— Если его сейчас не окажется на месте, я снесу стены библиотеки и прорвусь внутрь, — грозно пообещал Артий, слегка нахмурившись.

— Сегодня уже четвертый день. Думаешь, он все еще не вернулся? — поинтересовался парень.

— Для его же блага, ему лучше вернуться, — продолжал сердиться маг. — Из-за его несуразных прихотей мы потеряли целую неделю.

— Зато отдохнули на славу, — заметил Клоин.

— И выпили слишком много вина, — добавил демон. — Я, кажется, начинаю к нему привыкать. А этого мне совсем не нужно.

— Да хватит вам хныкать. Кто знает, что нас ждет завтра? Может инквизиторы восстание все-таки подымут, и мы попадем в самое пекло. Не доведи Создатель, убьют нас. А на том свете и вспомнить будет нечего.

— Если мы попадем в Бездну, то любое воспоминание из жизни на Альтере уже будет приятным, — сказал демон.

— Не заговаривайся. Здесь дерьма не меньше, чем в твоей Бездне.

— Нас не убьют. Во всяком случае, меня, — уверил спутников маг.

— Это успокаивает, — осклабился вор.

На пороге Имперского Архива их снова встретил Гирлан.

— Что же повергло вас прийти в такую рань? Не могли подождать до полудня? — спросил вампир.

— Нет. Последний день истек еще вчера, — напомнил Клоин.

— Только не говори, что архивариус еще не прибыл, — угрожающе подался вперед маг. — Мне все это порядком надоело.

— Не надо так волноваться, господа. Он здесь. Пройдемте, — снисходительно улыбнулся Гирлан.

Спустя несколько минут они уже находились в кабинете архивариуса.

Аппроксимо был мрачен, как грозовая туча. Он стоял у стола, сложив руки у груди. Мертвые глаза излучали крайнее негодование, почти граничащее с безумием.

— Я так полагаю, что вы явились за Книгой Эпох, — сразу заговорил он, не размениваясь на приветствия.

— Верно полагаешь, — кивнул маг.

— Тогда разрешите узнать, с чего вы взяли, что я вам ее отдам?

— Что за вопрос? — недоуменно нахмурился Артий. — У нас был уговор.

— Правильно, — не стал спорить Аппроксимо. — Уговор был. И в нем ясно было указано, что вы получите Книгу Эпох только в том случае, если выполните мое поручение.

— Так мы ж выполнили, — развел руками парень.

— А вот тут как раз появилась загвоздка, — вытянул указательный палец архивариус.

— К чему ты клонишь, вампир? — сощурился маг.

— Если быть точным, то скажу так: вы не выполнили мое поручение, — прямо ответил Аппроксимо.

— Что значит не выполнили? — в глазах Артия рождалась ярость. — Этого не может быть! Я рассчитал все до мелочей.

— Ничего вы не рассчитали, — пренебрежительно махнул рукой вампир. — Но очень серьезно просчитались, — теперь его лицо скривила злоба. — Признаться, я не ожидал от человека твоего опыта подобной промашки, — эти слова явно предназначались Артию.

— Все прошло успешно, — настаивал на своем маг.

— Ничего не прошло успешно! — в голосе архивариуса сквозила прохлада. — Ход истории всей страны зависел от вас, вы стояли на стыке времен. Но… упустили шанс!

— Что все это значит? — вступил в дискуссию демон.

— То, что вы никогда не найдете Агниуса Фоншоя. Забудьте о Книге Эпох и о Дороге в никуда.

— Ты лжешь, вампир! — отказывался верить в поражение Артий. — Глава Ордена убит. И убили его мы!

— Глава Ордена жив! — почти прокричал Аппроксимо. — Искалечен, обезображен и обессилен. Но жив!. И виной этому — вы, — указательный палец угрожающе был наставлен на мага.

— Не верю! — замотал головой Артий. — От такого взрыва не смогли выжить даже архимаги, а простой человек и подавно.

— Теперь это не важно. Он жив и готов на любые свершения. А к этому мы совершенно не готовы, — архивариус начал остывать. — Теперь остается только ждать.

И словно ответом на его слова раздался оглушительный рокот откуда-то сверху. Стены заметно задрожали. Пол под ногами едва заметно завибрировал.

— Что это? — озвучил всеобщий вопрос вор.

В следующий миг громыхнуло над головой, и потолок пошел мелкими трещинами. Сверху посыпались осколки и пыль.

— Какого демона здесь происходит? — возопил Клоин.

— Началось, — прошипел Аппроксимо.

И потолок рухнул, а за ним начали лопаться и стены. Обломки досок и осколки камней лавиной хлынули со всех сторон. Грохот был страшный, казалось, что мир разваливается прямо на глазах.

Наргх рефлекторно схватил одной рукой Клоина, другой — Артия, и со всей мочи скакнул к выходу. Но проход уже почти скрылся за грудой камней, что совсем недавно составляли стену.

— Все сюда! — выкрикнул маг, возводя руки вверх.

Клоин и Наргх рванули к нему, едва успев попасть под расстилающийся над Артием полупрозрачный магический купол. Теперь падающие сверху глыбы были им не страшны.

Через мгновенье грохот закончился. Пыль, копившаяся здесь веками, поднялась неприступным столпом.

— Что это было? — прохрипел вор, зажимая рот.

— Что-то разрушило стену, — констатировал демон.

— Где вампиры? — спросил маг, развеивая защитное заклинание.

— Может, нырнули в какую-нибудь дыру? — предположил парень.

— Они бы не успели. Все произошло слишком быстро, — сказал демон.

— Как знать! Гирлан, не успеешь подумать, мог уже за спиной оказаться. Шустрые они.

