- Моя мама всегда долго и тщательно готовит обед, - пояснила Эрин, усаживаясь на большое бревно, лежавшее на берегу неподалеку от дома.

- Да, она прекрасно готовит, - согласился с ней Ник, перешагнув через бревно и взяв ее за руку. - А ты умеешь готовить?

- Разумеется, но не так хорошо, как мама, - засмеялась она и зябко поежилась. - Жаль, что сегодня прохладно.

Над заливом Атселедди действительно гулял прохладный ветерок, а небо покрылось плотной пеленой серых облаков.

- А я люблю гулять по берегу после зимнего шторма, - признался Ник и посмотрел на туманный горизонт. - В такие дни во мне пробуждаются какие-то необъяснимые первобытные чувства. - Он прищурился и пристально посмотрел на Эрин, пытаясь поправить взлохмаченные ветром волосы.

Они медленно побрели вдоль берега, подставляя лица прохладному ветерку.

Эрин была очень довольна, что Ник понравился ее родителям, а что это действительно так, она ничуть не сомневалась. Конечно, у них накопилась к ней масса вопросов, да и сейчас они, наверное, перемывают ему косточки, но в целом он произвел на них весьма благоприятное впечатление.

- Ни капли романтики! - возмутился Ник, схватив ее за руку. - Сейчас я покажу тебе романтику!

Он подхватил ее на руки, поднял высоко в воздух, а потом прижался губами к ее лицу. Эрин почувствовала щекой его холодный нос и в следующее мгновение ощутила губами его теплые губы. Поцелуй был крепким и таким долгим, что она чуть было не задохнулась. Отвечая на поцелуй, она обвила его шею руками и жадно впилась в его губы, вбирая в себя их приятное тепло.

Наконец, с трудом овладев собой, Ник оторвался от нее и внимательно огляделся вокруг:

- Господи, ну хотя бы какая-нибудь пещера была поблизости. Думаю, что нужно немного пройтись, чтобы охладить свой пыл.

Не дожидаясь ответа, он обнял ее за плечи, прижал к себе и повел вдоль берега.

- Неплохая идея, - запоздало ответила она дрожащим голосом, пытаясь восстановить нормальное дыхание.

- По-моему, тебе трудно говорить, - не без любопытства сказал он и наклонился к ней.

- Похоже, что твои поцелуи всегда лишают меня дара речи, - сказала она тихо и улыбнулась.

Его глаза мгновенно потемнели, а улыбка исчезла.

- Ты хочешь сказать, что не всегда так реагируешь на поцелуи?

Эрин опустила глаза, так как знала, что не умеет красиво врать.

- Не кажется ли тебе слишком наглым ожидать от меня ответа на свой вопрос? У меня есть свои секреты, которые я не хотела бы раскрывать.

- Кстати, как твоя нога? - поинтересовался он через некоторое время, когда они снова зашагали по мокрому песку. - Может, нам не стоит так далеко уходить от дома?

Она посмотрела на ногу, как бы желая удостовериться, что все на своем месте. Конечно, доктор вряд ли одобрил бы ее прогулку по усыпанному бревнами и камнями берегу, но ради таких поцелуев можно пойти на любой риск.

- Знаешь, Люси делает заметные успехи, - ни с того ни с сего сказала она, пытаясь собрать разбредающиеся во все стороны мысли. - Они с Максом неплохо сработались.

- Да, я сам вижу это, - охотно согласился Ник, поворачивая обратно к дому. - До аварии она мечтала заняться модельным бизнесом, но потом все рухнуло.

- Из нее получилась бы превосходная модель, - поддержала его Эрин. - У нее есть все данные для этого.

- А я не уверен в этом, - откровенно признался Ник. - Ведь это нелегкий труд, требующий максимальной отдачи и огромного самопожертвования. - Он посмотрел на нее, и в его глазах промелькнули давно знакомые ей признаки неизбывной вины. - Впрочем, теперь мы никогда не узнаем об этом.

- Ничего, в жизни немало других не менее интересных вещей, которым она сможет посвятить всю себя, - попыталась успокоить его Эрин, даже не упомянув Макса, чтобы не раздражать его.

