До завершения путешествия оставалось совсем немного. Завуалированные в морозной мгле силуэты Крайних гор уже заполонили горизонт, впереди простирался небольшой пролесок.

— Мы где-то здесь, — Клоин ткнул пальцем в место на карте рядом с большим кружком, когда-то начерченным Ролусом. — Дальше придется искать тебе самому. По запаху. Уж увольте, нюха на старых магов-пердунов у меня нет.

— Отыщу, будь спокоен, — с воодушевлением сказал Наргх. Близость к цели переполняла его эмоциональной силой.

— Ты вообще думал о том, что будет, когда мы найдем этого некроманта? — спросила Наринна, повернувшись к демону.

— Расскажет нам, где тот, другой, маг прячется, — ответил за Наргха Клоин.

— Я не у тебя спросила.

— Да ведь итак ясно, — огрызнулся вор.

— Что тебе ясно, чудик недоразвитый? А что, если некромант не знает, где его бывший учитель сейчас находится? Об этом ведь никто не знает. Так с чего все взяли, что этот одичавший маг нам что-то поведает?

— Откуда столько пессимизма? — нахмурился парень. — Тебя что, хромой еж укусил?

— Просто в последнее время мне стало казаться, что ничего хорошего поход к Орлинаву не принесет, — честно призналась девушка.

— Ох, ты как! Предчувствие, что ли? — издевательски осклабился вор.

— А может быть и так. Знаешь ли, те, кто занимается магией, часто обзаводятся шестым чувством.

— Тебе это не грозит, ты слишком мало ею занимаешься.

— Прекратите! Вот как его найдем, так и разберемся, — втиснулся в беседу Наргх.

— Боюсь, только потеряем время, — вздохнула юная алхимичка. — Или еще что поважнее.

— Нет, а что ты предлагаешь? — взвился Клоин. — Пока что этот старый отшельник — наша единственная надежда. Если с ним не получится, то будем думать, что делать дальше. Но потом.

— Так-то оно так, — снова вздохнула Наринна. — Но… Ай, да ну вас.

Дальше ехали молча, каждый сосредоточился на своем. Демон решительно пытался учуять некроманта. Вор постоянно пялился на карту, сверяясь с дорогой. Наринна задумчиво вглядывалась в горизонт.

Вскорости минули пролесок. И вот перед ними простерлась великолепнейшая панорама укутанных сизым туманом гор. Впереди раскинулась обширная поляна, благо не столь обильно заваленная снегом, как соседние предместья. Дальше чернел лес, плавно переходя на первые еще совсем невысокие холмы. Вот где-то там Орлинав Темный и притаился.

— Да-а, так мы его никогда не найдем, — озадаченно протянул парень, вглядываясь в раскинувшийся перед ними пейзаж. — Прямо как на Великом Болоте. Куда ни глянь — везде даль необозримая. А прочесать здесь все в округе не получится — ни одну неделю на это придется угробить.

— Слишком глубоко он спрятаться не мог, — констатировала Наринна.

— Почему это? Вот Ролус, к примеру, в такую глушь забрался, что в века не разыщешь. Так почему этот некромант-то не мог поступить подобным образом? Он ведь тоже маг, а у них у всех голова в одну сторону повернута.

— Потому что не в его манере так поступать. Дедушка Ролус как-то рассказывал про него. Орлинав не шибко любил природу. Горные и лесные массивы не радовали глаз. Свежий воздух не вдохновлял на новые идеи.

— Да с чего ты взяла?! Мало ли, что он любил. Когда надо спасать шкуру, не думаешь о предпочтениях, — фыркнул парень.

— Не спорю, поначалу, может быть, и забрался в глушь. Но потом, через годик-другой, скорее всего, поселился поближе к большаку. Он ведь некромант, ему для работы трупы нужны. А в горах их отыскать не так-то просто.

— Как бы там ни было, предположение о том, что он поселился не в горах конкретно, а где-то поблизости, поможет нам не много. Тут нужно рассчитывать только на нюх Наргха, — вор покосился на демона, сосредоточившегося исключительно на поиске и совершенно не обращающего внимания на спутников.

