— Ваше святейшество, все советники, кроме его святейшества брата Лоренсо Муони, уже прибыли в Зал Совета. Вас ожидают, — внятно проговорил послушник, с уважением глядя на главу Ордена.

— Замечательно. Я скоро буду, — кивнул отец Тобольг, его полноватое тело стало медленно подниматься из кресла. Строгое лицо главы Ордена приобрело умиленную окраску. Что ж, на то есть причины! Сегодня на совете решится судьба государства. И он, отец Тобольг Ируйский, станет творцом нового мира, совершенного и лишенного тех многих забот, которые так долго угнетали Миранию. Во всяком случае, так думал отец Тобольг.

Огромный Зал Совета наполнял холодный воздух: стены еще не успели прогреться. По высоченным, красочно исписанным фресками стенам и тяжелым колоннам бегали блики утреннего солнца. По мраморному белому полу иногда проскальзывали тени, отбрасываемые пролетающими мимо окон голубями.

Десять массивных кресел стояли рядом друг с другом в полукруге, два из которых были пусты. В остальных же восседали советники Святого Ордена: все как один одеты в синие мантии с эмблемой инквизиции (змеей, пронзенной мечем) на груди и спине. В центре полукруга красовался огромный, мраморный стол, на столешнице выгравирован тот же символ, что и на одеждах инквизиторов.

Высокая дверь медленно отворилась, гулкий скрежет пронесся по всему залу, привлекая внимание советников. В зал вошел глава Ордена, неся кипу бумаг и свитков. Полноватая фигура медленным, но твердым шагом направилась к креслу, по стенам запрыгало эхо стука каблуков.

Советники неохотно поднялись и склонили головы, тем самым приветствуя отца Тобольга.

— Доброе утро, братья мои! — глава Ордена подошел к своему креслу, что располагалось в середине полукруга, бумаги и свитки он аккуратно положил на стол. — Именем Создателя, единственным всемогущим богом и нашим покровителем, заседание Совета объявляется открытым.

Все собирались уже сесть, как вдруг один из советников сообщил:

— Прошу прощения, ваше святейшество, но среди советников нашего великого Ордена не хватает еще одного — брата Лоренсо Муони.

— Ах, да, конечно… совсем забыл, — чуть нахмурился отец Тобольг. — К сожалению, брат Лоренсо не может присутствовать. Сейчас он выполняет одно очень важное поручение, о котором я поведаю вам чуть позже. Поэтому совет придется провести без него.

После этих слов все спокойно погрузились в кресла.

— Сейчас, братья мои, по традиции каждый из вас должен поведать о своих делах, выдать отчеты и предложения. Я бы хотел сделать это первым. Для вас у меня есть одно очень интересное предложение, которое поможет нам изменить текущую ситуацию в государстве. Этот план, разработанный мною, а также братьями Голианом Арконийским, Доминиксусом Конровым и отсутствующим здесь Лоренсо Муони, — все удивленно поглядели на двух присутствующих из перечисленных советников, — позволит не только осуществить давнюю мечту нашего Ордена, но и расширить существующие границы государства.

Советники тревожно засуетились, по залу нарастающими темпами начал разноситься гомон.

— Братья мои, после того, как мы отделились от Храма, стали отдельным орденом, тогда мы обрели силу… силу, которая росла и крепла годами. Мы стали гневом Создателя, его карающей рукой. Мы очистили страну от вампиров, этих гнусных тварей, оскверняющих образ Создателя; мы уничтожили Гильдию, почти искоренили магов. Мы до сих пор успешно вылавливаем порождения гильдейцев, этих богомерзких осквернителей рода человеческого. И не далек тот день, когда мы уничтожим их всех. Сейчас нас боятся и уважают, как и должно быть. Но это не конец, братья мои. Не предел. Власть Создателя должна быть абсолютной. Он дал достаточно знаков для того, чтобы понять это. Орден должен править государством. Только Орден. На нас же возложена миссия изменить нынешние устои общества, уничтожить пороки, блуждающие среди народа. А для этого мы должны свергнуть монарха и стать во главе страны, — последние слова словно дали толчок для тревожных возгласов. Инквизиторы недоуменно перешептывались, с явным интересом и опаской поглядывали на отца Тобольга. Глава Ордена тем временем продолжал тираду. — Поймите, братья мои, это наша миссия, ниспосланная самим Создателем. И для того, чтобы исполнить ее, мы с советниками разработали план. План свержения императора. Но прежде, чем я вам поведаю о его деталях, я хочу услышать мнение каждого из вас.

И тут все притихли. По недовольным лицам некоторых советников можно было сказать, что они не разделяют энтузиазма главы, но поведать об этом вслух тоже не решаются.

