Идеальная пара

Тот Памела

Ник Блэквуд посвятил себя уходу за сестрой, жестоко пострадавшей в автокатастрофе, и уже давно махнул рукой на собственное счастье. Но в его жизнь нежданно-негаданно ворвалась любовь к Эрин Маккензи, владелице лечебного центра для инвалидов. Ник и Эрин, с первой встречи потянувшиеся друг к другу, упорно пытаются не признавать очевидное: они рождены, чтобы быть вместе, и только вместе могут быть счастливы…

 

Глава 1

- Брось это. - Эрин Маккензи наклонилась к покорно стоящему перед ней на мощеном тренировочном дворике черному лабрадору. - Ты хороший мальчик, Рейнджер.

- Он схватывает все на лету, - восхищенно заметила Анна, партнерша Эрин по тренировочному центру, наблюдавшая за ее работой.

Эрин ласково потеребила шелковистые уши Рейнджера, она и сама видела, что собака делает успехи, прекрасно понимает команды и, вероятно, на месяц раньше срока станет надежной опорой нуждающемуся в помощи человеку.

- Звонила Люси Блэквуд, - продолжала Анна, - она хочет заниматься здесь в следующей группе, мечтает поскорее закончить курс обучения и получить хорошо обученную собаку. Люси уверяет, что брат непременно привезет ее на машине.

Эрин запустила руку в густую копну волос, довольная своей короткой стрижкой, позволяющей подставить шею ласковому прохладному ветерку. В этом году октябрьская погода была на редкость мягкой для северо-запада, и ей было жарко в теплой кофте и плотных выгоревших джинсах, которые она натянула на себя сегодня утром.

- Значит, Люси все-таки приедет? Ну что ж, хорошо. - Эрин еще не имела возможности поговорить с Ником Блэквудом, братом клиентки, но чутье подсказывало ей, что между Люси, которая была частично парализована в результате автомобильной аварии, и ее старшим братом существуют какие-то трения.

- Она действительно хочет поскорее пройти курс обучения, - промолвила Анна и сокрушенно покачала головой.

- Разумеется, - тут же согласилась с ней Эрин. - Она очень напористая девушка, и я буду крайне удивлена, если она не сдаст итоговый экзамен. - Для многих инвалидов, прошедших месячный курс обучения со служебной собакой, такой экзамен весьма непростое испытание. Мы должны быть уверены в том, что каждый клиент получит максимум выгод от своего верного и надежного друга.

- Люси была явно встревожена, - задумчиво произнесла Анна и тут же добавила: - Мне даже показалось, что она нервничает, хотя и пытается скрыть это.

- Я очень хочу поговорить с ней, - кивнула Эрин, которая всегда приветливо встречала каждого клиента. - Насколько я понимаю, у ее брата водятся деньги, но Люси делает все возможное, чтобы быть независимой от него. Не могу не восхищаться этим качеством. Так ей будет намного легче позволить ему заботиться о ней.

- Если, конечно, он действительно хочет помочь, - осторожно заметила Анна.

- И то правда, - согласилась Эрин с Анной. - Кому нужна искалеченная сестра, с которой столько возни? Многие предпочитают избавить себя от подобных хлопот. И все же я рада, что она едет к нам. Не могу дождаться, когда появится новая группа. Знаешь, мне нравится видеть, как эти несчастные люди обретают большую уверенность в себе, когда в конце концов вверяют себя четвероногому другу. - Эрин бросила взгляд на терпеливо ждущего указаний Лабрадора. - Рейнджер, поцелуй меня, - приказала она и низко наклонилась.

Пес радостно лизнул ее в щеку, заслужив очередную похвалу.

- Думаю, что все уладится, тем более что группа на сей раз будет небольшой, - снова повернулась Эрин к Анне. - Плохо, что мы набрали только трех кандидатов. Ведь у нас целый отсек теперь будет пустовать. Не люблю, когда люди так долго ждут своих собак.

- Я тоже, но это же не твоя вина, в конце концов, что у Кэсси ничего не получилось. - Прозвучал щелчок на инвалидной коляске, и Анна подъехала к Эрин ближе, чтобы посмотреть ей в глаза. - Наберись терпения, - посоветовала она. - Все будет нормально, но для этого потребуется определенное время.

- И немало денег, - добавила Эрин, грустно вздыхая.

- Деньги волнуют всех, кто так или иначе зависит от благотворительных пожертвований. И мы, к сожалению, относимся именно к такой категории людей, не правда ли? - сдержанно засмеялась Анна, прикрывая рот рукой.

- Конечно, - согласилась Эрин и слабо улыбнулась. - За прошлый год удалось собрать вполне приличные деньги, правда, их все равно не хватило на все необходимые расходы по поддержанию тренировочного центра. Но поднимать плату за обучение инвалидов считаю недопустимым.

- И тем не менее нам всегда удавалось находить деньги, когда они требовались, - напомнила Анна и повернула инвалидную коляску. - Прости, мне нужно проследить, чтобы Ким подготовил помещение.

Невольно вспомнив, какой грациозной и стройной была Анна, когда они обе учились в колледже и жили в одной комнате в студенческом общежитии, Эрин долго смотрела ей вслед. Сейчас подруга могла передвигаться без коляски с большим трудом.

- Ну что ж, на сегодня достаточно, - сказала Эрин Лабрадору, который терпеливо сидел у ее ног и поглядывал на хозяйку черными глазами. - На место, Рейнджер! - Ласково погладив собаку, она отвязала поводок и впустила ее в вольер. Затем вывела оттуда лохматую симпатичную колли. - Привет, Квини. - Эрин шутливо потрепала собаку за уши и закрепила поводок.

Квини радостно завиляла хвостом и поспешила на тренировочную площадку, увлекая за собой хозяйку.

На какое- то мгновение Ник Блэквуд оторвал взгляд от дороги и посмотрел на младшую сестру, сидящую рядом с ним в роскошном салоне «мерседеса».

- Как ты себя чувствуешь? - поинтересовался он, снова концентрируя внимание на шоссе, ведущем к небольшому городку Монро, что на северо-западе штата Вашингтон.

Люси отвлеклась от молчаливого наблюдения за быстро мелькавшим снаружи ландшафтом:

- Немного волнуюсь.

- Все будет нормально, - попытался успокоить ее брат. - Голову даю на отсечение, что на твоем месте каждый испытывал бы нечто подобное.

И в который раз его пронзила острая боль при воспоминании о том, что два года назад жизнь этой энергичной девушки так круто изменилась. Травма была настолько серьезной, что восстановить ее прежнее состояние не помогли ни огромные деньги Блэквудов, ни их положение в обществе.

- Я знаю, что с этих пор моя жизнь должна заметно измениться, - грустно обронила Люси слегка дрогнувшим от волнения голосом. - Как только я пройду четырехнедельный курс обучения и получу собаку, у меня появится возможность жить самостоятельно.

Ник промолчал. Он никак не мог понять, почему сестра так отчаянно стремится уйти от него, покинуть его огромный дом с множеством прекрасных комнат и достаточным количеством хорошо обученной прислуги.

- Хочешь вернуться домой? - тихо спросил Ник, не поворачиваясь к ней. - Еще не поздно.

Люси упрямо вскинула подбородок, не оставляя надежды. Он вздохнул, подумав, что это было бы слишком легко.

- Что же тогда тебя так беспокоит?

- Все. - Ее здоровая рука изогнулась в жесте отчаяния. - Что будет, к примеру, если я не понравлюсь собаке? Или если не смогу быстро обучиться управлять этим животным?

Брат снисходительно усмехнулся:

- Это ты-то не понравишься? Как собаке может не понравиться человек, который будет портить ее своим чрезмерным вниманием?

- Я вовсе не собираюсь портить ее, - возразила Люси. - Это будет мой верный товарищ и друг, а не избалованное животное, как твой Спарки.

- Не понимаю, зачем выворачиваться наизнанку, чтобы казаться самой себе более независимой, - раздраженно воскликнул Ник, не отрывая взгляда от дороги.

- Я устала, - тихо подытожила Люси и закрыла глаза, давая понять, что не желает продолжать разговор на эту тему. - Хочу немного отдохнуть. - Это был ее излюбленный прием для прекращения любых споров с братом.

- Да, можешь немного вздремнуть. Мы доберемся туда минут через пятнадцать. - С этими словами он повернулся к сестре и взглянул на ее спокойное, умиротворенное лицо. - Я люблю тебя. Выбрось из головы все дурные мысли. Если собака действительно окажется неглупой, то ты понравишься ей с первого взгляда. Я специально останусь с тобой, чтобы убедиться в этом.

- Что ты хочешь этим сказать? - быстро открыв глаза, строго потребовала Люси.

- А то, что я подыщу себе мотель в Монро и буду рядом с тобой в течение всего срока обучения. С работой я уже все уладил, - наконец признался Ник и облегченно вздохнул, окончательно убедившись в том, что выбрал единственно правильное решение.

Эрин находилась в своей квартире и кормила кошку, когда за окном послышался звук приближающейся машины. Сверкающий черный «мерседес» уже остановился перед входом, и она увидела спину человека, который наклонился над открытым багажником, чтобы вынуть оттуда сложенное инвалидное кресло. Широкие плечи и выпиравшие из-под рубашки тугие мускулы невольно вызвали у нее чувство восхищения. Увидев приближающуюся Эрин, мужчина выпрямился.

- Мистер Блэквуд? - на всякий случай уточнила она и протянула руку.

Тот молча кивнул и пристально окинул ее взглядом сузившихся от яркого солнца глаз, а затем крепко пожал руку хозяйки.

- Эрин Маккензи. Вы с сестрой первые прибыли для прохождения курса.

Ник молчал, демонстрируя отсутствие какого-либо желания продолжать знакомство. Это не соответствовало его весьма привлекательной внешности, и Эрин даже слегка смутилась, поймав себя на мысли, что столь откровенно оценивает его мужское очарование.

- Мисс Маккензи, - наконец произнес Блэквуд глубоким звучным голосом, поспешно отдергивая руку, - это моя сестра Люси.

Эрин с облегчением перевела взгляд на симпатичную девушку, нетерпеливо ерзавшую на сиденье машины. У нее были большие и проницательные, как у брата, глаза, но взгляд казался намного мягче, хотя она заметно нервничала.

- Пожалуйста, зовите меня просто по имени, как это делают все мои клиенты, - радушно попросила Эрин и, к своему удовольствию, заметила, как Люси расплылась в добродушной улыбке.

- В таком случае зовите моего брата просто Ник, иначе он забудет, для чего, собственно, приехал сюда, и сунет вам в руку какой-нибудь молоток.

- Значит, вы занимаетесь заключением непосредственных сделок с покупателями, - предположила Эрин, вспомнив слова отца, что фирма «Блэквуд констракшн» занимается продажей инструментов по всему побережью Орегона, в чем весьма преуспевает.

- Да, - неохотно согласился тот и криво усмехнулся, - но в нашей фирме есть несколько человек, которым это не очень по душе. - С этими словами он повернулся к сестре и протянул руку, чтобы помочь ей выбраться из машины.

- Я вполне могу обойтись без твоей помощи, - запротестовала Люси.

Эрин вдруг поняла, что Ник всячески пытается помочь сестре, но при этом упускает из виду одну простую вещь - чем более независимой станет ощущать себя его сестра, тем быстрее она приспособится к новой жизни.

- Я покажу вам комнату Люси, - густо покраснев и потупившись, растерянно пробормотала Эрин и отвернулась, почувствовав на себе его взгляд.

- Не ожидал встретить здесь такой богатый набор приспособлений для тренировки инвалидов, - удивленно признался Ник, оглядывая мощеный дворик.

- Да, мы по праву гордимся своим центром, - тихо заметила Эрин, с трудом подавив в себе внезапно охватившее ее смущение.

Люси тоже внимательно оглядела дворик и удовлетворенно улыбнулась:

- Не могу поверить, что я уже здесь.

- А я очень рада, что ты приехала к нам, - ответила Эрин, обрадовавшись возможности оторвать взгляд от Ника. - Давайте устроимся, а потом я за пятьдесят центов покажу вам все свое хозяйство.

- За пятьдесят центов? - удивленно переспросил Ник. - Не слишком ли много вы берете за эту экскурсию?

- Мое заведение существует отнюдь не за счет благих пожеланий, и именно поэтому мы не упускаем малейшей возможности заполучить дополнительные средства, - смущенно усмехнулась Эрин и подхватила одну из сумок, которые недавно были извлечены из багажника автомобиля. - Следуйте за мной. Я покажу вам вашу комнату.

Какое- то мгновение Ник в замешательстве стоял неподвижно, уставившись на изящную фигуру хозяйки, обтянутую яркой майкой и слегка выгоревшими на солнце джинсами. Он ожидал встретить здесь дородную матрону среднего возраста с седеющими волосами и строгим выражением лица, а увидел молодую и весьма привлекательную женщину с превосходными формами и обезоруживающей улыбкой. Почему же такая красивая женщина решила похоронить себя в этом захолустном городке Монро и посвятить всю свою жизнь несчастным инвалидам?

- Вот ваша комната, - указала Эрин, пропуская вперед коляску Люси.

- А вы не могли бы порекомендовать мне какой-нибудь приличный мотель неподалеку отсюда? - поинтересовался Ник, остановившись на пороге. - Я решил остаться здесь, пока Люси не пройдет весь курс обучения.

- Знаете, мне кажется, в этом нет необходимости, - осторожно заметила она. - Насколько я понимаю, у вас есть важные дела, требующие немало сил и времени.

- Я уже уладил все свои дела, - сказал он так просто, как будто речь шла о чем-то вполне обыденном. - Мне нужно быть рядом с Люси на тот случай, если ей что-нибудь понадобится.

- Вы можете остаться здесь, если хотите, - неожиданно для самой себя предложила Эрин. - У нас сейчас есть свободная комната, которая, кстати сказать, находится по соседству. Мы даже можем предложить вам трехразовое питание.

- Вы так любезны. Разумеется, я заплачу за дополнительные услуги, - полез Ник в задний карман.

- В этом нет необходимости, - поспешно возразила Эрин, размышляя над тем, не делает ли она ошибки. - Впрочем, если вы действительно хотите помочь нам, то Даррену, который занимается хозяйственными вопросами, могут понадобиться ваши сильные руки.

Блэквуду хватило нескольких секунд, чтобы обдумать это предложение.

- Как будет угодно, - усмехнулся он, спрятав бумажник, - но мне не хотелось бы обременять вас лишними заботами. Ну а ты что скажешь? - повернулся он к сестре.

Люси недовольно поморщилась и отвернулась:

- Ты все равно все сделаешь по-своему.

- Здесь находится ваша комната, - сказала Эрин, открывая соседнюю дверь. - Она практически ничем не отличается от других.

- А вы уверены, что мне не удастся найти гостиницу? - спросил Ник, внимательно оглядев чистую, без излишеств комнату.

- Нет, все нормально, оставайтесь здесь. Если ваша сестра не возражает, то я тем более, - рассеянно улыбнулась Эрин и, оставив Ника на пороге комнаты, повернулась к Люси: - Сейчас я покажу тебе все необходимое.

Люси молча оглядывала свое новое жилище. Вскоре послышался легкий стук в дверь.

- Все нормально? - спросила Эрин вошедшего Ника.

- Да, все прекрасно, благодарю вас.

- Пустяки, - небрежно бросила Эрин, надеясь в душе, что все будет хорошо. - Ужинать будем в шесть часов в столовой. Надеюсь, к тому времени сюда прибудут другие клиенты. Завтрак - в половине восьмого, а ровно в восемь мы приступим к занятиям. Прошу не опаздывать, - добавила она и улыбнулась, посмотрев на Люси. - В каждой комнате есть схема расположения помещений, в случае необходимости пользуйтесь телефоном внутренней связи.

Эрин направилась к двери.

- А когда я смогу познакомиться со своей собакой? - с некоторым волнением спросила вдогонку Люси.

Эрин остановилась и понимающе улыбнулась. Все ее клиенты первым делом спешат увидеть своего нового друга.

Она повела гостей мимо столовой к небольшому вольеру с собаками, которые встретили хозяйку радостным повизгиванием.

- О, какой симпатичный, смотри, Ник! - воскликнула Люси, протягивая руку к черному лабрадору. Но Блэквуд никак не отреагировал на ее восхищение и даже не наклонился к собаке.

- Это Рейнджер, - пояснила Эрин. - Именно с него мы и начнем завтра утром. А потом попробуем поработать с Квини и Максом. У нас есть специальные люди, которые занимаются щенками и в течение года готовят их к дальнейшей тренировке. И только после этого мы в течение пяти-шести месяцев доводим наших подопечных до требуемого уровня мастерства.

- Ого, - удивилась Люси, поглаживая черного лабрадора. - Никогда не предполагала, что это так сложно.

Тут из- за угла дома появился мужчина в спецовке с банкой краски и кистью.

- Даррен, - обрадовалась хозяйка, - я хочу познакомить тебя с нашими новыми клиентами. Это Люси Блэквуд и ее брат Ник. - Затем она повернулась к гостям. - А это Даррен Гирард, муж моей партнерши по бизнесу. Именно ему я обязана тем, что в нашем хозяйстве царит довольно сносный порядок. Даррен, а где же твоя жена?

Тот кивнул в сторону офиса:

- Где же ей еще быть? Простите, увидимся за ужином, - быстро добавил он и направился к небольшому серому зданию.

- Если это тот самый человек, которому нужна моя помощь, - заметил Ник, - то теперь я понимаю, почему ему не обойтись без нее.

Остальные клиенты - пожилая женщина, которая изъявила желание получить новую служебную собаку взамен недавно умершей, и молодой парень, страдающий дистрофией мышц, - прибыли в центр в то самое время, когда Эрин находилась в офисе вместе с Анной. Вскоре они все встретились за ужином и быстро познакомились.

- Увидимся завтра утром, - извинилась Эрин, сославшись на необходимость навестить собак.

- Мисс Маккензи! - услышала она за спиной голос Ника, когда уже вышла из столовой. - Вы не могли бы уделить мне одну минуту?

Эрин удивленно посмотрела на него и вдруг ощутила необъяснимое и по-детски наивное желание найти какой-нибудь предлог и убежать прочь. Это чувство так поразило ее, что она застыла как вкопанная.

- Я хотела проверить своих собак, - наконец едва слышно пролепетала она. - Можете составить мне компанию.

Поблагодарив, Ник последовал за хозяйкой.

- О чем же вы хотели поговорить со мной? - нарушила молчание Эрин, всматриваясь в красивый профиль Блэквуда. - Вас что-нибудь беспокоит относительно тренировки или самих собак?

Ник неожиданно повернулся к ней, и у Эрин перехватило дыхание.

- Есть одна вещь, - наконец-то выдавил из себя Блэквуд, - которую вы непременно должны понять и правильно оценить. - Я очень люблю свою сестру и хочу, чтобы у вас не было никаких сомнений на этот счет. Она на двенадцать лет моложе меня и поэтому иногда кажется мне дочерью. - Он сделал паузу, как будто подбирая слова, а потом продолжил: - Люси не слабохарактерна, но ей недостает упорства, и потому она часто меняет свои взгляды.

- Значит, вы полагаете, что она оставит и мой курс? - высказала догадку Эрин. - Вы думаете, что она потерпит очередную неудачу и это окончательно расстроит ее?

- Да, - понуро кивнул он, - еще одна неудача может окончательно добить ее.

Эрин снисходительно засмеялась:

- Поверьте, если она успешно окончит курс обучения и получит собаку, это действительно может изменить ее прежнюю жизнь к лучшему. Разумеется, мы сделаем все, чтобы не обмануть ее ожиданий, хотя только от нее самой зависит успешное завершение курса тренировки.

- Да, но это будет независимость от меня! - горько воскликнул Блэквуд, прижимая руку к груди. - Независимость от негодяя, по вине которого она угодила в эту проклятую инвалидную коляску!

 

Глава 2

Эрин долго не могла избавиться от шока и ошеломленно взирала на Ника, не зная, как именно прореагировать на его слова.

- Значит, это вы были за рулем машины? - спросила она наконец, всматриваясь в его помрачневшее лицо.

Ник молча кивнул и поморщился, сожалея, что невольно проговорился.

- Мне очень жаль, - прошептала Эрин и замолчала, не зная, что сказать.

- Я хочу сделать все возможное, чтобы помочь ей, - тихо проронил Ник хриплым голосом. - Мне кажется, ей нужна не служебная собака, а близкий человек, которому она могла бы всецело доверять и который всегда был бы рядом с ней.

- Вы ошибаетесь насчет собаки, - неожиданно твердо возразила Эрин. - Надеюсь, вы предоставите нам возможность доказать обратное и не станете мешать нам в наших делах.

- Да, я не буду вмешиваться в вашу работу, - согласился Ник, - но в то же самое время не стану поддерживать в сознании Люси ложные надежды. Я знаю, что лучше для моей сестры, и все это время постараюсь быть рядом, дожидаясь краха ее последних надежд.

- Я, пожалуй, оставлю вас и займусь своими делами. Завтра у меня очень трудный день, - сухо сказала Эрин.

Если Ник и был удивлен ее нежеланием защищать достоинства своей программы обучения, то даже виду не подал. Он пожелал ей спокойной ночи и быстро удалился.

Наутро небо затянуло бледно-серой пеленой, но дождя пока не было, только густой туман стелился над землей, скрывая очертания зданий.

Эрин уже успела позаниматься с собаками и сидела в столовой, наслаждаясь приятным ароматом крепкого кофе и непринужденной беседой с Анной и Дарреном. Вскоре на пороге показались коляски клиентов, за которыми виднелась высокая фигура Ника Блэквуда.

- Не могу дождаться начала занятий, - весело прощебетала Люси вместо приветствия, а Ник предостерегающе положил руку на ее плечо.

Вспомнив вчерашний разговор, Эрин внимательно посмотрела на Люси и перевела пристальный взгляд на Ника, боясь обнаружить на его лице следы глубоко переживаемой вины. К счастью, он прекрасно умел держать себя в руках и не давал повода для беспокойства. Эрин с ужасом представила, как трудно живется этому человеку под тяжестью такого невыносимого бремени.

- Что с тобой? - взглянув на подругу, удивленно спросила Анна.

Та покачала головой и перевела взгляд на Джейн, пожилую женщину, которая приехала за новой собакой. Много лет назад она покалечилась на горных лыжах и уже свыклась со своим несчастьем.

- Надеюсь, что вы дадите мне еще одного лабрадора, - сказала она, подсаживаясь к столу. - Дотти была для меня прекрасным другом в течение всех восьми лет.

- Да, у нас есть один лабрадор, но и колли вполне соответствует нашим задачам, - успокоила ее Эрин. - Вам не следует судить новых собак по аналогии с Дотти. Они очень индивидуальны и в этом смысле ничем не отличаются от нас с вами.

Джейн согласно кивнула в ответ, но за толстыми стеклами ее очков блеснули предательские слезы.

Эрин улыбнулась и погрузилась в свои мысли относительно первого дня занятий. Ей предстоит познакомить своих клиентов с собаками, объяснить им цели и задачи курса, а потом приступить непосредственно к тренировке.

Когда с завтраком было покончено, все отправились в помещение для практических занятий, где их уже дожидался Даррен с тремя собаками. Одна из них, по кличке Квини, была передана Фреду, молодому парню, страдающему дистрофией мышц, вторая - черный лабрадор Рейнджер - перешла к Джейн, а охотничья собака Макс досталась Люси.

- Я бы предпочла иметь дело с лабрадором, - недовольно буркнула Джейн.

- Вам же сказали, что это все временно, - успокоил ее Даррен. - У вас будет возможность испробовать всех собак.

- Совершенно верно, - поддержала его Эрин. - Постарайтесь подружиться со своими собаками, а через несколько дней мы решим, кому какая собака подходит.

Ник стоял у стены и наблюдал за работой Эрин, восхищаясь ее терпением. Собаки были слегка возбуждены и не всегда понимали команды своих новых хозяев. Больше всего ей пришлось повозиться с Фредом, который никак не мог найти общий язык с собакой.

Проинструктировав в очередной раз Фреда, Эрин низко наклонилась над Квини. Стоя у стены, Ник машинально посмотрел на ее стройную фигуру, на красиво очерченные контуры бедер, обтянутых джинсами, и в который раз подумал о неотразимой привлекательности хозяйки учебного центра.

Все оставшееся до обеда время Ник стоял поодаль, стараясь не привлекать к себе внимания, и наблюдал за тем, как собаки изо всех сил старались тащить коляски своих хозяев, поворачивая то направо, то налево.

- Эрин сказала, что вы можете помочь мне, - беспокойно переминаясь с ноги на ногу, обратился к нему Даррен во время обеда. - Сегодня вечером мне может понадобиться ваша помощь.

Ник посмотрел на Эрин, но та склонилась над столом и внимательно слушала сидевшего рядом Фреда. Ник призадумался. Неужели Эрин специально придумала все это, чтобы он не торчал у нее за спиной? А ему почему-то казалось, что ей нравится его присутствие.

- Да, похоже, что этот вечер будет у меня свободным, - поспешил заверить его Ник, лишая сестру возможности задать какой-нибудь неуместный вопрос. - Когда начнем?

- Примерно через полчаса. У вас будет время закончить обед и немного отдохнуть. Я буду ждать вас во дворе.

Ник снова посмотрел на другой конец стола и вдруг увидел, что Эрин задумчиво смотрит на него. Не долго думая, он помахал ей вилкой с куском сандвича и нахмурился. Только этого ему недоставало!

- В этом году Анна чувствует себя намного лучше, - делился своими мыслями с Ником Даррен, пока они возились с массивными оконными створками. - Мы очень надеемся, что теперь все будет нормально. Они с Эрин вместе учились в колледже, когда все это случилось. Думаю, что именно это несчастье вынудило Эрин открыть тренировочный центр. Ведь она готовилась стать ветеринаром.

Блэквуд постарался скрыть от собеседника свое удивление. Он даже представить себе не мог, что Эрин может заниматься чем-то другим, помимо своего заведения. И вообще, почему мысли об этой женщине вызывают в его душе необъяснимое волнение? Нет, надо гнать их прочь и не думать о ней.

А Эрин все это время также не могла избавиться от мысли, что где-то неподалеку находится человек, не оставляющий ее равнодушной.

- Хорошо, - понимающе кивнула Джейн и погладила Макса.