Сквозь остаточный шум сыплющейся изо всех щелей пыли и хрустящих под ногами осколков камней, послышался жалобный стон. Пыль уже порядком осела, и в углу можно было различить наполовину заваленную камнями фигуру Гирлана.

— Ты живой? — спросил маг, пытаясь отодвинуть огромную глыбу. Тут же подоспел демон и начал помогать ему.

— Нет, я мертв. Уже сто двенадцать лет как мертв, — просипел Гирлан, слегка улыбаясь. Его бледное лицо было измазано кровью, под глазом зиял крупный синяк.

— Встать сможешь?

— Не знаю. По-моему у меня переломаны все кости, — лениво помотал головой вампир.

— А разве они не срастутся в ближайшие часы? — поинтересовался маг.

— Срастутся, но мне нужна свежая кровь, — мертвый взгляд перескочил на демона.

— Хорошо, но сначала тебя надо откопать, — с пониманием кивнул Наргх, отбрасывая огромный камень в сторону.

— Эй, идемте сюда, — окликнул всех парень, склонившись над чем-то.

Подойдя к нему, Наргх и Артий увидели над чем. Это был Аппроксимо, пронзенный насквозь огромной балкой. Глаза его были широко распахнуты, мертвый взгляд устремлен в никуда.

— Что с архивариусом? Он в порядке? — подал голос Гирлан.

— Как же, в порядке, — уныло протянул Клоин.

— Демоны Бездны! — выругался Артий. — Это не входило в мой план.

Тело архивариуса внезапно дрогнуло. Скулы на бледном, перемазанном пылью лице задергались. Губы зашевелились.

— Подождите-ка, он жив! — воскликнул парень.

— Нап… падение, — едва шевеля губами, прошептал Аппроксимо.

— Что? Что ты сказал? — маг присел на корточки.

— Это… нападение… Ордена, — с трудом повторил тот.

— Аппроксимо, ты как? — тут подполз Гирлан, с ужасом в глазах уставился на наставника. — Ты… тебя…

— Я… умираю, — голос вампира становился все тише. — По-настоящему… умираю.

— Нет, Аппроксимо. Тебе нужна кровь, много крови, — он с надеждой уставился на демона.

— Нет! — попытался выкрикнуть архивариус, но вышло у него неубедительно. — Я… хочу умереть… навсегда.

— Но как же библиотека?

— Ее теперь… не будет. Орден… все… разрушит, — голос Аппроксимо затихал.

— Ты все равно умрешь. Отдай нам Книгу Эпох, — потребовал Артий.

— Да, Аппроксимо, помоги в последний раз, — присоединился к просьбе Наргх, глядя прямо в мертвые глаза вампира.

— Хорошо, — после недолгого молчания прошептал архивариус. — Гирлан знает… как попасть… в тайную библиотеку. Он… проведет вас, — каждое слово ему давалось все тяжелее. — И еще… вам нужна… шифровка. Без нее… книга… бесполезна. Она… на третьем… ярусе… Второй стеллаж… справа.

— Что ж, вампир, прими мою благодарность, — кивнул Артий.

— Это еще… не все, — перебил его Аппроксимо. — Если вам… удастся найти Фоншоя… будьте с ним… осторожнее. Помимо… Книги Эпох… он владеет еще… Дланью Бездны.

— Что еще за Длань Бездны? — удивился маг.

Но лицо архивариуса скривилось, губы задрожали в беспомощности.

— Это очень могущественный артефакт, — ответил за него Гирлан. — Поговаривали, что его создали сами Древние. С помощью него можно управлять чужими душами.

— И откуда он у Агниуса?

— А вот этого не знает никто.

— Да демон с ним! Сейчас это не важно, — влез в диалог Клоин. — Сейчас нам нужно поскорее добыть эту гребанную книгу и свалить отсюда.

— Спасибо за помощь, — кивнул демон, положив ладонь на окровавленную руку вампира.

Но тут Аппроксимо с небывалой силой сжал запястье Наргха, потянув его к себе. Демон подался к нему.

— Уходи отсюда! — прошептал он ему на ухо. — Уходи из этого мира… Здесь тебе… пристанища не найти.

Хватка ослабла, ладонь обмякла. Мертвый взгляд вампира потускнел еще больше, вскоре погаснув окончательно. Если бы он был человеком, то в этот миг издал бы последний выдох. Но он просто замер. Навсегда.

Бледное лицо вампира стало быстро сереть, глаза закатились, из полуоткрытого рта высунулись желтые клыки. Волосы скукожились, утончились. Все тело вмиг стало дряхлеть, скручиваться.

Несколько долгих мгновений стояла мрачная тишина. Наргх смотрел в раскрытые глаза архивариуса и молчал. Артий, Клоин и Гирлан тоже не нарушали покоя, молчанием провожая уходящую душу в последний путь.

— Пора выбираться отсюда, — демон поднялся на ноги. — Гирлан, веди нас.

Тайная библиотека находилась глубоко под землей и представляла собой обширный, наподобие винного хранилища, подвал с множеством стеллажей. Но вместо рядов бутылок и бочек, полки были сплошь заставлены древними фолиантами и редкими манускриптами. Магические гримуары, свитки с друидскими заклинаниями и ритуалами, летописные книги — и это далеко не весь перечень. Видать, архивариус собирал их не одно столетие.

— Темно здесь, как в заднице у прогша! — фыркнул Клоин, ступая на ощупь.

— А вампирам свет и не нужен. Да и книгам он только вредит, — сказал Гирлан, ковыляя впереди. Переломанные кости уже начали срастаться — Наргх великодушно поделился с ним кровью.

— Неужто никто из смертных не посещал это место? — удивился демон.

— Только маги. Но далеко не все. Последним был Агниус Фоншой, — вампир повернулся к парню. — Тебе выпала великая честь видеть все это.

— А мне то что? Мне эти книги, что зверолюдские каракули, — отмахнулся вор.