Неожиданно один из инквизиторов, щуплый, с игривым огоньком во взгляде, заговорил:

— Ваше святейшество, разрешите я выскажусь.

— Да, брат Валдин, прошу вас.

— Благодарю, ваше святейшество. Я не сомневаюсь в величии миссии во славу Создателя, но все же интересно, как мы сможем убедить народ встать на нашу сторону? Ведь люди в своем большинстве боятся нас, а некоторые даже презирают.

— Вы сами ответили на свой вопрос, брат Валдин. Именно: люди боятся нас, поэтому сделают все, что мы скажем. Нам нужно лишь предпринять некоторые усилия для этого. Кроме того, народ недолюбливает нынешнего императора, что нам только на руку.

— А что насчет армии? У Влайдека Третьего в подчинении все еще три четверти армии. Нам не справиться с такой силой. Они обученные воины, хорошо вооружены. Нас, конечно, тоже немало, но мы на порядок слабее, — не успокаивался брат Валдин. Несколько советников согласно закивали, с интересом глядя на главу Ордена.

— Я ожидал этого вопроса, — чуть улыбнулся отец Тобольг. — Да, вы несомненно правы, брат. Но ключ к разрешению этой проблемы у нас есть. Сейчас я представлю вам человека, который и поможет разобраться с этой весьма нелегкой задачей, — взгляд главы упал на брата Доминиксуса. — Брат мой, прошу вас, позовите господина Марка Лова.

— Слушаю, ваше святейшество, — кивнул инквизитор, его довольно худощавое, но коренастое тело быстро поднялось из кресла. Через четверть минуты советник уже стоял у открытой двери и кого-то звал.

На лицах некоторых советников все еще вырисовывалось негодование, но уже не столь явственное, как несколькими минутами ранее. Что ни говори, а отец Тобольг умел убеждать.

Спустя минуту в Зал Совета вошел грузный человек и медленно зашагал к инквизиторам. Светлые волосы, широкие плечи и высокий рост выдавали в нем голдожское происхождение. На вид ему было лет пятьдесят пять. Круглое лицо с небольшими шрамами грозно и без нотки страха взирало на присутствующих здесь людей. Одет он был в потертый коричневый кафтан, на ногах красовались невысокие сапоги из черной, умело обработанной кожи.

— Приветствую вас, достопочтенные господа инквизиторы! — стальной голос так и зазвенел, отражаясь от массивных стен огромного помещения.

— Братья мои, позвольте представить вам отставного генерала империи Мирании Марка Лова, — громогласно объявил отец Тобольг. Марк в это время демонстративно поклонился. Глава Ордена продолжил. — Этот человек поможет нам. Он, как и мы, не видит перспективы правления нынешнего императора, этого избалованного и порочного бездельника, который только и знает, что устраивать пиры.

— Ваше святейшество, могу ли я задать генералу вопрос? — внезапно заговорил невысокий инквизитор с прищуренным взглядом.

— Да, брат Деменций, конечно.

— Генерал, а не объясните ли совету, с чего это вы решили помочь нам? Ведь насколько я знаю, представители армии никогда не доверяли Ордену.

— Конечно, объясню. Как правильно заметил, Тобольг Ируйский…

— Простите, генерал, — резко перебил Марка глава Ордена. — Но не забывайте об уважительном обращении к братьям Ордена.

— Ах, да, простите… Ваше святейшество, брат Деменций, я хотел сказать, что его святейшество отец Тобольг Ируйский верно подметил то, что я являюсь не просто генералом, а генералом в отставке. Нынешний император без укора совести отправил меня на отдых, а ведь я еще вполне могу послужить стране. На мое место же назначил какого-то тридцатилетнего сопляка. Несправедливо! — на лице Марка Лова заиграли желваки. — Я считаю, что императора нужно свергнуть, и поставить на его место достойного правителя. В лице вашего Ордена, в лице его святейшества отца Тобольга Ируйского я вижу этого достойного правителя. И поэтому я хочу помочь вам. За мной пойдут офицеры, за мной пойдет армия… во всяком случае, большая ее часть. Солдатам тоже не нравится правление Влайдека Третьего, ведь он распустил несколько корпусов, понизил жалование. Мы должны воевать, а сейчас армия простаивает без дела! Мы должны расширять границы государства, ведь этого хотел Влайдек Второй…

— Достаточно, генерал, — резко прервал его отец Тобольг. — Мои братья все поняли. Дальше я объясню сам, — глава на мгновение замолк, переждал несколько секунд и продолжил. — Братья мои, после того, как мы свергнем императора, возьмем страну в руки и наведем в ней порядок, мы отправимся дальше. Приближенные государства должны будут подчиниться нашей воле и войти в состав будущего Царства Создателиева… Но об этом позже. Сначала мы должны разобраться в собственном государстве. И в этом, как я уже сказал, нам поможет генерал Марк. Он любезно согласился помочь с тренировкой наших послушников и инквизиторов. Теперь мы, братья мои, станем воинами.