- Да, но моделью она уже никогда не станет, - горько заметил Ник.

Он молча подал Эрин руку, когда они подошли к огромному бревну, и прикосновение его руки показалось ей таким чужим, как будто он уже был где-то далеко за пределами ее досягаемости.

На следующий день вся группа оживленно обсуждала занимательные подробности прошедшей благотворительной вечеринки, а потом отправилась в небольшое кафе, где все с удовольствием лакомились сандвичами. По возвращении в центр Эрин продемонстрировала им несколько новых команд, которые нужно было отработать и запомнить.

- Работая с собаками, - подытожила она, - старайтесь повторять одни и те же команды, которые могут оказаться вам полезными. Завтра у нас будет еще одна поездка в магазины. А сегодня постарайтесь отработать все те команды, которые я только что вам показала. Если возникнут какие-то вопросы, я буду поблизости. - С этими словами Эрин отошла к стене, увидев, что на пороге появился Ник.

- Ты не сможешь поехать с нами завтра на прогулку? - спросила она, стараясь скрыть внезапно охватившее ее волнение. Она уже давно испытывала нечто подобное при каждом приближении к нему, но избавиться от этого чувства не могла. - Завтра мне просто некому помочь.

- Разумеется, если мой босс освободит меня от другой мелочной работы, - с досадой пожал плечами Ник, но шутливая улыбка на губах сгладила впечатление неудовольствия.

- Хорошо, я попытаюсь найти благовидный предлог, чтобы освободить тебя на время от изнурительной физической работы, - в таком же духе парировала Эрин. Она поблагодарила Ника за готовность помочь и направилась к ученикам, которые старательно следовали всем ее указаниям.

Ник пристально следил за каждым ее движением и перебирал в памяти все обстоятельства воскресного дня. Какой удивительно нежной и теплой была она в его объятиях и к тому же неописуемо желанной. Он даже покраснел и быстро повернулся к двери, желая скрыть свою слабость.

Возбуждение было настолько сильным, что унять его не помогли ни тяжелая физическая работа, ни холодный душ. В конце концов он пришел к выводу, что единственным средством избавиться от этого наваждения было бы набраться наглости и затащить ее в постель. Он почти не сомневался, что она не будет сопротивляться и охотно откликнется на его предложение, иначе бы она не отвечала так страстно на его поцелуи. Ник стиснул голову руками и прислонился к стене. Господи, как он хотел ее! Где взять силы, чтобы выдержать такое напряжение и не сойти с ума от этого навязчивого чувства?

- А где же Фред? - испуганно спросила Эрин, обводя глазами широкий бульвар.

- Еще минуту назад он был здесь, - удрученно сказал Рэй и тоже стал вертеть головой.

Эрин отнеслась к исчезновению Фреда с нарочитым спокойствием, так как не сомневалась в способности Квини помочь своему хозяину в трудную минуту.

- Пойду посмотрю, куда он запропастился.

- Давай я схожу, - с готовностью предложил Ник, который все последнее время находился с Люси и практически не имел возможности поговорить с Эрин. Да и она тоже не очень-то стремилась попадаться ему на глаза, испытывая некоторую неловкость после той памятной прогулки по берегу.

- Нет-нет, я сама пойду, - поспешила ответить она, задержав взгляд на его расстегнутой у ворота фланелевой рубашке, из-под которой виднелись курчавые жесткие волосы.

Ник равнодушно пожал плечами и повернулся к позвавшей его сестре. Эрин быстро зашагала к небольшому магазину, где продавалась еда для животных, обогнула его и увидела неподалеку от себя Фредди и Квини. Они находились в окружении подростков, и по выражению лиц она сразу же поняла, что намерения юнцов далеки от дружеских.

- Так что нужно сказать, когда хочешь проехать мимо нас? - грозно потребовал один из них, когда Эрин подошла поближе. Его друзья весело рассмеялись, а Квини, безошибочно определив враждебность в его голосе, огласила окрестности громким лаем.

- Вы только посмотрите, какая крутая собака, - задиристо прорычал другой парень и поднял ногу, как будто собираясь ударить ее.