Эрин подошла к Фреду и дала ему несколько полезных рекомендаций. У него возникало много проблем, которые отчасти объяснялись его молодостью и неопытностью, а отчасти поразившим его тяжким недугом. Впрочем, он был старательным парнем, и Эрин не сомневалась, что в конце концов Фред справится со всеми трудностями. Именно такие ученики доставляли ей наибольшее профессиональное удовлетворение.

Эрин снова погрузилась в раздумье, и только медленно проговариваемые слова Фреда вывели ее из этого состояния.

На следующий день Ник, обрезая кусты возле дома, размышлял о своих отношениях с Эрин, благо физический труд способствовал этому.

- Эй, не так быстро, - воскликнул появившийся из-за угла Даррен с небольшой тележкой, - а то я не поспеваю увозить весь этот мусор.

- А какой смысл зря терять время? - резонно заметил Ник, поглядывая на внутренний дворик.

- Сейчас мне нужно отлучиться на кухню, а ты тем временем собери весь этот мусор в одну кучу. Нам осталось подровнять лишь газон, и на сегодня все работы закончены.

- Ты самый настоящий рабовладелец! Я не привык так много работать, - наигранно поморщился и застонал Ник.

- Ничего, привыкай, - глубокомысленно проронил Даррен и гордо удалился.

Вскоре на пороге дома появилась Эрин. Даррен что-то сказал ей и жестом показал на зеленый газон. Судя по всему, Эрин это не понравилось, и, немного подумав, она решительно направилась к Нику. Тот сделал вид, что по уши занят работой, и не поднял головы до тех пор, пока она не позвала его.

- Вы не могли бы прерваться на минуту? Мне нужно с вами поговорить, Ник!

Ник выключил газонокосилку и посмотрел на хозяйку. Сегодня она была еще более привлекательной, чем прежде. Светлые джинсы и изумрудного цвета майка из тонкой ткани прекрасно гармонировали с ее светло-рыжеватыми волосами.

- Что случилось? - спросил он нарочито сухим и бесстрастным голосом.

Эрин слегка покраснела:

- Я регулярно закупаю в городе еду для собак, и обычно меня сопровождает туда Даррен. Но сегодня ему приспичило закончить этот газон, а я одна не в состоянии тащить тяжелые сумки. Не могли бы вы оказать мне любезность и помочь?

- Разумеется, - слишком поспешно ответил Ник, тут же пожалев о своей несдержанности. - Когда вы хотите отправиться туда?

- Немедленно.

Нику показалось, что он слишком долго смотрит в ее голубые глаза, и он поспешно провел рукой по влажной от пота рубашке.

- Мне потребуется несколько минут, чтобы переодеться, а потом я в вашем полном распоряжении.

- Далеко до этого магазина? - равнодушно спросил Ник, когда их фургон уже мчался по направлению к городу.

- Еще минут пять, - тихо ответила Эрин, всем естеством ощущая его присутствие.

- Пользуясь случаем, - осторожно начала она, - я хотела бы поговорить с вами о Люси.

Ник насторожился:

- Что-нибудь не так?

- Может быть, я не права, но мне кажется, Люси довольно странно ведет себя на занятиях. Такое впечатление, что она все время думает о чем-то другом, более важном для себя. - Эрин сделала паузу и нервно сглотнула. - Боюсь ошибиться, но не могу избавиться от мысли, что ее отвлекает ваше присутствие.

- Мое присутствие? - эхом отозвался Ник и удивленно вытаращил глаза. - Но меня же там не было сегодня вечером!

- Да, я это заметила, но… - Она умолкла, чтобы собраться с мыслями. - Видите ли, она скучает по вас, и это не может не настораживать.

Какое- то время Ник отчаянно боролся с желанием нагрубить Эрин, но потом тяжело вздохнул:

- А что она сама говорит по этому поводу?

- Пока не знаю. Мне казалось, что будет разумнее побеседовать сначала с вами, - призналась Эрин. Она подъехала к магазину, припарковалась на стоянке и выключила мотор. Сейчас ей хотелось как можно скорее закончить этот неприятный разговор и заняться своими делами. - Полагаю, что было бы лучше, если бы вы оставили ее в покое до конца обучения.

Последовало гнетущее молчание, и только насупленные брови Ника говорили о том, что до него дошли ее слова.

- Лучше для кого? - наконец спросил он, когда молчание стало переходить за рамки приличия. - Для Люси или для вас?

- Простите, не поняла.

Ник наклонился к ней так близко, что Эрин увидела темные прожилки в его зеленых глазах, прикрытых густыми длинными ресницами.

- Думаю, вы прекрасно понимаете, что я имею в виду. - При этом его голос опустился до шепота, а глаза не отрывались от ее чувственных губ.

Эрин неожиданно напряглась всем телом, когда до нее наконец-то дошел смысл произнесенной им только что фразы. У нее даже в глазах потемнело, а щеки покрылись густой краской. Не выдержав напряжения, она отпрянула от него и опустила голову.

- Вы заблуждаетесь на этот счет, - выпалила она, пытаясь взять себя в руки. - Я никогда не примешиваю к делу личные чувства.

Ник прищурил глаза и продолжал безотрывно смотреть на нее.

- Значит, вы все-таки признаете наличие некоторых личных чувств?

- Разумеется, нет! - поспешно возразила Эрин. - Я имела в виду совершенно другие чувства. - При этом она понимала, что сейчас оказалась перед выбором: либо опрометью выскочить из машины и тем самым выдать себя с головой, либо остаться здесь и полностью раскрыть себя. И то и другое не сулило ей ничего хорошего. - Мне нужно купить еду для собак, - смешавшись, пролепетала она, судорожно хватаясь за ручку двери.

Не успела она выскользнуть наружу, как крепкие пальцы Ника обхватили ее тонкую руку.

- Отпустите меня! - рассердилась Эрин, почувствовав необыкновенно приятное тепло его руки.

- Одну минутку. Нам все-таки необходимо выяснить наши взаимоотношения.

- Это можно сделать без помощи рук, - процедила Эрин сквозь зубы. - Вы переходите всякие границы.

Глаза Ника были похожи на два луча мощных прожекторов, высвечивающих все потаенные мысли.

- Докажи это, - с вызовом произнес он.

- Доказать? - эхом отозвалась Эрин и покраснела. - Как?

В зеленых глазах Ника сверкнул огонек, но понять его смысл она не успела.

- Поцелуй меня, - сказал он.

 

Глава 3

Несмотря на невозмутимое выражение лица, по всему было видно, что Ник потрясен случившимся и сам не понимает, как это все произошло. Ведь ничего подобного у него и в мыслях не было.

- Поцеловать тебя? - взбеленилась Эрин. - Да я лучше поцелую поросенка! - От праведного возмущения у нее прервался голос и задрожал подбородок.

- Ай-ай-ай! - шутливо подзадорил ее Ник и весело подмигнул: - Зачем так грубо! - При этом он не мог не отметить, что в порыве гнева она стала еще соблазнительнее, так как обнаружила свой взрывной темперамент.

- Как ты посмел упрекнуть меня в том, что я ставлю свои личные интересы выше добропорядочных отношений со своими клиентами! - продолжала наступать Эрин, не обращая внимания на его последние слова.

Ник молча смотрел ей в глаза, пораженный ее яростной красотой, а потом вдруг поник головой и задумался. Какого черта он дразнит ее и вообще ввязался в эту глупую историю? Ведь он приехал сюда исключительно ради сестры, а не ради глупого флирта с этой мисс Маккензи.

- Если ты ждешь от меня поцелуя, - ядовито подытожила Эрин, - то боюсь, на это уйдет целая вечность. - Не дав ему опомниться, она выскочила из машины и быстро зашагала к магазину.

Эрин была крайне удивлена, увидев его рядом с собой у прилавка. Она надеялась, что он останется в машине, и поэтому недоуменно уставилась на огромную кучу пакетов, которую выложил перед ней продавец.

- Вас что-нибудь не устраивает? - поинтересовался тот. - Я же предупреждал вас, что наши поставщики неожиданно подняли цены. Сожалею, но ничем помочь не могу.

Эрин потребовалась почти минута, чтобы прийти в себя. Растерянно моргая, она быстро подписала чек на оплату.

- Все нормально, Бен. Я все прекрасно понимаю.

- Ну и хорошо, - оживился тот. - Вам помочь? - услужливо спросил он, снимая с прилавка две огромные сумки.

- Нет, спасибо. У меня есть своя рабочая сила, - ехидно заметила она, покосившись на своего обидчика.

Ник быстро подхватил обе сумки, как будто это были пушинки, и направился к выходу.

Немного отъехав от магазина, Эрин украдкой взглянула на Ника. Тот сидел молча, сосредоточенно уставившись на дорогу.

- Ты очень спешишь вернуться назад? - неожиданно спросил он, не поворачивая к ней головы.

- Да. Скоро ужин, а я изрядно проголодалась, - коротко бросила она и, взглянув на него, осталась довольной своим хладнокровным поведением.

Молчание затянулось и стало почти неприличным. Эрин включила местную радиостанцию.

- Нам нужно поговорить, - первым нарушил молчание Ник.

- О чем?

- О твоей идее отправить меня домой. - В его голосе прозвучало нечто такое, что заставило ее снова взглянуть на попутчика.

- Не в тебе дело, - уточнила она и нахмурилась. Он, очевидно, принял ее предложение на свой счет и именно поэтому осмелился выставить свое контрпредложение.

- Это не имеет никакого значения. Я все равно не уеду без Люси.

Его ответ нисколько не удивил Эрин. Было бы странно, если бы он сразу согласился с ней.

- Я действительно уверена в том, что это было бы лучше для нее.

Ник нервно заерзал, провел рукой по черной копне волос и безвольно опустил ее на колени. Этот жест почему-то показался Эрин настолько сексуальным, что у нее перехватило дыхание.

- Полагаю, мне лучше знать, что хорошо для моей сестры, а что нет, - угрюмо проронил Ник, перехватив ее взгляд. - И вообще, повнимательнее следи за дорогой!

Она даже подпрыгнула от такого дерзкого замечания. Какая наглость! Это был лишь один короткий взгляд!

- Не учи меня водить машину! - парировала она без колебаний.

- Прости, - тихо сказал он с какой-то невыразимой болью в голосе.

- Что случилось? - внезапно пожалела его Эрин. - Что тебя беспокоит?

- Ничего страшного, - пробормотал он. - Не обращай внимания. И все же я не оставлю здесь сестру, так что тебе придется набраться сил и терпеливо выносить мое присутствие.

- В таком случае мне придется поговорить с Люси. Может быть, мне удастся убедить ее в том, что нужно больше внимания уделять занятиям.

- Да, можешь всю вину валить на меня, - с неизбывной горечью промолвил он. - В конце концов, так оно и есть.

- Не могу согласиться с этим, - мягко заметила она. - Все прекрасно видят, что ты проявляешь неустанную заботу о ней. Ты слишком терзаешь себя без достаточных на то оснований.

Ник выпрямился и нахмурил брови:

- А ты слишком смело судишь о вещах, которые тебя не касаются.

Эрин покраснела и прикусила губу:

- Извини. Обещаю впредь этого не делать.

Остановив машину возле продуктового склада, Эрин, не проронив ни слова, вышла из машины и открыла массивную дверь. Ник так же молча внес туда сумки с едой. Эрин решительно взмахнула рукой:

- Спасибо за помощь. Увидимся за ужином.

- Погоди минутку. - Он насупился и посмотрел себе под ноги. - Я… Ну… В общем, я хочу извиниться перед тобой за ту глупую выходку, - с трудом выдавил он из себя, мельком взглянув ей в глаза.

Его смущение было настолько неожиданным и искренним, что это немало позабавило ее.

- Неужели? - ехидно переспросила она, решив не облегчать ему состояние дискомфорта. Откуда ему знать, что она тоже не раз уже подумывала о поцелуе, но ни за что на свете не согласилась бы выдать себя.

- Да, я действительно сожалею о своем идиотском предложении. Я просто сошел с ума, узнав, что должен уехать и оставить Люси.

- Уж не хочешь ли ты этим сказать, что меня может поцеловать только сумасшедший?

Это было так неожиданно, что Ник опешил:

- Нет-нет, я просто хотел объяснить свое поведение.

У него был такой жалкий вид, что Эрин мгновенно раскаялась в своей глупой попытке унизить его.

- Я принимаю твои извинения и предлагаю забыть об этом.

- Прекрасно, - обрадовался Ник. - Благодарю за понимание.

Последние слова были сказаны таким тоном, что Эрин стало ясно - этот человек не привык к подобным извинениям и они стоили ему немалых усилий.

- И все же я считаю, что для нее было бы лучше, если бы ты уехал, - упрямо повторила она.

В глазах Ника снова блеснул враждебный огонек.

- Не могу с этим согласиться. Люси нужна моя помощь.

- Хорошо, время покажет, кто из нас прав. А сейчас пора к столу, - равнодушно пожала плечами Эрин, решив не продолжать спор.

- Неплохая мысль, - поддержал он ее и быстро направился в столовую.

Медленно следуя за ним, Эрин на мгновение вспомнила выражение его лица, когда он вдруг предложил поцеловать его. Что это, обычная шутка или за этим скрывалось нечто большее?

- Я стараюсь делать все возможное и выполняю все ваши указания. Вы просто скажите мне, что у меня не получается!

Эрин сидела напротив Люси и ломала голову над тем, как убедить ее в доброжелательности своих намерений.

- Видите? - продолжала наступать та. - Нет ничего такого, чего я не могла бы сделать! Почему же вы придираетесь ко мне? Чем я вам не угодила? Может быть, всему виной мой брат? Но я за него не отвечаю…

- Нет-нет, - поспешила остановить ее Эрин. - Ник не имеет к этому ни малейшего отношения. - В искренности своих последних слов она сильно сомневалась, но постаралась выбросить это из головы. - Я просто хочу сказать, что ты не очень сосредоточена на занятиях, вот и все. Чутье подсказывает мне, что тебе что-то мешает.

Люси сокрушенно покачала головой:

- Ничего подобного. Я приехала сюда, чтобы пройти курс обучения и получить служебную собаку. Как только Ник убедится в том, что я вполне могу жить без его помощи, он, возможно, оставит меня в покое.

- Люси, делай это ради себя, а не для того, чтобы что-то доказать брату. Ты должна поверить в то, что заслуживаешь лучшей участи и непременно получишь собаку, - подбадривала Эрин, мягко улыбаясь и пожимая ее локоть. - Просто поверить, и все.

- Да, я подумаю над вашими словами.

- Люси, - обратилась к ней Эрин после некоторых колебаний, - как ты думаешь, не будет ли лучше, если Ник вернется домой?

- Именно об этом я и собираюсь ее спросить, - послышался за спиной его чарующий голос.

Эрин повернулась к двери и встретилась с угрюмым взглядом Ника.

- Агитируешь за мой отъезд? - нарочито спокойно спросил он.

- Ничего подобного, - возразила хозяйка и густо покраснела, как будто ее поймали на месте преступления. - Мы просто обсуждали результаты наших занятий. - Она умолкла, решив не ставить себя в положение оправдывающегося человека. Если Люси захочет, она сама расскажет ему обо всем.

Ник долго изучал ее пронзительным взглядом, но, так и не обнаружив следов злого умысла на ее прелестном лице, наконец процедил:

- Мне бы хотелось поговорить со своей сестрой наедине.

В голубых глазах Эрин блеснула искра разочарования.

- Разумеется, - произнесла она бесстрастно и тут же добавила: - Просто я сочла уместным сообщить Люси свое мнение.

- А я счел уместным не согласиться с вашими доводами. Впрочем, не буду настаивать и готов покинуть это заведение, если Люси сама скажет мне об этом.

Эрин выжидающе посмотрела на Люси и подбодрила ее улыбкой:

- Ну хорошо, я ухожу. Решайте сами. - С этими словами она проследовала мимо Ника.

- Итак? - вопрошающе взглянул он на сестру, когда они остались одни. - Она убедила тебя в необходимости моего отъезда?

- Как тебе сказать, - неуверенно произнесла Люси, погруженная в глубокие раздумья. - Ты же знаешь, что я вполне могу обойтись без тебя.

- Это тебе так кажется! - почти выкрикнул он в отчаянии.

Люси отъехала на коляске в сторону, а потом развернула ее и пристально посмотрела на брата. У Ника защемило в груди. До аварии сестра, помимо всего прочего, мечтала заняться модельным бизнесом и, несомненно, преуспела бы в этом, но трагический случай нарушил все ее планы. Только сейчас он вдруг понял, что отнял у нее свободу как бы в счет компенсации за то, что не обращал на Люси внимания до аварии. То есть жизнь за жизнь, так сказать. Это неожиданное открытие потрясло его своей откровенной безысходностью.

- Но как же тогда доказать тебе, что я смогу обходиться без посторонней помощи, если ты сам этого не увидишь? - прервала она его грустные мысли.

У Ника появилась смутная надежда, что сестра не станет вынуждать его к отъезду. На его лице засияла улыбка.

В столовой, куда Эрин зашла, чтобы выпить чашечку кофе, она увидела пожилую женщину, которая была прикреплена к Люси в качестве ассистентки.

- Люси уже готова? - поинтересовалась та, допивая кофе.

Эрин машинально посмотрела в противоположную сторону здания, откуда только что вышел Ник, и кивнула. Ей вдруг нестерпимо захотелось вернуться к Люси и спросить ее о результатах разговора с братом. Что-то она слишком глубоко увязла в семейных делах Блэквудов. Интересно, чем все это кончится?

- Я остаюсь, - торжественно сообщил ей Ник за завтраком на следующее утро. - Если тебе это не по душе, могу переехать в близлежащий мотель.

- В этом нет необходимости, - спокойно ответила Эрин, решив не расстраивать Люси и не создавать лишних проблем. - Но все мои условия относительно невмешательства в учебный процесс тем не менее остаются в силе.

- Договорились, - охотно согласился Ник.

- Что-нибудь случилось? - прозвучал рядом с ней тихий голос Анны, когда Ник направился к сестре.

- Что? Нет-нет, ничего страшного. Просто я предупредила его о возможных последствиях, - невнятно пробормотала Эрин, допивая апельсиновый сок.

Анна и Даррен многозначительно переглянулись, но она этого не заметила.

- Ты поедешь с нами на прогулку завтра утром? Ник удивленно вскинул брови и посмотрел на Эрин.

Еще вчера она просила его не вмешиваться в свои дела, а теперь приглашает в поездку.

- Мы обычно берем с собой на прогулку двух добровольных помощников, но сейчас один из них, к сожалению, болен, - пояснила Эрин, слегка смутившись.

Он стоял перед ней такой красивый и обаятельный, что у нее невольно возникло глупое желание подойти поближе и прикоснуться к нему. Поспешно отбросив эту мысль, она пробормотала слова благодарности и направилась к офису.

- Не убегай, - остановил он ее, схватив за руку.

Эрин зарделась под его пристальным взглядом.

- Это будет самая элементарная помощь нашим клиентам, - невнятно буркнула она, не поднимая глаз. - Там будет много посторонних людей, да и собаки могут вести себя возбужденно. - Она пожала плечами. - За ними надо просто присматривать, вот и все.

- Все ясно, - подытожил Ник и облегченно вздохнул.

- Люси добилась заметных успехов, - ни с того ни с сего сказала она и еще больше смутилась.

- Мне тоже так показалось. По-моему, у нее с Максом установились хорошие отношения.

Его слова удивили ее, и она украдкой взглянула на него.

- Да, у меня тоже сложилось такое впечатление.

- А откуда вы берете щенков? - осведомился Ник. - Я что-то не замечал их в вашем центре.

Эрин благоразумно отодвинулась от него, чтобы не испытывать на себе исходящий от него жар.

- У нас есть специальные дрессировщики, которые занимаются исключительно щенками. Одна из них, Каролин Бернс, живет в Монро. Иногда она приезжает сюда к нам, чтобы помочь в обучении собак. - Она сделала паузу и облизала пересохшие от волнения губы. - Есть еще несколько человек, но все они живут далеко от нашего городка.

- Неплохая группа поддержки, - рассудительно заметил Ник.

Эрин посмотрела на небо. Завтра должна быть хорошая, хотя и прохладная погода. Интересно, он это серьезно сказал насчет поцелуя или нет?

- У тебя большая семья в Орегоне? - неожиданно спросила она, чтобы отвлечься от навязчивых мыслей.

- Нет, только родители. - Он задумчиво посмотрел вдаль. - Мой отец занимается строительным бизнесом и неплохо преуспевает в этом, насколько мне известно.

- А какими строительными проектами занимаешься ты? - полюбопытствовала Эрин, чтобы вынудить его к откровенности.

- Сейчас это в основном солидные коммерческие сделки - мини-маркеты, офисы, магазины и все такое прочее.

Неожиданно подул прохладный ветерок, от которого Эрин поежилась и обхватила себя руками.

- Тебе холодно? - заботливо спросил Ник.

- Ничего страшного. Мне нравится смена времен года. С завтрашнего дня наши собаки будут спать в одной комнате с клиентами. Они должны как следует привыкнуть к своим новым хозяевам. Не сомневаюсь, что скоро ты увидишь первые реальные результаты наших занятий, - невпопад объявила Эрин.

- Ты пытаешься убедить меня в том, что я больше не понадоблюсь своей сестре? - иронично заметил Ник.

- Не понадобишься только в том смысле, в каком это происходит сейчас, - поправила его Эрин.

- Ну что ж, - оживился он, - может быть, ты права. Рад был поговорить с тобой. Думаю, что наш разговор можно закончить более приятно, чем в бессмысленном споре.

Эрин вдруг показалось, что он читает ее мысли. Это было так неожиданно, что она буквально застыла на месте. И тогда он протянул руку и осторожно приподнял пальцами ее подбородок.

- Если я сейчас тебя поцелую, - тихо прошептал он, - будет ли этого достаточно для завершения всех моих извинений?

- Не думаю, что это самая хорошая идея, которая могла прийти тебе в голову, - тихо произнесла она и испуганно попятилась назад.

Он опустил руку и стушевался под ее взглядом.

- С тобой трудно не согласиться.

- В таком случае мне остается пожелать тебе спокойной ночи. Увидимся за завтраком, - попрощалась Эрин, с трудом скрыв от него свое разочарование такой легкой победой.

- Доброй ночи, - охотно согласился он без видимых сожалений.

Эрин повернулась и медленно пошла к дому, преодолевая соблазн обернуться и убедиться, что он смотрит ей вслед. Но это было бы слишком опрометчиво с ее стороны. Когда она вошла в комнату, кошка радостно замурлыкала и стала тереться о ее ногу. Эрин погладила ее, а потом грустно оглядела квартиру, которая вдруг стала похожей на тюремную камеру. Она рассеянно бродила по комнате, а мысли ее то и дело возвращались к Нику.

 

Глава 4

Прогулка прошла примерно так, как Эрин и предполагала. Конечно, не обошлось без приключений, что вполне естественно для первого выхода за пределы центра. Едва они добрались до места отдыха, как Квини тут же приметила какого-то мальчика и, радостно виляя хвостом, устремилась к нему.

- Позови ее к себе, - приказала Эрин угрюмо молчавшему Фреду.

- Квини, ко мне, - закричал тот, и, к его несказанному удивлению, собака тут же вернулась назад.

- А теперь прикажи ей сесть, - инструктировала Эрин, наблюдая за этой сценой.

Собака охотно выполнила и это указание. Примерно так же вели себя и остальные животные. В одном из магазинов продавец попытался прогнать Макса, но Люси приказала ему сидеть смирно, пока Эрин объясняла ретивому продавцу, что у них есть специальное разрешение властей на посещение общественных заведений со служебными собаками. Инцидент был исчерпан, а Макс заслужил кучу комплиментов.

Между тем Ник присмотрел красивую блузку для сестры и не задумываясь купил ее.

- Мы приехали сюда не для покупок, а для тренировки, - недовольно проворчала Эрин, косо поглядывая на Ника.

- Ничего страшного, - попытался успокоить ее Ник. - Просто Люси понравится эта блузка.

Вскоре они направились в книжный магазин, и Люси получила задание продвигаться впереди. Эрин тем временем молча следовала за коляской и недовольно хмурилась.

- Чем я провинился на этот раз? - недоумевал Ник, не отставая от нее ни на шаг.

- Ничем, - проворчала та. - Это наш первый выход, и я немного нервничаю. Извини. И вообще нам пора возвращаться домой.

Когда все собрались на площадке перед магазином, Эрин похвалила клиентов и их помощников и пообещала, что они еще не раз приедут сюда. При этом она часто поглядывала на Ника, ожидая от него одобрения первых результатов. Однако тот хранил гордое молчание и искоса наблюдал за происходящим.

- Я удовлетворена сегодняшней прогулкой, - подвела итог Эрин в конце учебного дня.

- А нельзя ли нам оставить собак в своей комнате? - спросила неожиданно воодушевившаяся Люси. Давно уже Ник не видел ее такой радостной и приятно возбужденной.

Эрин довольно улыбнулась и покачала головой:

- Нет, пока еще рано. А сейчас давайте повторим некоторые команды, прежде чем отправиться на ужин.

После ужина Ник вышел прогуляться и, надеясь поговорить с Эрин, придумал несколько вопросов, ответить на которые могла только она. К сожалению, все его попытки отыскать ее оказались безуспешными. Она как сквозь землю провалилась. Подавив в себе приступ уныния, он решительно постучал в дверь Люси и уже было потянулся к дверной ручке, но тут же вспомнил, что она сама должна научиться открывать дверь.

Вдруг до него донесся приглушенный крик сестры.

Ник рванул дверь на себя и вихрем ворвался в ее комнату. Люси лежала на коврике, придавленная сверху инвалидной коляской.

- Господи! - закричал Ник и бросился к сестре. - Что стряслось?

Ее щеки были мокрыми от слез, но губы растянулись в улыбке.

- Ничего страшного, - успокоила она брата. - Просто я чувствую себя идиоткой. Помоги мне подняться. Я тренировалась самостоятельно взбираться на коляску, но из этого ничего не вышло.

Ник с трудом сдержал внезапный приступ гнева.

По ее интонациям он понял, что сестра не желает продолжать разговор на эту тему. Ну и ладно. Ему еще предстоит найти Эрин Маккензи и поговорить с ней. Но прежде надо немного успокоиться, унять предательскую дрожь в руках и ноющую боль в сердце.