Советники уже более благосклонно глядели на главу. Тех, в головах которых совсем недавно витали сомнения, отец Тобольг успешно переубедил. Для полной уверенности необходим был лишь последний и весьма веский аргумент, и глава его вынес:

— А теперь, братья мои, дабы избавить ваши мысли от темных сомнений, я хочу сообщить нечто важное, — все вновь с интересом уставились на отца Тобольга. — Как вы уже прекрасно знаете, брат Лоренсо сейчас находится на очень важном задании. Он выслеживает, как вам тоже известно, одного колдуна. И вот теперь я вам сообщу очень плохую новость. Этот колдун — есть никто иной, как Агниус Фоншой, — услышав имя великого повелителя демонов, советники загудели, у кого-то в глазах отразилось недоумение, кто-то недовольно прищурился. Отец Тобольг тем не менее продолжил. — И это повод, братья мои. Еще один повод для свержения монархии. Чтобы уничтожить Фоншоя раз и навсегда, мы должны стать сильными, сильными как никогда прежде. А для этого нам нужна власть над всей страной.

— Да, ваше святейшество, вы правы! — донесся восторженный возглас одного из советников.

— Неужели Фоншой вернулся?

— Правильно, нужно установить абсолютную власть

— Да, да, Агниус должен быть повержен… и он будет повержен, потому что Орден обзаведется настоящей властью.

— Все верно, сначала нужно свергнуть императора…

Что сказать? Отец Тобольг был доволен. Он добился, чего хотел.

Когда советники, наконец, успокоились, глава Ордена, начал новую речь:

— А теперь, братья мои, я хочу поведать вам детали моего плана…

* * *

— В конце то концов, ты можешь точнее сказать: сколько нам осталось идти до ближайшего поселения? — потребовал Клоин.

— Не могу. Очень скоро. Возможно, к полудню, но, может быть, и чуть позже.

— Нет, но ты же демон! Ты же все видишь! Почему точнее сказать не можешь?!

— Отстань от него, Клоин. Какая разница, сколько нам еще осталось? Главное, что мы на верном пути. И, вообще, можешь на своей карте поглядеть, — встала на защиту Наргха Наринна.

— Я хочу знать точно… — не успокаивался вор. — А на карте в том месте пятно от масла осталось. Все расплылось, не разберешь.

— Ты мне надоел, — недовольно пробасил демон, его недобрый взгляд скользнул по парню. — Я же уже сказал тебе, что точнее определить не могу.

— Да ну тебя! — махнул рукой Клоин и обиженно насупился.

— Главное — терпение. Дедушка Ролус всегда говорил, что для того, чтобы добиться успеха в магии, да и в жизни тоже, нужно быть терпеливым, — старалась успокоить парня девушка.

— Да причем здесь твой Ролус?! Все время вспоминаешь его! Как что, так сразу дедушка Ролус говорил, дедушка Ролус рассказывал… — недовольно пробурчал вор.

— Да потому, что он очень опытный и мудрый человек. И все, что он говорит и делает — правильно.

— Прямо уж, правильно… — усмехнулся парень, косясь на девушку. — Зелье для Наргха у него не совсем получилось.

— А он сразу предупреждал, что оно может подействовать не так, как надо.

— Стойте! — внезапно прервал милую беседу Наргх. — Вы что-нибудь чувствуете?

— Нет, — чуть нахмурив брови, отозвалась девушка.

— Неужто опять что-то неладное произошло? — вопросительно уставился вор на демона.

Наргх замедлил шаг и вскоре совсем остановился. Ему казалось, что за ним следят. Голова завертелась по сторонам, но ничего подозрительного он так и не увидел.

— Да что с тобой, Наргх, — забеспокоилась Наринна.

— Не знаю. Странное ощущение, — неуверенно проговорил демон, и тут же его руки схватились за рогатую голову. Казалось, что кто-то незримый снова пытается проникнуть в разум. Неужели снова проклятый древо-человек?!

— Что с тобой? — не успокаивалась девушка.

— Что-то пытается проникнуть в мою голову, — сквозь зубы процедил Наргх.

— Опять проклятое дерево, наверное, — предположил вор.