- Оставь ее в покое! - закричал Фредди и смахнул рукой стекающие по щекам слезы.

- Ну-ка прекратите сейчас же! - решительно вмешалась Эрин, прикрыв собой беспомощного парня.

- Простите, - сквозь слезы произнес Фред извиняющимся тоном. - Я хотел посмотреть на рыбок, а они пристали ко мне…

- Ничего, успокойся, - сказала она, наклоняясь над ним. - Ты ни в чем не виноват. - Внимательно присмотревшись, она вдруг обнаружила, что окружающие ее парни намного старше, чем это казалось на первый взгляд. Собственно говоря, это были те самые великовозрастные подростки, которых ее мама часто называет уличной шпаной.

- Как вам не стыдно, - строгим голосом пыталась вразумить их Эрин, изначально сомневаясь в эффективности подобного метода. - Неужели вам больше нечем заняться, кроме как приставать к парню, который намного меньше вас?

- Так он же псих натуральный! - глумливо заметил один из них.

Его приятель с немытой копной рыжих волос, торчащих на макушке, сделал шаг к Эрин, нагло оглядел ее с ног до головы и прищелкнул языком:

- Эта красотка вполне в моем вкусе.

Эрин спокойно выдержала его сальный взгляд, храбро заслоняя своего подопечного.

- Эй, малышка, - не отступал разнузданный панк, - как насчет того, чтобы пройтись в кустики, где мы сможем с тобой…

Не успел он закончить свое предложение, как перед ним выросла мощная фигура Ника. Не долго думая он схватил наглеца за шиворот и резко дернул вверх, почти оторвав от земли.

- Закрой свою грязную пасть, - приказал Ник, грозно сверкнув глазами.

Парень побледнел от страха, а его товарищи испуганно попятились назад.

- Ник, - поспешила предупредить его Эрин, чтобы тот не затеял, не дай Бог, драку, - все нормально, отпусти его.

- Ты чего, мужик, - заблеял парень, нервно подергивая головой, - мы не сделали ей ничего плохого.

- Что здесь происходит? - сурово поинтересовался Ник, обращаясь к Эрин.

- Они прицепились к Фредди, но сейчас уже все нормально, - попыталась успокоить она своего защитника.

- Они насмехались надо мной, - пояснил Фред, - а потом подошла Эрин.

- С тобой действительно все в порядке? - уточнил Ник, не обращая внимания на извивающегося в его руках панка.

- Да, все нормально.

- Ну вот видишь? - обрадовался парень. - Мы не сделали им ничего плохого. Отпусти меня.

Эрин огляделась вокруг и вдруг заметила, что их стала окружать толпа зевак. Только скандала ей сейчас недоставало.

- Что здесь происходит? - пробасил спешащий к ним охранник магазина. В одной руке он держал переговорное устройство, а в другой - массивную резиновую дубинку.

Ник отпустил панка и натянуто улыбнулся охраннику:

- Всего лишь маленькое недоразумение.

- Да-да, все в порядке, - поспешно подтвердил парень и потер рукой покрасневшее лицо.

- Я же предупреждал тебя и твоих друзей держаться подальше от нашего магазина! - заорал на него охранник. - Убирайся вон и никогда больше здесь не появляйся, иначе я вызову полицию. Ты понял меня?

Тот молча кивнул и бросился наутек. Когда группа уличных хулиганов скрылась из виду, охранник обратился к Эрин:

- Вы не хотите официально оформить заявление на этих мерзавцев? У нас и раньше было с ними немало хлопот.

Эрин решительно покачала головой:

- Нет-нет, обойдемся без этого, но я так признательна вам за своевременную помощь. К счастью, они не успели причинить нам никакого вреда. Благодарю вас.

Охранник внимательно выслушал ее и пожал плечами:

- Как будет угодно, мадам.

Эрин шла молча, думая о том, что все могло бы обернуться намного хуже, если бы Ник не подоспел вовремя.

- Спасибо, Ник, - наконец тихо обронила Эрин, касаясь его руки. - Я давно уже убедилась в том, что ты надежный и верный друг.