- Самолет прилетает поздно, а я не люблю одна болтаться по городу ночью, - терпеливо объясняла Эрин Нику. - И не хочу отрывать Даррена от Анны в этот субботний вечер. Они и так редко проводят выходные вместе. Мне нужно быть в аэропорту, чтобы забрать присланного издалека щенка. Мы могли бы где-нибудь перекусить по пути, - продолжала уговаривать она Ника поехать в аэропорт. - Разумеется, за мой счет.

Ник долго смотрел на нее, а потом неожиданно изрек:

- Конечно, почему бы нет. Только заскочу на минутку к Люси.

- Превосходно, - облегченно вздохнула Эрин, уже было решившая, что допустила ошибку, обратившись к нему с этой просьбой. - У нас есть целый час до отъезда. Встретимся возле фургона.

Когда Блэквуд ушел, Эрин надолго задумалась, а потом тихо пробормотала:

- По-моему, мне не дано узнать его потаенные мысли.

Они остановились у небольшого придорожного кафе и заказали два огромных гамбургера. Несмотря на ее отчаянные протесты, за еду и напитки заплатил Ник.

- Еще раз спасибо, - сказала Эрин, вонзаясь зубами в толстую мякоть гамбургера. - Я уже почти забыла, что такой неприхотливой едой можно неплохо утолить голод.

Ник не удержался от самодовольной улыбки:

- Мы имеем дело с пищей нового поколения. Она воскрешает в памяти славные школьные дни и счастливые годы детства.

- Не могу сказать, что эти времена были такими уж счастливыми, - заметила Эрин. - Скорее всего они были просто беззаботными, вот и все.

- А ты скучаешь по своему городу? - На самом деле ей хотелось спросить, есть ли у него там девушка, но это было бы слишком фамильярно. Совсем недавно она узнала, что он еще не женат, и была очень удивлена этим.

- Да, я уже порядком соскучился по дому, - прервал он ее размышления. - В особенности по своему догу.

Эта новость поразила ее больше всего.

- По догу? - эхом отозвалась она, оправившись от потрясения. - Как его зовут?

- Спарки. Люси часто обвиняет меня в том, что я испортил его чрезмерным вниманием и разного рода излишествами.

- Меня это нисколько не удивляет, - ехидно заметила Эрин. - Ты и сестру можешь испортить, если она тебе позволит.

- Я не собираюсь ее портить, - твердо возразил он с готовностью вступить в бесконечный спор. - В мои планы входит только бескорыстная забота о ней. И никакая собака не может заменить меня в этом деле.

 

Глава 5

Пока Эрин выполняла в багажном отделении все необходимые формальности для получения щенка, тот отчаянно визжал и испуганно таращился на окружающих.

- Я знаю, что нужно сделать, чтобы успокоить его, - сказала Эрин, когда Ник доставил клетку к фургону. - Надо дать ему возможность почувствовать землю.

С этими словами она достала поводок, прикрепила его к ошейнику и выпустила щенка на свободу. Тот радостно лизнул ее руку и завилял хвостом.

- Хорошая девочка, - ласково произнесла Эрин, не переставая гладить щенка. - Наверное, надоел этот жуткий самолет?

Лулу жалобно завыла в ответ.

- К ноге! - неожиданно приказала Эрин.

Щенок поднял уши и быстро выполнил команду.

На обратном пути Ник сидел молча и все время думал о том, к чему могут привести его отношения с Эрин. Ему хотелось предупредить ее, что она играет с огнем, что он давно уже не общался ни с одной женщиной, кроме сестры. У него даже во рту пересохло от мысли о возможной близости с ней.

Ник убрал правую руку с руля и положил ее на руку Эрин. Она мгновенно покраснела, но руку не отдернула, а лишь немного отодвинулась. Ник поймал себя на мысли, что, может быть, ему стоит вернуться домой и с головой окунуться в какой-нибудь любовный роман, чтобы унять восстающую от длительного воздержания плоть. Эрин подалась вперед и включила радиоприемник. Из приемника полилась приятная музыка в стиле кантри.

- Тебе нравится кантри? - удивился он.

- Да, но я могу переключить на что-нибудь другое.

- Нет, не надо. Дома я часто слушаю такую музыку.

Какое- то время они ехали молча. Через несколько миль Ник потянулся и устало выгнул спину.

- Мне нужно было сменить тебя за рулем, - виновато признала она. - Прости, я не подумала об этом.

- Ничего страшного, я люблю водить машину, - успокоил ее Ник и подумал, что сидеть без дела было бы еще хуже.

Подъехав к дому, он выключил мотор и посмотрел на Эрин:

- Я нисколько не сожалею, что поехал с тобой.

- А я очень признательна тебе за помощь. Одной мне было бы нелегко справиться с этим.

- Если хочешь, я могу выпустить щенка на свободу.

- Да, Лулу будет рада покинуть эту ужасную клетку.

Через некоторое время Эрин отвела щенка в его будку, а потом вернулась к Нику, который с любопытством наблюдал за собаками.

- Еще раз спасибо, Ник. За помощь и за ужин, - добавила она и слегка смутилась. - Спокойной ночи.

Ее внезапный уход застал Ника врасплох. Он надеялся, что она останется с ним еще какое-то время и они немного поболтают, но что-то вынудило ее поскорее укрыться в своей квартире. Он посмотрел на хмурое небо, где не было ни единой звездочки, и решил зайти к сестре.

- Как там наш новый щенок? - спросила Люси, увидев на пороге брата.

- В полном порядке, - небрежно бросил он. С некоторых пор его не покидала мысль, что события выходят из-под его контроля и что сестра все больше отдаляется от него.

- Ты куда собрался? - равнодушно осведомилась Люси, мельком взглянув на брата.

- Немного прогуляюсь. Тебе что-нибудь нужно?

- Нет, спасибо. Увидимся утром.

Поначалу он понятия не имел, куда направляется, но перед квартирой Эрин все прояснилось. Его шаги замедлились, а рука невольно потянулась к двери. Он даже не помнил, как постучал в нее. Дверь отворилась тогда, когда он уже решил, что дома никого нет. На хозяйке был бледно-розовый домашний халат, а короткие рыжие волосы еще не высохли от воды. Ник застыл перед ней, не зная, что сказать.

- Что-нибудь случилось? - испугалась она, поправляя влажные волосы.

- Нет, я просто решил узнать, все ли нормально с Лулу.

Предлог был настолько глупым, что Ник даже не успел осознать этого. К счастью, для Эрин этот аргумент показался достаточно убедительным. Она широко распахнула перед ним дверь.

- Все нормально. Я заходила к ней перед тем, как отправиться в душ. Хочешь войти? Только мне нужно переодеться.

Нога Ника будто приросли к полу. Почувствовав исходящий от нее дурманящий запах розы, он судорожно сглотнул и потупился.

- Я, собственно… на минутку. Не хочу беспокоить тебя.

- Ничего страшного. Я только что заварила чай и могу угостить тебя чашечкой.

Ник ненавидел чай еще с раннего детства, и виной тому была мать, которая то и дело пичкала его этим напитком.

- С удовольствием, - неожиданно для себя бухнул он и переступил порог. - Но не стоит утруждать себя переодеванием. Ты прекрасно выглядишь в этом розовом халате.

Немного поколебавшись, Эрин все же направилась в ванную. Придя в себя, она напялила просторную майку и светлые брюки, глубоко вздохнула и вышла в гостиную.

Ник стоял спиной к ней и смотрел в окно. Услышав шаги, он повернулся и расплылся в улыбке:

- Прекрасный наряд.

- Я забыла про чай! - вдруг воскликнула Эрин и чуть было не убежала на кухню, но Ник удержал ее.

- Черт с ним, с чаем, - прошептал он и неожиданно для себя положил руки ей на плечи.

Эрин опустила голову и невольно прильнула к нему. На нее пыхнуло жаром молодого и сильного тела.

- Ты даже не представляешь, как я хочу тебя, - обреченно выдохнул он ей на ухо. - Я сделал все возможное, чтобы уберечь себя от этого, но силы окончательно покинули меня.

Эрин пребывала в таком смятении, что некоторое время вообще не могла осознать смысла только что услышанных слов. Она инстинктивно подняла голову и в то же мгновение ощутила на своих губах легкое прикосновение. Обезумев от страстного порыва, она прижалась к его горячим губам и не отпускала до тех пор, пока не стала задыхаться. Внезапно он отпрянул назад, отчего она чуть было не потеряла равновесие, и осуждающе, как показалось Эрин, взглянул на нее.

«Что же я наделала? Господи, что он теперь подумает обо мне!» - молнией пронеслось у нее в голове. Она хотела что-то сказать в свое оправдание, но Ник вдруг бросился к двери.

- Куда ты? - с отчаянием воскликнула Эрин.

- Мы делаем большую ошибку, - сдавленным голосом пробормотал он. - Прости, мне не нужно было приходить к тебе.

Эрин выглядела беспомощной и беззащитной.

- Ты, безусловно, прав, черт возьми!

Ник застыл, ухватившись за дверную ручку.

- Эрин, поверь, тебе не следует связываться со мной. - С этими словами он выскочил наружу и громко хлопнул дверью.

- Ну, как ваши дела? - спросила Эрин всех членов группы после завтрака. - Джейн, начнем с вас.

Пожилая женщина благодарно погладила черного Лабрадора.

- Вчера вечером Рейнджер помогал мне подготовиться ко cнy. Он принес мне тюбик зубной пасты, а потом выключил свет. Думаю, что сейчас уже вполне могу обходиться без посторонней помощи. - В голосе Джейн слышалась гордость за себя и свою собаку.

- Превосходно, - похвалила ее Эрин и повернулась к Фреду.

- У нас тоже все нормально. Квини, к примеру, регулярно складывает мои грязные вещи в корзину, - оглядев всех присутствующих, улыбнулся юноша.

Все дружно захихикали.

- Люси? - спросила Эрин, стараясь не смотреть на застывшего у стены Ника.

Та слегка замялась и бросила быстрый взгляд на брата.

- Макс делает практически все то, что раньше делала ассистентка. Мы прекрасно ладим друг с другом.

- Ну что ж, - подытожила Эрин, - пока все идет хорошо. Перейдем к следующему уроку.

Ник пристально следил за каждым ее движением и постоянно хмурился. В голову то и дело лезли навязчивые мысли о предыдущей ночи. После случившегося ему стало еще труднее сохранять спокойствие при виде этой прелестной женщины.

- Баскетбол! - воскликнула Эрин, поднимая голову от тарелки с сандвичем. - Ты играл в баскетбол, Ник?

- Да, я играл за университет. А что?

- Я тоже играла за женскую команду в Рузвельте.

Ник снисходительно хмыкнул и взмахнул рукой.

- Ты считаешь себя очень крутой спортсменкой?

- Не крутой, но играла я действительно неплохо. Кроме того, на моей стороне сейчас молодость, - холодно добавила она, - а твои молодые годы уже давно позади.

- Я могу запросто обыграть тебя, Маккензи.

- Это еще надо доказать, Блэквуд.

- Каким образом?

- У нас есть щит на заднем дворе. Может быть, сыграем один на один? - смело бросила она вызов, так как ни чуточки не опасалась за исход борьбы. У нее были отличная реакция и меткий глаз. Искушение доказать Нику свою ловкость победило осторожность.

- Прямо сейчас? - удивился он.

- А почему бы и нет?

Он медленно обвел взглядом присутствующих и убедился, что они не дадут ему никаких шансов на отступление. Мужское самолюбие оказалось сильнее страха потерпеть поражение.

- Дело в том, что у меня нет с собой спортивной обуви.

- Ну вот, начинается, - закатила глаза Джейн.

Эрин тотчас же повернулась к Даррену:

- У тебя какой размер?

- Одиннадцатый. У меня есть прекрасные кроссовки.

- Годится, - согласился Ник, не отрывая взгляда от Эрин. - Ты можешь одолжить мне их на время?

- Конечно, сейчас принесу.

Через несколько минут на пороге столовой появился Даррен с кроссовками в одной руке и баскетбольным мячом - в другой.

- Ну что, друзья, - торжественно объявил он, - не пора ли начинать?

- Не возражаю, - согласилась Эрин, испытывая некоторое волнение. - Давайте покончим с этим и приступим к урокам.

- Можешь не торопиться, - ехидно заметил Ник, натягивая кроссовки. - Все равно тебя ждет унизительное поражение.

Вскоре вся толпа вывалила на задний двор и расположилась вдоль небольшой площадки. Рядом с ними весело шныряли собаки, предвкушая нечто необыкновенное. Все женщины, как и следовало ожидать, болели за Эрин, а Даррен и Фред предпочли придерживаться нейтралитета.

- А что будет мне в качестве приза? - с надменным видом спросил Ник.

- Какого еще приза?

- Ужин в Сиэтле, например. Победитель заказывает, а проигравший платит, - хитро улыбнулся Ник.

Эрин призадумалась. Будет ли разумно провести еще один вечер с ним наедине?

- По рукам, - наконец-то решилась она и схватила мяч. - Выигрывает тот, кто первым наберет десять очков.

- Согласен, но должен предупредить, что обожаю дорогие и очень качественные блюда. В особенности за чужой счет.

- Надеюсь, Ник, ты не забудешь взять с собой кредитную карточку. Она тебе может понадобиться.

 

Глава 6

Счет был равным. Каждый из них набрал восемь очков, и мяч сейчас находился в руках Ника.

- Ну все, Маккензи, - бодро произнес он, - сейчас ты проиграешь. Пора стирать пыль с твоей кредитной карточки.

- Мечтать не вредно, - без особой уверенности парировала Эрин. Он действительно был хорош, быстро перемещался, метко бросал и умело держал мяч в руках. Слава Богу, что она не отставала от него до сих пор. Теперь можно рассчитывать только на удачу.

- Смотри и учись. - Он разогнался, сделал обманное движение, потом резко ушел влево. Но Эрин уже наловчилась предугадывать его движения, и в тот момент, когда он высоко подпрыгнул и бросил мяч в кольцо, она его перехватила. - Неплохая контратака, - запыхавшись, выдохнул Ник и тут же перешел к защите кольца.

После нескольких резких движений Эрин взлетела вверх, прицелилась, но в этот момент неожиданно столкнулась с Ником и грохнулась на асфальт, увлекая его за собой. Послышался ее сдавленный крик, а сама она сверилась клубком и застонала от боли.

- Эрин! - бросился к ней Ник. - Что с тобой?

Вся толпа зрителей нависла над ней, и каждый счел своим долгом дать совет.

- Ничего, все нормально, - простонала Эрин. Она попыталась подняться, но, несмотря на помощь Ника, снова опустилась на землю.

- Может, тебе лучше…

- Моя нога, - вскрикнула Эрин.

- Сейчас я принесу немного льда, - предложил Даррен и мгновенно исчез.

- Прости. Похоже, это растяжение связок. - Ник чувствовал себя полным идиотом. Зачем он согласился играть с ней? Что хотел этим доказать? Конечно, он намного сильнее и массивнее. Она отлетела от него, как мячик. Нужно было отстраниться и позволить ей выиграть этот матч. Ник развязал шнурки на ее кроссовках и осторожно снял их, а Даррен услужливо протянул пакет со льдом.

- Думаю, что мне лучше поехать в клинику, - простонала она, пока Ник прикладывал пакет к ушибленному месту. - Даррен, ты можешь отвезти меня?

- Я сам это сделаю, - решительно заявил Ник. - Надо же хоть как-то искупить свою вину.

- Какая чушь! - с нескрываемым раздражением воскликнула Эрин.

- Все равно нужно сделать рентгеновский снимок и туго перетянуть бинтом.

- А как же мои занятия? - спросила она, удивляясь собственному упорству. - Нет, я поеду туда позже.

- И речи быть не может, - твердо заявил Даррен, обменявшись взглядами с Ником.

- Даррен, - вдруг спросил Ник, - ты мог бы провести занятие? А я бы тем временем отвез эту баскетболистку в клинику.

- Баскетболистку! - возмутилась Эрин и обиженно прикусила губу. - Ведь это ты налетел на меня и сбил с ног.

- Неплохая мысль, - быстро согласился Даррен, не обращая внимания на протесты хозяйки. - Ребята, хватит бездельничать. Пора приступать к занятиям.

Не дав Эрин опомниться, Ник подхватил ее на руки и понес к машине.

- Что ты делаешь! - закричала она. - Ну-ка быстро опусти меня на землю! Я сама справлюсь.

- Не сомневаюсь в этом, - согласился с ней Ник и завел мотор. - Не забывай, что именно я свалил тебя на землю. Лучше подскажи, как быстрее доехать до клиники.

Она объяснила ему, как проехать, и откинулась на спинку сиденья.

- Черт возьми, - вдруг простонала Эрин после некоторой паузы, - я уже почти выиграла.

- Как бы не так! - не выдержал Ник. - Похоже, ты упала не на ногу, а на голову. Счет был равный, Маккензи.

- Да, но, если бы ты не налетел на меня, я бы непременно забросила этот мяч! А теперь у меня будет синяк.

- Мне остается только сожалеть, - рассудил Ник, притормаживая на стоянке перед клиникой. - Я действительно не хотел сбить тебя с ног.

Эрин открыла дверцу, собираясь выбраться наружу, но Ник остановил ее:

- Сиди и не дергайся. Я сейчас притащу кресло на колесах.

- Мне не нужно инвалидное кресло, - возмутилась она, мгновенно вспомнив своих клиентов.

Ник долго смотрел на нее, а потом решительно взмахнул рукой:

- Либо ты поедешь на инвалидном кресле, либо я отнесу тебя на руках. И при этом не буду цацкаться с тобой, как в прошлый раз.

- Нет, уж лучше я поеду в кресле, - недовольно поморщилась Эрин, представив, как будет висеть у него на шее.

- У меня нет времени, чтобы учиться ходить на костылях, - грустно сказала Эрин, когда они возвращались домой. - Ты же прекрасно знаешь мой распорядок дня.

- Ничего, я помогу тебе, - пообещал Ник, даже не повернув к ней голову.

- Спасибо.

Сейчас Эрин чувствовала себя более уверенно. К счастью, все кончилось лишь растяжением связок. После тщательного осмотра доктор исключил перелом. Теперь ей предписано несколько дней передвигаться на костылях и вообще стараться поменьше нагружать поврежденную ногу.

Фургон, скрипнув тормозами, замер перед входом в главное здание центра.

- Я вполне серьезно, - повторил Ник, выключая двигатель. - Ты можешь рассчитывать на меня в любом деле.

Неожиданно для себя Эрин испытала легкое чувство стыда. Ее развязное поведение не имело никакого оправдания. Ник был виноват в случившемся не больше, чем она сама.

- Мне тоже не до шуток сейчас, - искренне призналась она. - Я благодарна тебе за помощь и поддержку.

- Я сожалею только о том, что нам не удалось довести игру до конца. Мне так хотелось поужинать в ресторане «Спейс нидл», - сказал Ник.

- А почему ты вдруг решил, что непременно выиграл бы этот матч? - не унималась она, осторожно выбираясь из фургона.

- Потому что ты порядком устала к концу игры, - ухмыльнулся он, помогая ей справиться с костылями.

- Это я-то устала? - даже задохнулась от возмущения Эрин.

- А кто же еще. У тебя даже язык свисал от усталости.

- Ничего подобного, - упорствовала она, пропустив мимо ушей его ехидную реплику. - Да я могла бы играть еще не один час. Хорошо, как только я поправлюсь, мы непременно переиграем…

- О нет, - решительно прервал ее Ник. - Не думаю, что в этом есть какая-то необходимость.

- Испугался? Вот так-то. И не смей больше считать себя победителем.

- Вы уже вернулись? - радостно встретила их Люси. - Ну как ваша нога?

Эрин красноречиво взглянула на Ника, давая понять, что их спор еще не закончился.

- Все нормально, Люси. Просто небольшое растяжение связок, как сказал доктор. К сожалению, пару дней мне придется передвигаться на костылях.

В тот вечер Ник сидел в своей комнате и рассеянно смотрел на противоположную стену. Он только что разговаривал по телефону с отцом, и тот пожаловался ему, что дела в компании идут не лучшим образом.

Ник провел рукой по волосам и с трудом подавил в себе желание бросить все и вернуться к своим делам. Тем более что отец слезно просил его об этом. Конечно, старик и без него управится, но в его возрасте это уже нелегко.

Мысли Ника невольно вернулись к Эрин и сегодняшнему дню. У него, кажется, есть определенный талант причинять неприятности тем женщинам, которых он…

Черт возьми, с такими мыслями можно зайти слишком далеко. Ничего, он найдет в себе силы справиться с этим навязчивым чувством. А она тоже хороша. Вместо того чтобы отдыхать в своей комнате, поплелась во двор и стала проводить занятия. Ник следовал за ней по пятам, но она решительно отвергла его помощь и даже позволила себе отпустить несколько едких замечаний в его адрес.

Он резко вскочил на ноги и оглядел свое временное пристанище. Небольшая прогулка на свежем воздухе должна помочь ему избавиться от навязчивых мыслей и обрести прежний покой. Иначе ему просто не уснуть сегодня ночью.

С каждым днем Эрин с ужасом ощущала все большую привязанность к Нику и его помощи. И дело здесь было вовсе не в опостылевших костылях. Просто она стала нуждаться в его присутствии, что пугало ее больше всего.

- Я бесконечно благодарна тебе за то терпение, с которым ты относишься к моему временному недугу, - призналась она ему по дороге в Эдмондс, где должен был состояться благотворительный обед в пользу реабилитационного центра. Эрин должна была выступить там с короткой благодарственной речью перед местными бизнесменами и заручиться их обещанием регулярно перечислять на нужды центра небольшие пожертвования.

- Пустяки, - небрежно бросил Ник, выруливая на главную улицу города. - Мне это ничего не стоит.

- Да, но я могу все делать сама, - упрямо возразила Эрин не без некоторого сомнения.

- Ты сможешь войти в ресторан без меня? - заботливо спросил Ник, выключая мотор. - А я бы забрал коробку со слайдами и твой кейс.

Эрин молча кивнула и стала осторожно выбираться из машины.

После благотворительного обеда Ник сразу же стал собирать плакаты, брошюры и слайды, с ненавистью поглядывая на председателя совета предпринимателей - высокого загорелого человека с песочного цвета шевелюрой и пушистыми усами, которые Ник готов был выдернуть своими руками. Какого черта этот негодяй, которого все называют адвокатом, пристал к Эрин и не отпускает ее от себя ни на шаг? Почему он таращит на нее глаза и так плотоядно ухмыляется при каждом удобном случае?

Ник решил дать мерзавцу еще несколько секунд, прежде чем его терпение лопнет и он вынужден будет вмешаться в их разговор. Неужели она не видит, что он похож на чучело в своем костюме за шестьсот долларов? И вообще она ведет себя слишком кокетливо. Конечно, ей нужны деньга, но не до такой же степени!

В этот момент Эрин весело рассмеялась над очередной пошлой остротой адвоката. Ник тихо выругался и стал лихорадочно засовывать брошюры в ее кейс. Нарочито громко захлопнув его, Ник невольно сжал пальцы в кулаки и грозно двинулся на эту парочку, изо всех сил стараясь изобразить на лице улыбку.

- Очень заманчивое предложение, - игриво улыбнулась Эрин пожирающему ее глазами чучелу в дорогом костюме. - Но боюсь, - продолжала она, - что с этим придется подождать. Мои занятия, к сожалению, отнимают почти все свободное время.

- Но вы же не работаете в выходные, - неустанно допытывался усатый бизнесмен, не обращая никакого внимания на приблизившегося Ника.

Эрин посмотрела на него слегка удивленными глазами, вероятно, заметив нечто настораживающее, а потом снова устремила взгляд на собеседника.

- Вы готовы, мадам? - поспешил заявить о себе Ник, не давая ей возможности продолжить разговор. - Уже поздно. Нам пора ехать.

- Да-да, - согласилась она и нахмурилась. - Ты прав. - Она быстро отвела взгляд и снова улыбнулась своему воздыхателю: - Я очень рада, что вы пригласили меня на этот чудный обед. Для меня это прекрасная возможность познакомиться с вашими великодушными коллегами, и я надеюсь, вы непременно включите мой реабилитационный центр в свой ежегодный бюджет.

Ухмылка лоснящегося от удовольствия бизнесмена напомнила Нику сверкание новой, но насквозь фальшивой монеты. С каким удовольствием он схватил бы его за воротник и вышвырнул из ресторана!

Адвокат порылся в кармане, вынул оттуда визитную карточку и, что-то быстро нацарапав золотым пером, протянул ее Эрин:

- Это мой домашний телефон на тот случай, если обстоятельства позволят вам отужинать со мной в удобное для вас время.

Ник громко покашлял и угрожающе набычился, а Эрин небрежно сунула карточку в карман, промямлила слова благодарности и озабоченно посмотрела на часы:

- Боже мой, нам уже пора!

Наскоро попрощавшись с бизнесменами, они направились к выходу.

- Интересно, куда мы так торопимся? - строго спросила Эрин, когда они вышли из банкетного зала.

- Мне показалось, что ты хочешь поскорее убраться оттуда, - с детской непосредственностью заметил Ник. - Я просто решил помочь тебе избавиться от этого назойливого собеседника.

Эрин остановилась и пристально посмотрела на него. К его удивлению, в ее глазах не было ни малейшего намека на недовольство.

- Все ясно, - коротко ответила она и поковыляла к фургону.

Ник хотел было уточнить, что именно ей стало ясно, но промолчал. Опередив ее, он услужливо открыл дверцу машины и помог ей забраться в салон.

- Ты не одобряешь мой метод выбивания пожертвований для центра? - спросила она после продолжительного и тягостного молчания.

Ник понурился и так долго собирался с мыслями, что она уже отчаялась получить ответ.

- Мне еще больше не понравилось бы, если бы ты приняла предложение этого гнусного типа, - проворчал он, глядя на дорогу.

Во дворе их уже ждала заметно возбужденная Анна.

- Нас пригласили на благотворительный прием, устраиваемый для инвалидов каким-то богатым спонсором, - торжественно объявила она. - Не правда ли, прекрасная возможность выйти в люди для нас и наших собак?

- Когда? - всполошилась Эрин, изнемогая от усталости. Скорее бы избавиться от этих ненавистных костылей.

- В это воскресенье.

Эрин издала приглушенный стон. Именно в этот день она собиралась навестить родителей, по которым уже изрядно соскучилась.

- Думаю, тебе вовсе не обязательно присутствовать на этом приеме, - предложил Ник. - В конце концов, это твой единственный свободный день.