— Не знаю, — прохрипел демон. Он изо всех сил пытался противостоять ментальному натиску.

— Вряд ли, мы слишком далеко от него ушли, — вывела умозаключение ученица алхимика.

— Не сопротивляйся, демон… — раздалось в голове у Наргха, — …не сопротивляйся, я с добрыми намерениями.

— Кто ты? — озлобленно прохрипел демон. — И что тебе нужно?

— Я Ролус, алхимик. Для тебя зелье варил, помнишь?! Не сопротивляйся так, я едва держусь, — взмолился навязчивый голос.

— Ролус? — искренне удивился демон, вор и девушка в изумлении поглядели на него.

— Перестань сопротивляться, и мы сможем нормально пообщаться.

— Хорошо, — выдохнул демон, стараясь сбросить ментальное противодействие. — Как ты смог залезть ко мне в голову?

— Не забывай, демон, помимо алхимии я еще неплохо владею магией разума, — дружелюбно проговорил маг. Во всяком случае, казалось, что его голос был таким.

— Не могу ослабить защиту. Еще не научился.

— Просто расслабься, твой организм сам все сделает.

— Ты что, с Ролусом разговариваешь? — выпучились глаза вора.

— Да. Не мешай мне. Мне нужно расслабиться и сосредоточиться, — отмахнулся Наргх.

— Не может быть! — улыбнулась ученица алхимика.

Наргх зажмурился и попытался сосредоточиться.

— Уже лучше, демон, — одобрительно произнес голос старого мага. — Продолжай в том же духе.

— Как тебе это удалось? — спросил Наргх, как только его защита спала.

— Это все твоя кровь…

— Моя кровь? Но как?

— У меня осталось немного твоей крови. На зелье Оборота потребовалась не вся, и я оставил про запас. Ценный ингредиент, знаешь ли. Вот я ее и применил для приготовления зелья общения. К сожалению, его действие скоро закончится, поэтому мне скорее нужно сообщить вам нечто важное.

— Говори, человеческий маг, я слушаю.

— Сначала скажи мне: где вы находитесь?

— Мы еще по Великому Болоту путешествуем, но скоро выйдем на человеческое поселение.

— Еще по болоту? — чуть не крикнул от удивления Ролус. — Но почему?

— Мы заблудились, но теперь это в прошлом. Мы скоро выйдем к человеческому поселению.

— Хм… Наверное, это даже к лучшему, — задумчиво изрек алхимик.

— Почему?

— Дело в том, что вас преследуют инквизиторы…

— Но как? Мы же путешествовали инкогнито! — перебил его Наргх.

— Я все объясню, только не перебивай. Два дня назад у меня была стычка с инквизиторами. Я их встретил на пути к своей хижине, буквально в получасе ходьбы. Благо, что их было только трое, и я с ними быстро расправился. От одного мне удалось получить кое-какие сведения перед тем, как я отправил его в лучший мир. Оказывается, вас ищут. Тебя и Клоина. Они знают, как вы выглядите. И еще они думают, что Клоин — маг-демонолог. Они отправили патрули по стране. Даже часть армии задействована. Возглавляет поиски верховный инквизитор брат Лоренсо Муони. Лично я его не знаю, но кое-что слышать доводилось. Говорили, что он всегда добивается поставленных целей. Поэтому будьте осторожны, утройте бдительность. Остерегайтесь больших городов, надолго нигде не задерживайтесь. Если удастся, то путешествуйте лесами, старайтесь не показываться на людях. Ну, ты все сам понимаешь…

От услышанного Наргх впал в оцепенение. Как получилось, что инквизиторы все про него узнали? Они ведь почти нигде не показывались, вели себя тихо.

— Надеюсь, что ты понял, насколько стало опаснее. С этим все. Теперь поведай мне, демон, как там моя ученица поживает?

— Нормально, — не сразу ответил демон, все еще находясь в ошеломлении. — С ней все в порядке. Помогает нам. Ей даже удалось болотного черчня убить. Если бы не она, я бы, наверное, погиб.

— Да… — протянул алхимик. — Она у меня умница. А как там наш общий друг, плут Клоин?

— Да тоже ничего, постоянно на что-нибудь жалуется.

— Ясно… а… похоже… действие зелья, — голос Ролуса медленно растворялся, — …заканчивается…

— Ролус, — мысленно позвал мага демон.

— Все… демон… действие заканчивается… я вас… предупредил… будьте осторожны… прощай… — и голос исчез.

Наргх открыл глаза и осмотрелся. От магического сеанса кружилась голова, тело одолевала слабость. Впрочем, это быстро прошло, и уже через несколько мгновений демон чувствовал себя так, как и прежде.