А запах Наргх все-таки ощущал. Пропитанный магией, но с частыми прорехами и временами слабеющий, а порой даже теряющийся. Кроме того, он чуял в нем смерть. Правда, смерть не совсем обычную, но иную, о природе которой он только догадывался.

Через несколько часов неутомимые путники, пробившись сквозь редкий лес, подобрались к подножию гор.

— Как успехи, Наргх? — поинтересовался Клоин.

— Ничего понять не могу, — встревожено заговорил демон. — Чем дальше мы проходим, тем запах становится сильнее. Но я не могу распознать его источник.

— Такое стечение обстоятельств может означать лишь две вещи: либо мы достигли источника, либо это обман. Заклятие-ловушка, наподобие которого дедушка Ролус накладывал вдоль Великого Болота, — вывела предположение девушка.

— Первый вариант отпадает сразу, потому что этого гребанного некроманта мы не наблюдаем. А второй меня не радует, — мрачно заявил вор.

— Нет, здесь что-то другое, — замотал головой Наргх. — Магические ловушки я распознаю издалека.

— Я думаю, надо пройти еще дальше, хоть красотищей свысока полюбуемся, — сказал парень.

— Когда это ты успел стать романтиком? — на лицо девушки выползла ехидная улыбка.

— Тогда же, когда ты стала излишне пессимистичной.

Еще совсем пологий, но уже довольно неудобный подъем стал для копыт лошадей настоящим испытанием. Несчастные животные скользили, скатывались, пару раз даже ухитрились упасть, ржали, как обезумевшие, наотрез отказываясь лезть по неровному бездорожью. Наргх предложил не мучить скакунов и продолжить путь пешком, на что получил неодобрительные вопли спутников — за последние дни оба привыкли к удобной верховой езде. В конечном итоге пришлось спешиться и буквально тащить самим замученных лошадей за узды.

— Нет, так дело не пойдет, — недовольно пробурчал Клоин. — Мы что, купили их для того, чтобы за собой как не пригодных ни к чему ишаков водить.

— Скажи спасибо, что хоть барахло твое на себе тащат, — усмехнулась Наринна.

— Ох, лошадки, спасибо вам! — театрально раскланялся вор. — Не тяжело ли с таким грузом в гору лезть? Может, на спину ко мне еще сядете? Тут же должен кто-то кого-то на себе везти.

— А я вам говорил, что их лучше отпустить, — укоризненно напомнил Наргх.

— Нет, я больше не могу. Давайте разобьем лагерь.

— Еще ведь даже темнеть не начало.

— А я уже вымотался. Я вам что, подневольный, чтобы лошадей на себе таскать?

— Но мы же так близко!

— Перестань, Наргх, — устало скривился парень. — Мы столько времени искали этого треклятого некроманта, что денек-другой для более менее сносного отдыха ни сколь не повредит. Тем более тебе тоже отдохнуть надо. Авось да уловит твой нос после хорошего сна что-нибудь путное.

Демон вздохнул, но повиновался. Все-таки парень был прав, за последние дни Наргх действительно прилично устал. Хороший сон ему бы не повредил.

Через час все трое сидели вокруг полыхающего костра. В чугунном котелке, источая аппетитный аромат, булькал ужин. Лошади, дергая ушами, стояли в сторонке и лениво жевали овес. Ко сну спутники тоже основательно подготовились — разбили две походные палатки: для Клоина и Наринны. Наргх же решил предаться сну прямо на свежем воздухе, как, впрочем, делал всегда.

Солнце уже заползало за вершины отдаленных холмов, раскинув последние предзакатные лучи по линии горизонта. Вокруг было тихо-тихо, как в сказке. Тонкая полоска дыма от костра смело поднималась, как будто совершенно не боясь быть нарушенной дуновением ветерка. Казалось, что вместе с уставшими путниками погружалась в сон вся природа.