Его глаза потемнели, а на губах заиграла довольная ухмылка.

- Всегда готов помочь такой прелестной женщине, - сказал он, поглаживая пальцем ее щеку.

Эрин испуганно оглянулась вокруг, чтобы убедиться, что за ними никто не наблюдает.

- Думаю, нам нужно вернуться к нашим подопечным, а то Фредди всем расскажет, что это его преданная Квини отогнала целую шайку бандитов.

За ужином только и разговоров было, что о недавнем инциденте. Эрин все время поглядывала на Ника и хотела улучить момент, чтобы еще раз поблагодарить его за помощь, но он ушел раньше, чем она покончила с едой. Сложив грязные тарелки, она вышла во двор и услышала приглушенный стук мяча у баскетбольного щита. Ник увлеченно стучал мячом по асфальту и бросал его в кольцо.

- Только больше никаких соревнований, - предупредил он ее. - Даже не проси. - Несмотря на прохладную погоду, его лицо покрылось капельками пота.

- Не советую тебе стоять здесь на ветру. Можешь простудиться, - заботливо предупредила Эрин, глядя на его раскрасневшееся лицо. - Лучше иди домой и прими душ.

- Ты хотела о чем-то поговорить со мной? - окинул он ее испепеляющим взглядом и сделал несколько шагов вперед.

- Нет, я просто услышала стук мяча и решила посмотреть, кто тут развлекается, - неумело соврала она.

- Ну хорошо. - Он сделал вид, что поверил ей. - А что ты скажешь, если я сейчас приму душ и заскочу к тебе? Надеюсь, ты будешь дома?

Эрин густо покраснела и опустила глаза.

- Нет, я буду в офисе. Но тебе не стоит беспокоиться по этому поводу и отвлекать меня от работы.

- Не вижу никакого беспокойства, - быстро сказал он и ушел прочь, не дав ей возможности ответить.

Эрин обескураженно смотрела ему вслед, не зная, радоваться ей или огорчаться его настойчивости. Затем до нее донеслась веселая мелодия, которую старательно высвистывал удаляющийся Ник.

Эрин сидела в офисе и никак не могла сконцентрироваться на работе. Перед ее глазами тускло мерцал экран компьютера, мелькали какие-то цифры и слова, но она не видела их. Мысли лениво разбредались в разные стороны, чтобы вскоре так или иначе вернуться к главной теме - Нику. Когда в дверь негромко постучали, Эрин подскочила от неожиданности, хотя в глубине души надеялась на появление Ника.

- Войдите, - произнесла она срывающимся голосом и попыталась сконцентрировать внимание на компьютере.

- Привет, - послышался за спиной волнующий голос.

Она заставила себя повернуться к двери и изобразить на лице удивление. Перед ней стоял тот, кого она ждала, не желая признаться в этом самой себе. Его темные волосы были еще влажными после душа. Запах дорогого одеколона, донесшийся до Эрин, вселял надежду на воплощение затаенной мечты.

- Привет, - ответила Эрин и облизала внезапно пересохшие губы, когда увидела, каким взглядом он смотрит на нее. Повернувшись к компьютеру, она несколько раз щелкнула по клавиатуре, заканчивая программу, а потом встала и подошла к стенному шкафу, чтобы взять оттуда новую дискету. Тонкие волоски на ее шее зашевелились, как бы ощущая приближение гостя. Эрин быстро повернулась, но было уже поздно. Ник вытянул вперед руки и прижал ее к стене, не давая никакой возможности улизнуть в сторону. Их глаза встретились и избавили обоих от необходимости притворяться. Эрин ощутила гулкое биение его сердца, и перед ее глазами пошли темные круги.

- Ты хочешь меня? - прошептал он ей на ухо, прижимаясь к ней всем телом.

Совершенно обессилев, Эрин отбросила все мысли о возможном сопротивлении.

- Не знаю, как ответить на твой вопрос.

- Попробуй сказать правду, - посоветовал Ник с нескрываемой иронией. Кончики его губ изогнулись в легкой ухмылке.