- Посмотрим, - уклончиво ответила Эрин.

- Мы с Дарреном вполне справимся с этим, если у тебя есть какие-то свои планы, - с готовностью предложила Анна.

- Нисколько не сомневаюсь в этом. Спасибо за помощь, - благодарно улыбнулась подруге Эрин.

В тот вечер за ужином все с огромным интересом обсуждали подробности предстоящего приема.

- А сколько вкусной еды там будет? - осведомился Фредди.

- А меня больше интересует возможность познакомиться с людьми своего возраста, - рассудительно заметила Джейн.

- Там должно быть очень интересно, - поддержал их Ник и посмотрел на сидевшую неподалеку Люси.

- Ты тоже хочешь поехать туда? - удивилась она. - Эрин к тому времени уже будет обходиться без костылей, поэтому ни ей, ни мне твоя помощь не понадобится.

Эрин покоробили слова Люси. Она сочувственно посмотрела на Ника, щеки которого покрылись красными пятнами.

- А что же мне еще делать, кроме как сопровождать свою любимую сестренку на вечеринку? - шутливо произнес он, чтобы хоть как-то сгладить возникшую неловкость. Над столом повисла гнетущая тишина. Никто не мог толком понять, почему Люси бросила брату эти обидные до боли слова. К счастью, он с достоинством вышел из создавшегося положения, удачно сведя все к шутке.

Люси подалась вперед, чтобы ответить брату, но тут решительно вмешалась Эрин.

- Собственно говоря, - тихо начала она, мгновенно обратив на себя внимание всех присутствующих, - я собиралась пригласить Ника в воскресенье к своим родителям.

 

Глава 7

- Моя мама всегда долго и тщательно готовит обед, - пояснила Эрин, усаживаясь на большое бревно, лежавшее на берегу неподалеку от дома.

- Да, она прекрасно готовит, - согласился с ней Ник, перешагнув через бревно и взяв ее за руку. - А ты умеешь готовить?

- Разумеется, но не так хорошо, как мама, - засмеялась она и зябко поежилась. - Жаль, что сегодня прохладно.

Над заливом Атселедди действительно гулял прохладный ветерок, а небо покрылось плотной пеленой серых облаков.

- А я люблю гулять по берегу после зимнего шторма, - признался Ник и посмотрел на туманный горизонт. - В такие дни во мне пробуждаются какие-то необъяснимые первобытные чувства. - Он прищурился и пристально посмотрел на Эрин, пытаясь поправить взлохмаченные ветром волосы.

Они медленно побрели вдоль берега, подставляя лица прохладному ветерку.

Эрин была очень довольна, что Ник понравился ее родителям, а что это действительно так, она ничуть не сомневалась. Конечно, у них накопилась к ней масса вопросов, да и сейчас они, наверное, перемывают ему косточки, но в целом он произвел на них весьма благоприятное впечатление.

- Ни капли романтики! - возмутился Ник, схватив ее за руку. - Сейчас я покажу тебе романтику!

Он подхватил ее на руки, поднял высоко в воздух, а потом прижался губами к ее лицу. Эрин почувствовала щекой его холодный нос и в следующее мгновение ощутила губами его теплые губы. Поцелуй был крепким и таким долгим, что она чуть было не задохнулась. Отвечая на поцелуй, она обвила его шею руками и жадно впилась в его губы, вбирая в себя их приятное тепло.

Наконец, с трудом овладев собой, Ник оторвался от нее и внимательно огляделся вокруг:

- Господи, ну хотя бы какая-нибудь пещера была поблизости. Думаю, что нужно немного пройтись, чтобы охладить свой пыл.

Не дожидаясь ответа, он обнял ее за плечи, прижал к себе и повел вдоль берега.

- Неплохая идея, - запоздало ответила она дрожащим голосом, пытаясь восстановить нормальное дыхание.

- По-моему, тебе трудно говорить, - не без любопытства сказал он и наклонился к ней.

- Похоже, что твои поцелуи всегда лишают меня дара речи, - сказала она тихо и улыбнулась.

Его глаза мгновенно потемнели, а улыбка исчезла.

- Ты хочешь сказать, что не всегда так реагируешь на поцелуи?

Эрин опустила глаза, так как знала, что не умеет красиво врать.

- Не кажется ли тебе слишком наглым ожидать от меня ответа на свой вопрос? У меня есть свои секреты, которые я не хотела бы раскрывать.

- Кстати, как твоя нога? - поинтересовался он через некоторое время, когда они снова зашагали по мокрому песку. - Может, нам не стоит так далеко уходить от дома?

Она посмотрела на ногу, как бы желая удостовериться, что все на своем месте. Конечно, доктор вряд ли одобрил бы ее прогулку по усыпанному бревнами и камнями берегу, но ради таких поцелуев можно пойти на любой риск.

- Знаешь, Люси делает заметные успехи, - ни с того ни с сего сказала она, пытаясь собрать разбредающиеся во все стороны мысли. - Они с Максом неплохо сработались.

- Да, я сам вижу это, - охотно согласился Ник, поворачивая обратно к дому. - До аварии она мечтала заняться модельным бизнесом, но потом все рухнуло.

- Из нее получилась бы превосходная модель, - поддержала его Эрин. - У нее есть все данные для этого.

- А я не уверен в этом, - откровенно признался Ник. - Ведь это нелегкий труд, требующий максимальной отдачи и огромного самопожертвования. - Он посмотрел на нее, и в его глазах промелькнули давно знакомые ей признаки неизбывной вины. - Впрочем, теперь мы никогда не узнаем об этом.

- Ничего, в жизни немало других не менее интересных вещей, которым она сможет посвятить всю себя, - попыталась успокоить его Эрин, даже не упомянув Макса, чтобы не раздражать его.

- Да, но моделью она уже никогда не станет, - горько заметил Ник.

Он молча подал Эрин руку, когда они подошли к огромному бревну, и прикосновение его руки показалось ей таким чужим, как будто он уже был где-то далеко за пределами ее досягаемости.

На следующий день вся группа оживленно обсуждала занимательные подробности прошедшей благотворительной вечеринки, а потом отправилась в небольшое кафе, где все с удовольствием лакомились сандвичами. По возвращении в центр Эрин продемонстрировала им несколько новых команд, которые нужно было отработать и запомнить.

- Работая с собаками, - подытожила она, - старайтесь повторять одни и те же команды, которые могут оказаться вам полезными. Завтра у нас будет еще одна поездка в магазины. А сегодня постарайтесь отработать все те команды, которые я только что вам показала. Если возникнут какие-то вопросы, я буду поблизости. - С этими словами Эрин отошла к стене, увидев, что на пороге появился Ник.

- Ты не сможешь поехать с нами завтра на прогулку? - спросила она, стараясь скрыть внезапно охватившее ее волнение. Она уже давно испытывала нечто подобное при каждом приближении к нему, но избавиться от этого чувства не могла. - Завтра мне просто некому помочь.

- Разумеется, если мой босс освободит меня от другой мелочной работы, - с досадой пожал плечами Ник, но шутливая улыбка на губах сгладила впечатление неудовольствия.

- Хорошо, я попытаюсь найти благовидный предлог, чтобы освободить тебя на время от изнурительной физической работы, - в таком же духе парировала Эрин. Она поблагодарила Ника за готовность помочь и направилась к ученикам, которые старательно следовали всем ее указаниям.

Ник пристально следил за каждым ее движением и перебирал в памяти все обстоятельства воскресного дня. Какой удивительно нежной и теплой была она в его объятиях и к тому же неописуемо желанной. Он даже покраснел и быстро повернулся к двери, желая скрыть свою слабость.

Возбуждение было настолько сильным, что унять его не помогли ни тяжелая физическая работа, ни холодный душ. В конце концов он пришел к выводу, что единственным средством избавиться от этого наваждения было бы набраться наглости и затащить ее в постель. Он почти не сомневался, что она не будет сопротивляться и охотно откликнется на его предложение, иначе бы она не отвечала так страстно на его поцелуи. Ник стиснул голову руками и прислонился к стене. Господи, как он хотел ее! Где взять силы, чтобы выдержать такое напряжение и не сойти с ума от этого навязчивого чувства?

- А где же Фред? - испуганно спросила Эрин, обводя глазами широкий бульвар.

- Еще минуту назад он был здесь, - удрученно сказал Рэй и тоже стал вертеть головой.

Эрин отнеслась к исчезновению Фреда с нарочитым спокойствием, так как не сомневалась в способности Квини помочь своему хозяину в трудную минуту.

- Пойду посмотрю, куда он запропастился.

- Давай я схожу, - с готовностью предложил Ник, который все последнее время находился с Люси и практически не имел возможности поговорить с Эрин. Да и она тоже не очень-то стремилась попадаться ему на глаза, испытывая некоторую неловкость после той памятной прогулки по берегу.

- Нет-нет, я сама пойду, - поспешила ответить она, задержав взгляд на его расстегнутой у ворота фланелевой рубашке, из-под которой виднелись курчавые жесткие волосы.

Ник равнодушно пожал плечами и повернулся к позвавшей его сестре. Эрин быстро зашагала к небольшому магазину, где продавалась еда для животных, обогнула его и увидела неподалеку от себя Фредди и Квини. Они находились в окружении подростков, и по выражению лиц она сразу же поняла, что намерения юнцов далеки от дружеских.

- Так что нужно сказать, когда хочешь проехать мимо нас? - грозно потребовал один из них, когда Эрин подошла поближе. Его друзья весело рассмеялись, а Квини, безошибочно определив враждебность в его голосе, огласила окрестности громким лаем.

- Вы только посмотрите, какая крутая собака, - задиристо прорычал другой парень и поднял ногу, как будто собираясь ударить ее.

- Оставь ее в покое! - закричал Фредди и смахнул рукой стекающие по щекам слезы.

- Ну-ка прекратите сейчас же! - решительно вмешалась Эрин, прикрыв собой беспомощного парня.

- Простите, - сквозь слезы произнес Фред извиняющимся тоном. - Я хотел посмотреть на рыбок, а они пристали ко мне…

- Ничего, успокойся, - сказала она, наклоняясь над ним. - Ты ни в чем не виноват. - Внимательно присмотревшись, она вдруг обнаружила, что окружающие ее парни намного старше, чем это казалось на первый взгляд. Собственно говоря, это были те самые великовозрастные подростки, которых ее мама часто называет уличной шпаной.

- Как вам не стыдно, - строгим голосом пыталась вразумить их Эрин, изначально сомневаясь в эффективности подобного метода. - Неужели вам больше нечем заняться, кроме как приставать к парню, который намного меньше вас?

- Так он же псих натуральный! - глумливо заметил один из них.

Его приятель с немытой копной рыжих волос, торчащих на макушке, сделал шаг к Эрин, нагло оглядел ее с ног до головы и прищелкнул языком:

- Эта красотка вполне в моем вкусе.

Эрин спокойно выдержала его сальный взгляд, храбро заслоняя своего подопечного.

- Эй, малышка, - не отступал разнузданный панк, - как насчет того, чтобы пройтись в кустики, где мы сможем с тобой…

Не успел он закончить свое предложение, как перед ним выросла мощная фигура Ника. Не долго думая он схватил наглеца за шиворот и резко дернул вверх, почти оторвав от земли.

- Закрой свою грязную пасть, - приказал Ник, грозно сверкнув глазами.

Парень побледнел от страха, а его товарищи испуганно попятились назад.

- Ник, - поспешила предупредить его Эрин, чтобы тот не затеял, не дай Бог, драку, - все нормально, отпусти его.

- Ты чего, мужик, - заблеял парень, нервно подергивая головой, - мы не сделали ей ничего плохого.

- Что здесь происходит? - сурово поинтересовался Ник, обращаясь к Эрин.

- Они прицепились к Фредди, но сейчас уже все нормально, - попыталась успокоить она своего защитника.

- Они насмехались надо мной, - пояснил Фред, - а потом подошла Эрин.

- С тобой действительно все в порядке? - уточнил Ник, не обращая внимания на извивающегося в его руках панка.

- Да, все нормально.

- Ну вот видишь? - обрадовался парень. - Мы не сделали им ничего плохого. Отпусти меня.

Эрин огляделась вокруг и вдруг заметила, что их стала окружать толпа зевак. Только скандала ей сейчас недоставало.

- Что здесь происходит? - пробасил спешащий к ним охранник магазина. В одной руке он держал переговорное устройство, а в другой - массивную резиновую дубинку.

Ник отпустил панка и натянуто улыбнулся охраннику:

- Всего лишь маленькое недоразумение.

- Да-да, все в порядке, - поспешно подтвердил парень и потер рукой покрасневшее лицо.

- Я же предупреждал тебя и твоих друзей держаться подальше от нашего магазина! - заорал на него охранник. - Убирайся вон и никогда больше здесь не появляйся, иначе я вызову полицию. Ты понял меня?

Тот молча кивнул и бросился наутек. Когда группа уличных хулиганов скрылась из виду, охранник обратился к Эрин:

- Вы не хотите официально оформить заявление на этих мерзавцев? У нас и раньше было с ними немало хлопот.

Эрин решительно покачала головой:

- Нет-нет, обойдемся без этого, но я так признательна вам за своевременную помощь. К счастью, они не успели причинить нам никакого вреда. Благодарю вас.

Охранник внимательно выслушал ее и пожал плечами:

- Как будет угодно, мадам.

Эрин шла молча, думая о том, что все могло бы обернуться намного хуже, если бы Ник не подоспел вовремя.

- Спасибо, Ник, - наконец тихо обронила Эрин, касаясь его руки. - Я давно уже убедилась в том, что ты надежный и верный друг.

Его глаза потемнели, а на губах заиграла довольная ухмылка.

- Всегда готов помочь такой прелестной женщине, - сказал он, поглаживая пальцем ее щеку.

Эрин испуганно оглянулась вокруг, чтобы убедиться, что за ними никто не наблюдает.

- Думаю, нам нужно вернуться к нашим подопечным, а то Фредди всем расскажет, что это его преданная Квини отогнала целую шайку бандитов.

За ужином только и разговоров было, что о недавнем инциденте. Эрин все время поглядывала на Ника и хотела улучить момент, чтобы еще раз поблагодарить его за помощь, но он ушел раньше, чем она покончила с едой. Сложив грязные тарелки, она вышла во двор и услышала приглушенный стук мяча у баскетбольного щита. Ник увлеченно стучал мячом по асфальту и бросал его в кольцо.

- Только больше никаких соревнований, - предупредил он ее. - Даже не проси. - Несмотря на прохладную погоду, его лицо покрылось капельками пота.

- Не советую тебе стоять здесь на ветру. Можешь простудиться, - заботливо предупредила Эрин, глядя на его раскрасневшееся лицо. - Лучше иди домой и прими душ.

- Ты хотела о чем-то поговорить со мной? - окинул он ее испепеляющим взглядом и сделал несколько шагов вперед.

- Нет, я просто услышала стук мяча и решила посмотреть, кто тут развлекается, - неумело соврала она.

- Ну хорошо. - Он сделал вид, что поверил ей. - А что ты скажешь, если я сейчас приму душ и заскочу к тебе? Надеюсь, ты будешь дома?

Эрин густо покраснела и опустила глаза.

- Нет, я буду в офисе. Но тебе не стоит беспокоиться по этому поводу и отвлекать меня от работы.

- Не вижу никакого беспокойства, - быстро сказал он и ушел прочь, не дав ей возможности ответить.

Эрин обескураженно смотрела ему вслед, не зная, радоваться ей или огорчаться его настойчивости. Затем до нее донеслась веселая мелодия, которую старательно высвистывал удаляющийся Ник.

Эрин сидела в офисе и никак не могла сконцентрироваться на работе. Перед ее глазами тускло мерцал экран компьютера, мелькали какие-то цифры и слова, но она не видела их. Мысли лениво разбредались в разные стороны, чтобы вскоре так или иначе вернуться к главной теме - Нику. Когда в дверь негромко постучали, Эрин подскочила от неожиданности, хотя в глубине души надеялась на появление Ника.

- Войдите, - произнесла она срывающимся голосом и попыталась сконцентрировать внимание на компьютере.

- Привет, - послышался за спиной волнующий голос.

Она заставила себя повернуться к двери и изобразить на лице удивление. Перед ней стоял тот, кого она ждала, не желая признаться в этом самой себе. Его темные волосы были еще влажными после душа. Запах дорогого одеколона, донесшийся до Эрин, вселял надежду на воплощение затаенной мечты.

- Привет, - ответила Эрин и облизала внезапно пересохшие губы, когда увидела, каким взглядом он смотрит на нее. Повернувшись к компьютеру, она несколько раз щелкнула по клавиатуре, заканчивая программу, а потом встала и подошла к стенному шкафу, чтобы взять оттуда новую дискету. Тонкие волоски на ее шее зашевелились, как бы ощущая приближение гостя. Эрин быстро повернулась, но было уже поздно. Ник вытянул вперед руки и прижал ее к стене, не давая никакой возможности улизнуть в сторону. Их глаза встретились и избавили обоих от необходимости притворяться. Эрин ощутила гулкое биение его сердца, и перед ее глазами пошли темные круги.

- Ты хочешь меня? - прошептал он ей на ухо, прижимаясь к ней всем телом.

Совершенно обессилев, Эрин отбросила все мысли о возможном сопротивлении.

- Не знаю, как ответить на твой вопрос.

- Попробуй сказать правду, - посоветовал Ник с нескрываемой иронией. Кончики его губ изогнулись в легкой ухмылке.

- Я не знаю… - начала было она, но он перехватил ее взгляд поверх его плеча на окно и понимающе кивнул.

- Не двигайся, - приказал он, а потом быстро пересек комнату, опустил шторы и вернулся к ней.

- Что ты делаешь? - сдавленным голосом шепнула она, когда Ник прижал ее своим телом к стене.

- Пытаюсь соблазнить тебя, - выдохнул он ей на ухо. - И надеюсь, что у меня это получается неплохо.

К собственному удивлению, этот ироничный тон немного успокоил ее. Она подняла руки и запустила пальцы в его густые волосы.

- Да, похоже, ты неплохо владеешь этим искусством, - прошептала она в его разгоряченные губы.

Последовавший за этим поцелуй был не менее страстным и продолжительным, чем в тот памятный вечер на берегу океана. Когда напряжение достигло высшей точки и им обоим казалось, что уже нет сил воздерживаться от дальнейшего, дверь внезапно отворилась и послышался громкий возглас.

- О Господи! - вырвалось у оторопевшей Анны, когда Эрин и Ник отскочили друг от друга как ошпаренные. Затем ее лицо мгновенно порозовело и расплылось в широкой улыбке. - Простите, ради всего святого. Не хотела помешать вам. - Эрин попятилась назад к столу, а Ник как ни в чем не бывало остался на прежнем месте и спокойно наблюдал за обеими женщинами. - Я увидела свет в окне, - продолжала оправдываться Анна, - и подумала, что забыла его выключить, когда уходила домой. - С этими словами она легко развернула инвалидное кресло и взмахнула рукой: - Продолжайте в том же духе.

- Анна! - опомнилась Эрин, но не предприняла никаких попыток догнать подругу. Да и что она могла сказать ей после всего этого? Глупо отрицать-то, что она видела собственными глазами.

- Поговорим позже, - донеслось из дальнего конца коридора.

Ник подошел к двери, закрыл ее и посмотрел на Эрин долгим испытующим взглядом:

- Я вижу, это заметно испортило тебе настроение.

Эрин отступила к столу и опустила голову. Ей очень хотелось снова оказаться в его объятиях, но внезапное вторжение Анны действительно подпортило настроение.

- Я немного шокирована, - откровенно призналась она, виновато потупившись.

- Очень жаль, - задумчиво произнес Ник и застыл перед ней, сложив руки на груди. - Тогда давай поговорим о чем-нибудь другом.

- Если ты имеешь в виду свою сестру, то могу сказать откровенно, что она делает успехи. У нее сложились прекрасные отношения с Максом, и они вместе очень стараются как можно быстрее завершить курс обучения. В отличие от тебя я чрезвычайно довольна подобным развитием событий.

- Вот в этом ты ошибаешься. Я тоже рад за нее, - возразил Ник.

- Правда? - с недоверием воскликнула Эрин.

Он мгновенно отреагировал, вскинув голову и пристально посмотрев ей в глаза:

- Что ты хочешь этим сказать?

- А то, что ты с самого начала весьма скептически отнесся к моей программе и не скрывал этого. Или я ошибаюсь?

- Да, это так, но в конце концов мне пришлось изменить свое мнение, тем более что я искренне люблю Люси и хочу ей только добра.

- Мне это известно, - поспешила добавить она, приготовив самый убийственный аргумент. - Но известно также и то, что любовь может быть слепой и ожидать от нее какой-то пользы в таком случае просто не приходится.

- А в чем же, собственно, заключается польза, с точки зрения Эрин Маккензи? - неожиданно спросил он и окинул ее холодным взглядом. - Откуда тебе знать, какие чувства одолевают меня, когда я вижу свою любимую сестру в инвалидной коляске? - Последние слова он произнес с такой болью, что Эрин даже поежилась.

- Перестань казнить себя каждую минуту! - возмутилась она в ответ, всеми силами стараясь держать себя в руках. - Это не помогает ей и уж тем более не может помочь тебе.

Ник удивленно заморгал и по привычке провел рукой по волосам.

- Черт возьми, какая же ты все-таки упрямая.

- Да как ты смеешь называть меня упрямой? - не сдержалась Эрин, в отчаянии топнула ногой и угрожающе подбоченилась. - Неужели ты сам не видишь, что уже сгорбился под тяжестью надуманной и совершенно беспочвенной вины! Ты стал похож на бездушный спасательный жилет!

Брови Ника поползли вверх, а щеки покрылись темными пятнами.

- Ты отдаешь себе отчет в том, что говоришь?

- Да, Ник, у меня уже нет сомнений на этот счет, - тихо добавила она. - Мне уже приходилось сталкиваться с подобными случаями. - Она подошла поближе и взяла его за руки, едва удерживаясь, чтобы не обнять и хоть таким образом утешить. - Чувство вины ранит человека больше, чем любая авария и несчастный случай. Оно глубоко проникает в душу, корежит ее и в конечном итоге делает обе стороны еще более несчастными. Короче говоря, ты сам как бы напоминаешь Люси о том, что она калека и не может обойтись без твоей помощи.

Глаза Ника сузились от внезапной вспышки гнева. Он высвободил руки и отступил на шаг.

- Не вмешивайся не в свои дела, - вспылил он. - Ты ничего не понимаешь в этом! - Его лицо перекосилось от страдания и обиды. - И никто не понимает этого! - С этими словами он резко повернулся и направился к двери. В последний момент Эрин показалось, что в его глазах промелькнуло чувство сожаления и горечи.

- Ник! - попыталась остановить она его.

Но тот уже вышел в коридор и мягко прикрыл за собой дверь. Уж лучше бы он хлопнул ею изо всех сил.

Пока Эрин размышляла над разрушительным комплексом вины Ника, он тем временем нанес неожиданный визит сестре.

- Входи, - гостеприимно распахнула она перед ним дверь и добродушно улыбнулась.

- Как дела? - поинтересовался он, все еще находясь под впечатлением разговора с Эрин.

- Думаю, сейчас более уместно спросить о твоих делах, - многозначительно заметила она, пристально вглядываясь в потемневшие от злости глаза Ника.

Люси давно уже научилась мгновенно распознавать настроение брата и знала его, как открытую воскресную проповедь в местной церкви. А он сидел молча, не понимая, зачем вообще пришел к ней. Но видимо, ему хотелось получить подтверждение своей правоты, и он стал вдруг рассказывать ей о своем недавнем споре с Эрин, обозвав ее самой упрямой женщиной из всех, которые попадались ему в жизни.

- А я уже давно знала это, - воскликнула Люси и хлопнула в ладоши, отчего Макс вскочил с пола и настороженно уставился на хозяйку. - Все нормально, малыш, - успокоила его Люси и погладила по голове. - К ноге.

Макс вздохнул и прилег возле кресла.

- Вы ведь прекрасно подходите друг другу, - продолжала как ни в чем не бывало Люси и пристально посмотрела на брата. - Я поняла это в ту самую минуту, когда вы впервые встретились.

- Никогда не думал, что ты повредила не только позвоночник, но и голову, - выпалил Ник, не успев как следует обдумать свои слова.

Какое- то время Люси выглядела так, словно ей только что отвесили звонкую пощечину. Затем она взяла себя в руки, гордо вздернула подбородок и ослепительно улыбнулась:

- Нет, дорогой, голова - это единственное, что у меня до сих пор работает безотказно.

Ник вскочил на ноги, подошел к ее креслу и опустился на колени.

- Прости, сестренка. Я не хотел обидеть тебя. Беру свои слова обратно и обещаю больше никогда не повторять их. - Он наклонил голову и выругался про себя, проклиная свою несдержанность. Как он мог опуститься до такого хамства? Раскаяние овладело его сердцем, и он успокоился лишь тогда, когда почувствовал на голове ее тонкую и все еще слабую руку.

- 'Такое впечатление, -с улыбкой произнесла она, - что ты еще не научился осознавать свои ошибки и выслушивать правду.

Ник недоуменно поднял голову и посмотрел на нее:

- Какую еще правду? Что ты имеешь в виду?

- Что ты по уши влюбился в Эрин, - торжественно провозгласила Люси.

 

Глава 8

Ник был так потрясен неожиданным заявлением сестры, что какое-то время вообще не мог произнести ни слова.

- Это чушь! - Он вскочил, бессмысленно размахивая руками.

Люси попыталась сдержать смех, но в глазах ее сияли веселые искорки. Ник прикусил губу, понимая, что может наговорить ей кучу гадостей, и безвольно опустился на диван.

- Как только это могло прийти тебе в голову, - с наигранным возмущением произнес он и вымученно улыбнулся. - Конечно, я не могу отрицать, что Эрин замечательная женщина, но…

- Ага, значит, ты все-таки признаешь это? - не без ехидства спросила Люси.

- Дорогая моя сестренка, - твердо начал Ник, - я же не бесчувственный чурбан, в конце концов. Но это вовсе не означает, что я безоглядно готов влюбиться в первую встречную.

- Я этого не сказала, - запротестовала Люси. - Но Эрин…

- Руководит этим центром, - поспешил он закончить ее мысль.

- Знаешь, я на днях разговаривала с Анной, - вдруг переключилась Люси на другую тему разговора, и Ник растерянно заморгал и покраснел от смущения, вспомнив недавний инцидент в офисе.