После сытного ужина парень и девушка без особых разглагольствований заползли в свои палатки, и вскоре Наргх услышал их тихое похрапывание. Демона и самого клонило в сон. Так сильно, пожалуй, он еще никогда не уставал. Что, впрочем, не удивительно, потому что после того, как они две недели назад покинули монастырь Братства Равновесия, Наргх отдыхал всего один раз.

Развалившись прямо на снегу и подложив под голову свою котомку, Наргх долго смотрел в небо, разглядывал проступающие сквозь темнеющую синеву звезды. И даже не заметил, как плавно погрузился в сон. Наверное, в самый глубокий сон, какой только могло создать его сознание.

* * *

Рых-иг-Ар вскинул волосатую руку, подавая знак остальным охотникам обходить добычу со всех сторон. Перекинул копье в другую ладонь и, чуть пригнувшись, осторожными шагами сам направился к двум тряпичным конструкциям, слепленным, как он предполагал, для защиты от холода. Мохнатые лапы ступали аккуратно, не издавая ни звука. В мыслях в этот момент царила неразбериха. Что делать с найденным? Вряд ли вождь будет рад, если он притащит в Пещеру этих троих. С другой стороны, шаман, вопреки воле вождя, говорил, что для успокоения Костлявого нужны люди. Так, может быть, как раз эти трое и избавят их от напасти, что как кость прогша стоит у всех в горле вот уже который сезон?

Он подошел ближе. Странно, но один из людей лежал прямо под открытым небом. На его уродливое и немного непохожее на людское лицо уже успели упасть несколько снежинок. На человеческое племя это не похоже. Обычно они кутаются в тряпки и шкуры, прячутся под тряпичными, как эти две, конструкциями. Особенно сейчас, в сезон снега. Печальное зрелище, их слабые и голые тела совершенно лишены полезной шерсти, разве что небольшой пучок располагается на голове. Рых-иг-Ар мысленно усмехнулся, ему люди всегда казались такими жалкими и беспомощными.

Тем не менее надо было принимать решение. Забрать скромные пожитки этих троих и уйти или же приволочь их в Пещеру. Нужно было взвесить плюсы и минусы обоих вариантов. Рых-иг-Ару уже совсем опостылел Костлявый, в прошлом сезоне он забрал его младшего брата. За такое он давно жаждал мести. Поэтому размышления длились недолго, молодой охотник решил перегнуть палку выбора в сторону интересов шамана.

Мохнатая рука сдернула с кожаного пояса выделанный из мочевого пузыря прогша мешочек. Рых-иг-Ар оглядел остальных охотников, дав им знак зажать носы. Шарны повиновались. Сам он тоже, развязав шнурок мешочка, прижал ладонь к волосатой морде, а второй рукой сыпнул желтоватый порошок прямо на лицо лежащего под открытым небом человека. Тот шевельнулся, нос и рот с хрипом вдохнули чужеродное вещество, грудь заколыхалась, а потом все стихло. Человек снова задышал естественно и непринужденно, будто ничего вовсе и не произошло.

Тоже самое Рых-иг-Ар проделал и с остальными двумя. А потом подал знак спутникам тащить всех в Пещеру.

* * *

Приятный дурман обволок сознание прочным коконом. Так спокойно и свободно Наргху, пожалуй, не было еще никогда. Он даже видел нечто похожее на сон. Не зрительные образы и даже не слуховые, но что-то иное. Мысли. Сплетенные и разнящиеся, мимолетные и тянущиеся. Вполне ясные и туманные. Неизвестно сколь долго он находился в таком состоянии, время потеряло счет, да и само осознание времени просто перестало существовать. Лишь наступило мгновение, когда все начало меняться. Странные сплетения мыслей стали распутываться, дурман отходил на второй план, пока и вовсе не исчез.

Глаза Наргха неохотно распахнулись. Перед его расплывчатым взором в полутьме что-то мельтешило. Несколько раз встряхнув головой, демон начал приходить в себя.