— Ну что скажешь? — осторожно поинтересовался Клоин.

— Это был Ролус. Он мне кое-что рассказал.

— Что-то неприятное? — нахмурилась девушка.

— Нас преследуют… — начал пересказывать Наргх все то, о чем ему поведал старый маг. Много времени ему не потребовалось, и уже буквально через пару минут печальный рассказ подходил к завершению, — …и его голос исчез.

— Вот тебе на! — развел руками Клоин. — За нами, оказывается, слежка. Вот только этого нам не хватало! И еще меня в маги записали! Замечательно!..

— Да уж, ничего хорошего! — уныло вздохнула ученица алхимика.

— Но как бы там ни было, в населенный пункт мы попасть просто обязаны. Припасы пополнить, да и отдохнуть надо. Вы как хотите, а я ни за что не пойду дальше, если мы хоть немного не отдохнем, — заявил вор.

— Клоин прав, Наргх, — согласилась Наринна.

— Я знаю, — недовольно пробасил демон. — Значит, так тому и быть. Продолжим путь дальше. А там определимся.

К полудню путники покинули лес Великого Болота. Теперь перед ними простиралась равнина, устланная снежным покрывалом. Вдалеке виднелись очертания небольшого поселения: незнакомого, но такого долгожданного.

— Настолько привык к болоту, что даже как-то неуверенно себя чувствую на открытой местности! — озираясь, произнес вор.

— Вон, там вдалеке деревня, — кивнул Наргх в сторону, где на горизонте очертания поселения сливались с облачным небом.

— Да уж и без тебя видим, — съязвил вор. — Чего стоим? Мне не терпится побыстрее отогреться в местной таверне.

До деревни они добрались через полтора часа. Это оказалось довольно крупное селение с рынком и трехэтажной ратушей. Правда, жители гостей встретили без особого радушия.

Довольно шагая по центральной улице в поисках трактира, Клоин обратился с вопросом к демону:

— Тебе не кажется здесь что-то странным?

— Да вроде бы, нет. Люди, как люди, ничего необычного, — честно ответил Наргх.

— Да я не про это! — махнул рукой вор и тихо спросил. — Помнишь, какая реакция у собак и лошадей была, когда мы к какой-нибудь деревне подходили?

— Скулили, ржали, суетились. Пугались, в общем, — ответил демон, все еще не понимая, к чему ведет Клоин.

— Вот именно, они боялись тебя. А сейчас ты видишь что-нибудь подобное?

Наргх осмотрелся по сторонам. Действительно: собаки, лошади, коровы — ни одно из животных не подавало даже малейшего признака испуга. Домашний скот будто и вовсе не замечал присутствия порождения глубин Бездны.

— Они меня не боятся, — вывел умозаключение Наргх. — Но как такое может быть?

— А разве животные тебя раньше боялись? — вклинилась в разговор девушка.

— Еще как! — ответил за демона вор. — Поэтому мы и путешествуем на своих двоих.

— Неужели это от зелья? — задумчиво нахмурился демон.

— Вполне возможно. Ты же частично изменился, может быть, это как-то повлияло и на твою сущность, — подтвердила ученица алхимика.

— А вот и таверна! — радостно воскликнул парень, глядя на двухэтажное бревенчатое строение с треугольной крышей.

Внутри трактир не отличался ни чем особенным. Все простенько и удобно, как и в любой другой таверне Мирании. Хозяин оказался вполне дружелюбным человеком, новых гостей обслужил быстро, лишних вопросов не задавал, к тому же и гости оказались людьми на редкость щедрыми: еды и выпивки заказали столько, что на роту солдат хватило бы.

— Как я давно об этом мечтал! — Клоин с довольным выражением медленно поцеживал пиво.

— Честно сказать, я тоже! — признался демон. Он доедал уже третий свиной окорок.

— Надо у трактирщика узнать про инквизиторов. Может быть, что-нибудь, да знает, — напомнила ученица алхимика.

— А вот тут ты права, женщина, — подмигнул ей вор, соскочил со стула. Через мгновение Клоин уже расспрашивал трактирщика об Ордене.

— Ну что говорит? — поинтересовался Наргх, как только парень вернулся.

— Говорит, что неделю назад в их деревню заявилось аж полтора десятка инквизиторов. Все вверх дном подняли, искали какого-то мага. Не нашли и ужасно недовольные покинули деревню. Сначала пятеро из них остаться хотели, но потом все равно уехали.

— Значит, Ролус был прав, — задумчиво прищурился Наргх.

— Нам повезло, что мы на неделю позже пришли. Ох, повезло! — покачала головой ученица алхимика.