- Да, ну и что?

- Она рассказала мне, что несколько лет назад училась вместе с Эрин в колледже.

Ник молча кивнул. Он знал это со слов самой Эрин.

- Именно тогда ей был поставлен этот жуткий диагноз, - пояснил он.

- Совершенно верно, но вскоре после этого она познакомилась с Дарреном, - добавила Люси и выжидающе посмотрела на брата.

Ник удивленно поднял голову. Неужели она сообщила ему о своей болезни еще до заключения брака?

- Они влюбились друг в друга и вскоре поженились, - продолжала между тем Люси, - хотя Даррен прекрасно знал, чем это все может кончиться для нее. Вот это действительно романтично!

- Возможно, но справиться с этим нелегко, - задумчиво произнес Ник, не соглашаясь в душе с сестрой. Уж какая тут романтика.

Глаза Люси внезапно заблестели от слез.

- Неужели ты до сих пор ничего не понял? - почти закричала она дрогнувшим голосом.

Ник почувствовал, как по его спине пробежал холодок. Медленно поднявшись на ноги, он подошел к сестре и крепко сжал ее руку.

- Что случилось, дорогая? Почему ты так расстроилась?

Люси неуклюже смахнула с лица слезы и посмотрела на брата:

- Если Анна нашла человека, который безгранично любит ее, то, может быть, и мне улыбнется такое счастье. - На ее мокром от слез лице появилась натянутая улыбка. - Знаешь, я хочу прожить долгую жизнь, и прожить ее счастливо.

- Ты будешь счастливой, - поспешил успокоить Ник сестру, снова сжимая ее руку. - Непременно будешь!

А в голове навязчиво бродили сомнения в том, что они оба когда-нибудь испытают это удивительное чувство.

Весь оставшийся вечер Ник ломал голову над словами сестры. Если она продолжает терзать себя подобными мыслями, то во всем, несомненно, виновата Эрин. Именно Эрин заронила в сознание сестры ложные и трудно осуществимые надежды, безответственно убеждая ее в том, что служебная собака - единственное спасение от беды. Нужно непременно поговорить с Эрин, и сделать это сегодня же вечером, так как завтра поймать ее без свидетелей будет практически невозможно. Не откладывая свои намерения в долгий ящик, Ник подошел к двери ее квартиры и постучал.

- Привет, - удивленно произнесла Эрин и отошла в сторону, пропуская его вперед. - Входи.

- Прости, что так поздно, - неуверенно промямлил Ник.

- Ничего страшного, - спокойно ответила она. - Что привело тебя ко мне? - Всем своим видом она хотела показать, что прекрасно владеет ситуацией и контролирует свои чувства, но в душе пульсировало одно-единственное желание - броситься к нему на шею.

Глядя на Эрин, Ник совершенно забыл о том, ради чего пришел. В плотно облегающем свитере, подчеркивающем все достоинства ее изящной фигуры, и таких же облегающих джинсах, из-под которых виднелись серебристого цвета ковбойские ботинки с большими сверкающими пряжками, Эрин выглядела хрупкой и беззащитной. Коротко подстриженные волосы были слегка взлохмачены, отчего она напоминала еще не окрепший первый весенний цветок.

- Я просто не нахожу себе места, - откровенно признался он, медленно приближаясь к Эрин. В следующую секунду его руки оказались у нее на плечах. Она мгновенно напряглась и глубоко вдохнула в себя воздух, как будто желая запастись им на время поцелуя. И на сей раз чутье не обмануло ее. Поцелуй был долгим и страстным. Она закрыла глаза и положила руки ему на бедра.

- Мне не следовало бы этого делать, - тихо прошептал он ей на ухо.

- Что же тебя заставляет?

Он взглянул на диван:

- Я могу присесть?

Не дожидаясь ответа, он устало опустился на его мягкую поверхность и положил руку на спинку. Эрин присела на стул неподалеку от него и поджала под себя предательски подрагивающие ноги.

- Не могу избавиться от мысли, что ты порождаешь в душе моей сестры ложные надежды, - перешел он к делу.

Эрин с недоумением посмотрела на собеседника:

- Каким же, интересно, образом?

Ник угрюмо насупился и поправил волосы.

- Она поговорила с Анной и теперь уверена, что ее непременно ожидает какой-нибудь принц, счастливое замужество и все такое прочее.

- Прости за откровенность, - резко отчеканила Эрин, вскакивая со стула, - но мне кажется, ты сам лишен надежды и делаешь все возможное, чтобы избавить от нее других. Не могу понять, почему ты настроен столь пессимистично, но лично я уже порядком устала от твоего бесконечного нытья.

- А мне осточертели твои педагогические эксперименты в духе Мэри Поппинс, - гневно парировал Ник, поднимаясь с дивана.

Подобное сравнение вызвало у Эрин приступ безотчетного смеха.

- Мэри Поппинс! - воскликнула она и мгновенно представила себе пролетающую мимо с зонтом в руке Джулию Эндрюс .

- Да, именно так! - почти прорычал Ник.

Эрин немного успокоилась и с трудом удержалась от улыбки. Этот сказочный образ немало позабавил ее. К ее удивлению, Ник тоже ухмыльнулся в ответ и хотел было что-то сказать, но она опередила его, силой усадив обратно на диван.

- Расскажи мне о той злосчастной аварии, - неожиданно предложила она, надеясь, что это поможет ему излить душу и даже отчасти избавиться от комплекса вины.

Ник шумно вздохнул и откинулся на спинку дивана.

- Я стараюсь избегать подобных воспоминаний.

- И напрасно, - со знанием дела заметила Эрин. - Это помогло бы тебе облегчить душу и освободиться от невыносимой тяжести. - Ты когда-нибудь обсуждал эту проблему с посторонними людьми? - Со слов Люси она уже знала, что он избегал говорить на эту тему даже с родителями. А уж с другими людьми тем более.

К ее вящему удовольствию, он не стал врать и решительно покачал головой:

- Нет, я никому еще не рассказывал об этом. Мой отец слишком черств, чтобы понять такие вещи, он всегда был занят своими делами и редко обращал внимание на дочь. А мама… Я просто не хотел лишний раз травмировать ее и не напоминал о случившемся.

- Да, я прекрасно понимаю твои чувства, - подбодрила его Эрин. - Но все же настаиваю на том, чтобы ты поделился со мной. - Она закрыла глаза, опасаясь гневного взрыва с его стороны, но его, к счастью, не последовало. Вместо этого он наклонился к ней, взял за руку и крепко сжал ее.

- В тот злополучный вечер мы долго спорили с ней, - сказал он после продолжительной паузы. - Люси хотела бросить колледж и поступить на очень дорогостоящие курсы модельного бизнеса, где она могла бы приобрести необходимое мастерство. - Эрин почувствовала, что сейчас вся горечь в его словах нацелена прежде всего на него самого. - Сейчас мне весь этот спор насчет платы за обучение кажется совершенно бессмысленным, но тогда… Короче говоря, я плохо следил за дорогой, хотя и остановился на красный свет. А этот пьяный подонок не справился с управлением и на огромной скорости врезался в нашу машину, когда мы тронулись на зеленый свет. У Люси не было никаких шансов на благополучный исход.

- Значит, ты действительно ничего не мог поделать…

- Нет, я должен был следить за движением машин, - сердито оборвал ее Ник. - Должен был посмотреть вокруг и не ехать наперерез этому идиоту. А я как самый последний дурак расстроился из-за каких-то нескольких сотен баксов и ничего не видел вокруг!

Эрин подсела к нему и по-дружески обняла за плечи:

- Но это могло случиться, даже если бы вы не спорили друг с другом. Поэтому тебе нужно успокоиться и не терзать себя мыслями о виновности. Пора позабыть о том несчастном происшествии и навсегда сбросить с себя непомерный груз ответственности.

Ник медленно поднял голову и посмотрел на нее потемневшими от горя глазами. Эрин стало так жаль его, что она чуть было не разревелась,

- Спасибо, - тихо шепнул он. - Я понимаю, чего ты хочешь добиться от меня.

- Ну и хорошо, - промолвила она нарочито беззаботным тоном. - Надеюсь, у меня это получится.

Он улыбнулся, вспомнив, что примерно такую же фразу сказал он сам, когда пытался соблазнить ее, и его взгляд упал на ее чувственные губы.

- Я не понимаю, что происходит, но чувствую, что бороться с собой больше нет сил.

Эрин согласно кивнула, так как уже давно испытывала нечто подобное. Конечно, она подозревала, чем может все для нее кончиться, но сопротивляться зову плоти у нее уже не было сил. На ее губах появилась нежная улыбка. Ник взвился, как огромная хищная птица, и набросился на нее, давая волю страсти.

Через некоторое время он поднял голову и посмотрел на нее слегка увлажненными глазами.

- Если ты меня не остановишь сию же секунду, то я за себя не ручаюсь.

Эрин прикоснулась кончиками пальцев к его щекам, а затем медленно встала, будучи уверенной в том, что никогда прежде сомнения не покидали ее так быстро, как сейчас. Протянув ему руку, она подняла его с дивана и показала на дверь:

- Спальня находится там.

Ник попытался остановить ее, а затем перестал сопротивляться и нежно обнял, беспрерывно осыпая поцелуями.

- Я сделаю все, чтобы мы с тобой никогда не забыли эту чудную ночь, - прошептал он дрогнувшим от волнения голосом.

Ник осторожно положил ее на кровать, а сам лег рядом, беспрестанно покрывая поцелуями ее лицо и шею. Эрин тотчас же забыла обо всем на свете и даже о тех грустных словах, которые он произнес несколько минут назад, и всецело отдалась пьянящему чувству трепетной любви.

Эрин почувствовала, что ее пронизывают тысячи острых иголок желания, а перед глазами все поплыло. Ее руки потянулись к пуговицам его рубашки, с трудом справились с ними, а потом коснулись молнии на джинсах. Ник судорожно перехватил ее руку и на мгновение застыл.

- Еще одно неосторожное движение, - тихо прошептал он, - и хитроумный сценарий нашей игры будет безжалостно скомкан и разрушен. Уж лучше я сам это сделаю.

Она с трудом отвела руку в сторону и удивилась тому, как легко и умело он контролирует все свои движения и поступки, чего не скажешь о ней. Она вспыхнула после первого же прикосновения и сейчас жадно стремилась к завершению любовной игры, понимая при этом, что они оба много потеряют от этой безумной спешки. В следующий раз, если он, конечно, наступит, нужно будет двигаться как можно медленнее, от поцелуя к ласкам, и наслаждаться каждым сладострастным мгновением любви.

- Что случилось? - озабоченно спросил он, когда она неожиданно отодвинулась от него.

Вместо ответа Эрин с плутовской улыбкой быстро сдернула с него уже расстегнутые джинсы.

- Эрин! - воскликнул он, с шумом вдохнув воздух. - Что ты делаешь?

Она мягко прикоснулась пальцами к теплой поверхности его живота и ощутила тугую ткань мускулов, которые дрогнули и напряглись. Не долго думая она просунула руку ниже и коснулась пальцами курчавых волос. Ник тихо застонал и закрыл глаза, но, опомнившись, вскочил с кровати, вынул из бокового кармана джинсов бумажник, что-то достал оттуда и снова вернулся к ней. Только тогда Эрин догадалась, что он пришел к ней во всеоружии.

Ник прижал ее к постели, осторожно раздвинул коленями ее ноги и легко вошел в нее. Эрин, подчиняясь неведомой силе любви, стала совершать ритмичные движения в унисон его собственным. С каждой минутой их порывы друг к другу становились сильнее и глубже, и через несколько минут она услышала его приглушенный крик, после которого она тоже выгнулась дугой, напряглась всем телом и наконец-то освободилась от невыносимо возрастающей энергии любви.

- А где же Ник? - как можно более равнодушно спросила Эрин у Люси, когда он не появился на завтрак. - Неужели он проспал?

Та удивленно посмотрела на нее широко открытыми глазами, которые в этот момент были очень похожи на глаза брата.

- Разве он ничего не сказал вам?

- Насчет чего? - в свою очередь удивилась Эрин, очень надеясь, что на ее лице нет никаких признаков бессонной ночи. Она проснулась рано утром и обнаружила, что Ник уже ушел к себе. Безусловно, это было разумное решение, но она даже сейчас опасалась, что окружающие каким-то образом догадаются об их тайной связи. Именно поэтому она с такой опаской поглядывала на дверь, ожидая с минуты на минуту увидеть там Ника. - Так о чем он должен был рассказать мне? - повторила она свой вопрос, все больше удивляясь молчанию Люси.

- Мне казалось, что он попрощался с вами перед отъездом.

По спине Эрин пробежал ледяной холод.

- Отъездом? Каким отъездом? Куда?

Люси уставилась в свою тарелку,

- Ник уехал домой, в Юджин.

 

Глава 9

В ту же минуту кровь отхлынула у нее от лица, и оно стало похожим на мертвенно-бледную маску. Она судорожно пыталась привести свои мысли в порядок, но в голове осталось место лишь для одной - Ник уехал.

- Нет, - услышала Эрин свой хриплый голос, который показался ей каким-то чужим и очень далеким. - Он ничего не сказал мне об этом.

- Вероятнее всего, - высказала догадку Люси, - в компании случилось нечто такое, что потребовало его немедленного присутствия. Он сказал, что, возможно, вернется сюда через пару дней.

Эрин невольно издала вздох облегчения. Значит, он уехал не насовсем.

- Что-нибудь случилось? - тихо спросила Анна, мельком взглянув на подругу.

Эрин слабо улыбнулась и неуверенно покачала головой:

- Нет, все нормально. Главное, что Люси хоть на время избавилась от чрезмерной опеки. - Она знала, что подруга вряд ли поверила ей, но вместе с тем была уверена, что та не станет больше допрашивать ее.

Разговор вокруг Эрин потихоньку вошел в привычное русло, сконцентрировавшись на дальнейших планах и на родных, по которым все уже порядком соскучились. Эрин молча жевала поджаренный хлеб и запивала его черным кофе, вкуса которого уже не ощущала. Почему он трусливо сбежал, не сообщив ей ни слова? Может быть, его отец позвонил рано утром и сообщил неприятную новость, а он не захотел будить ее?

Эрин огляделась вокруг, но, к счастью, за этим длинным столом на нее уже никто не обращал никакого внимания. Даже Анна с головой окунулась в свои бытовые разговоры с Дарреном. Эрин встала, отнесла на кухню поднос с грязной посудой и вышла во двор. Погода вполне соответствовала ее настроению. Небо было свинцово-серым, а дождь лил как из ведра. Ничего, работа с собаками в закрытом помещении должна немного успокоить ее. Во всяком случае, в прошлом это всегда выручало.

Ник остановил машину на стоянке перед главным входом в офис компании «Блэквуд констракшн» и обрадовался, увидев неподалеку отцовский пикап. Значит, отец еще не уехал. Он решил не звонить ему, так как выехал из Монро слишком рано, но сейчас уже порядком проголодался и был не прочь сначала слегка перекусить. Да и на душе остался весьма неприятный осадок. Он уехал из центра, даже не попрощавшись с Эрин, и это не давало ему покоя. А с другой стороны, как он мог сказать ей, что уезжает, после такой чудесной ночи?

- Привет, папа, - радостно поздоровался Ник, входя в офис. Отец стоял у стола, держа в руках распечатку с компьютера.

- Ник! Очень рад тебя видеть! - Он быстро пересек помещение офиса и протянул руку сыну. - Как дела?

- Все нормально. - Он крепко пожал руку отцу, а потом поздоровался с бухгалтером Руби.

- Не ожидал тебя сегодня, - возбужденно говорил Блэквуд-старший, сопровождая сына в кабинет. - Ты, должно быть, выехал из Монро очень рано. Как там поживает наша Люси?

Ник слегка замялся, явно не желая расстраивать старика.

- Занимается по полной программе и, как мне кажется, делает успехи. Однако меня беспокоит то, что у нее появились слишком завышенные и малообоснованные надежды.

Отец нахмурился и уселся за свой стол.

- Ну ладно, давай займемся делами. Прежде всего хочу познакомить тебя с нашим новым проектом.

Вскоре Ник почувствовал, что под ложечкой сосет от голода, а делам нет конца и края.

- Знаешь, папа, думаю, что нужно позвонить маме, а потом я хотел бы немного перекусить, если ты не возражаешь. Сам-то ты собираешься обедать?

За обедом они продолжали обсуждать проблемы своей компании, а затем поехали на строительную площадку, где и провели остаток рабочего дня. Ник рассчитывал вернуться в Монро на следующее утро, чтобы поговорить с Эрин и до конца уладить их взаимоотношения, однако сейчас стало ясно, что ему придется остаться здесь еще как минимум на один день.

Тем временем Эрин никак не могла сосредоточиться на работе. Уже прошел целый день с тех пор, как Ник уехал, а злость все еще душила ее, не оставляя надежд хоть на какое-то облегчение. Но, кроме ярости, было еще одно чувство - чувство страха, что он не вернется к ней никогда, хотя Люси и уверяла ее в обратном.

Улучив свободную минуту после обеда, она стала листать газету и вдруг обнаружила в ней небольшую рекламную брошюру с цветными фотографиями. Эрин посмотрела на первую из них, посвященную рекламе товаров местного универмага, и у нее тревожно забилось сердце. На ней были сняты три молодые женщины с товарами универмага. Не долго думая она сняла трубку и набрала номер рекламного агентства, расположенного в центральной части Сиэтла. Там без труда отыскали женщину, которая снимала рекламу, и Эрин быстро договорилась о встрече с ней на следующий день. Оставив все дела на Анну и Даррена, Эрин вышла из офиса и поспешила в комнату Люси, чтобы поделиться с ней своим неожиданным открытием.

Люси была не меньше Эрин поражена увиденным. Какое-то время она вообще не могла произнести ни слова и только молча взирала на фотографию юной девушки, прикованной к инвалидному креслу.

- Понимаешь, - поспешила объяснить ей Эрин, - сейчас разрабатываются новые идеи, касающиеся реальной жизни самых обыкновенных людей. Нита Блу, та самая женщина, которая снимала этот ролик, сообщила мне, что они получили массу интереснейших откликов и сейчас пытаются расширить этот проект и привлечь к бизнесу еще несколько моделей для рекламы ходовых товаров. Разумеется, я рассказала ей о тебе, и она изъявила желание встретиться и поговорить с тобой.

- Когда? - вырвалось у Люси.

- Завтра утром.

- Завтра? - опешила та, схватившись за голову. - Боже мой, я не знаю. Мне ведь нужно привести себя в порядок. Да и как я доберусь туда без Ника? Может быть, мне стоит подождать, пока закончится обучение? - Она неожиданно умолкла, нахмурилась и прикусила нижнюю губу.

- Не волнуйся, - попыталась успокоить ее Эрин. - Ты даже сейчас выглядишь прекрасно. Что же до намеченной встречи, то она состоится в самом центре Сиэтла, и я отвезу тебя туда на машине вместе с Максом. Кстати, это будет превосходная практика для вас обоих.

Люси еще больше насупилась, и у Эрин возникло опасение, что она наотрез откажется от столь заманчивого предложения. К счастью, лицо Люси мгновенно просветлело, и она широко улыбнулась:

- Почему бы и нет? Для Ника это будет самый настоящий сюрприз.

Ник не рассчитывал на очень теплый прием, когда вернулся в центр на следующий вечер, но ему и в голову не приходило, что Эрин и Люси могут уехать куда-то по делам.

- Так куда же они уехали? - озабоченно спросил он Анну, которую отыскал в офисе.

- Точно не скажу, но куда-то в Сиэтл, - ответила та и недоуменно пожала плечами. - Эрин сказала, что у них там какие-то важные дела.

Ник чуть было не набросился на нее.

- И ты не знаешь, куда именно? Или просто не хочешь сказать мне?

- Боюсь, что ничем не могу помочь. Я просто не обратила внимания на их поспешный отъезд.

Ник проворчал слова благодарности и быстро покинул офис, пребывая в полной уверенности, что она не захотела сказать ему правду. Что же здесь произошло, черт возьми?

Он вышел во двор и под проливным дождем дошел до стоянки, размышляя над случившимся. В этот момент во двор въехал хорошо знакомый ему фургон. За рулем сидела Эрин, а рядом с ней виднелась голова его сестры. Ник засунул руки в карманы и стал терпеливо дожидаться, пока обе женщины выйдут из машины. Первой вышла Эрин и сразу же зарделась от смущения. Только сейчас Ник понял, что безумно соскучился по ней.

- Ник! - радостно воскликнула Люси, протягивая к нему руки.

- Привет, малышка. - Он вдруг увидел, что она заметно изменилась, стала какой-то веселой и еще более симпатичной. - Ты что, сделала стрижку? - спросил он, теряясь в догадках.

Люси засмеялась и тут же обменялась загадочным взглядом с Эрин.

- Нет, волосы остались прежними, - хитро подмигнула она, - я просто сделала прическу, вот и все.

Это еще больше удивило его.

- Когда ты вернулся? - поинтересовалась Люси. - Как там родители поживают?

- Вернулся я совсем недавно, - скороговоркой ответил Ник, - а родители передают тебе привет. У них все нормально. Думаю, что они приедут к тебе на экзамены. А теперь скажи, куда вы ездили с Эрин?

Люси глубоко вздохнула, а потом неожиданно просияла и схватила брата за руку.

- Видишь ли, - медленно начала она, - я так взволнована, что даже слов не нахожу. Мы были в модельном агентстве, где меня несколько раз фотографировали и обещали подыскать интересную работу.

Ник ожидал чего угодно, но только не этого. Даже если бы ему сказали, что его сестра проводит финансовую проверку компании «Нортвест балет», он был бы меньше удивлен, чем сейчас. Изумленно моргая, он повернулся к Эрин, ожидая, что та даст ему более вразумительный ответ.

- Да, все верно, - подтвердила Эрин, загадочно улыбаясь. - У твоей сестры появился реальный шанс осуществить свою давнюю мечту.

Ник безмолвно взирал на обеих женщин, совершенно потеряв дар речи. Люси заерзала в инвалидном кресле, не желая утруждать себя дальнейшими объяснениями.

- Мне нужно срочно отвести Макса домой, - обратилась она к Эрин. - Мне кажется, он порядком продрог.

- Неплохая мысль, - поддержала ее та.

Ник бросил рассеянный взгляд на собаку, которая понуро сидела на земле у их ног.

- Такое впечатление, что у него высокая температура, - пояснила Эрин. - Сегодня он ведет себя как-то странно. Надо срочно вызвать ветеринара и проконсультироваться с ним.

Люси легонько пожала брату руку и направилась к дому,

- Поговорим позже, - бросила она на ходу.

Ник стоял молча, глядя вслед сестре. Он не мог понять, как можно стать моделью в инвалидной коляске. Сама мысль об этом казалась ему совершенно нелепой и даже издевательской. Он был так поражен этой новостью, что даже забыл про стоявшую рядом Эрин.

- Я соскучился по тебе, - опомнился он через минуту.

- Неужели? - с насмешкой в голосе переспросила она.

Он понуро опустил голову, понимая, что заслужил подобный упрек.

- Нам нужно поговорить, - едва слышно пробормотал он, желая как можно быстрее извиниться перед ней за неожиданный отъезд. Да и вообще ему хотелось узнать, не будет ли она возражать против его поцелуя.

- Ну что ж, пойдем ко мне, - охотно согласилась она, мгновенно вспомнив чудную ночь любви, которую она провела с ним.

- Хочешь чего-нибудь выпить? - спросила Эрин после традиционного приветствия кошке. - В холодильнике есть апельсиновый сок.

- Нет, спасибо, - вежливо отказался он, пытаясь преодолеть внезапно охватившее его чувство неловкости.

- Тебе придется немного подождать, пока я вызову ветеринара. - От внимания Эрин не ускользнули его смущение и виноватый вид, чего она опасалась больше всего. Его и так гложет чувство вины за судьбу сестры.

Покончив со своими делами, она уселась рядом с ним, сохраняя приличествующую дистанцию.

- Ветеринар приедет к нам поздно вечером. - Она всеми фибрами души ощущала исходящее от Ника напряжение, но не знала, как развеять его.

- Надеюсь, что с Максом ничего страшного не случилось, - пробормотал он, беспокойно ерзая на диване.

- Так о чем ты хотел поговорить со мной? - напомнила Эрин, пристально наблюдая за выражением его лица и желая как можно быстрее разорвать гнетущую тишину.

- Прежде всего я хочу извиниться, что уехал, даже не попрощавшись с тобой.

- Ну и почему же ты это сделал? - продолжала допытываться она, нервно теребя золотую цепочку, которую родители подарили ей на день рождения.

Ник тяжело вздохнул и отвернулся. В этот момент кошка запрыгнула ему на колени и стала тихо мурлыкать. Он рассеянно посмотрел на нее и погладил по голове.

- Можешь прогнать ее, если хочешь, - предложила Эрин, как бы подталкивая его к дальнейшему разговору.

Она уже давно решила, что не будет заливаться слезами, если он вдруг сообщит, что их отношения стали результатом досадного недоразумения.

- Нет, у тебя замечательная кошка, - сказал он и задумался. - Я не знаю, почему это взбрело мне в голову, - начал он тихим голосом. - После той ночи я чуть было с ума не сошел. - Он слабо улыбнулся и убрал со лба прядь волос. - Эрин, мне было очень хорошо с тобой, даже лучше, чем я мог представить себе.

Она напряженно молчала, пытаясь понять, к чему он клонит.

- Знаешь, - продолжал между тем Ник, - после той кошмарной аварии я приложил немало усилий, чтобы отбросить все свои привычные потребности, включая, разумеется, и женщин. Я часто говорил себе, что люблю только сестру и должен посвятить ей все свое свободное время. А когда познакомился с тобой, стал замечать, что могу забывать о ее существовании. Я сопротивлялся этому чувству как мог, но все безрезультатно. - Он подвинулся к ней и осторожно взял за руку.

Эрин судорожно сглотнула и с горечью подумала, что бедный Ник снова терзает себя неразрешимой проблемой.

- Знаешь, тогда утром я оказался во власти какого-то панического настроения, - продолжал он свою исповедь, - что и подтолкнуло меня на необдуманный поступок. Прости меня за эту выходку. Меньше всего я хотел обидеть тебя.

Эрин глубоко вздохнула и опустила голову. А все-таки хорошо, что он вернулся. Только сейчас у нее отлегло от сердца. А о будущем можно пока не думать.