— Деревенщина, — безучастно пробурчал Гирлан.

— А разве Агниус взял Книгу Эпох отсюда? — вернул разговор в прежнее русло демон.

— Нет. Он нашел ее в каком-то другом месте. К архивариусу он приходил только за шифровкой.

— Почему Аппроксимо не сказал нам об этом? — поинтересовался Наргх.

— Потому что счел лишним, — ответил вампир.

— Да здесь настоящая сокровищница! — присвистнул маг, озираясь по сторонам. Дабы хоть что-то разглядеть, он наложил на себя заклинание Ночного Зрения. — Любой маг полжизни отдал бы за то, чтобы хоть на часок оказаться здесь.

— Это верно, — расплылся в улыбке вампир. — Многие книги я добыл лично. Но превалирующее большинство, конечно же, — заслуга архивариуса.

— Он что, был коллекционером? — спросил парень, старательно прищуриваясь и безуспешно пытаясь хоть что-то разглядеть.

— Да, — вздохнул Гирлан. Внезапно остановился. — А вот и она. Книга Эпох, — он взял с полки замшелый фолиант и передал его Артию. — Это последний существующий экземпляр. Обращайтесь бережно.

— Хорошо, — принял книгу маг. Аккуратно провел пальцем по коричневой обложке из старой потертой кожи. Открыл. Бумага была серой, от нее несло старостью.

— И если все же вам удастся ее не испортить, верните обратно, — попросил вампир.

— Хорошо, — повторил Артий, даже не вслушиваясь в то, что говорил Гирлан. Книга манила его, затягивала. Он бережно листал ветхие страницы, скоро пробегая по мелкому тексту. Маг не собирался вникать в суть написанного, лишь предварительно изучал. Присматривался.

— Зачем она тебе? — спросил парень. — Все равно же вашу библиотеку спалит Орден.

— Ничего он не спалит! — огрызнулся Гирлан.

— Но Аппроксимо же сам сказал…

— Я этого не допущу! Ибо я обязан сохранить труд всей его жизни. Я был правой рукой архивариуса. Он всегда говорил, что когда уйдет на покой, то поставит на свое место меня.

— И этот день настал, — с сожалением сказал демон.

— Увы, — опустил взгляд вампир.

— Только не надо лукавить. Сдается мне, ты давно хотел сесть на его место, — вставил язвительное слово вор.

— Закрой рот! — снова взвился Гирлан. Мертвые глаза вспыхнули злобой. — Ты ничего не понимаешь! Не способен понять!

— Конечно! — продолжал раззадоривать вампира Клоин. — Я ничего не понимаю. Но вот ты… что-то я не вижу, чтобы ты сильно расстроился из-за смерти архивариуса. А ведь он умер у тебя на глазах.

— Мы, вампиры, не показываем своих эмоций, — отпарировал Гирлан. — Это удел слабых.

— Да потому что нет у вас эмоций. Дохлые вы, — парень не глумился, но тоже начинал злиться.

— Прекрати, Клоин, — встрял демон.

— Здесь текст разнится. Что написано на второй странице — не является продолжением первой. Как это понимать? — развеял нарастающее напряжение Артий.

— Ах, да, — умиленно протянул вампир. — Это филиосомская шифровка. Старый маг позаботился, чтобы его книгу не смог прочитать любой смертный.

— Но зачем?

— Тайные знания, — пожал плечами Гирлан. — А они предназначены только для избранных. Но по счастью шифровка у нас тоже есть. Пойдемте.

Они прошли мимо нескольких стеллажей. Остановились. Гирлан порылся на полках и вскоре извлек небольшой пергаментный свиток.

— Возьми, — протянул Артию. — Там все подробно описано.

Где-то наверху грохнуло. Послышался звук падающих камней и сыплющегося песка.

— Надо валить, — проговорил Клоин. — Сейчас стены рухнут.

— Да, пора, — согласился с ним демон.

— К парадному входу лучше не ходить. Наверняка его уже завалило. Но есть тайный. Пойдемте. Он выведет вас в закоулки далеко от Архива, — вампир зашагал в темноту.

Подойдя к небольшой полке, он остановился. Немного помешкал, но потом притронулся к какой-то книге, и стеллаж, громыхнув, начал отъезжать в сторону. За ним скрывалась узкая темная дыра, ведущая куда-то в глубину.

— Ох, не хочется мне лезть туда! — скептически нахмурился парень.

— Придется, — отрезал маг.

— Можешь попробовать через парадный вход, — предложил вампир. — Надеюсь, там тебе повстречаются прихлебатели Ордена и выбьют из тебя всю дурь.

— Да пошел ты! — рявкнул вор и бесстрашно ринулся к темному проходу.

Следом за ним, кивнув на прощание Гирлану, полез Артий.

— Может ты с нами? — спросил демон.

— Нет, Наргх. Мое место здесь. Нужно забаррикадировать вход в тайную библиотеку и хотя бы попытаться уберечь все эти бесценный реликвии от лап Ордена.

— А если ты попадешься к инквизиторам? Если они распознают в тебе вампира?

— Не распознают. Я многому научился у Аппроксимо. Я выживу. И сохраню его труд. А Орден и инквизиция… Возможно сейчас они захватят власть в стране. Но придет время, и их свергнет кто-то другой. Так всегда было, я-то знаю.

— Ну тогда прощай, — положил руку ему на плечо демон. — Спасибо, что помог нам.

— Удачи! — вымолвил вампир, наблюдая, как силуэт Наргха растворяется во мраке потайного лаза.

Преодолев достаточно долгий путь по змееобразному проходу, путники выбрались наружу. Оказались в какой-то подворотне меж двух жилых домов. Издалека доносились неразборчивые крики и стоны. Что-то гремело, отовсюду несло дымом.