— Долго здесь задерживаться не стоит. Боюсь, что Орден может наведаться снова, — пробасил демон и сделал большой глоток из кружки.

— Ну уж нет! Сказано же тебе, ушли они. А нам отдохнуть надо.

— Наргх, конечно, в чем-то прав. Но нам нужно хорошенько выспаться, и я бы еще, честно говоря, ванну принять не отказалась. Интересно, сколько это будет стоить? — мечтательно задумалась девушка, меняя тему на более приятную. Обсуждать намерения Ордена ей ничуть не хотелось.

— Не важно! Деньги у нас есть. Тебе на целое озеро хватит. Я сегодня щедрый, — улыбнулся вор.

— Кстати, тебе бы тоже помыться не мешало.

— Да знаю я! И помыться и постираться… хотя нет, лучше новой одежды прикупить, все равно эта вся болотом провоняла.

— И тебе, Наргх, тоже лучше вид сменить.

— Обязательно, — согласился демон, жадно впиваясь в румяный окорок.

— Да и еще одна приятная новость: мы теперь сможем путешествовать на лошадях! — радостно заявил вор.

— Это еще проверить надо, — покачал головой Наргх. — А вдруг животные снова меня бояться начнут?!

— Не начнут! Ты же очеловечиваешься, они тебя за нормального теперь принимают, — успокоил демона парень.

Путники ели, пили, разговаривали и смеялись еще до самого вечера. В основном говорил Клоин, рассказывал всякие неправдоподобные истории и анекдоты. Порой что-нибудь интересное вставляла и Наринна: про магию и алхимию, про поучения Ролуса. Наргх с интересом слушал девушку, а вот на рассказы вора лишь недовольно фыркал — уж слишком много Клоин врал.

К вечеру таверна быстро наполнилась посетителями. Громкий говор, смех, веселые крики доносились отовсюду. Трактир бурлил жизнью.

— Ладно, вы тут сидите, а мне нужно отойти. Пиво на живот давит, — сказал Клоин и быстро покинул питейное заведение.

Через мгновение в кабак зашли пятеро рослых мужчин в кольчугах и железных открытых шлемах. На их плащах и груди гордо вырисовывался герб графства Кроштель: перекрестие длинного меча и алебарды на фоне красного солнца. За спиной — треугольные щиты, за поясом — мечи в изящных серебряных ножнах.

Мужчины суровым взглядом окинули присутствующих и медленного зашагали к трактирщику, легкий звон и звук тяжелой поступи разнеслись по всей таверне. Народ притих, все глядели на новоприбывших.

— Добрый вечер, господин Атон! Чем могу служить нашему почтенному графу? — низко поклонился трактирщик, как только новые гости подошли к стойке.

— Вина нам и мяса, — голос графа звучал грубо и требовательно. Он еще раз внимательно оглядел посетителей. Вдруг его взгляд замер на Наринне, глаза прищурились, на усыпанное оспинами лицо выползла довольная ухмылка. Потом Атон отвернулся и вместе со своими провожатыми сел за один из столов.

— Ты видел это, Наргх? — с явной тревогой спросила девушка.

— Он как-то странно посмотрел на тебя.

— Да. Что-то мне это не нравится. Интересно, что ему нужно?

— Не знаю. Я его ауру плохо вижу, — Наргх внимательно вгляделся в графа. — Хотя кое-что сказать могу. Страха в нем нет, вражды, как таковой, тоже нет. Во всяком случае, я ее пока не чувствую.

— И если он граф, как назвал его трактирщик, то тогда что он делает здесь, в трактире для простых людей?

— Может быть, то же, что и мы — отдыхает? — предположил демон.

— Нет. Обычно графы не отдыхают в таких местах, — замотала головой девушка. Чуть подумав, она обратилась к сидящему за соседним столиком мужчине. — Скажите, пожалуйста, а кто эти люди в кольчугах?

— Ты что, девочка, не знаешь? — глупо заулыбался опрошенный.

— Нет, я не местная…

— Это наш граф, Атон Кроштельский, со своей охраной. Он частенько захаживает в деревенские таверны. Любит погулять, как обычные смертные… и иногда повеселиться, — на последних словах мужчина как-то гаденько хихикнул.

— А что значит «повеселиться»?

— Ну подраться с кем-нибудь или бабу деревенскую окучить. Слава Создателю, мои жена с дочкой дома сидят. А то графу как кто приглянется, так и сказать против ничего нельзя.

Наринна недовольно поглядела на графа. Тот в свою очередь обернулся и без хоть какого-либо стеснения оценивающе ее осмотрел. Девушка невольно почувствовала себя козой на рынке, которую покупатель придирчиво осматривает и никак не может решиться купить.

