Светлая королева

Гайдукова Ольга Ивановна

Пролог

Он бежал. Где-то позади раздавался гулкий собачий лай и едва слышные крики этих невежественных крестьян.

Он бежал, и легкие разрывало от нестерпимой боли, колотьё в боку становилось просто невыносимым. Лохматые ветви деревьев векового леса больно стегали по лицу, оставляя глубокие саднящие царапины.

Он бежал, путаясь в траве и колючем лесном кустарнике, расцарапав руки в кровь, а одежду в клочья. А где-то позади по-прежнему раздавались фанатичные крики преследователей.

Он бежал, не отдавая себе отчета куда, как вдруг рычащая тень выскочила из темноты и повалила его в грязь, а сил подняться и защитить себя уже совсем не осталось.

— Он здесь! Я поймал его! — раздался чей-то басовитый окрик, и что-то острое уткнулось в грудь. — Теперь никуда не денешься, голубчик.

Часть 1. Путь в неведомые земли

Глава 1. Непредвиденное знакомство

Я вскочила с кровати, вытирая со лба липкий холодный пот. Премерзкое ощущение, как будто и не спала вовсе, а всю ночь убегала от кого-то по лесным дебрям. Ой, не нравится мне всё это. После одного подобного сна в прошлый раз сгорела изба старосты в соседней деревне. Еле успели оттуда младенца вытащить — так тоже привиделось, будто лежу в колыбели, а вокруг всё пылает. Неспроста это, ой, неспроста.

Взгляд случайно упал на зеркало на туалетном столике. Мда, действительно, как сказала бы нянюшка, краше в гроб кладут: кожа бледная, под глазами круги, спутанные волосы во все стороны торчат. А что это там за движение огоньков в лесу? Опять селяне что-то затеяли. А после подобных затей то пожар в отцовском охотничьем лесу туши, то слишком далеко унесших ноги в чащобе разыскивай. Правда, говорят, будто там не всё чисто — эльфы водятся. Вот только откуда же им тут взяться, эльфам-то? Лес дремучий — прочесывали сто раз, а никого так и не нашли. Эльфы ведь не гномы — под землёй прятаться не станут, да и существование обеих рас, кроме как в легендах, нигде не доказано. Только вот крестьянки утверждают, что регулярно их встречают. Так тут разве верить можно? Сбежала в лес с очередным ухажером, а потом доказывает, что эльфы завели. Ну, или мужикам с пьяных глаз чего не привидится…

И всё-таки, что это там за странные гулянья глубокой ночью в дремучем лесу, когда все нормальные люди тихо-смирно во сне посапывают? Ужас, как интересно… Вот не зря отец говорит, что моё неуемное любопытство до добра не доведет. Сколько ни пытались гувернантки мою тягу к приключениям уничтожить, так ничего и не добились. Нет, науки-то мне все дались легко, вот только нудные занятия не смогли искоренить привычку совать свой нос во всё, что покажется интересным.

Пойти разбудить папеньку что ль — пусть выяснит, чем это наши драгоценные селяне на досуге занимаются, что за гульбища-игрища на ночь глядя устроили. А шум-то всё ближе…. Придется самой идти смотреть…

Я накинула на плечи тонкий батистовый халатик, сунула босые ступни в домашние туфли и бесшумно, как мышка, выскочила из замка. В дальнем углу немаленького парка, том, что ближе к лесу, слышалась какая-то подозрительная возня. Я быстрым шагом направилась туда, и… о, ужас! Селяне, те самые, виденные мной во сне, били какого-то человека, скорчившегося в жидкой после недавнего ливня грязи. Такого безобразия я стерпеть не могла, и, подойдя поближе (благо в пылу драки, если это можно было так назвать, на меня никто не обратил внимания), как заору:

Глава 2. Краткое эльфоведение

Я проснулась от гнетущего чувства, что на меня кто-то смотрит. Интересно, кому я могла понадобиться в собственной постели в такую рань? Сейчас бы еще чуток поспать… нет, ну вот, кажется, что кто-то смотрит, и всё тут…

Я разлепила веки и увидела перед собой пару слегка раскосых голубых глаз. Ойкнув, я скатилась с кровати и чувствительно приложилась головой об пол. Обладатель необычных глаз звонко рассмеялся.

— Не вижу ничего смешного, — недовольная столь оригинальной побудкой, буркнула я, потирая рукой ушибленный затылок и одновременно пытаясь подняться. — Вот теперь шишка будет.

Вдруг по кончикам пальцев словно пробежали мелкие горячие искорки прямо к больному месту, и все неприятные ощущения от ушиба пропали. Я от удивления плюхнулась обратно на пол, не понимая, как такое могло произойти, да и что вообще это было.

— Что с тобой? — подозрительно уставился на меня эльф, протягивая руку.

Глава 3. Непредвиденные находки…

Я стояла у двери в отцовский кабинет, слышала его зычный голос и легкое покашливание сестричек-свиристелок, но все равно не решалась постучать и войти. С портрета на стене напротив укоризненно смотрела мама. Она всегда смотрела так, когда я приходила к кабинету отца, где он отчитывал меня за детские шалости. Хотя большинство из них подстраивали старшие сестрички. Вот до сих пор не могу взять в толк, за что они так ненавидят меня…. То ли, что маловероятно, завидуют способностям к наукам, у них-то на уме одни кружева, бантики да женихи, то ли не могут простить, что из-за меня погибла мама, умерла при родах, то ли просто из-за непохожести на них. В-общем, есть о чем поразмыслить на досуге. И вообще, раз не могу постучать, придется входить без стука!

— Доброе утро, — возвестила я с порога, буквально вваливаясь в кабинет.

— Доброе, — ответствовал отец, слегка нахмурив седые брови. — Ох, Нуар, ну где же твои манеры?

Мои милые сестрицы захихикали в кулачок.

— Простите, папенька, — потупила глазки я, ковыряя в полу носком туфельки.

Глава 4. …И неожиданные гости

Я сидела у окна комнаты и со скучающим видом наблюдала за неиссякаемым потоком гостей, стекавшихся в отцовский замок. Как только представлю, что нужно всех приветствовать, всем улыбаться, уделять каждому хоть минуту внимания или произносить пару приятных слов, так прямо тошно делается. Хорошо хоть под руку с папенькой целый вечер у входа стоять не пришлось — единственный плюс статуса девушки на выданье, ведь появление главного приза вечера должно быть обставлено как можно пафоснее. Вот и сижу теперь здесь, как морковка на грядке, ожидая своего выхода.

Резкий стук в дверь оторвал меня от столь жизнеутверждающих мыслей.

— Нуар, пора, — влетела ко мне почти не запыхавшаяся (хотя было видно, что бежала) Гемма.

— Тебя прислали позвать меня?

Я неохотно поднялась на ноги и принялась расправлять складки на платье.

Глава 5. Необъяснимое необъяснимо

Проснулась я утром оттого, что какая-то нахальная птица заливалась громким и совсем немузыкальным свистом прямо над моим ухом.

— Кыш! Пошла вон! — недовольно пробурчала я, размахивая руками.

«Пение» сначала стихло, а потом возобновилось чуть поодаль, но уже с удвоенным энтузиазмом.

— Тьфу, чтоб тебя! — в сердцах воскликнула я, наконец, принимая сидячее положение и открывая глаза.

— Проснулась? — раздался откуда-то вкрадчивый голос.