Из-за угла выбежало несколько человек: по всему видно — обычные горожане. Лица растерянные, испуганные. Они промчались мимо путников и скрылись где-то за углом.

— Что здесь, демон меня раздери, происходит? — выругался Клоин, провожая взглядом улепетывающих горожан.

— Надо выйти на площадь, — сказал Артий.

Неподалеку раздался жуткий свист, и снова что-то громыхнуло. Земля едва заметно завибрировала. Небольшой домишко в паре кварталов рухнул, словно раздавленный невидимым кулаком гиганта.

Снова появились люди. С воплями, они неслись куда глаза глядят.

Дыма стало еще больше.

— Быстрее, на площадь! — крикнул Артий.

И вот они выбрались из лабиринта жилых кварталов. Перед ними простерлась городская площадь. Люди на ней мельтешили, как муравьи в муравейнике. Всюду полыхало пламя, дым стоял стеной. То тут, то там валялись камни. На месте некоторых домов уже зияло пепелище. Женщины тащили ревущих детей за руки, мужчины перли на горбах набитые ценными вещами тюки. Некоторых людей, окровавленных и стонущих, несли на носилках. Кто-то ковылял сам. Всюду ор, свист, громыхание.

Наргх глянул на здание Имперского Архива. Прямо посередине в нем образовалась огромная брешь. Удивительно, что оно еще не рухнуло. Стене замка тоже досталось — в некоторых местах кирпичи выпали целыми кусками. На башнях и в бойницах, не смотря на обширные повреждения укреплений, уже притаились стрелки.

— Что здесь творится? — спросил маг, поймав за руку пробегающего мимо горожанина.

— Вы что, не знаете? — удивился тот. — Орден напал на нас. Обстреливают из требушетов.

— А где солдаты? Почему никто не защищает город? — задал резонный вопрос Клоин.

— Они предали империю! Встали на сторону инквизиторов… Отпустите меня! Сейчас они пойдут врукопашную. Нужно спрятаться!

— А почему никто не спасается в замке?

— Там засел император со знатью и личной гвардией. Эти сучьи выродки закрыли ворота и никого к себе не пускают.

— Тогда как выйти из города? — не унимался Артий.

— Никак, — горожанин уже почти кричал. — Они блокировали все входы и выходы… Отпустите!

Маг разжал ладонь, горожанин вырвался и стремглав помчался в сторону жилых кварталов.

— Что будем делать? — испугано забегали глаза Клоина.

— Нужно найти Мартина, — сказал Наргх. — Наверняка он знает потайной путь из города.

— Он, скорее всего, засел в замке, а нас туда не пустят, — проговорил парень.

— Нужно попробовать, — сказа маг.

— Попытаемся их убедить, — согласился с ним демон.

— Да вы двинулись, что ли? Началась война! Вы понимаете? Война! Нас никто даже слушать не будет. В лучшем случае — пошлют куда подальше, в худшем — всадят стрелу в задницу, — попытался призвать к разуму спутников Клоин.

— Нужно попытаться. Пойдемте, — будто не услышав парня, Наргх направился к замку.

Раздался громогласный рев горна, воздух мелко задрожал.

— Вы слышали? Сейчас они пойдут в атаку, — предупредил Артий.

— Нужно торопиться, — пробасил Наргх.

— Демон меня раздери, мы же сейчас окажемся в самом пекле! Нас размажут по мостовой! — кричал вор, но от спутников не отходил.

Огонь, дым, разбитые камни, разрушенные дома, окровавленные трупы, искаженные ужасом лица — все это мелькало перед глазами в сумасшедшей катавасии. Кое-где мельтешили стражники — помогали растерявшимся горожанам покинуть площадь.

— Неужели вся армия продалась Ордену? — фыркнул Артий. — Вот скоты!

Громыхание прекратилось. Да и людей на улице становилось все меньше и меньше. Лишь у ворот замка толпилось несколько горожан и с дюжину караульных.

— Пустите нас, умоляю! — причитала женщина лет тридцати. Лицо все в гари, одежда рваными лоскутами свисает с боков и рукавов. — Мои муж и дети погибли. У меня не осталось ни дома, ни родных. Пустите, прошу вас!

— Прочь от ворот! — слышалось с той стороны ворот.

— Уходите отсюда! Это приказ императора! — пытался отстранить ее стражник.

— Мы тоже должны быть там! — кричал лысый мужчина. — Мы такие же анаградцы как и вы. Откройте ворота!

— Пошли вон! Вон! — раздавалось изнутри.

— Нам негде спрятаться. Орден не пощадит никого! — жалобно скрипел скрюченный старик в довольно таки приличном наряде.

Утробный гром горна раздался снова. На этот раз ближе. Почти рядом. Сквозь пламя и застилающий улицы дым проступали силуэты инквизиторов. Они шли напролом, разрубая и расшвыривая в стороны попадающихся на пути горожан. Какая-то женщина упала пред нападающими на колени, воздев руки к небу. Удар! И голова несчастной покатилась по грязной мостовой, а тело трухлявым поленом рухнуло под ноги атакующим. Парня, попытавшегося дать хоть какой-то отпор, пригвоздили к двери стрелами. Девушку, еще совсем молоденькую, тоже никто не собирался жалеть. Догнав и перебив ноги, ее долго били, а потом все же решили казнить — безжалостно перерезали горло, как бешеной собаке.

— С дороги! С дороги! — орал Артий, расталкивая всех на пути. — Нам срочно нужно в замок!

— Ох, лихие какие! — воскликнул лысый. — На всем туда надо.

— А ну прочь от ворот! — преградил путь стражник с грозным лицом.

— Убирайся с дороги, смерд, а то размажу по стенам! — гаркнул Артий.

— Здесь никто не пройдет! — настоял на своем тот.

— Давайте лучше свалим отсюда, — предложил Клоин.

