думать, что имеешь дело с обычным продавцом, выманивающим у тебя деньги. Ты так и думал. Главным было, чтобы ты не догадался о моем настоящем плане.

— Охранять Диск?

— Тебя нельзя было пускать в Сад Столкновений, — ответила леди Дора. — Но ваш судья решил провести поблизости от него состязания, и я решила, что пора продавцу появиться в первый раз. В том Искривлении много ворот, но они охраняются. Я нашла ключ только от одних, ведущих к вашей башне, поэтому и отправила туда. Всем известно, что печать дракона — символ башни, и она защищена. Наверняка тебе не дали даже приблизиться к печати.

И тут Ник понял, что его смущало в этом рассказе и с самого начала казалось неправильным.

— Но как ты могла знать, что я найду Диск? — спросил Ник. — Этого не мог знать никто.

— От оракула, — ответила леди Дора. — Это древнейшая магия. Их уже не осталось, но тот, последний, успел рассказать мне про Диск. Что именно тебе суждено найти его. Было очень опасно даже близко подпускать тебя к Саду Столкновений.

— Но зачем было отсылать меня на базу к стражам? Зачем ты хотела, чтобы я заглянул в Коготь Ягуара? — Нику казалось, будто что-то ускользает от него. Леди Дора, честно рассказывая о том, что натворила, недоговаривала какую-то мелочь.

— Ваш судья снова придумал провести необычные состязания возле Сада Столкновений и просил разрешения у Высшего Совета. Строго говоря, он не обязан это делать, судьи не подчиняются никому, но Генрих Эдмундович хотел лишний раз подчеркнуть свое рвение и заботу о безопасности состязаний. Поэтому Дементий все узнал и сообщил мне. И даже ни разу не спросил меня, зачем все это. У меня уже были ключи от многих Искривлений, благодаря миссии императора темные стали мне доверять.

Ника охватило странное чувство: он перестал верить в реальность происходящего. И дело было даже не в расползающихся по скале трещинах, и не в удушающем воздухе, и даже не в этом зловонном тумане. Ему показалось, что все происходящее с ним в последний год происходило вовсе не с ним. Кто-то, какой-то оракул двигал им, заставлял ходить и говорить, словно пешку в сложной и непонятной игре. Из этой игры надо было выйти, но он не понимал правил. И он так и не нашел ответа на самый главный вопрос.

— Зачем? — снова спросил Ник, как уже спрашивал в начале разговора, как целый год спрашивал у продавца. — Зачем тебе все это надо? Ты же помогала бороться с Хаосом, с зомби. Тебя хвалили за смелость.

Леди Дора словно не услышала этих слов.

— Я снова не пустила тебя к Саду, отправила тебя к Когтю Ягуара. Не буду лгать, я знала, что символ базы стражей опасен и никто его не охраняет. Поэтому ключ должен был тебя защитить.

— Защитил. Но зачем ты хотела, чтобы я увидел свое будущее? — быстро заговорил Ник. — Ты ведь знала, что я увижу его в Когте. Ты знала, что я увижу, как Хаос направляет на меня огненную стрелу. А еще два предостережения до этого. Я видел рушащиеся скалы. — Ник огляделся по сторонам. Со страшным грохотом скатилась каменная лавина. Все точно так, как было в предостережениях. — И второе, в хрустальном шаре, который ты мне продала. И первое, ты перед этим приезжала к нам на базу. Это ты их подкинула?

— Нет, — слишком быстро ответила леди Дора и покачала головой.

Ник не поверил ей. Почему-то он был уверен, что все предостережения посылала ему леди Дора. Первое он увидел после ее появления на базе, второе — после визита Дементия.

— Будущего не знает никто, есть лишь возможные варианты. Если бороться, любое будущее можно изменить. Всему можно противостоять, — сказала леди Дора.