Наргх лежал, прислонившись к стене, спиной он чувствовал холод камня. Перед ним стоял человек… Нет, слишком уж это существо было мохнато для человека. Скорее всего, какое-то человекоподобное животное или… Страшные мысли озарили голову Наргха. Может это демон явился к нему, как тогда в лесу?

— Наргх, ты слышишь меня? Наргх? — начал доноситься до его уха знакомый голос.

Он с трудом повернул голову и увидел неподалеку Клоина, также прислоненного к холодной стенке, а рядом Наринну. Оба тревожно глядели на него.

— Наргх, поговори с ним. А то я ни хрена не понимаю из его рыков, — умоляюще глядел на него парень.

— Что с нами случилось?

— Да демон его знает! Где-то час назад проснулись здесь еле живые. Во мне такая усталость, будто я не спал дней пять. Руку даже поднять не могу.

— А это кто? — Наргх попытался кивнуть в сторону стоящего над ним мохнатого существа, но не вышло.

— Не знаю. По-моему это зверолюды. Он что-то бормочет на своем, но ни я, ни Наринна не понимаем.

Девушка едва заметно кивнула, видно было, что ей это действие далось с великим трудом.

Наргх перевел взгляд на волосатое существо. Рослое, коренастое, широкоплечее, все тело сплошь покрыто темной шерстью, прямо как у архидемона Храхи-Агама. Оно смотрело на него с неподдельным интересом, совершая руками какие-то манипуляции. Губы шевелились, тихо исторгая невнятные звуки. Наргх попытался сосредоточиться на слухе, ведь ему по природе доступны все языки людей. Правда, по поводу зверолюдского он сомневался.

Мохнатое существо тем временем закончило манипуляции, и демон почувствовал, что слабость в теле немного спала.

— Кто вы такие? Зачем забрели в наши земли? — услышал он отчетливо. Язык был рваным, лающим, но он понимал его.

— Мы путники, ищем прячущегося в горах человеческого шамана, — ответил демон, сам дивясь тому, как лихо он выговаривает непривычные слова.

— Ты хорошо говоришь на нашем языке, чужак. Кто тебя ему обучал?

— Никто. Я им владею от рождения.

— Не лги мне, чужак, — звериная гримаса приняла озлобленный вид. — Ни один из людей не владеет нашим языком с рождения.

— Я не человек.

— Что? — теперь физиономия зверолюда исказилась в удивлении.

— То есть, я хотел сказать, что я не совсем обычный человек, — Наргх решил, что лучше не вдаваться в подробности своего происхождения. Тем более он даже не совсем солгал, демоны ведь действительно произошли от людей.

— Что это значит? — по-прежнему не мог сообразить зверолюд.

— Я шаман.

— А-а-а, — догадливо протянуло мохнатое существо. — То-то я чую в тебе что-то не совсем человеческое… Так кого, говоришь, ищете?

— Человеческого шамана. Призывателя мертвых, — уточнил Наргх доступными в зверолюдском языке словами. Таких слов, как «маг» и «некромант» в их лексиконе просто не было.

— Призывателя мертвых… — зверолюд задумался. — Не Костлявый ли это?

— Не знаю, как вы его называете, у нас он зовется Орлинавом Темным.

— А зачем он вам?

Теперь задумался Наргх. Рассказывать всю историю не было никакого желания, да и не имело смысла.

— Он нам кое-что должен, — через некоторую паузу ответил демон.

Зверолюд снова задумчиво насупился. Какое-то время молчал, потом громко что-то выкрикнул. На зов прибежал другой зверолюд, пониже ростом, но молодой и бойкий. Они тихо посовещались, и второй снова скрылся с глаз.

— Ну что там, Наргх? Ты так лихо вырыкивал на их языке, что я уж подумал, не тайный ли ты их агент, — выдавил хилую усмешку Клоин.

— Пока не знаю. Похоже, они собираются совещаться.

Вскоре вернулся второй зверолюд, но теперь в компании с третьим, еще более рослым и могучим. Взгляд у него был грозный и недоверчивый. Они подошли к первому и долго о чем-то тихо говорили. Наргх, как ни пытался, но так и не смог уловить сути разговора, его слух выхватывал лишь несвязанные между собой слова.