— Нет, мы должны попасть внутрь! — сказал Наргх.

Инквизиторы приближались. Вот они совсем рядом. Помимо служителей Ордена ряды пестрили обычными селянами и горожанами из бедных кварталов. Все злые, ощетинившиеся, жаждали крови.

— Долой императора! — доносились их крики.

— Все, нам конец! — прошептал вор, пятясь к воротам. — Сдохнем здесь, как шелудивые собаки!

— Все, кто способен сопротивляться, занять оборонительные позиции! — скомандовал один из караульных, видимо, командир.

— Пли! — раздалось откуда-то сверху.

И сотни стрел со свистом ринулись в атакующих. Воздух пронзила молния криков и стонов. Некоторые из нападающих попадали на колени и животы, из их тел торчали стрелы.

— Долой императора! — прокричали те еще громче.

— Долой! Долой! Долой! — эхом поддержали их со всех сторон.

Лавина нападающих двинулась с еще большей удалью.

Наргх со звоном обнажил клинок. Артий встал спиной к демону, вытянул руку вперед, губы его едва заметно зашевелились. По воздуху поползла вибрирующая волна. Рука мага сделала такой жест, будто он сеет зерно где-нибудь на поле. И пеструю толпу откинуло на несколько шагов. Кто-то не удержал равновесия и упал, кто-то насадился на обнаженный меч сотоварища.

— Пошли вон отсюда! — злобно вскричал Артий. — Или всем достанется!

Стражники, уже держащие мечи и алебарды на изготовке, изумленно переглянулись.

— Среди них колдун! — послышался чей-то крик из толпы. — Убить его! Убить колдуна!

— Убить колдуна! — поддержали его сотни глоток.

— Вот и все, — обреченно вздохнул парень, прижимаясь к кому-то.

— Вот и все, — прошептал Наргх, готовясь к схватке.

И гудящая масса вновь ринулась на поражение.

Артий злобно прохрипел, рука повторила жест, но вместо невидимой силы, в толпу ринулись десятки острых осколков. Люди, хватаясь за лица, шеи и животы, со стонами падали на землю. Кровь брызгала во все стороны, лилась тонкими струйками по мостовой.

Демон глянул на нескольких приблизившихся к нему и уже воздевших топоры над головами, как они тут же вспыхнули пламенем. Безжалостный огонь тут же перекинулся на соседей. Инквизиторы начали загораться, как деревья во время лесного пожара.

— Убить колуна! Убить их всех! — неумолимо гремел чей-то голос.

И толпа слушалась, гибла, но слушалась.

Со стен помогали стрелки, всаживая стрелу за стрелой в инквизиторов и обезумевших селян.

Нападающие тем не менее взяли сопротивляющихся в полукруг, обошли со всех флангов. Наргх, Артий и несколько стражников прижались друг к другу спинами, отбиваясь от сыплющихся со всех сторон ударов. Их зажимали все плотнее.

Кто-то в толпе дико заорал, сжал рукоять меча и с небывало удалью начал рубить своих же соратников. Прежде чем его остановили, он успел нескольким пустить кровь.

И тут второго одолела одержимость. Он беспощадно работал топором, кровавые комки летели в стороны, как от рубки мяса на скотобойне.

В толпе зародилась сумятица.

— Среди них демон! — заорал кто-то. — Убить демона!

Между тем Клоин и несколько оставшихся в живых горожан барабанили в ворота, требуя всех впустить.

— Позовите канцлера! Мартина Гошкоте! Позовите его срочно! — кричал он, сбивая кулаки в кровь. Но его голос тонул во всеобщем гуле.

Вот один из анаградцев упал, пронзенный копьем, другой скатился по стене, оставляя на камнях кровавый след. Та женщина, что умоляла сжалиться над ней, лежала с размозженной головой прямо у ног вора. Старик в дорогой одежде жалобно стонал, хватая за ноги инквизитора. Но тот откинул его и нанес несколько резких ударов мечом.

Ногу вора пронзило страшной болью. Он обернулся и увидел, как из его бедра высунулся красный наконечник, обнажая хлещущую кровью рану. Парень вскрикнул, падая наземь. Но не успел он приземлиться, как что-то острое вонзилось в живот, зашло глубоко. Дыхание сбилось, из глаз посыпались искры.

Клоин упал, не чувствуя ничего, кроме боли. Она огнем жгла живот и ногу, обливала кровью все, что находилось под ним. Он попытался отползти, но боль не давала ему даже шелохнуться. Кровь и слезы затмевали глаза, в голове звенело криками и стонами, лязгом железа и стуком сапог.

— Прикрой меня, Наргх! Я сотворю Хрустальный Щит, — выкрикнул Артий, спрятавшись за спиной демона.

Но тот не успел ничего ответить. Он махал мечом, отбиваясь от десятков ударов. По лбу текла кровь. Левое запястье и правое плечо жутко саднило — демона уже успели несколько раз ранить. Клинок просвистел совсем рядом, едва не задев бровь. Замелькал трезубец вил. Демон лихо уворачивался от одних ударов, со звоном и искрами парировал другие. Наносить свои практически не удавалось.

Находящихся рядом стражников становилось с каждым мгновеньем все меньше. Наргх их не видел, лишь чувствовал спиной чье-то присутствие. Вот их уже осталось трое. Один из караульных, схватившись за хлещущее кровью горло, попятился и скрылся из виду. Значит, двое.

— Быстрее, Артий! — прорычал Наргх. — Я больше не могу!

Его плащ представлял теперь изодранные и окровавленные лохмотья, капюшон давно слетел с головы, демонстрируя окружающим спиленные рога и озлобленную демоническую гримасу.