Трещины в скалах разрастались. Отовсюду вырывались струйки дыма или фонтанчики лавы. А в глубине огромного дымного облака, которое Ник вначале принял за туман, бушевало пламя. Пока они говорили, мир вокруг изменился. Изменился в худшую сторону.

— Но я не понимаю, зачем все это. Ведь ты защищала Диск, а теперь привела меня сюда, в это Искривление, хотя знала, что я сам хочу встретиться с Хаосом. Я не верю, что ты сдашь меня.

— Нет, не сдам. Но я устрою вашу встречу.

Леди Дора взмахнула рукой, и из трещины вырвалась струя пламени, настоящий огненный столб, такой, как их учили создавать на тренировках. Ник почему-то вдруг вспомнил, что это его любимое упражнение, и он даже может заставить пламя вращаться.

В свете огня появился Хаос. Выступающие скулы, черные волосы зачесаны назад, узкий лоб, глубоко запавшие оранжевые глаза. Он снова сменил обличье. Лишь глаза оставались неизменно оранжевыми. И, пожалуй, мятый костюм тоже был его любимым атрибутом. Сегодня Хаос украсил себя, повязав на шею нелепый красный бант.

— Я занят! — крикнул он.

— Тут требуется ваше личное вмешательство, — спокойно ответила леди Дора и кивнула в сторону Ника.

— Надо же, еще гости! — восхитился Хаос. — Да еще и мой старый знакомый. Почти друг. Да, я лучше сам с этим разберусь. Сейчас приду.

Хаос исчез из пламени. Огненный столб погас.

— Когда Хаос узнает, что ты принес сюда Диск, он захочет вернуть его в Сад Столкновений, чтобы законы магии стерлись, — сказала леди Дора.

— Он не знает? — удивился Ник. — Не знает, что Диск у меня?

— Я ему ничего не сказала, — ответила леди Дора. — Если он узнает про Диск, то просто рассвирепеет, так что подумай, будешь ли ему рассказывать про Диск. И еще подумай о том, что будущее не известно никому, мы сами его создаем. Хаос уже здесь.

Ник схватился за карман, в котором лежал Диск. Леди Дора отрицательно покачала головой, и тут появилась приземистая фигура Хаоса. Он вышел из-за огромной каменной глыбы и попытался изобразить широкую улыбку. Нелепый красный бант, повязанный поверх мятого пиджака, делал его похожим на клоуна. На злого клоуна.

— Здравствуй, добрый день, добрый сумрак! — Губы Хаоса расплылись в улыбке.

Ник промолчал.

— Это уже наглость, — сказал Хаос. — Один раз пришел ко мне в гости, все сломал, меня к центру планеты скинул и сбежал. А теперь и разговаривать со мной не хочешь. Нехорошо как-то! Видишь ли, из-за тебя я в тот день лишился части своих владений. А теперь зачем ты заявился?

Ник посмотрел на леди Дору. Наверное, сейчас она скажет про Диск. Скажет, что Ник снова надумал нарушить все планы. Но леди Дора не проронила ни слова, она хладнокровно смотрела и на Ника, и на Хаоса. Молчание затянулось. Отовсюду доносился грохот рушащихся лавин, взметались к темному небу фонтаны лавы, и вдруг раздался чей-то испуганный вскрик.

— Что, ты со мной даже не разговариваешь теперь? Я же общаться с тобой пытаюсь. Вот, даже интересную тему подобрал — вечная борьба со мной! — На лице Хаоса появилась карикатурная обида. — Леди Дора, мы, пожалуй, поговорим без тебя, а то мальчик сильно смущается.

— Отлично! — Леди Дора пошла по узкой каменной тропке и вскоре скрылась за скалой.

— Вот ты мне не отвечаешь, — продолжил Хаос. — А я для тебя сюрприз приготовил. Что же ты бросил свою подружку? Тебе ее совсем не жалко? Она же погибнуть тут может!

Из-за каменной глыбы вышла Кристина.