— Не было проблем, так вот, пожалуйста! — негодующе воскликнула ученица алхимика.

— Что случилось?

— Ой, хам какой, а! Смотрит на меня, как голодная собака на кость! — девушка одарила графа недобрым взглядом.

— Граф, что ли?

— Он самый. Как я поняла, творит он в своих владениях, что хочет. Вот и я ему приглянулась. Хех… думает все в его власти! Как бы ни так! — Наринна как-то злобно усмехнулась.

Атон Кроштельский тем временем встал из-за стола, его грузная фигура уверенно направилась в сторону Наргха и Наринны.

— Вечер добрый, милая дама! — растянул губы в улыбке граф, демонстрируя желтые и местами черные зубы. На вид ему лет сорок, все лицо усыпано шрамами от оспы. Волосы грязные, словно облиты маслом, похоже, граф не особо утруждает себя мытьем.

— И вам того же! — неуверенно улыбнулась в ответ девушка.

— Граф Атон Кроштельский, — представился он.

— Наринна, — протянула руку девушка, которую граф незамедлительно поцеловал.

— Не желаете ли вы пересесть за мой стол? — любезно предложил граф.

— Нет, спасибо, — также любезно отказалась ученица алхимика, резко выдернув руку из ладони графа.

Демон же не знал, что делать. От навязчивого человека вражды не чувствовалось, но он так нахально вел себя с Наринной… Тем более делал вид, что вовсе не замечал его, Наргха.

— Неужели вы откажите графу? — улыбнулся дворянин, и Наринна тут же с ехидством подумала: «Неужели он также будет зазывать меня в постель?!».

И тут скрипнула дверь, в помещение ворвалась холодная волна воздуха, на пороге появился Клоин. Довольный и пьяный, он, покачиваясь, как парус по ветру, двинулся к своему столу. Сделав несколько шагов, он замер как вкопанный. Его взору предстала удивительная картина: какой-то мужик с неотесанной харей склонился над Наринной и мило улыбался. Потребовалось лишь мгновение, чтобы кровь в жилах вскипела и ударила в пьяную голову, и Клоин полным недовольства голосом крикнул:

— Эй, мужик, ты очумел, что ли! Отойди от нее, мигом!

В таверне тут же стало на удивление тихо, словно все присутствующие в раз онемели. Двадцать пар пьяных глаз с изумлением и даже каким-то восхищением взирали на красного от гнева парня. Такого представления сегодня не ожидал никто!

Брови графа нахмурились, суровый взгляд пронзил вора. Глаза наполнились яростью, но дворянин молчал. Видимо, с такой наглостью и невежеством к нему еще никто не обращался, и он просто-напросто не мог ничего сказать. Однако отошел граф быстро.

— Да как ты смеешь, щенок! — взревел Атон Кроштельский. — Ты знаешь, кто я?

Наргх аж дернулся. Такой враждебности, которой всполохнул граф, он уже давно не ощущал. Демон напрягся, готовясь в мгновение сжечь взбесившегося мужчину, если тот сделает хоть шаг.

— Да ты мерзавец! — продолжал лить масло в огонь вор.

— Взять его! — крикнул граф и, яростно сверкая глазами, пообещал. — Ты за это поплатишься!

Четверо охранников вмиг оказались рядом с Клоином. Клинок одного из них уже прижимался к горлу парня. Трое других обхватили обидчика сзади, не давая тому возможности пошевелиться. Что ж, ребята были неплохо натренированы!

Наргх вскочил со стула, его тело приняло атакующую позу.

— Нет! Стойте! — неожиданно вскрикнула ученица алхимика. — Граф, прошу вас, не трогайте их! Я сделаю все, что вы скажете! Только прошу вас, не причиняйте им вреда.

Гнев с лица оскорбленного дворянина заметно спал. Он с небольшим удивлением взглянул на девушку.

— Граф, если желаете, я прямо сейчас же пересяду за ваш стол, и если хотите… — Наринна замялась, но тут же продолжила, — …если хотите, то хоть прямо сейчас разделю с вами ложе.

Изумлению графа Атона не было границ. Впрочем, челюсти у Клоина и Наргха тоже отвисли ниже некуда. Охранники графа возбужденно переглянулись. Кто-то из посетителей охнул. Все остальные без движения и шороха наблюдали за стремительно развивающимися событиями.

— Наринна, как ты можешь?! — негодующе воскликнул вор.

— Ты не должна этого делать! — поддержал его демон.