Копье ужалило прямо в бок, но прошло мимо, лишь содрав кожу. Вонзив меч кому-то в грудь, Наргх отпустил рукоять и тут же потерял оружие. Людская волна поглотила его вместе с погибшим соратником. Теперь у демона остались только когти.

Но ничего, ими он умел орудовать еще лучше.

Внезапно воздух сотрясся, как во время сильного шторма. Демон едва удержался на ногах. Двое оставшихся в живых стражников тоже покачнулись. Обезумевшая толпа вновь колыхнулась и отодвинулась на несколько шагов. Наргх обернулся и увидел, как Артий, воздев руки к небу и расставив широко ноги, что-то шептал. Из его ладоней поднималась переливающаяся полупрозрачная субстанция. Она расплылась у него над головой, образуя нечто вроде небольшого облака. Поползла дальше, захватывая пространство над Наргхом и стражниками, и потом скатилась вниз, образуя полупрозрачную сферу.

Толпа с некой опаской бросилась на это нечто. Несколько неуверенных толчков, и снова зазвенели мечи и топоры, безуспешно ударяясь о магическую поверхность защитного купола.

— Какое-то время они не смогут пробиться к нам, — заключил Артий, вытирая пот со лба.

— Это магия? Ты… маг? — удивленно таращился на него один из стражников.

— А ты думал, я из слюней это сотворил? — усмехнулся Артий.

— А ты кто? — спросил второй стражник, исподлобья глядя на Наргха. Одна рука стискивала меч, другая придерживала левый бок, оттуда сочилась кровь.

— Демон, — ответил Наргх, пряча когти.

— Демон? — испуганно закричал тот.

— Для вас он не опасен. Мы же бились спина к спине.

Раненый стражник нервно сглотнул, медленно попятился. Второй караульный угрожающе вытянул меч, рука его слегка подрагивала.

— Убери это, — приказал маг. — Я же сказал, для вас он не опасен.

Стражник какое-то время стоял без движения, словно оцепенев, но потом разум все же возобладал над ним, и он опустил оружие.

— А где Клоин? — вспомнил о спутнике Наргх.

Вор лежал у стены, держась за истекающий кровью живот. Боль утихла, разум затуманился. Дыхание сбивалось каждое мгновение, из глубины раздавался сдавленный хрип.

— Клоин? — донесся до него отдаленный голос.

Перед взором возник знакомый силуэт. Красное мускулистое лицо, сплошь покрытое потом и ошметками плоти, в ужасе таращилось на него. Два обрубка рогов чуть ли не тыкались парню в глаза.

— Клоин? Ты ранен? — в ужасе уставился демон на окровавленные руки приятеля. — Нет, Клоин. Так не должно было случиться. Не должно!

— Я же сказал, что нужно было валить, — еле шевеля губами, прошептал парень. Веки его начали медленно опускаться.

— Нет, нет! Очнись! — затряс его Наргх.

Тело Клоина затрепыхалось, как безвольная кукла. Он приглушенно икнул, изо рта вырвалась густая красная струйка.

— Оставь его, — Артий положил руку на плечо демону.

— Нет! — не мог смириться с происходящим Наргх. — Он не может умереть!.. Вставай, Клоин! Вставай, я тебе говорю!

— Наргх!..

— Вставай!

— Наргх, прекрати!

— Вставай! — глаза демона полыхали неистовством.

Клоин жадно вдохнул и медленно выдохнул. Голова понуро скатилась на бок, руки отлипли от раны. Сердце парня стукнуло в последний раз, после чего затихло.

— Клоин! — жалобно взвыл Наргх, понимая, что ничего уже не изменить.

Он присел, опустив голову. Шестипалые ладони легли на окровавленные руки парня.

Где-то вдалеке прогремел горн. Но не инквизиторский, а чей-то другой. Нападающие, облепившие магическую сферу со всех сторон, будто его и не замечали. Они уже волокли тараны и осадные лестницы — готовились штурмовать замок.

Наргх поднялся, выпрямился. Лицо его совершенно ничего не выражало. Ни сожаления, ни грусти. Но глаза: что-то в них в корне изменилось. Они бесстрашно глядели куда-то мимо ткани купола, мимо взбешенной толпы и дымного полотна. В никуда.

— Сними защитный барьер, — сухо потребовал он.

— Нет, Наргх, — покачал головой маг. — Я едва успел его наложить. Если они пробьются, нам не выжить.

— Сними его. Я буду убивать.

— Наргх, приди в себя. Их слишком много. Со всеми ты не справишься.

— Я буду убивать, — в глубине глаз рождалась ярость. Настоящая демоническая ярость.

— Наргх, — Артий положил руку ему на плечо. — Это того не стоит. Это глупо.

Горн проревел еще раз, уже громче. Толпа засуетилась. Где-то в отдалении зазвенело железо.

— Там кто-то… там подмога! — воскликнул караульный.

Артий глянул вдаль.

Высокие, коренастые, могучие воины, облаченные в монашеские рясы, умело орудовали палашами, разрубая инквизиторских сподвижников надвое, располосовывая их, отрубая им головы, раскидывая в стороны их беспомощные тела. Толпа редела. И начала отступать, бросая раненых и искалеченных на произвол судьбы.

— Канцлер… это наш канцлер! — вымолвил раненый стражник.

Наргх уже ничего не требовал. Он раскинул руки и растопырил пальцы, выпуская смертоносные когти.

Артий поднял руки и, что-то невыразительно буркнув, резко опустил. Защитный купол рассыпался в тот же миг.

Демон прыгнул в гущу, яростно работая когтями. Он резал и колол толпу, рвал ее безумное тело на куски. Он жаждал смерти как никогда прежде. Упивался чужой болью. Обливался кровью, как приятным благовоньем. И никто и ничто не могло его остановить.