- Когда Люси сказала мне, что ты уехал, я очень расстроилась, но все же попыталась понять тебя. - Она прикрыла ладонью щеку. - Не стану скрывать, я тоже ужасно соскучилась по тебе, - прошептала она.

- Дорогая, - взволнованно воскликнул Ник и крепко обнял ее, - я не заслужил твоего понимания. - Он прижал ее к себе и страстно поцеловал в губы, что окончательно убедило ее в искренности только что произнесенных им слов. - Мне бы очень хотелось остаться у тебя до самого утра, - шепнул он ей на ухо, - но боюсь, что твое отсутствие не останется незамеченным и скоро мы услышим стук в дверь.

Эрин подалась вперед и быстро поцеловала его, после чего пристально посмотрела в глаза.

- Я должна предупредить Люси, чтобы она встретила ветеринара.

Услышав имя сестры, Ник вдруг вспомнил про их недавнюю поездку в Сиэтл.

- Если хочешь, я схожу к ней и передам твою просьбу, - предложил он. - Тем более что мне в любом случае нужно поговорить с ней.

- Ладно, - быстро согласилась с ним Эрин. - А я тем временем проверю ход занятий и попрошу Даррена подменить меня.

Она торопливо встала с дивана, и Ник тут же последовал ее примеру.

- У тебя есть какие-нибудь планы на сегодняшний вечер? - с надеждой с голосе спросил он.

Эрин покачала головой.

- В таком случае предлагаю улизнуть сразу же после ужина.

- С удовольствием.

- А все детали обсудим позже, хорошо? - Он вдруг понял, что если не уйдет отсюда немедленно, то его благие намерения полетят ко всем чертям и вместо предполагаемой прогулки он потащит ее в спальню. Она, видимо, догадалась об этом по его напряженному выражению лица и без промедления проводила до двери.

- Увидимся позже, - сказала она и посмотрела на небо. Дождь уже прекратился, и оно стало заметно светлее.

- Очень надеюсь на это, - ответил Ник и быстро зашагал к сестре.

- Как Макс? - спросил он, когда Люси открыла ему дверь.

Она посмотрела на лежащую у порога собаку.

- Все так же.

- Эрин вызвала ветеринара. Он приедет сегодня вечером.

- Хорошо, - тихо сказала Люси и облегченно вздохнула.

Ника уже давно интересовало, что значит собака для сестры, и каждый раз он приходил к неутешительному для себя выводу. Похоже, она слишком многого ждет от четвероногих друзей.

- Ну а теперь расскажи мне о своем загадочном модельном бизнесе, - быстро переключился он на более интересную тему.

- О, это была грандиозная идея, - оживилась Люси. - Эрин совершенно случайно обнаружила в газете небольшую рекламу, где на фотографии была снята женщина в инвалидной коляске.

Ник удивленно поднял бровь. Ничего подобного он еще не видел.

- Не долго думая она позвонила в рекламное агентство. Все остальное - это уже дело техники. Она связалась с женщиной-фоторепортером, автором этих снимков, рассказала все обо мне и договорилась о встрече. - Лицо Люси расплылось в счастливой улыбке. - Там быстро сделали несколько фотографий, чтобы проверить мою фотогеничность, и пообещали помочь с работой. Не правда ли, благородно с ее стороны? Ведь Эрин потратила на меня уйму времени.

Ник невнятно проворчал что-то насчет того, что лучше бы она сначала посоветовалась с ним, но потом вспомнил, что находился в это время далеко от центра.

- Короче говоря, - продолжала между тем Люси, словно не слыша ворчания брата, - Нита Блу, та самая женщина, которая делала снимки, посмотрела на них и сказала, что все должно быть нормально, но для окончательного решения ей понадобится какое-то время. Если я подойду им, она позвонит мне.

- А потом? - угрюмо поинтересовался Ник. - Что будет потом? Как ты собираешься заниматься этим делом в двухстах милях от родного дома?

Люси удивленно вытаращила на него глаза.

- Очень просто. Сниму квартиру в Сиэтле.

Ник недоверчиво хмыкнул и вскочил на ноги. Вот и появились первые плоды необоснованных надежд, которые Эрин взрастила в душе его сестры. Неужели она не понимает, что ставит Люси в крайне уязвимое положение? Скорее всего это рекламное агентство даст отрицательный ответ, и это будет окончательным крахом на ее жизненном пути.

- Да, я согласен с тем, что все это выглядит довольно заманчиво, - нехотя признал Ник. - Как только получишь ответ, сразу же дай мне знать, договорились?

- Непременно, - пообещала та и беспричинно рассмеялась. Только сейчас Ник обратил внимание, что за последнее время сестра стала чаще смеяться, чем прежде.

- Надеюсь, ветеринар не огорчит тебя плохой новостью, - угрюмо заметил он.

- Я тоже.

На следующий день Анна ворвалась в помещение, где проходили занятия, и сообщила, что Люси просят подойти к телефону. Она весь день сидела без Макса, поскольку ветврач предписал ему антибиотики и отдых. Всплеснув руками, Люси поспешила за Анной и даже покраснела от возбуждения. Уже у порога она бросила на брата беглый взгляд и подняла вверх большой палец. У Ника защемило в груди. Ему стало жаль сестру, которая через несколько минут получит унизительный отказ. Это будет для нее настоящей катастрофой. Посмотрев укоризненно на Эрин, он медленно встал и последовал за сестрой, желая быть рядом с ней в трудную минуту отчаяния. Было бы бесчеловечно оставлять ее наедине со своим горем.

Перед дверью офиса он остановился и посмотрел сквозь стекло на Люси. Она оживленно беседовала по телефону, и на ее лице отражалась целая гамма чувств, которые отнюдь не давали повода считать разговор неудачным. Может быть, это таинственное рекламное агентство каким-то образом выкачивает у бедных инвалидов деньги?

Наконец Люси энергично закивала головой, что-то произнесла в ответ и положила трубку. В следующее мгновение она бросилась к Анне и радостно обняла ее. Ник уже хотел было войти в офис, но сестра опередила его, широко распахнув дверь.

- Представляешь, им понравились мои фотографии! - закричала она, сильно дергая его за рукав. - И они хотят видеть меня в своей студии сразу же после окончания программы обучения!

С этими словами у него рухнула последняя надежда, что благоразумие возьмет верх и она осознает ущербность своей идеи жить вдали от родного дома и родных людей. И все же он решил предпринять последнюю попытку образумить сестру.

- Это всего лишь чарующая мечта, Люси, - осторожно начал он, беря ее за руку.

- Мечта? - воскликнула она и отпрянула, вырывая руку.

- Послушай, малышка…

- Ошибаешься, это не мечта, - горячо запротестовала Люси. - Это самая что ни на есть реальность, предоставляющая мне редкую возможность заниматься настоящим делом. Возможно, у меня все получится! - В ее глазах застыла мольба о поддержке.

Ник оторопело глядел куда-то вдаль и чувствовал, как к горлу подступает комок.

- Я просто хочу уберечь тебя от возможных разочарований и огорчений.

Люси уже плакала навзрыд, даже не вытирая стекающие по щекам слезы.

- Ты не считаешь, что я могу занять достойное место в этой жизни, - всхлипывала она. - Не считаешь меня достаточно умной и достаточно привлекательной для такой работы. Более того, ты абсолютно убежден, что я не справлюсь с новыми обязанностями, потому что раньше я часто бросала одно дело и начинала другое.

Ник хотел было возразить, но потом благоразумно промолчал. Он действительно нередко упрекал ее в непостоянстве и даже сейчас не верил, что она всерьез возьмется за дело.

- Это не так! - все же выкрикнул он, но понял, что было уже поздно. Люси быстро развернула кресло-каталку и направилась к своей комнате.

- Я уже давно изменилась, - крикнула она на ходу. - И не только физически, к твоему сведению. Но ты наотрез отказываешься признавать это.

Он хотел догнать ее и закончить разговор, но потом решил, что лучше немного остыть и вернуться к нему через некоторое время.

- Что они ей сказали? - вихрем ворвалась в коридор Эрин, удивленно посмотрев вслед торопливо удаляющейся Люси. - Надеюсь, это были хорошие новости?

- Да это как посмотреть, - уклончиво ответил Ник. - С моей точки зрения, это лишь продлит ее душевные страдания.

- Что ты имеешь в виду? - с откровенным недоумением спросила она. - Они хотят с ней снова встретиться или нет?

- Да, - неохотно признался он, стараясь не смотреть на Эрин. - Но кто может дать гарантию, что они не обдерут ее на какие-нибудь дорогостоящие фотографии и только?

Эрин опешила от такого поворота мыслей.

- Ник, это очень солидное агентство с безупречной репутацией. Я уже навела необходимые справки.

Тот промолчал и равнодушно пожал плечами:

- Как бы то ни было, тебе хорошо известно мое отношение к подобным планам.

- Да, еще бы, - процедила она сквозь зубы. - Насколько я понимаю, ты уже и с Люси успел поделиться своими соображениями.

Ник не привык долго искать оправдания своим поступкам, поэтому решил говорить без обиняков.

- Совершенно верно. И вообще мне очень хотелось бы, чтобы ты перестала вмешиваться в ее личную жизнь, - добавил он после небольшой паузы. - Ей надо успокоиться и хорошенько все обдумать.

Эрин посмотрела в ту сторону, где совсем недавно видела Люси.

- Уж меня-то никак нельзя заподозрить в желании помыкать твоей сестрой. Я просто пытаюсь помочь ей сделать правильный выбор.

- Я ее брат и лучше знаю, что ей нужно.

Эрин не стала спорить с этим утверждением и только раздраженно взмахнула рукой.

- Ладно, оставим этот разговор. Мне нужно вериться в класс, а с ней я поговорю за ужином. - Она пристально посмотрела ему в глаза. - Жаль, что ты не можешь изменить свое отношение к сестре.

Глядя ей вслед, Ник подумал, что ему тоже жаль, но ничего поделать с собой он уже не мог. Оставалось надеяться, что все эти недоразумения с сестрой не разведут его с Эрин в разные стороны.

После ужина, когда выяснилось, что Люси уже не появится в столовой, Эрин собрала еду и понесла ее к ней в комнату. Вечером пошел дождь, который собирался почти с самого утра. Эрин была рада, что в такую отвратительную погоду не нужно никуда выходить.

Она постучала в дверь, но только громкий лай Макса послужил ей ответом. После повторного стука Эрин медленно приоткрыла дверь и просунула голову. Собака радостно завиляла хвостом, и она ласково потрепала ее по голове.

- Тебе уже лучше, малыш?

Кровать Люси была пуста, а в противоположном конце виднелась открытая дверь ванной. Эрин охватило смутное беспокойство.

- А где же твоя хозяйка? - спросила она Макса, но тот снова завилял хвостом и тихо заскулил. Куда же она могла отправиться в такой ненастный вечер? Закрыв Макса в комнате, она подошла к двери Ника и тихо постучала. Убедившись в том, что и Ника нет дома, она быстро отнесла поднос с едой на кухню и бросилась на поиски, надеясь, что брат и сестра выясняют отношения в каком-нибудь дальнем углу. К сожалению, отыскала она лишь его одного. Опираясь на ограждение, Ник стоял и задумчиво смотрел на недавно полученного ими щенка.

- Что случилось? - настороженно спросил он, увидев приближающуюся Эрин.

- Где Люси? - спросила в свою очередь она, нервно покусывая нижнюю губу. - Я никак не могу найти ее.

- В своей комнате, надо полагать, - удивился Ник. - Сидит и дуется как мышь на крупу.

- Ее там нет. Я не на шутку встревожена, - откровенно призналась Эрин. - Макс один сидит в комнате, а ее нигде нет. Поначалу я думала, что она ушла с тобой.

Ник решительно схватил ее за руку и потащил к дому.

- Нам нужно срочно собрать людей и организовать поиски. Не исключено, что ей нужна помощь, в особенности если она вне дома.

- Послушай, - возникла у нее идея, - Макс поможет нам быстрее отыскать ее.

Не медля ни минуты, они бросились в комнату Люси, взяли там фонарик и Макса и, по пути захватив Даррена, вернулись во двор.

- Я проверю офис и подсобные помещения, - предложил Даррен. - На всякий случай.

- Хорошо, - согласилась с ним Эрин, - но только не поднимай панику. Все надо сделать тихо и спокойно.

Услышав команду «Ищи Люси», Макс бросился вперед по узкому мощеному тротуару, который извивался змейкой и терялся в близлежащем лесу. Эрин и Ник побежали за ним, но тот вернулся через несколько минут и заскулил. Эрин вывела его на другую дорожку, которая тоже вела в лес.

- Как ты думаешь, Люси могла отправиться в лес совершенно одна? - спросила она Ника. - В хорошую погоду это было бы в порядке вещей, но под проливным дождем и в такой темноте любая прогулка в лес может быть опасной.

- Расстроенная, она может отправиться куда угодно, - мрачно заметил тот, отбрасывая волосы со лба.

Макс начал жалобно скулить, часто отряхивая мокрую шерсть.

Только на третьей дорожке до них донесся обнадеживающий лай собаки.

- Похоже, что он что-то нашел, - прокомментировал Даррен.

Ник бросился на голос, за ним последовали все остальные.

- Боже мой! - испуганно воскликнула Эрин, когда увидела Ника, склонившегося над скрюченным телом. Неподалеку лежала перевернутая инвалидная коляска, хромированные части которой тускло поблескивали в лучах фонарика.

- Это Люси, - выдохнул Ник, осторожно убирая с бледного лица девушки перепачканные грязью волосы. Боль в его голосе мгновенно пронзила сердце Эрин, словно остро отточенный нож палача.

 

Глава 10

- Она без сознания? - не успев как следует отдышаться, спросила Эрин, склоняясь к Люси. Пес тем временем облизывал бледное лицо пострадавшей и жалобно скулил.

- Ну ладно, Макс, хватит, - недовольно проворчал Ник, отстраняя собаку в сторону. Поначалу он был просто парализован страхом, увидев на земле неподвижное тело сестры, но громкий лай Макса в конце концов привел его в чувство. - Люси? - обратился он к ней, крепко сжимая холодные, как ледышки, пальцы. - Ты слышишь меня?

Вскоре послышался шумный вздох облегчения. В свете фонаря ее веки дрогнули, и глаза медленно открылись. Люси громко застонала и повернула голову.

- Почему вас так долго не было? - слабым голосом спросила она после неудачной попытки сесть.

Люси была одета в легкий свитер и темные брюки, насквозь промокшие от проливного холодного дождя. Ник вскочил на ноги, быстро снял с себя теплый пиджак и заботливо укутал в него сестру. Он тоже был мокрым до нитки, но все же хоть как-то мог согреть ее. Макс снова упрямо пробился к хозяйке и лизнул ее в щеку. Люси подняла руку и погладила пса по мокрой голове.

- Это он отыскал тебя в кромешной тьме, - пояснила Эрин и тщательно ощупала руками все ее тело, чтобы убедиться, что ее подопечная цела и невредима. А за ее спиной суетился Даррен, приводя в порядок опрокинутую инвалидную коляску.

- По-моему, она в полном порядке, - заметил он после беглого осмотра.

- Когда я хотела развернуть ее назад, - с трудом выговорила Люси, - одно колесо неожиданно соскользнуло с дорожки, и я упала на землю. - Ее голос слегка дрогнул и затих.

- Насколько я могу судить, никаких серьезных повреждений нет, - сказала Эрин, облегченно вздохнув. - Люси, у тебя болит что-нибудь?

- Нет, мне просто ужасно холодно, - обессиленно простонала она и закрыла глаза.

- Ну хорошо, обо всех подробностях расскажешь нам позже, - решительно заявил Ник, подхватывая ее на руки. - А сейчас нам нужно как можно быстрее согреть тебя и показать врачу.

- Мне не нужен никакой врач, - слабо запротестовала она, стуча зубами и поминутно вздрагивая от холода. - Сейчас самое главное поскорее укрыть Макса, а то он совсем сляжет от простуды.

- Не волнуйся насчет Макса, - успокоил ее Даррен. - Я присмотрю за ним, пока Эрин и Ник повезут тебя к доктору.

- Не стоит беспокоиться, - упрямо повторила Люси. - Я чувствую себя нормально. Просто мне нужно немного согреться.

- Действительно, - неожиданно согласилась Эрин, - нужно сначала отнести ее домой и переодеть в чистую и теплую одежду, а уж потом отвезти в больницу.

- Я не хочу в больницу, - недовольно возразила Люси сиплым голосом.

- Пожалей своего брата, - шутливо произнесла Эрин, украдкой посмотрев на Ника. Тот только сейчас обрел дар речи, убедившись в том, что с Люси все в порядке.

- Вот именно, - поддержал он Эрин и слабо улыбнулся. - И не только меня, но и свою учительницу. Она все равно не успокоится, пока ты не выполнишь все ее требования.

Когда Ник вышел из больничной палаты, где медсестра приняла на свое попечение Люси, Эрин пытливо посмотрела на него.

- Сейчас доктор осмотрит ее и сообщит нам о результатах, - устало пояснил он. - Меня выставили оттуда самым бесцеремонным образом.

- Все верно, иначе и быть не могло, - попыталась хоть как-то успокоить его Эрин. Он был в жутком напряжении и даже двигался как сжатая до предела пружина. Ей хотелось прикоснуться к его мокрым волосам, погладить и утешить добрым словом.

В то время как доктор осматривал Люси, Ник расхаживал по приемному покою, как загнанный зверь, пока наконец медсестра не окликнула его. Не долго думая Эрин последовала за ним, изнывая от нетерпения получить информацию из первых рук.

- Я должна проверить состояние своей собаки, - услышала она слабый голос Люси, когда вошла в палату, разделенную шторой на две части. Рядом со шторой сидела в кресле Люси и угрюмо взирала на суетившегося возле нее доктора.

Ник подбежал к сестре и опустился перед ней на колени:

- Ты нас здорово напугала, малышка.

- Это мой брат Ник, - представила она его доктору. - И моя подруга Эрин.

Тот отрекомендовался и пристально посмотрел на пациентку.

- Эта милая девушка слегка переохладилась под холодным дождем, но думаю, что все будет нормально. Нам придется присмотреть за ней в течение суток. Просто на всякий случай, - добавил он, поворачиваясь к Нику.

- Превосходно, - быстро согласился Ник, но за его спиной тут же послышался твердый голос Люси:

- Не может быть и речи!

Доктор растерянно смотрел то на нее, то на брата.

- Мне нужно убедиться в том, что с Максом ничего не случилось, - настойчиво повторила она свое требование. - Он не сможет уснуть без меня.

- Кто такой Макс? - недоуменно поинтересовался доктор. - Ваш ребенок?

- Макс вполне может переспать в моей комнате, - стоял на своем Ник, оставив без внимания вопрос доктора. Потом он опомнился и повернулся к нему. - Простите, Макс - это ее служебная собака, - пояснил он, недовольно насупившись. - Она не взяла его с собой на прогулку, так как собака слегка приболела. Короче говоря, это Макс отыскал ее на темной дорожке и весь промок. Вот она и беспокоится, как бы с ним чего не случилось.

- Ну что ж, пусть сегодня ночью о вашей собаке позаботится ваш брат, - резонно заметил доктор и добродушно улыбнулся. - Откровенно говоря, если бы не эта собака, то ваше состояние могло бы быть гораздо хуже.

- А рано утром мы приедем сюда и заберем тебя, договорились? - предложила Эрин, надеясь, что та все-таки прислушается к ее совету.

- Видите? - воодушевился доктор. - Они все будут присматривать за вашим драгоценным другом.

На лице Люси застыло выражение крайнего упрямства.

- Вы не могли бы позволить нам поговорить? - обратился Ник к доктору.

Тот снисходительно усмехнулся, но возражать не стал.

- Хорошо, но не вздумайте валять дурака. Я скоро вернусь.

Как только он вышел из палаты, Ник уселся на край стола и взял сестру за руку.

- Ты все еще не согрелась как следует, - заботливо отметил он.

Люси устало закатила глаза и грустно вздохнула, бросив быстрый взгляд на Эрин.

- Неужели вы не можете вырвать меня отсюда?

- Только завтра утром, - ответила та и решительно покачала головой.

- Не ждите меня здесь, - попросила Люси. - Отправляйтесь домой и присмотрите за Максом.

Ник наклонился и поцеловал сестру в щеку, а Эрин крепко пожала ей руку.

- Мы приедем за тобой завтра утром, - пообещала она на прощание. - Отдыхай, поправляйся и ни о чем не думай. - С этими словами она вышла из палаты, чтобы дать возможность Нику попрощаться с сестрой наедине.

Когда он через некоторое время вышел в коридор, ей показалось, что его глаза мокры от слез, но она сделала вид, что ничего не заметила.

- Ну что ж, - тихо сказал Ник и обнял Эрин за плечи, - пойдем выхаживать нашего дорогого Макса.

В тот вечер Ник был похож комок нервов. Макс лежал на полу рядом с его кроватью и тихо поскуливал, когда Ник гладил его по густой шерсти на голове. Казалось, пес знал, что эта ночь будет для них долгой и бессонной.

Действительно, с тех пор как Эрин, проверив состояние Макса, отправилась к своим клиентам, чтобы поговорить с ними о случившемся, Ник ни на миг не сомкнул глаз. Он нервно ерзал на кровати, переворачивал подушку, а потом, отчаявшись уснуть, лег на спину и уставился в потолок. Прислушиваясь к ровному дыханию Макса, он думал о том, что Люси слишком крепко привязалась к собаке и теперь вряд ли откажется от ее помощи. Между ними было такое тесное взаимопонимание, к какому он сам всегда стремился, но так и не смог достичь.

Послышался легкий стук в дверь. Макс мгновенно отреагировал на него предостерегающим глухим рычанием, а Ник кубарем скатился с кровати и стал в невообразимой спешке натягивать на себя джинсы.

- Ну ладно, малыш, успокойся, - приказал он Максу, который уже вскочил с места. - Сиди здесь. - Он прошел босиком к двери, открыл ее и увидел на пороге Эрин. Где-то позади нее все еще шумел дождь, видимо, не прекращавшийся ни на минуту. Ее волосы были мокрыми и спадали на лоб тонкими прядями, что почему-то делало ее еще более прекрасной.

- Я разбудила тебя? - рассеянно спросила она. - Я знаю, что уже поздно, но мне почему-то казалось, что ты вряд ли сможешь уснуть.

Ник отошел от двери, приглашая ее войти, и подтвердил ее догадку:

- Да, я действительно не мог уснуть. Входи, - добавил он, ощутив теплоту какого-то странного щемящего чувства в груди. Включив небольшую настольную лампу, он пристально посмотрел на гостью. - У меня сейчас такое состояние, что я могу всерьез поверить в существование Санта-Клауса или любого другого сказочного существа.

- Почему? - удивилась она.

Он грустно усмехнулся:

- Потому что я очень хотел, чтобы ты пришла.

- И все же я разбудила тебя. - Эрин бросила быстрый взгляд на его смятую постель.

- Нет-нет, - торопливо ответил Ник, как будто она могла догадаться о его потаенных мыслях. - Я долго ворочался и никак не мог уснуть, - признался он. - Боюсь, что и Макс из-за меня долго не мог уснуть. - Внезапно его охватило чувство неловкости, быстро переросшее в растерянность. Ему хотелось броситься к ней, крепко обнять и уткнуться носом в ее мокрые от дождя волосы, чтобы ощутить рядом с собой живого человека. Это желание было настолько сильным, что у него задрожали кончики пальцев и он судорожно сунул их в карманы джинсов.

- Э-э-э, может быть, ты выпьешь чашечку кофе? - неожиданно предложил он и засуетился возле кухонного шкафчика. - У меня должна быть где-то здесь банка растворимого кофе.

- Нет, спасибо, - неуверенно отказалась Эрин и тоже почему-то занервничала.

В комнате воцарилась гнетущая тишина. Какое-то время Ник продолжал суетливо шарить по полкам, но потом вдруг застыл, пораженный горьким и вместе с тем приятным открытием. Несколько часов назад Люси попросила его вернуть ей прежнюю свободу и избавить от чрезмерной опеки. Тогда это повергло его в шок, но сейчас он наконец-то понял, что у него может быть личная жизнь и что наступил самый подходящий момент, чтобы попробовать реализовать ее.

- В таком случае, - растягивая слова, сказал он, приблизившись к ней, - я открою тебе свое сокровенное желание.

- Неужели? - устало проронила она. - Чего же ты хочешь?

Ник взял ее за плечи и притянул к себе.

- Тебя.

Эрин обмякла в его сильных руках и испугалась, что вот-вот потеряет сознание. К счастью, он крепко держал ее за талию, и она устало приникла к нему. Ник наклонил голову, поцеловал ее в шею, а когда она тихо застонала, он почувствовал нестерпимое желание затащить ее в постель.

- У меня было сегодня такое чувство, что тебе очень одиноко, - едва слышно произнесла Эрин, на что Ник отреагировал самым неожиданным образом. Сжав ее талию, он отстранился и сурово посмотрел в ее широко открытые глаза.

- Нет, дело не только в этом, - возразил он, мгновенно решив сообщить ей то самое главное, о чем еще сегодня утром даже не смел и думать. - В конце концов, рано или поздно это должно было со мной случиться. Я люблю тебя.

Еще не просохшие брови Эрин медленно поднялись вверх и скрылись под такими же мокрыми волосами.

- Тебе не нужно…

- Нет, нужно, - решительно прервал ее Ник. - Я действительно люблю тебя и хочу, чтобы ты знала об этом. И не смей думать, что моя цель заключается только в том, чтобы развлечься с тобой сегодня ночью. Разумеется, я хочу, чтобы ты осталась со мной, но все намного серьезнее, чем ты думаешь.

Эрин растерянно заморгала и попятилась.

- А ты уверен в своих чувствах? Если не совсем, то лучше…

- Как я уже сказал, я не очень-то торопился признаться тебе в любви, но сегодня я окончательно понял, что происходит вокруг меня. Люси недвусмысленно заявила, что хочет больше независимости и просит дать ей шанс. Думаю, что у меня тоже появился свой шанс.

- Вполне логично, - оценила она его порыв. - Повтори еще раз свою мысль.

- Насчет того, что Люси может обойтись без меня, но не без Макса? - решил поддразнить он ее.