Когда они, наконец, закончили совещаться, первый зверолюд обратился к Наргху:

— Я, вождь и лучший охотник приняли решение. Мы отпустим вас, но только при одном условии: вы должны уговорить Костлявого покинуть наши земли. В противном случае мы оставим ваши вещи и лошадей себе.

Наргх повернулся к вору и выложил требование зверолюдов.

— Соглашайся на все, — отчаянно закивал парень. — Пускай они только нас отпустят.

— Мы согласны, — демон повернулся к первому зверолюду.

— Вот и добро, — довольно кивнул тот. — Кстати, мы так и не представились. Мое имя Мах-ар-Шиг, я шаман. Это вождь Гох-ог-Ир, — указал он на зверолюда с грозным взглядом, — и лучший воин Рых-иг-Ар, — мохнатая рука коснулась плеча молодого зверолюда.

— Я Наргх, а это Клоин и Наринна, — демон кивнул в сторону спутников. — Но прежде, чем выполнить наше обещание, вы должны избавить нас от этой странной усталости. Подозреваю, ее на нас наложили именно вы.

— Это верно. Уж извините, таковы наши правила. Нынче добрых людей в лесах не встречается, вот и приходится предостерегаться, — шаман достал небольшой мешочек, высыпал на ладонь серого порошка и поднес к лицу демона, проговорив:

— Вдохни.

Наргх повиновался. Голова тут же пошла кругом, затошнило. Но вскоре отпустило, и демон почувствовал, как тело вновь наполняется былой силой.

То же самое Мах-ар-Шиг проделал с Клоином и Наринной.

— Наконец-то, хоть ногами пошевелить могу, — облегченно вздохнул вор. — Как же нас угораздило к ним попасться?

— Наверное, когда спали, — предположила Наринна. — Накинули на нас какой-нибудь морок и поволокли в пещеру.

— Ладно хоть сожрать не успели.

— Да ты что, они же не людоеды.

— Да демон их разберет! Вон, сделки же заключают. Мало ли чего от них еще ожидать можно.

— Радует, что они знают, где Орлинав находится, — сказала девушка.

— Ага, а ты уверен, что этот их Костлявый и есть наш некромант? — с сомнением поглядел на Наргха парень.

— Не совсем, — покачал головой демон и тут же обратился к шаману. — Расскажите о Костлявом. Почему вы хотите, чтобы он покинул ваши земли?

— Костлявый… — с нескрываемой ненавистью изрек Мах-ар-Шиг. — Этот полумертвый человеческий шаман появился в наших землях несколько сезонов назад. Сначала он не доставлял хлопот, но потом… Наслал на наше племя болезнь, унесшую несколько жизней. Я кое-как с ней справился. Пришлось даже обратиться к запретному духу Зьяр-ха-Ниса. Потом начали пропадать шарны. Сначала один-два в сезон. Затем все больше и больше… — зверолюд на какое-то время умолк, на волосатую морду выползла грусть. — Он забрал мою дочь и старшего племянника. Но все это еще не самое страшное. Позже пропавшие начали находиться. Они сами приходили в Пещеру, нападали на наших. И они были мертвы. Я сам лично два раза убивал свою дочь, — Мах-ар-Шиг погрустнел еще больше. — Это не легко…

— А почему вы сами не напали на него? Или не попытались поговорить? — спросил демон.

— Мой народ боится, потому что ничего не может с ним сделать. Он очень силен, к тому же теперь у него много наших… мертвых защитников. Да и прячется он в невидимой для обычных глаз пещере. А один я с ним не справлюсь.

— Ты покажешь, где эта пещера?

— Конечно, но только с вами я не пойду.

— А и не надо. Справимся сами.

Через полчаса, чуть размявшись и перекусив, трое путников в сопровождении шамана шарнов вышли из Пещеры и направились вглубь леса, туда, где находилось жилище некроманта.