* * *

Гарок-Харотеп-Коген давно так не ликовал, как в этот сладостный миг, когда сотни жизней обрывались прямо у него на глазах. Несколько месяцев он шел по пятам демона-добряка, терпеливо дожидаясь того самого момента, когда должно было произойти нечто из ряда вон. И он дождался…

Кровавая бойня! Что может быть лучше? Целые сонмы душ проносились мимо него, питая его дух своей энергией. И он жадно глотал их, высасывал все до основания, даже не позволяя тем попасть в Бездну.

Недавно напомнивший о себе Зов Бездны вскоре жалобно заскулил, как щенок, и спрятался где-то в темных дебрях души Темного Падишаха. Он чувствовал себя свободно и раскованно. Он будто помолодел лет на пятьсот.

Гарок-Харотеп-Коген стоял на вершине сторожевой башни, наблюдая, как демон-добряк отправляет к нему душу за душой. Теперь он не казался ему неправильным. Все происходило именно так, как должно было. Темный Падишах беззвучно смеялся, наслаждаясь каждым мгновением, смакуя каждую прерванную жизнь.

* * *

— Ваше святейшество, разрешите доложить обстановку, — чопорно вытянулся перед отцом Тобольгом молодой инквизитор.

— Слушаю, — кивнул тот.

— Передовой отряд из добровольцев и послушников умело воспользовался эффектом неожиданности, пробил основную линию обороны и добрался до замка. Начал его штурмовать, но ему помешал неизвестно откуда взявшийся отряд монахов-отшельников. По всему видно, что это Братство Равновесия.

— А-а-а, — озабоченно скривился глава Ордена, правда, этого никто не заметил. — Эти слюнтяи-идеалисты. Они все же вспомнили о своей клятве. Но ничего, им же хуже. Пускай немного позабавятся, а потом мы их сотрем с лица Мирании. Их исковерканной вере не место в умах людей… Передай генералу, чтобы он подготовил к наступлению основную армию.

— Хорошо, ваше святейшество, — кивнул посыльный. — Но… есть еще кое-какая весть.

— Говори.

— Похоже на то, что на защиту замка выступил какой-то колдун, а возможно даже два.

— Ах вот оно как… — прищурил подслеповатые глаза отец Тобольг. — Что ж, это даже нам на руку. Вдохновит наших людей… С этим мы разберемся, а ты ступай.

Молодой инквизитор поклонился и быстро удалился.

— Что вы думаете насчет всего этого? — прогудела железная маска, обратившись к брату Доминиксусу.

— У императора нет никаких шансов. Монахи Братства Равновесия не окажут нам должного сопротивления. Их слишком мало.

— А что насчет колдуна?

— Один он или же двое — нас никто уже не остановит.

— А ты что думаешь, брат Лоренсо? — глава Ордена повернулся ко второму советнику.

— Согласен с братом Доминиксусом. Но… этот колдун, — его лицо презрительно сморщилось. — Вероломный еретик. Его нужно обязательно уничтожить.

— Знаешь, что я думаю, брат Лоренсо?

Советник Ордена молча покачал головой.

— Я думаю, это твой шанс. Шанс искупить свою оплошность.

— Что?

— Ты выследишь и убьешь ублюдка… или их двоих. Да хоть десятерых! Ты прекрасно знаешь, на что способны гильдейцы. Сейчас он отчаянно защищает императора, но как только почует, что запахло жареным, так сразу же попытается скрыться. Вот тут-то ты его и настигнешь. Понимаешь меня?

— Да, ваше святейшество, — кивнул брат Лоренсо, с силой сжав рукоять меча. — Я выслежу его и убью. И на этот раз я вас не подведу.

* * *

Крики, стоны, звон стали и топот ног — все слилось в единый оглушающий шум. Но Наргху он был безразличен. Опьяненный яростью, он неистово кромсал человеческие тела. Кровь и куски плоти ослепляли его, всеобщий гомон — оглушал. Он стал неконтролируемым механизмом убийства. Таким, каким и должен быть изначально.

Когти вошли глубоко в грудь молодому парню, вырвались, пуская струю крови. Через мгновенье двенадцать демонических клинков одним взмахом снесли голову какому-то старику. Наргх молниеносно парировал сразу несколько мечей, ударил наотмашь, раскурочивши кому-то челюсть.

И тут к нему пришло осознание того, что врагов становится с каждым мгновением все меньше. Толпа растворяется. Люди в ужасе куда-то бегут. А их нагоняют монахи в красных рясах с палашами.

Наваждение отступило. К Наргху снова вернулся рассудок, туманная пелена рассеялась.

— Наргх! — услышал он знакомый голос.

Демон обернулся, увидав спешивающегося Мартина, облаченного в легкие имперские доспехи: сверкающий нагрудник, кольчужную рубаху и поножи. Его новая одежда совсем не шла его крупному лицу, кроме того, по всему было видно, что канцлеру очень неудобно в ней.

— Мы успели! — кричал он, лицо озаряла победоносная улыбка.

— Это не конец, — проговорил Артий. — Они перегруппируются и нападут снова.

— Знаю. Но мы выкроим несколько минут… Открыть ворота, позвать командира Ламанда!

Наргх пошатнулся. На него вдруг накинулась небывалая усталость. Все тело заныло от боли. Демон оглядел себя и ужаснулся. Весь в изодранных лохмотьях, истекающий кровью, он походил на искалеченную жертву мясника-маньяка.

— Как ты себя чувствуешь? — спросил Артий, тоже весь грязный, бледный и мокрый от пота.

— Что со мной случилось? Я толком ничего не помню.

— Судя по всему ты впал в демоническую ярость. Тебя было не остановить.

Демон огляделся. Его окружали десятки изуродованных трупов, оторванные конечности и головы. Настоящее месиво из крови, плоти и грязного снега. И все это сделал он.

— А Клоин? Что с ним? — вспомнил о друге демон.