- Нет! - воскликнула она и шлепнула его по руке. - Насчет своих чувств ко мне. Повтори, прошу тебя!

- Ты имеешь в виду ту часть моего рассказа, где я упомянул о своих чувствах к тебе? - переспросил Ник, притворяясь, что вспоминает что-то важное.

- Да-да, именно эту часть, - потребовала она настойчиво. В эту минуту она выглядела такой уязвимой и беззащитной, что у него сжалось сердце и защемило в груди.

- Я люблю тебя, - повторил он, словно пытаясь защитить ее. Вслед за этим он наклонился и поцеловал ее в губы. - Очень люблю.

- Я тоже люблю тебя, - эхом отозвалась Эрин и в тот же миг услышала вырвавшийся у него вздох облегчения.

Ник просунул руки под ее свитер и провел рукой по гладкой спине.

- Хм-м, какая ты теплая и хрупкая, - шепнул он ей на ухо, в очередной раз преодолевая желание тут же уложить ее в постель.

Она обняла его за плечи и прижалась всем телом, уронив голову на его широкую грудь. А он тем временем стянул с нее свитер, отшвырнул его на спинку стула, несколько раз поцеловал в шею, а потом стал лихорадочно расстегивать молнию ее джинсов.

- Господи, - тихо простонала Эрин, чувствуя, что окончательно теряет самообладание.

- Подожди минутку, - выдавил он сквозь зубы, опасаясь, что все может кончиться слишком быстро. Ему было так хорошо, что хотелось во что бы то ни стало продлить это неземное наслаждение. - Не надо с этим спешить.

- Почему? - посмотрела она на него широко раскрытыми глазами.

- Доверься мне и ни о чем не спрашивай, - тихо пробормотал Ник, просовывая пальцы под тонкую ткань ее ажурных трусиков. Затем он медленно опустился перед ней на колени, поцеловал нижний изгиб живота, а когда она задрожала от вожделения, крепко прижался к ней всем телом. Эрин тихо вскрикнула и вцепилась в его плечи обеими руками, невольно поощряя к дальнейшим действиям. Свой следующий поцелуй Ник сделал в том самом месте, которое всегда было средоточием женской тайны и неописуемой прелести.

- Боже мой, - теряя самообладание, прошептала она и до крови вцепилась ногтями в его плечи.

Но он повел ее к кровати только тогда, когда она уже с трудом стояла на ногах и могла рухнуть на пол в любую минуту. Осторожно уложив Эрин на постель, Ник быстро сбросил с себя остатки одежды и последовал за ней.

Почувствовав под собой ее утомленное долгим ожиданием сладострастное тело, Ник мгновенно, позабыл о своем первоначальном замысле довести себя и ее до предела и полностью насладиться неспешными и несуетливыми ласками. Изнемогая от безумного желания, он просунул ногу между ее коленями, широко раздвинул их и в тот же миг вошел в ее теплое и ждущее лоно. Эрин выгнулась дугой, громко застонала, а потом обхватила обеими руками его упругие ягодицы и стала настойчиво подталкивать его к себе.

Последнее, что успел заметить Ник перед тем, как вскрикнул от взрывной силы оргазма, были широко открытые глаза и громкий возглас Эрин, невольно вырвавшийся наружу в экстазе наслаждения.

Эрин проснулась раньше Ника и с удовольствием наблюдала за тем, как он спит. Его лицо излучало поразительное умиротворение, а губы слегка растянулись в расслабленной улыбке.

Что же до нее, то ей, видимо, уже хватит нежиться в теплой постели и наблюдать за легким подрагиванием его длинных ресниц и смутными тенями на осунувшихся щеках. Ее ждут неотложные дела. А он пусть спит, как сказочный воин, прилегший после долгого и весьма напряженного сражения.

Макс медленно поднялся на лапы и с удовольствием потянулся. Затем он подошел к кровати и обнюхал ее обнаженную руку. Эрин попыталась выскользнуть из-под одеяла, чтобы, не дай Бог, не разбудить Ника, но тот неожиданно повернулся на бок и открыл глаза.

- Я хотела выпустить Макса во двор, - смущенно пояснила она, целуя его в лоб. - А ты еще можешь немного поспать.

Совершенно голая, она подошла к двери, выпустила Макса, а потом повернулась к кровати. Он пристально наблюдал за каждым ее шагом и самодовольно улыбался, поправляя рукой всклокоченные волосы.

- Доброе утро, - произнес он мягким, вкрадчивым голосом.

- Доброе утро. Извини, я не хотела разбудить тебя. Мне казалось, что ты крепко спишь и мне удастся незаметно выскользнуть из постели.

- Уж лучше бы оделась для начала, - не переставая улыбаться, произнес Ник.

В этот момент за дверью послышалось тихое шуршание вернувшегося домой Макса. Эрин впустила его обратно, плотно прикрыла дверь и вернулась к Нику, который настойчиво подзывал ее к себе. Заметив ее неподдельное смущение, он вдруг опомнился и посмотрел на часы.

- Который сейчас час?

- Какой кошмар! - воскликнула Эрин. - Мне уже пора выкатываться отсюда.

- А ты не забыла, что через пару часов мы должны забрать Люси? - напомнил ей Ник.

- Конечно же, нет, - успокоила она его, лихорадочно собирая разбросанные по всей комнате вещи. - Но прежде мне нужно принять душ, привести себя в порядок и одеться к завтраку.

Как только фургон выехал за пределы территории центра на шоссе, Ник неожиданно свернул на обочину и, к удивлению Эрин, выключил двигатель.

- Что случилось? - испуганно спросила она, решив, что сломалась машина. - Мы же опоздаем к Люси.

- Ничего страшного не случится, если она подождет нас несколько минут, - таинственно улыбнулся он, а потом быстро наклонился к ней и поцеловал в губы.

Она ответила на его поцелуй, хотя и не поняла, чем вызвана такая вспышка желания поцеловать ее. Сначала ей показалось, что это была вполне обычная деликатность, но он отпустил ее только тогда, когда она стала задыхаться от нехватки воздуха. Отпустив ее, он пристально посмотрел ей в глаза:

- Ты спрашиваешь, что случилось?

Он снова удивил ее, схватив за руку и прижав ее к своей груди.

- Мне кажется, что я схожу с ума, - простонал Ник и закрыл глаза. - Я в ужасе от того, что скоро мне придется уехать к себе домой. Ты должна отправиться со мной в Юджин.

Она оторопело уставилась на него, не зная, как реагировать на эти слова. Ей и в голову не могло прийти, что у него появится подобная идея. Они были мало знакомы, да и можно ли решать этот вопрос на обочине шоссе?

- Интересно, - опомнилась она через некоторое время, - как я могу все бросить? У меня здесь свое дело, на которое я потратила почти всю свою жизнь, свои обязанности… Неужели ты действительно считаешь, что я должна бежать за тобой, как маленькая собачонка? И почему ты так пронзительно смотришь на меня? От твоего взгляда у меня даже мурашки по коже бегут.

После ее слов о центре и работе его взгляд быстро потух, и он отвернулся, рассеянно посмотрев на небо. Оно было свинцово-серым и не оставляло никаких надежд на проблески солнца.

- Ты могла бы подыскать себе что-нибудь другое, - тихо проронил он без особой надежды. - Например, пойти в школу или стать ветеринаром, в конце концов.

Ее пронизала острая боль. Неужели он так мало уважает все то, чем она занимается, что с такой непростительной легкостью предлагает переключиться на что-нибудь другое? Как будто она ребенок, которому требуется найти любое занятие, чтобы хоть как-то убить время.

- Впрочем, ты можешь сидеть дома, - продолжал он, - и заниматься домашним хозяйством. У нас была бы неплохая семья. Ты хочешь детей?

Эрин удивленно уставилась на него. Неужели он таким необычным образом предлагает ей выйти за него замуж? Конечно, сама мысль родить от него детей была более чем захватывающей.

- Разумеется, я очень люблю детей и давно мечтала иметь свою семью. Ты хочешь сказать, что можешь найти человека, который заменит тебя на работе в компании? - спросила она, не выдержав напряжения.

На лице Ника застыло изумление.

- Что ты имеешь в виду?

Она отодвинулась от него.

- А то, что для наших предполагаемых детей было бы гораздо лучше, если бы дома находились оба родителя.

Ник густо покраснел и нервно заерзал на сиденье.

- Хорошо, я согласен, что мое предложение вряд ли можно отнести к разряду наилучших, - откровенно признался он. - Было бы глупо сидеть дома и заниматься черт знает чем, но ты вполне могла бы подыскать себе работу по вкусу. Зато мы всегда были бы вместе. Откровенно говоря, в этом-то и заключается мое главное желание.

- В таком случае почему бы тебе не остаться здесь? - ехидно полюбопытствовала Эрин. - Здесь ничем не хуже, чем в твоем Орегоне.

- Но у меня же там бизнес! - негодующе воскликнул он.

- Ах так! У меня тоже здесь бизнес!

В фургоне повисла зловещая тишина.

- Знаешь, - прервала Эрин это жуткое молчание, - мне кажется, ты усердно ищешь замену своей сестре.

Его глаза гневно сузились и застыли на Эрин.

- Что ты хочешь этим сказать?

- А то, что тебе срочно понадобился человек, жизнь которого ты мог бы успешно контролировать, как это случилось с Люси.

Ник отпрянул, словно получил мощный удар в челюсть. Эрин поняла, что зашла слишком далеко, но что сказано, то сказано. В конце концов, он должен знать правду о себе.

Он повернул ключ зажигания и завел мотор. Эрин понурилась и подумала, что хорошо было бы повернуть время вспять, к тому самому моменту, когда он ее поцеловал.

- Похоже, мне и на сей раз отказало чувство реальности, - бесстрастным голосом констатировал Ник, как будто недавний спор его совершенно не касался.

- Я тоже не вижу никакого выхода, - согласилась она. - У тебя есть своя работа и своя жизнь, а у меня своя.

Если Ник и заметил некоторое сожаление в ее голосе, то не обратил на него никакого внимания. Через минуту он вырулил на шоссе и быстро набрал скорость.

- Ты ошибаешься, - вернулся он к предыдущей теме разговора, - я никого не ищу, чтобы заменить Люси. Она все равно вернется домой вместе со мной.

Эрин взялась за ручку дверцы и грустно вздохнула.

- Ты не мог бы поехать в больницу один? - спросила она тихим голосом, с трудом сдерживая себя. Врожденная гордость не позволяла ей сорваться на крик. - Я вернусь домой пешком. Мне нужно побыть одной, да и тебе тоже, я думаю, будет гораздо приятнее побыть с сестрой без посторонних. Передай, пожалуйста, мои извинения Люси, - сказала она, открывая дверцу машины.

- Хорошо. Ты действительно в полном порядке?

Эрин выбралась из машины и бросила на него быстрый взгляд.

- Все будет нормально. - Это была откровенная ложь, но ей очень не хотелось, чтобы Ник видел ее страдания. Любая жалость с его стороны могла показаться ей сейчас унизительной и совершенно неуместной.

- Ну и прекрасно, - с облегчением выдохнул он на прощание.

Когда машина скрылась из виду, она уже наверняка знала, что ничего хорошего ее не ждет. Вскоре он оставит ее навсегда, и одному Богу известно, как она переживет эту разлуку.

 

Глава 11

С каждым днем ее клиенты все чаще огорчались по поводу окончания учебы. С одной стороны, их это, безусловно, радовало, но с другой - чувствовались привязанность друг к другу и смутный страх перед будущим.

- Она не обращает на меня никакого внимания! - с горечью констатировал Фредди, дергая Квини за поводок. - Она все забыла.

- Наберись терпения, - посоветовала ему Эрин. - Почаще повторяй команды и не требуй немедленной реакции. Ей нужно время, чтобы привыкнуть к послушанию. И никогда не кричи на нее. Собаки это хорошо чувствуют.

Фредди молча кивнул и с новыми силами приступил к тренировке.

- А я абсолютно уверена, что не смогу сдать письменный экзамен, - поделилась с ней Люси. - Неужели нельзя сделать все это в устной форме?

- Ничего, все будет нормально, - успокоила ее Эрин и улыбнулась. - Пусть Ник потренирует тебя по всем командам. Ты повторяешь их каждый день, так что не стоит волноваться.

- А я могу сорваться на практических занятиях, - запричитала Джейн, в отчаянии заламывая руки. - Начну волноваться, а Рейнджер почувствует это и убежит от меня.

- И у вас все будет нормально, - продолжала утешать Эрин. - После такой продолжительной практики вам остается вести себя так, как вы это делали с Дотти.

По вечерам она много времени проводила с маленькими щенками, в особенности с Лулу. Этот потешный лабрадор порой вел себя как заправский клоун, часто вызывая у нее улыбку своими прелестными выходками. Впрочем, остальные щенки были не менее интересными.

Что же касается Ника, то он упорно проводил все вечера в своей комнате, тщательно обдумывая самые различные варианты своей будущей жизни. Если Люси не нуждалась в его помощи, он сразу же после ужина уходил к себе и погружался в невеселые размышления. Иногда он брал чистый лист бумаги и начинал усердно рисовать план находящихся на территории центра зданий. Сначала это помогало ему отвлечься от мыслей об Эрин, но потом они снова возвращались к ней, не предвещая ничего хорошего.

Иногда он заходил поболтать с сестрой, но она начинала говорить только о своей предстоящей жизни в Сиэтле, что ужасно расстраивало его. Ее мечта не ограничивалась одними лишь разговорами.

- Знаешь, - радостно поделилась Лоси во время обеда с Ником, - сегодня я разговаривала с женщиной, которая занимается продажей проездных билетов на автобус. Она обещала прислать мне образцы документов, необходимых для поступления на работу. - А вечером того же дня Люси поразила его очередной новостью: - Ник, я только что связалась с агентством, которое занимается подбором квартир. - Она радостно посмотрела на брата, а потом снова вернулась к своему маникюру.

Ник давно уже заметил, что сестра стала очень внимательно относиться к своей внешности и старалась поддерживать в порядке волосы и ногти. Причем делала это не без удовольствия. А самое удивительное заключалось в том, что она стала регулярно делать утреннюю зарядку и следить за осанкой.

Все чаще Ник убеждался в том, что все его проблемы так или иначе связаны с его контролем за жизнью сестры. Лоси изо всех сил старалась показать, что больше не нуждается в его услугах, в его помощи и даже в его советах. А он испытывал тягостные чувства отдаленности от родного человека и своей ненужности даже в бизнесе, который, как сказал отец, развивается вполне нормально без его усилий.

Но больше всего его угнетало веселое, если не сказать жизнерадостное, настроение Эрин, которая упорно трудилась и не испытывала, как ему казалось, никаких трагических мучений по поводу его скорого отъезда. И только врожденная гордость заставляла его держать на лице дежурную улыбку и делать вид, что все в порядке.

Выпускные экзамены были намечены на воскресенье и начинались с письменной работы, в которой ученики должны были продемонстрировать все, чему научились в центре. Затем им устроили торжественный обед в прекрасном ресторане на набережной Эверетт, но они так и не насладились изысканной кухней, поскольку слишком нервничали из-за возможной неудачи. Вскоре наступило одно из самых главных испытаний. Нужно было выбрать тот или иной магазин, отыскать там необходимый товар, расплатиться за него - короче говоря, доказать строгому экзаменатору способность самостоятельно делать покупки. Разумеется, отобранные ими товары должны были быть возвращены магазину. Пока Эрин внимательно следила за действиями подопечных и попутно делала заметки в записной книжке, они носились по огромной территории супермаркета в поисках своей цели. Одному попалась магнитофонная кассета, другому - плитка шоколада, третьему - зонт и пакет с кормом для рыбок.

А Ник и Даррен неотступно следовали за Эрин на тот случай, если возникнут какие-нибудь непредвиденные проблемы.

Нику было строго-настрого запрещено общаться с Люси или другими учениками, пока в этом не появится необходимость.

- Боишься, что я устрою ей какой-нибудь подвох? - не упустил он возможность подколоть Эрин.

Она слегка покраснела и отвернулась.

- Нет, ты можешь отвлечь ее и тем самым испортить все дело.

Ник натянуто ухмыльнулся:

- Хорошо, босс, я буду вести себя прилично.

- Премного благодарна, - не без ехидства ответила она в том же духе.

Наконец наступил долгожданный час, когда Эрин торжественно объявила:

- Поздравляю вас всех с успешным окончанием учебы! Сегодня после ужина у нас будет небольшой выпускной вечер, где вы получите соответствующие дипломы и регистрационные документы на своих четвероногих друзей. Кроме того, у вас будет возможность познакомиться с человеком, который воспитывал и обучал ваших собачек еще тогда, когда они были щенками.

Импровизированный вечер во дворе был в самом разгаре, когда неожиданно появились родители Фредди.

- Мама! Папа! - зарделся от радости парень и помчался на коляске к их машине. - Я сдал все экзамены и могу взять с собой Квини!

Отец нежно обнял сына, а мать стала судорожно вытирать слезы.

Ник посмотрел на Эрин. Она слабо улыбнулась и хотела было что-то сказать, но в этот момент Люси позвала его:

- Ник, а когда наши родители приедут сюда?

Он взглянул на часы и подошел к ней.

- Они могут появиться здесь с минуты на минуту. Я разговаривал с ними как раз перед тем, как они собирались выходить из дома. Не волнуйся, теперь им ничто не может помешать.

- Ну как наши дела? - спросил появившийся за его спиной Даррен.

Ник пожал плечами:

- Думаю, что пора уже возвращаться к своей работе. К той самой, где боссом являюсь я. - Последнюю фразу он произнес шутливо, как бы намекая на свое подчиненное положение в команде Эрин.

- Ну что ж, - сказал Даррен и похлопал его по плечу, - спасибо за помощь. Если тебе когда-нибудь понадобится работа… - Он засмеялся и гостеприимно взмахнул рукой.

- Да, но в таком случае мне понадобится нечто большее, чем просто жилье и питание.

Даррен сделал вид, что всерьез обдумывает его предложение:

- К сожалению, могу предложить лишь минимальную зарплату и оставшееся от собак пропитание.

Ник решительно покачал головой:

- Нет, уж лучше я вернусь в Орегон.

Гирард многозначительно посмотрел на Эрин, а потом перевел взгляд на Ника:

- Ты едешь туда один?

- Не совсем, - ответил Ник, сообразив, кто именно имеется в виду. - С Люси и Максом.

Выпускной вечер удался на славу. Приехали не только воспитатели щенков, родители участников программы и выпускники прошлых лет, но также и ведущие спонсоры в сопровождении некоторых жителей Монро.

Эрин стояла в дальнем конце зала в прекрасно сшитом голубом платье и внимательно наблюдала за постоянно снующими в поисках свободного места людьми.

- Добрый вечер, мисс Маккензи.

Эрин повернулась и увидела рядом с собой чету Блэквуд, родителей Ника и Люси. С Бертом и Мюриэль она познакомилась еще в центре и сейчас была очень рада видеть их в этом зале.

- Ваши педагогические способности весьма впечатляющи, - поклонился Эрин Берт. - Люси уже успела продемонстрировать нам свои возможности.

Его жена Мюриэль согласно закивала и смущенно улыбнулась. В отличие от сильного и властного супруга с красивой шевелюрой седых волос она казалась чрезвычайно мягкой и скромной женщиной, которая, по всей видимости, не привыкла перечить мужу. Только сейчас Эрин заметила, что и Ник, и Люси унаследовали ее теплые и добрые глаза.

- Благодарю вас, - слегка смутилась Эрин. - У меня было немало замечательных помощников. К тому же Люси всегда проявляла недюжинное усердие и вообще была моей лучшей ученицей. Думаю, что она имеет полное право радоваться успешному окончанию занятий. - При этом Эрин наклонилась к девушке и обняла ее за плечи.

- Без Макса я чувствую себя не в своей тарелке, - откровенно призналась Люси.

Ник стоял молча позади ее коляски и безотрывно смотрел на Эрин. Обменявшись дежурными фразами, все они направились на свои места, а Эрин осталась у входа, приветствуя каждого входящего в зал гостя. Когда все в конце концов расселись, она глубоко вздохнула и подошла к микрофону.

- Благодарю вас всех за то, что пришли на наш выпускной вечер, - начала она звонким от волнения голосом. - Это большое событие для наших выпускников, которые сегодня получают путевку в самостоятельную, хотя и нелегкую жизнь.

Далее она рассказала о деятельности своего центра, о перспективах на будущее и особое внимание обратила на финансовую помощь спонсоров, без которой подготовка служебных собак была бы попросту невозможна.

После нее выступил один из прошлых выпускников, который в настоящее время жил в Нашвилле и недавно выпустил пластинку со своими песнями. Он спел вдохновенную балладу о любви и взаимопомощи людей, а потом на трибуну поднялся известный адвокат из Сиэтла, коротко рассказавший присутствующим о том, как служебная собака коренным образом изменила его жизнь.

- Поначалу мне казалось, что автомобильная авария, в которую я попал шесть лет назад, безвозвратно погубила мою карьеру, - дрогнувшим голосом сказал он и нежно погладил по голове сидевшего у его ног лабрадора, на что тот ответил преданным повизгиванием. - А этот замечательный пес Марта снова вернул меня к жизни и сделал ее более осмысленной и интересной.

Эти слова вызвали бурю аплодисментов, которые стихли только после того, как на подиум снова поднялась Эрин.

- А сейчас наступает самая важная часть нашего вечера, - объявила она и принялась под звуки торжественной мелодии представлять присутствующим своих питомцев.

Первым на подиуме появился заметно возбужденный Фредди, облаченный в белую рубашку с ярко-красной бабочкой, которая была под стать его покрасневшим от смущения щекам. За толстыми стеклами очков блеснули сверкающие от радости и слез глаза. Эрин пожала ему руку и протянула сертификат об окончании курсов.

- Спасибо! - громко воскликнул он и повертел головой. - А где же моя собака?

Эрин показала рукой на центральный проход, где с нетерпением дожидалась своей очереди юная девушка из городка Такомы с Квини на поводке. Это она воспитала такого умного щенка и подготовила его к дальнейшей работе. Под грохот аплодисментов девушка поднялась на подиум и торжественно вручила поводок Фредди.

- Наконец-то я получил ее! - радостно возвестил он и направился в зал в сопровождении Квини, которая гордо держала в зубах сертификат.

Когда настал черед Люси, она не выдержала и расплакалась от волнения.

- Спасибо за все то, что ты для нас сделала, - сквозь слезы промолвила она, обнимая Эрин. - Я чувствую себя совершенно другим человеком.

- Ты особенная девушка, - со слезами на глазах сказала Эрин. - Надеюсь, что через некоторое время ты станешь известной моделью и приедешь к нам, чтобы выступить перед будущими учениками,

- Непременно, - пообещала Люси. - А сейчас я хочу как можно быстрее получить моего друга.

После вручения сертификата Люси вернулась на свое место вместе с Максом, а зал взорвался новыми аплодисментами в адрес счастливых выпускников.

- Благодарю всех за участие! - снова обратилась к ним Эрин. - Мы все будем рады угостить вас вкусными пирожными и напитками, которые находятся в дальнем конце зала. Все это приготовлено нашими добровольными помощниками.

Не успела она закончить фразу, как слова неожиданно попросил Ник:

- Мисс Маккензи, могу ли я сказать пару слов, пока мы не разошлись? - В его руке был зажат свернутый трубочкой лист бумаги.

Эрин удивленно посмотрела на него и нахмурилась. Неужели он испортит весь этот праздник своей безудержной критикой?

- Разумеется, - нехотя согласилась она, не видя другого выхода. Она представила его публике и медленно спустилась с подиума.

- Я не намерен слишком долго задерживать ваше внимание, - сказал он с легкой улыбкой. - Просто мне хотелось объявить во всеуслышание, что моя компания «Блэквуд констракшн» готова внести свой вклад в развитие этого замечательного заведения и обязуется возвести новое помещение для тренировок и оборудовать старый дворик. Мы приступим к работе, как только будет достигнута договоренность с Эрин и соблюдены все необходимые в таких случаях формальности.

Эрин ахнула от неожиданности и ангельски улыбнулась. Некоторое время назад она поделилась с ним своими планами по реконструкции двора и возведению нового помещения. Оказалось, что он не пропустил это мимо ушей и готов помочь ей в этом деле. На какое-то мгновение в зале воцарилась тишина, а потом он взорвался громом аплодисментов и одобрительными выкриками. Ник сделал паузу и развернул лист бумаги.

- Это план строительства, который я составил собственноручно, - объявил он. - Почему бы нам не обсудить его сегодня же, чтобы наши специалисты могли сразу приступить к делу?

- Огромное спасибо, - тихо произнесла Эрин, но ее слова потонули в новом взрыве аплодисментов.

Все встали с мест и потянулись к длинному ряду столов в дальнем конце зала. Пока Эрин рассматривала план строительства, к ним подошла Люси с родителями. Как бы то ни было, самое главное в этом плане состоит в том, что у нее будет возможность видеться с ним во время строительства. И в этом его несомненное достоинство.

Люси и родители были последними, кто подошел попрощаться с Эрин. Им предстоял долгий путь домой, и Ник знал, что родители с нетерпением рвутся в дорогу. Люси между делом упомянула, что в понедельник звонила в рекламное агентство, но распространяться о результатах своего разговора не стала.

- Спасибо вам за все, - с сердечной теплотой поблагодарила она Эрин, Даррена и Анну, пока Ник загружал в багажник ее вещи.

Когда все было готово, Ник подошел к ней, чтобы, как всегда, усадить на переднее сиденье, но Люси решительно оттолкнула его, ловко развернула коляску и забралась туда без посторонней помощи.

- Видишь, мои тренировки не прошли даром, - гордо заявила она, устраиваясь поудобнее.

Ник молча свернул коляску, засунул ее в багажник и, улучив момент, подошел к Эрин.

- Ник! - изумленно воскликнула она, когда он решительно обнял ее за плечи.

- Это чтобы навсегда запомнить тебя, - смущенно пробормотал он ей на ухо, поцеловал в губы, резко отстранился от нее и быстро пошел к машине, прекрасно осознавая, что в такую минуту может натворить немало глупостей. У дверцы машины он бросил на нее пристальный прощальный взгляд и успел заметить пунцовые щеки и слегка дрожащие полуоткрытые губы. Сделав последнее усилие, он заставил себя сесть в машину, запечатлев в памяти дорогое ему взволнованное лицо. К счастью, Люси не донимала его вопросами, за что Ник был ей бесконечно благодарен.