— Клоин, Наргх, успокойтесь. Все хорошо! — девушка подмигнула друзьям. Потом перевела жалостливый взгляд на графа и взмолилась. — Прошу вас, граф, ради Создателя, отпустите их.

— Ладно! — махнул граф Атон телохранителям, те повиновались.

— Вы очень милосердны, граф! — поклонилась девушка. — А теперь я в вашей воле.

— Так и быть, я прощаю ваших непорядочных друзей! И только ради вас, — оскалил желтые зубы граф Атон, потом поглядел на замершего в изумлении трактирщика и требовательно выкрикнул. — Виркис, приготовь нам самую лучшую комнату.

Трактирщик послушно кивнул и быстро скрылся на втором этаже. Минут через пять он спустился.

— Господин Атон, ваша комната готова, — поклонился Виркис и по-рачьи попятился за стойку.

— Прошу вас, Наринна, пойдемте со мной, — улыбнулся дворянин и, прихватив со стола бутылку вина, зашагал по лестнице. Девушка обреченно вздохнула и поплелась за ним.

Клоин и Наргх молчали. Стол ломился от всевозможных яств и напитков, но никому и кусок в горло не лез. Повисла гнетущая тишина.

Гомон и шум, характерный вечернему трактиру, снова возобновился. Кто-то из посетителей косо поглядывал на молчаливую парочку, отдавшую девушку в руки графа, но никто ничего не осмелился им сказать.

— Что же мы наделали?! — прервал тяжелое молчание Клоин. — Я поверить не могу, что Наринна на это согласилась! На девушку легкого поведения она не похожа.

— Она решила так спасти нас. Зря, я бы легко с ними разделался, — вздохнул демон.

— Да, но ты бы показал всем свой истинный облик, чего нам совершенно не нужно. Но мы… как мы могли пойти на такое?.. Как мы позволили? — впервые за долгое время вора мучили угрызения совести.

Спустя несколько минут Клоин и Наргх заливали позор пивом. Обоим было мерзко и тошно. Наргх жалел о том, что сразу не напал на графа и охранников, а вор — что не достоял до конца и испугался. Ледяной страх скользнул по позвоночнику, когда холодный клинок прикоснулся к горлу. Парню было погано, отовсюду он ловил осуждающие взгляды, которых на самом деле не было.

Минуло еще несколько минут, и послышались приглушенные шаги — с лестницы спускалась Наринна, на ее лице сверкала довольная ухмылка. За ней, словно преданный пес, плелся граф. Посетители, вновь узрев своего господина, притихли, их взгляды опять устремились на девушку, только что прилюдно потерявшую честь. Но графа теперь они не узнавали: он выглядел загнанным в угол мышонком, от былого самолюбия не осталось и следа.

Наринна и граф Атон подошли к столу, за которым сидели Клоин с Наргхом.

— Уважаемые господа, — обратился дворянин. — Прошу прощения за причиненные вам неудобства. Разрешите загладить мою вину: закажите себе все, что вашей душе будет угодно. Все бесплатно. И отныне, мое графство всегда к вашим услугам. Еще раз прошу прощения, — и граф низко поклонился.

Что сказать, удивлению Клоина и Наргха не было предела, впрочем, как и остальным посетителям. Демон в изумлении замер. Вор перевел недоуменный взгляд на девушку и… не смог ничего сказать.

— Мы принимаем ваши извинения, — спас положение Наргх и тоже поглядел на ученицу алхимика. Та лукаво улыбнулась и толкнула графа в бок.

— Да, моя госпожа, — сразу же отозвался граф, он глядел на девушку полными преданности глазами, как смотрят несмышленые котята на мать.

Телохранители, заметив странноватое поведение хозяина, переглянулись, но промолчали.

— Госпожа?.. Он назвал тебя госпожой? — ошарашено уставился Клоин на Наринну.

— Тихо! Потом все объясню, на нас и так все смотрят, — сквозь зубы процедила ученица алхимика и добрым взглядом одарила дворянина. — Граф, прошу вас, идите к своим. Завтра поговорим.

Граф Атон кивнул и покорно удалился.

Постояльцы еще долго сверлили взглядом девушку, так странно повлиявшую на их господина, но подойти и что-либо спросить так никто и не осмелился.

— Охренеть можно! Что ты с ним сделала? — взглядом таранил Наринну вор.

— Я, конечно, догадываюсь… — начал было демон.

— Я сама все расскажу, но потом, когда народу станет меньше.

— Ну, ты даешь! — одобряюще улыбнулся вор и одним глотком опустошил кружку пива. Чуть привстал, его взгляд упал на трактирщика, и парень громогласно выкрикнул. — Виркис, а теперь мы хотим выпить пива за счет графа Кроштельского.