— Ты не помнишь?

— Он погиб, — кивнул Наргх, сев прямо на залитую кровью мостовую.

— Да. Это печально, но мы не должны отходить от плана. Мы должны идти дальше, — сказал маг.

— Я знаю, — безучастно изрек демон.

Голова пошла кругом. Клоин, его самый близкий человек во всем этом гиблом мире, умер. В это он поверить попросту не мог, не хотел. Но суровая реальность твердила обратное. И теперь демон ощутил изнуряющее чувство одиночества, сродни тому, что он испытывал еще в детстве.

— Наргх, у нас мало времени.

— А стоит ли? — поднял измученный взгляд на спутника демон.

— Что?

— Стоит ли нам продолжать путь?

— Ты что несешь? — Артий недовольно сощурился.

— Я — демон. Мой удел — причинять боль. Это преследует меня с самого рождения, и, как я вижу, не отпускает и по сей день. Все это, — он окинул взглядом поле битвы, — лишь очередное тому подтверждение. Но сейчас меня волнует другое… Люди, которые поверили в меня и стали друзьями — погибли. Сначала Наринна, теперь Клоин… Я устал.

— Значит, ты сдаешься? — как-то равнодушно спросил маг.

— Не знаю. Даже если мы найдем этого демонолога, и он согласится мне помочь, что изменится? Неужели человеческий облик изменит мою судьбу?

— Я не могу ответить, Наргх. Да и мне, признаться, до этого нет никакого дела. У меня совершенно иные цели. Если ты хочешь остаться здесь — оставайся. Значит, нам не по пути.

Наргх хранил молчание, задумчиво потупив взор. С тех пор, как его изгнали из Бездны, прошло меньше года. Но за это время ему удосужилось пережить гораздо больше, чем многим другим демонам за всю жизнь. И мысль о том, чтобы перевоплотиться в человека, никогда не покидала голову. Он жил ею, он прошел многое только ради того, чтобы она рано или поздно претворилась в жизнь. И стоит ли сейчас потакать минутной слабости, чтобы отказаться от всего им желаемого навсегда?

— Хорошо, человеческий маг, — Наргх поднялся на ноги. — Я иду с тобой.

— Тогда надо найти канцлера. Только он сможет вывести нас отсюда, — не особенно обрадовавшись, сказал Артий.

Мартин беседовал с командиром гвардейцев, отчаянно жестикулируя. Ламанд неохотно кивал, временами вглядываясь вдаль.

— Господин канцлер, можно вас на минуту? — вымолвил Наргх.

— Да, конечно, — повернулся он к демону с магом.

— А это еще кто? — глупо моргнув, уставился командир гвардейцев на Наргха.

— Наш помощник… Ламанд, оставь нас ненадолго.

Первый защитник императора фыркнул, но отошел. Подозвал одного из подопечных и начал ему что-то увлеченно объяснять.

— Я не люблю рассыпаться в пустых похвалах, но то, что сделали вы, достойно уважения. Продержаться столько времени в кругу разъяренной толпы — для этого нужно иметь недюжинную выдержку… А, кстати, где ваш третий? Клоин, по-моему? — с неким воодушевлением поглядел на Наргха Мартин.

— Он погиб, — сухо ответил демон.

— О, ну соболезную, — чуть погрустнело лицо канцлера. — Славный был малый.

— Господин канцлер, у нас есть просьба, — начал Артий.

— Мы хотим покинуть город. Вы знаете все закоулки и тайные ходы. Выведите нас, — закончил Наргх.

— Вот как? — во взгляде Мартина промелькнул холодок. — Я надеялся, вы поможете нам в обороне замка.

— Нет, — уверенно замотал головой демон. — Я достаточно убил за сегодня.

— Силы итак на исходе, — поддержал его маг. — Тем более от этого нет проку.

— Почему это нет?

— Да бросьте, господин канцлер, их слишком много. Вы не выдержите такого натиска. Нужно бросать замок и бежать, пока еще есть время, — проговорил маг.

— Хотите, чтобы мы сдали наш последний бастион этим фанатикам? Чтобы они всех нас изловили и прилюдно казнили? — в голосе Мартина уже зарождались гневные нотки. — Я не для того готовился несколько месяцев, чтобы сейчас все бросить.

— Можно скрыться в другой стране, попросить политического убежища.

— Нет, мы будем сражаться. До конца!.. — канцлер стиснул кулаки. Помолчал, играя желваками. Вздохнул и, чуть успокоившись, заговорил. — Конечно, я все вижу. Вероятность того, что мы отобьемся, крайне мала. Но мы не сдадимся. Я не сдамся.

— Не думаю, что наше участие столь необходимо. Ход войны мы все равно не изменим, — сказал Артий.

— Я знаю. Но внесете смятение в стан врага, а это даст нам время.

— Немного времени, — заметил маг.

— Выведите нас. Это последняя просьба, — сказал демон.

Канцлер задумчиво глядел на него и молчал. Да, он слишком понадеялся на демона. Да, он видел в нем сильного и умелого бойца. И стремление того убраться от битвы подальше его разочаровало. Но Артий был прав. От их парочки большого толка все равно не будет. Демон и маг против обезумевшей лавины фанатиков — это даже не смешно.

Где-то вдалеке проревел горн. Инквизиторы готовились напасть снова.

Гвардейцы засуетились, вставая в плотные шеренги. Ламанд махал руками и что-то громко выкрикивал, раздавая команды подчиненным. Монахи Братства Равновесия тоже замаячили, готовясь к битве.

— Хорошо, — неохотно кивнул канцлер. — Я распоряжусь, чтобы вас вывели из города.

— Спасибо тебе, Мартин, — произнес Наргх.

— Уходите. Сейчас здесь будет жарко, — канцлер махнул рукой, уже потеряв к ним интерес.