- Я не знаю… - начала было она, но он перехватил ее взгляд поверх его плеча на окно и понимающе кивнул.

- Не двигайся, - приказал он, а потом быстро пересек комнату, опустил шторы и вернулся к ней.

- Что ты делаешь? - сдавленным голосом шепнула она, когда Ник прижал ее своим телом к стене.

- Пытаюсь соблазнить тебя, - выдохнул он ей на ухо. - И надеюсь, что у меня это получается неплохо.

К собственному удивлению, этот ироничный тон немного успокоил ее. Она подняла руки и запустила пальцы в его густые волосы.

- Да, похоже, ты неплохо владеешь этим искусством, - прошептала она в его разгоряченные губы.

Последовавший за этим поцелуй был не менее страстным и продолжительным, чем в тот памятный вечер на берегу океана. Когда напряжение достигло высшей точки и им обоим казалось, что уже нет сил воздерживаться от дальнейшего, дверь внезапно отворилась и послышался громкий возглас.

- О Господи! - вырвалось у оторопевшей Анны, когда Эрин и Ник отскочили друг от друга как ошпаренные. Затем ее лицо мгновенно порозовело и расплылось в широкой улыбке. - Простите, ради всего святого. Не хотела помешать вам. - Эрин попятилась назад к столу, а Ник как ни в чем не бывало остался на прежнем месте и спокойно наблюдал за обеими женщинами. - Я увидела свет в окне, - продолжала оправдываться Анна, - и подумала, что забыла его выключить, когда уходила домой. - С этими словами она легко развернула инвалидное кресло и взмахнула рукой: - Продолжайте в том же духе.

- Анна! - опомнилась Эрин, но не предприняла никаких попыток догнать подругу. Да и что она могла сказать ей после всего этого? Глупо отрицать-то, что она видела собственными глазами.

- Поговорим позже, - донеслось из дальнего конца коридора.

Ник подошел к двери, закрыл ее и посмотрел на Эрин долгим испытующим взглядом:

- Я вижу, это заметно испортило тебе настроение.

Эрин отступила к столу и опустила голову. Ей очень хотелось снова оказаться в его объятиях, но внезапное вторжение Анны действительно подпортило настроение.

- Я немного шокирована, - откровенно призналась она, виновато потупившись.

- Очень жаль, - задумчиво произнес Ник и застыл перед ней, сложив руки на груди. - Тогда давай поговорим о чем-нибудь другом.

- Если ты имеешь в виду свою сестру, то могу сказать откровенно, что она делает успехи. У нее сложились прекрасные отношения с Максом, и они вместе очень стараются как можно быстрее завершить курс обучения. В отличие от тебя я чрезвычайно довольна подобным развитием событий.

- Вот в этом ты ошибаешься. Я тоже рад за нее, - возразил Ник.

- Правда? - с недоверием воскликнула Эрин.

Он мгновенно отреагировал, вскинув голову и пристально посмотрев ей в глаза:

- Что ты хочешь этим сказать?

- А то, что ты с самого начала весьма скептически отнесся к моей программе и не скрывал этого. Или я ошибаюсь?

- Да, это так, но в конце концов мне пришлось изменить свое мнение, тем более что я искренне люблю Люси и хочу ей только добра.

- Мне это известно, - поспешила добавить она, приготовив самый убийственный аргумент. - Но известно также и то, что любовь может быть слепой и ожидать от нее какой-то пользы в таком случае просто не приходится.

- А в чем же, собственно, заключается польза, с точки зрения Эрин Маккензи? - неожиданно спросил он и окинул ее холодным взглядом. - Откуда тебе знать, какие чувства одолевают меня, когда я вижу свою любимую сестру в инвалидной коляске? - Последние слова он произнес с такой болью, что Эрин даже поежилась.

- Перестань казнить себя каждую минуту! - возмутилась она в ответ, всеми силами стараясь держать себя в руках. - Это не помогает ей и уж тем более не может помочь тебе.

Ник удивленно заморгал и по привычке провел рукой по волосам.

- Черт возьми, какая же ты все-таки упрямая.