Бросив последний взгляд на быстро удаляющийся черный «мерседес», Эрин решительно повернулась и направилась в офис, чтобы детально ознакомиться с предложенным ей планом.

- Откровенно говоря, - наконец нарушила молчание Люси, пристально глядя в окно, - я с нетерпением дожидаюсь понедельника, чтобы снова позвонить в рекламное агентство. Если все будет нормально, я вскоре уеду в Сиэтл и сниму там квартиру неподалеку от автобусной остановки.

- И как же ты собираешься уехать в Сиэтл? - спокойно спросил Ник, сворачивая на главное шоссе.

- Поеду на автобусе, - сказала она, покусывая нижнюю губу. - Надеюсь, ты не откажешься подвезти меня к автобусной остановке?

Ник живо представил, как она суетится на остановке, пытается запихнуть сумки в багажное отделение и все время дергает за поводок Макса.

- Если будешь паинькой, я отвезу тебя не только на остановку, но и до самого Сиэтла, если, конечно, у меня будет хоть немного свободного времени.

Эрин сидела у окна гостиной в доме своих родителей и задумчиво смотрела на дождь. Был День благодарения, и ее центр закрылся на несколько дней. Все ее помощники разъехались по родственникам, осталась лишь Каролина, пообещавшая присматривать за собаками.

Глядя на медленно проплывающие над головой темно-свинцовые облака, она вспомнила последний телефонный разговор с Люси, состоявшийся в начале этой недели. По словам девушки, рекламное агентство решило начать подготовку моделей-инвалидов в одном из своих офисов в Портленде. Люси уже перебралась туда, снялась для нескольких рекламных буклетов и даже устроилась в местный колледж, где собирается посещать компьютерные курсы. По ходу разговора она упомянула, что Ник и родители довольно часто посещают ее. Конечно, Эрин хотела как можно больше узнать о Нике, но ее дурацкая гордость помешала ей и на этот раз.

- Он все время занят, - сообщила ей Люси, как будто услышав ее невысказанный вопрос. - Выглядит уставшим, и это очень беспокоит меня. Он вообще перестал улыбаться.

- Может быть, у него какие-то серьезные проблемы на работе? - попыталась выяснить Эрин.

Люси недоверчиво хмыкнула, внезапно сменила тему разговора и вскоре попрощалась.

 

Глава 12

Вскоре после Дня благодарения Эрин выглянула из окна офиса и увидела, что во двор медленно вползают три огромных грузовика с фирменными логотипами «Блэквуд констракшн». Грузовики Ника! К первому из них был прицеплен трейлер, а остальные тащили за собой специальное строительное оборудование. Она схватила пальто и опрометью выскочила во двор, надеясь встретить там Ника, но ей навстречу вышел крупный мужчина с седыми волосами в фирменной спецовке и бейсбольной кепке.

- Мне нужна мисс Маккензи, - сказал он, дружелюбно улыбаясь.

Эрин чуть было не поперхнулась от разочарования.

- Эрин Маккензи, - представилась она, наблюдая за тем, как ее тесный дворик быстро наполняется техникой и людьми в спецовках.

Седовласый мужчина еще шире улыбнулся и протянул ей руку:

- А я Шорти Уиллс, возглавляю бригаду строителей от компании «Блэквуд констракшн», расположенной в Юджине.

- Я ожидала вас, - сказала она, вспомнив, что разрешение на проведение строительных работ было получено еще неделю назад.

- Мы готовы приступить к строительству вашего тренировочного зала.

- А мистер Блэквуд приедет позже?

Шорти покачал головой:

- Нет, мадам, у него слишком много работы в Юджине.

Эрин тоскливо поморщилась, понуро опустила голову и приложила немало усилий, чтобы не расплакаться на виду у всех строителей.

- Я в этом нисколько не сомневаюсь, - сказала она и вымученно улыбнулась.

- Где мы можем расположить полевой офис? - перешел к делу Шорти. - Мне бы хотелось, чтобы он находился неподалеку от строительной площадки.

Эрин показала место, где планировалось выстроить тренировочный корпус, и строители тут же принялись за дело.

- Что касается жилья, то вы можете расположиться в наших комнатах, - предложила она бригадиру.

- Мы можем остановиться в мотеле, - заметил тот, чем напомнил ей первые слова Ника во время их знакомства. - Компания оплачивает все наши расходы.

Эрин понадобилось много времени, чтобы убедить его остаться в центре и даже питаться в ее столовой. Поскольку Ник великодушно согласился прислать бригаду и технику, она не могла позволить себе, чтобы компания оплачивала расходы на жилье и питание. В конце концов Шорти попросил у нее разрешения позвонить боссу.

- Телефон в офисе. - Эрин указала рукой на дверь. - Пойдемте, я покажу вам.

Бригадир долго объяснял по телефону все обстоятельства дела, а потом протянул трубку Эрин.

У нее гулко заколотилось сердце, а одна мысль, что она сейчас будет разговаривать с Ником, повергла ее в шок.

- Алло? - прозвучал ее дрогнувший голос.

- Привет, Эрин, - отчетливо донесся до нее знакомый голос.

- Привет, Ник. Спасибо, что не забыл о нашем договоре. Твои люди уже приступили к работе.

- Я очень рад, что они так быстро добрались. Очень мило с твоей стороны, что ты предложила им жилье и питание.

- Могу же я хоть чем-то отблагодарить тебя! - с наигранной невозмутимостью воскликнула Эрин, до боли сжимая трубку побелевшими пальцами.

На другом конце провода воцарилась тишина. Ее так и подмывало спросить, когда он приедет, но она решила не делать этого в присутствии Шорти.

- Надеюсь, ты не станешь возражать против этого, - уныло повторила она, позабыв даже спросить насчет Люси.

- Не стану, - согласился Ник. - Спасибо за содействие. А сейчас дай мне, пожалуйста, Шорти.

Эрин вернула трубку бригадиру и сказала, что подождет его во дворе. Тот молча кивнул.

Ее душили слезы отчаяния и обиды. Стало быть, она не ошиблась. Для него это было всего лишь временное увлечение, которое давно уже выветрилось из головы.

На Рождество вся бригада строителей уехала домой. Эрин отослала Нику и Люси поздравительные открытки, а Анна поздравила всех, так или иначе связанных с центром.

За два дня до Рождества на имя Эрин пришла большая открытка с отпечатанным на обратной стороне названием компании Ника. Послание казалось вполне официальным, и Эрин долго ломала голову над тем, послал ли ее сам Ник или это сделала его секретарша.

Вскоре пришла открытка и от Люси. На ней была изображена симпатичная мышка в головном уборе Санта-Клауса, которая важно сидела в инвалидной коляске. В письме она сообщала, что ведет весьма напряженный образ жизни, обзаводится новыми друзьями и адаптируется к новым условиям. Помимо всего прочего, она извещала подругу, что собирается приехать домой и отметить этот праздник с братом и его друзьями, так как родители уехали в круиз.

Эрин быстро сообразила, что в числе его друзей, вероятно, будет и некая женщина, имеющая к нему особое отношение. Самое удивительное, что эта мысль почему-то разозлила ее, хотя и не была неожиданной.

Бригада строителей завершила работы в январе, и помощники Эрин без промедления перевезли в новое помещение все необходимое оборудование и мебель. Выслушав слова благодарности от всего персонала и лично от Эрин, строители быстро погрузили технику и отбыли к месту основной работы.

- Нужно провести церемонию открытия нового помещения, - неожиданно предложила Анна. - И обеспечить соответствующую рекламную кампанию. - Ее глаза сверкали живым огнем. - Может быть, мы тем самым привлечем к себе внимание новых спонсоров.

Эрин охотно согласилась с подругой, и они вдвоем быстро составили план предстоящей презентации.

- Ты сама позвонишь Нику или поручишь это дело мне? - как бы невзначай спросила Анна.

- Нику? - искренне удивилась Эрин, проклиная себя за предательскую дрожь в голосе.

Анна понимающе улыбнулась:

- Это было бы здорово и к тому же вполне уместно. Разумеется, и Люси тоже нужно пригласить.

- Думаю, что нет никакой необходимости звонить ему, - процедила Эрин сквозь зубы. - Я собираюсь написать ему благодарственное письмо, заодно вложу туда и приглашение на презентацию.

За пару дней до церемонии открытия нового помещения Анна сидела в офисе и разбирала недавно прибывшую почту. Отобрав из кучи бумаг небольшой конверт с адресом компании «Блэквуд констракшн», она молча вручила его Эрин.

Когда Анна скрылась за дверью, Эрин быстро разорвала конверт и дрожащими руками вынула оттуда сложенный лист бумаги. К счастью, он был написан от руки. Тон письма был вполне официальным, примерно таким же, как ее собственное приглашение на презентацию. Ник благодарил ее за приглашение и выражал уверенность, что презентация пройдет успешно. Сам, к сожалению, приехать никак не сможет, о чем безмерно сожалеет. При этом он сослался на неотложные дела в компании и выразил надежду на понимание.

Она долго смотрела на листок бумаги. А потом с досадой швырнула письмо на стол.

- Черт возьми! Я снова позволила ему причинить себе боль. - Внезапно в ее душе вспыхнуло чувство неудержимой злости: «Мужчины почему-то всегда шарахаются от самостоятельных женщин, упрямо делающих свою карьеру! Все они одинаковы! Почему же я так легкомысленно надеялась, что Ник выгодно отличается от них? Почему ожидала от него чуда?»

Ник сердечно обнял Люси и потрепал по голове Макса, радуясь долгожданной встрече с сестрой.

- Спасибо за обед, сестренка. Это было нечто потрясающее.

- Я рада, что ты приехал.

После обеда Люси с удовольствием продемонстрировала брату цветные фотографии, где она была снята на фоне местного зоопарка.

Ник напряженно прокашлялся и наконец-то отважился сказать ей то, что откладывал столь долгое время:

- Я горжусь тобой, малышка. Тебе удалось сделать то, о чем я даже мечтать не смел. - Он сделал паузу, чтобы избавиться от подкатывающего к горлу комка. - Я люблю тебя, сестренка.

Люси не выдержала и разрыдалась.

- Я тоже люблю тебя, - сквозь слезы выдавила она, прижимаясь к брату. - Спасибо за помощь и понимание.

- Мы обсудим с тобой этот вопрос через несколько дней, хорошо? А тем временем подумай, кого бы ты хотела пригласить на свою вечеринку. - Люси стояла на пороге двадцатилетия, и Ник решил устроить в своем доме грандиозное пиршество. Он уже не скрывал от себя, что это будет очередная попытка отвлечься от навязчивых мыслей об Эрин, и одновременно сомневался, что из этого что-нибудь получится.

- Послушай, братец, - загорелась Люси, хитро прищуриваясь, - теперь, когда я уже начала свою самостоятельную жизнь, не пора ли тебе подумать о своей собственной?

Ник недовольно поморщился.

- Я живу так, как хочу, - упрямо повторил он, не обращая внимания на ее скептический взгляд. - И вообще давай оставим этот разговор.

По пути домой он изо всех сил старался не думать об Эрин. Но она не выходила из головы, постепенно превращаясь в навязчивую идею. Даже его верный пес Спарки не мог отвлечь хозяина от грустных мыслей. Домработница оставила Нику обед в микроволновой печи, но он проигнорировал его. Прихватив с собой бутылку пива, он направился в кабинет, чтобы ознакомиться с текущими делами. Анализируя ход строительных работ на окраине Портленда, он неожиданно для себя натолкнулся на сообщение о предстоящей презентации в Монро, долго сидел перед экраном компьютера и в конце концов решил, что не поедет туда. Конечно, желание увидеть Эрин было очень сильным, но поселившийся в душе страх оказался сильнее. Он просто-напросто испугался, что в следующий раз не сможет вернуться домой без нее, и, стало быть, лучше вообще не показываться ей на глаза.

Люси позвонила вскоре после того, как Эрин получила приглашение на вечеринку по случаю ее дня рождения.

- Ты приедешь? - настойчиво потребовала она ответа.

- Хотелось бы, - увильнула Эрин от прямого ответа. Ей казалось, что никакими силами нельзя было притащить ее в дом Ника. - Но обстоятельства складываются таким образом, что я никак не могу оставить своих подопечных.

В трубке воцарилось гнетущее молчание.

- Мне очень жаль, - сказала Люси почти сквозь слезы. - Для меня это было бы очень важно. Ты могла бы своими глазами увидеть, как я живу.

- Думаю, у тебя будет немало других дел, чтобы не заметить моего отсутствия, - с трудом выдавила из себя Эрин. - В конце концов, я могу приехать к тебе в другое, более удобное время.

- Но это совсем не то, - громко всхлипывая, запричитала Люси. - Ты же изменила всю мою жизнь, и вот теперь этот праздник пройдет без тебя.

Эрин призадумалась. Ей были приятны слова Люси, но как можно было допустить саму мысль о неизбежной в таком случае встрече с Ником?

- Ты могла бы остановиться в доме моих родителей, - предложила Люси с последней надеждой в голосе. - Кстати, они тоже будут и очень просили, чтобы ты приехала. Ты их просто очаровала.

Эрин снова погрузилась в тягостные раздумья. Ей было приятно слышать это, хотя она общалась с родителями Люси и Ника не более десяти минут.

- Они будут очень огорчены, если ты не приедешь, - продолжала наступать Люси. - Если тебе что-то мешает, я могу перенести вечеринку на другой день.

- В этом нет необходимости, - выпалила Эрин, сознавая, что долго будет сожалеть о своих словах.

- О, Эрин, спасибо, - радостно воскликнула Люси со слезами на глазах. - Я немедленно сообщу всем гостям. Они будут очень рады видеть тебя.

- Не стоит благодарности, - вяло ответила Эрин, преодолевая дурное предчувствие. Сама мысль о том, что она может встретить на этой вечеринке женщину Ника, казалась ей невыносимой.

- Позвони, перед тем как выехать сюда, - продолжала тараторить Люси, - Я объясню, как проехать к дому родителей. Кстати, на пригласительной открытке есть карта.

- Да, я уже видела ее, - сухо отреагировала Эрин и подумала, что надо вынуть из корзины разорванные куски бумаги и попытаться сложить их. В противном случае придется звонить родителям Ника и выяснять дорогу к их дому.

- Ты можешь поехать с нами, - великодушно предложил Берт Блэквуд, когда все собрались в гостиной их особняка.

Эрин уже знала о том, что он был выстроен по личному проекту Ника и являлся предметом его особой гордости. Она приехала сюда примерно час назад и сейчас немного нервничала, теребя пальцами приготовленный для Люси подарок - пару чудесных сережек из жадеита.

- Прекрасное платье, дорогая, - мило проворковала Мюриэль. - Черный цвет идет к твоим волосам, а золотистые нити замечательно переливаются при каждом твоем движении.

Эрин прикоснулась пальцами к эластичной ткани. Это платье было короче, чем она обычно носила, и настолько подчеркивало ее изящную фигуру, что Берт даже присвистнул от восхищения, чем немало смутил ее.

- Благодарю вас. Я поеду на своей машине, но при этом буду следовать за вами, - вежливо отказалась Эрин, решив, что было бы глупо лишать себя возможности покинуть вечеринку, если станет невмоготу видеть Ника с другой женщиной.

- Ну что, поехали? - воодушевилась Мюриэль, выжидающе посмотрев на мужа.

Дом Ника - великолепный двухэтажный особняк - оказался более впечатляющим, чем Эрин могла себе представить. Зачем одному человеку такой огромный дом? Эта мысль не покидала ее до тех пор, пока она не вошла в громадный холл. От волнения ноги отказывались передвигаться, а в душе зародилось омерзительное чувство панического страха. Только бы никто не заметил этого. Оказавшись перед хозяином дома, она вдруг ощутила слабость в коленках и даже чуть пошатнулась.

Ник окинул ее долгим испытующим взглядом и поинтересовался, как прошла поездка. При этом он не протянул ей руку, что невольно вызвало у нее вздох облегчения. Было бы неприятно осознавать, что он пожимает ее вспотевшую от страха и волнения ладонь.

- Все было прекрасно, - с нарочитой небрежностью бросила она и тут же повернулась к Люси, которая сидела рядом с ним и была облачена в изящное кружевное платье.

- Поговорим позже, - тихо шепнула Люси, горячо приветствуя подругу и поворачиваясь к очередной группе гостей.

Позволив снять с нее пальто, Эрин отыскала укромное местечко в дальнем углу гостиной, залитом ярким солнцем.

- Вот ты где, - послышался рядом голос Люси, заставивший ее вздрогнуть.

- Ты прекрасно выглядишь, - улыбнулась она подруге и погладила сопровождающего ее повсюду Макса.

- Спасибо, - обрадовалась Люси, - ты тоже. Пойдем, я хочу познакомить тебя со своими самыми близкими друзьями.

Они долго пробирались сквозь плотную толпу гостей, и Люси с гордостью представляла ее своим друзьям. Где-то неподалеку то и дело мелькала высокая фигура Ника, но их пути так и не пересеклись за это время. Вскоре они оказались в огромном зале для танцев. В дальнем его углу находился небольшой оркестр, наигрывавший какую-то незамысловатую мелодию. Как только Люси представила Эрин высокому симпатичному парню, тот сразу же пригласил ее на танец.

- Не возражаю, - обрадовалась Люси. - Мне еще нужно поприветствовать недавно прибывших гостей.

Аллеи оказался неплохим танцором, однако он нарушил все планы Эрин удрать из дома, как только она поговорит с Люси. После первого быстрого танца последовала медленная и очень приятная мелодия. Эрин улыбнулась партнеру и хотела было уйти, но тот настойчиво держал ее за руку, явно претендуя на очередной танец. Не прошло и нескольких минут, как к ним подошел Ник и бесцеремонно похлопал Аллена по плечу:

- Не будете возражать, если я разобью вашу пару?

- А с какой это радости я должен уступать тебе свою партнершу? - с едва заметной улыбкой попытался возразить тот.

- Потому что я подписываю твои чеки, - с нарочитой строгостью заявил Ник. - И к тому же ты незаконно монополизировал право на самую очаровательную женщину.

- Да, но это только второй наш танец, - слабо запротестовал Аллен.

- Вот именно, - не уступал Ник.

Аллен смиренно отошел в сторону, неохотно выпуская Эрин из рук:

- Не стану спорить, но за мной еще один танец.

- Если до него дойдет твой черед, - хитро подмигнул Ник приятелю.

Музыка как по заказу стала на удивление медленной и почти откровенно интимной. После непродолжительных колебаний Эрин протянула ему руку, и они с упоением отдались во власть танца, мгновенно позабыв обо всем на свете.

- Как ты поживала все это время? - тихо шепнул он ей на ухо.

- Нормально, - ответила Эрин. - У меня было слишком много работы, чтобы думать о чем-то постороннем.

Когда музыка затихла. Ник не отпустил ее, а ей не хватило сил отодвинуться от него.

- Я соскучился по тебе, - тихо шепнул он, прикоснувшись лбом к ее голове.

Эрин опешила от неожиданности, но потом быстро взяла себя в руки.

- Ну что ж, думаю, пора проверить содержимое буфета, - соврала она, надеясь, что удастся удрать от него до начала очередного танца.

Ник недовольно насупился.

- Ты не могла бы уделить мне одну минуту? Я хочу тебе кое-что показать.

- Что именно? - подозрительно взглянула она на него.

- Пойдем, и ты все увидишь.

Он взял ее за руку и повел через весь зал в свой кабинет. Не успели они войти, как Ник повернул ее к себе и крепко поцеловал в губы. Эрин тут же воспротивилась и в конце концов вырвалась из его цепких объятий.

- Прости, - опомнился Ник.

- И ты из-за этого притащил меня сюда? - недовольно поморщилась она. - Ради того, чтобы вспомнить недавнее прошлое?

Ник густо покраснел и опустил голову.

- Нет, не только из-за этого. Я действительно хочу тебе кое-что показать.

Эрин скрестила на груди руки и стала терпеливо ждать от него дальнейших действий.

- Скажи откровенно, ты вспоминала обо мне? - робко поинтересовался Ник.

- Да, вспоминала, - едва слышно прошептала она, решив, что нет никакого смысла продолжать притворство. - Я действительно скучала по тебе.

Не успела она произнести до конца эту фразу, как оказалась в крепких руках Ника. Он прошептал что-то вроде «Слава Богу» и быстро поцеловал ее, как будто опасаясь, что она может передумать.

Не давая ей опомниться, Ник подошел к столу, развернул огромный лист бумаги и стал сбивчиво рассказывать ей о грандиозном проекте, который сейчас разрабатывается его компанией. Эрин сначала ничего не могла понять, и только заметная дрожь в его голосе подсказывала, что речь идет о чем-то чрезвычайно важном.

- Ну, что скажешь? - повернулся он к ней.

Она долго смотрела на густую паутину линий и вдруг стала различать смутные контуры какого-то комплекса зданий. Эрин подошла поближе и с удивлением обнаружила, что он чем-то напоминает тот комплекс зданий, в котором располагается ее учебный центр в Монро.

- Что все это значит? - растерянно произнесла она, поднимая на него глаза.

- Знаешь, Макс действительно изменил всю жизнь моей сестры, - медленно начал Ник. - Все произошло так, как ты говорила. К сожалению, мне понадобилось слишком много времени, чтобы понять эту простую истину. Короче говоря, я решил возвести еще один подобный центр, но только в Юджине.

- А как же ты собираешься управлять им? - удивленно спросила она. - Где ты возьмешь собак и сотрудников, которые могли бы тренировать их?

- Я хорошо помню ту женщину, с которой познакомился на выпускном вечере Люси, - спокойно пояснил Ник. - Ее зовут Каролина, если не ошибаюсь. Ты сама тогда говорила, что она вдова, у нее масса свободного времени и она знает все тонкости подобного дела.

Эрин утратила дар речи. Это был шок, смешанный с гадким чувством зависти. Неужели он хочет поставить Каролину во главе своего нового центра?

- Не уверена, что Каролина захочет переехать сюда, - осторожно заметила она. - Впрочем, ты можешь сам поговорить с ней на этот счет. Она действительно справится с этим делом.

Ник широко улыбнулся и хитро подмигнул ей.

- Ты думаешь, я хочу пригласить сюда именно ее?

- А кого же еще? Ты же только что сказал мне это, - ничего не понимая, в недоумении спросила Эрин.

- Черт возьми! Как ты могла такое подумать! Я хочу, чтобы она осталась в Монро!

В груди Эрин что-то защемило, а потом взорвалось.

- В Монро? - эхом отозвалась она. - Почему это взбрело тебе в голову?

Улыбка на губах Ника мгновенно растаяла, уступив место паническому страху. Он взял ее за руки и пристально посмотрел в глаза:

- Мне взбрело в голову, что она может занять место руководителя центра в Монро, чтобы прежняя руководительница могла вместе со своим мужем перебраться в Юджин. - На его лице не дрогнул ни один мускул. - И возглавить здесь новый центр, - добавил он тихим голосом.

Значение этих слов медленно проникало в ее сознание, вызывая бурю самых разнообразных чувств. Эрин смотрела на его побледневшее лицо широко открытыми глазами, которые быстро наполнялись слезами.

- Зачем тебе это нужно? - допытывалась она, не слыша собственного голоса.

- Потому что моя жизнь стала без тебя просто невыносимой. Я бы уже давно перевел всю свою компанию в Монро, если бы не оставил тем самым без работы сотни людей. Мой отец нанял их много лет назад, и я не могу просить их переехать вместе со мной. Да и родители не поймут меня. Для меня это единственный способ сохранить тебя. Конечно, я прошу слишком много. Ты должна оставить там своих друзей и даже родителей, но я выстрою для тебя грандиозный учебный центр.

- Да, - согласилась Эрин, - мне пришлось бы оставить там много дорогих для меня людей. Но самый дорогой для меня человек находится здесь. Я люблю тебя, - бросилась она ему на шею, не давая сказать ни слова.

Ник просиял, словно на него упал луч яркого солнечного света, и стал осыпать поцелуями ее мокрое от слез лицо.

- Значит, ты согласна выйти за меня замуж? - спросил он, когда они прервались, чтобы перевести дух.

- Конечно, - без колебаний ответила она.

Ник издал вздох облегчения:

- Слава Господу Богу! Он услышал мои молитвы!

Они слились в бесконечном поцелуе, но громкий стук в дверь вернул их к реальности. На пороге появилась Люси со своим неизменным спутником.

- Ну что, все получилось? - с нетерпением спросила она у брата. - Она согласна? Извините, конечно, за вторжение, но я просто не могла больше ждать.

- Все это время ты была в коридоре? - изумленно вскинула бровь Эрин.

У Ника было такое счастливое выражение лица, что сестра поняла все без лишних слов. Смахнув набежавшие слезы, она радостно улыбнулась:

- Знаете, это самый лучший подарок, который вы могли сделать мне в день рождения. Я всегда считала, что моего строптивого братца может обуздать только необыкновенно красивая женщина. И когда я впервые увидела тебя, Эрин, то сразу поняла, что только тебе это под силу.

- Жаль, что ты не поделилась со мной своими соображениями, - пошутила Эрин, пока Ник и Люси громко смеялись и обнимали друг друга. - Я бы избежала тех мучений, которые мне пришлось пережить в последнее время.

- Только в последнее? - участливо спросил Ник.

Она пристально посмотрела на него, но благоразумно промолчала.

- Спасибо, сестренка, - повернулся он к Люси, - что вытащила ее сюда.

Эрин изумленно подняла брови:

- Значит, все эти слезы и причитания были хорошо отработанной игрой?

- Нет, не игрой, - возразила Люси, - но в экстремальных ситуациях требуются столь же экстремальные меры, разве не так? Тем более что ты оказалась крепким орешком.

- А если бы я не согласилась?

- В таком случае, - решительно вмешался Ник, - мне пришлось бы выкрасть тебя и доставить по назначению. Она просто сэкономила мне массу времени и сил.

Эрин шутливо погрозила ему пальцем и хотела было что-то сказать, но Ник крепко обнял ее за плечи и потащил к двери.

- Давай побыстрее обрадуем моих стариков.

- Они тоже в курсе дела? - еще больше удивилась она.

Ник промолчал, но его хитрая улыбка говорила сама за себя. Люси неистово захлопала в ладоши, а Макс от испуга выронил кость и громко залаял.

Ссылки

[1] Американская актриса, исполнившая главную роль в фильме «Мэри Поппинс» (1964 г.).