- Да как ты смеешь называть меня упрямой? - не сдержалась Эрин, в отчаянии топнула ногой и угрожающе подбоченилась. - Неужели ты сам не видишь, что уже сгорбился под тяжестью надуманной и совершенно беспочвенной вины! Ты стал похож на бездушный спасательный жилет!

Брови Ника поползли вверх, а щеки покрылись темными пятнами.

- Ты отдаешь себе отчет в том, что говоришь?

- Да, Ник, у меня уже нет сомнений на этот счет, - тихо добавила она. - Мне уже приходилось сталкиваться с подобными случаями. - Она подошла поближе и взяла его за руки, едва удерживаясь, чтобы не обнять и хоть таким образом утешить. - Чувство вины ранит человека больше, чем любая авария и несчастный случай. Оно глубоко проникает в душу, корежит ее и в конечном итоге делает обе стороны еще более несчастными. Короче говоря, ты сам как бы напоминаешь Люси о том, что она калека и не может обойтись без твоей помощи.

Глаза Ника сузились от внезапной вспышки гнева. Он высвободил руки и отступил на шаг.

- Не вмешивайся не в свои дела, - вспылил он. - Ты ничего не понимаешь в этом! - Его лицо перекосилось от страдания и обиды. - И никто не понимает этого! - С этими словами он резко повернулся и направился к двери. В последний момент Эрин показалось, что в его глазах промелькнуло чувство сожаления и горечи.

- Ник! - попыталась остановить она его.

Но тот уже вышел в коридор и мягко прикрыл за собой дверь. Уж лучше бы он хлопнул ею изо всех сил.

Пока Эрин размышляла над разрушительным комплексом вины Ника, он тем временем нанес неожиданный визит сестре.

- Входи, - гостеприимно распахнула она перед ним дверь и добродушно улыбнулась.

- Как дела? - поинтересовался он, все еще находясь под впечатлением разговора с Эрин.

- Думаю, сейчас более уместно спросить о твоих делах, - многозначительно заметила она, пристально вглядываясь в потемневшие от злости глаза Ника.

Люси давно уже научилась мгновенно распознавать настроение брата и знала его, как открытую воскресную проповедь в местной церкви. А он сидел молча, не понимая, зачем вообще пришел к ней. Но видимо, ему хотелось получить подтверждение своей правоты, и он стал вдруг рассказывать ей о своем недавнем споре с Эрин, обозвав ее самой упрямой женщиной из всех, которые попадались ему в жизни.

- А я уже давно знала это, - воскликнула Люси и хлопнула в ладоши, отчего Макс вскочил с пола и настороженно уставился на хозяйку. - Все нормально, малыш, - успокоила его Люси и погладила по голове. - К ноге.

Макс вздохнул и прилег возле кресла.

- Вы ведь прекрасно подходите друг другу, - продолжала как ни в чем не бывало Люси и пристально посмотрела на брата. - Я поняла это в ту самую минуту, когда вы впервые встретились.

- Никогда не думал, что ты повредила не только позвоночник, но и голову, - выпалил Ник, не успев как следует обдумать свои слова.

Какое- то время Люси выглядела так, словно ей только что отвесили звонкую пощечину. Затем она взяла себя в руки, гордо вздернула подбородок и ослепительно улыбнулась:

- Нет, дорогой, голова - это единственное, что у меня до сих пор работает безотказно.

Ник вскочил на ноги, подошел к ее креслу и опустился на колени.

- Прости, сестренка. Я не хотел обидеть тебя. Беру свои слова обратно и обещаю больше никогда не повторять их. - Он наклонил голову и выругался про себя, проклиная свою несдержанность. Как он мог опуститься до такого хамства? Раскаяние овладело его сердцем, и он успокоился лишь тогда, когда почувствовал на голове ее тонкую и все еще слабую руку.

- 'Такое впечатление, -с улыбкой произнесла она, - что ты еще не научился осознавать свои ошибки и выслушивать правду.

Ник недоуменно поднял голову и посмотрел на нее:

- Какую еще правду? Что ты имеешь в виду?

- Что ты по уши влюбился в Эрин, - торжественно провозгласила Люси.