Утром похолодало еще больше. Небо затянуло мрачными тяжелыми тучами, навивающими тоску у склонных к меланхолии людей. Заморосил противный дождь.

Клоин проснулся оттого, что на его покрытое редкой щетиной лицо упали несколько первых прохладных капель. Он открыл глаза, протяжно зевнул и нехотя приподнялся на локтях, рассматривая окружающую местность.

Взгляд невольно упал на Наргха. Скрюченный демон лежал на боку на прежнем месте — похоже, за всю ночь он не сдвинулся ни на йоту. Со стороны он походил на небольшой темный бугор, слегка припорошенный сухими листьями.

Клоин зевнул еще раз и медленно встал, потирая заплывшие от сна глаза. Ему ужасно хотелось пить — во рту иссохло словно после недурной попойки. По телу барабанила дрожь. Все же спать под открытым небом, да еще и осенью — вещь далеко не из приятных.

Вор подобрал мешок с хлебом, что всю ночь использовал в роли подушки, подошел к спутнику, начал будить. Но демон никак не прореагировал. Он, будто мертвый, лежал без малейшего движения и не подавал признаков жизни.

— Вставай, демон. Вставай. Погода совсем плохая, — продолжал будить Наргха парень, недовольно поглядывая на небо. Его короткие волосы начали намокать — дождь явно набирал силу.

Холодный ветер гулко завывал меж деревьев, словно дикий зверь. Облысевшие кроны мерно покачивались, скрипя ветками.

— Ну, давай же, пробуждайся! — не успокаивался Клоин. — Надеюсь, ты ненароком не помер.

Неожиданно Наргх рыкнул и перевернулся на спину. Первое, что он увидел — сердитое и до безобразия сморщенное лицо Клоина.

— Что случилось?

— Пора отправляться в путь. Дождь начинается, и вообще похолодало. Ты разве не чувствуешь?

— Нет, — ответил Наргх, медленно приподнимаясь.

— Дай догадаюсь: демоны не чувствуют холода, — язвительно предположил вор.

— Ты прав, это мне не ведомо.

— Зато мне очень даже ведомо. Так что, пошли быстрее.

— Пошли. Но если бы мы шли ночью, то уже находились бы далеко от этого места, — заметил демон, на что вор многозначительно промолчал.

Дождь противно моросил, и казалось, что ему не будет конца. Опавшие листья сильно намокли и теперь настырно прилипали к ногам путешественников. Наргха то это не волновало, а вот Клоина — злило. Он вообще чувствовал себя отвратительно. Мало того, что голова намокла, словно ее только что окунули в воду, так еще он продрог, как бездомная собака. В начале пути вор представлял себе, что они с демоном будут путешествовать по лесам и полям, спать под открытым небом. Но он как-то не учел, что погода может быть настолько мерзкой. Теперь же ему безумно хотелось попасть в какой-нибудь город, поселиться в теплой гостинице и принять горячую ванну. Карманы были забиты деньгами, но он не мог ими воспользоваться, и это парня сердило.

— Слушай, Наргх. Я тут подумал и решил, что нам с тобой лучше все-таки не избегать городов и деревень и при возможности их посещать, — после недолгого молчания изрек парень, все больше осознавая, как ему хочется в цивилизованное место.

— Но ты же сам говорил, что от людей нужно держаться подальше…

— Да, говорил! Но, демон меня раздери, целый месяц по лесам я не переживу! Я же человек. Не забывай об этом.

— И что же сделают люди, увидев меня?! — воскликнул демон. — Ты же мне сам говорил…

— Я знаю, — резко перебил его Клоин и замолчал. Конечно, он понимал, что заявиться в город вместе с демоном — это, по меньшей мере, глупо. Нужно было что-то придумать.

— Ты же лучше меня знаешь, что пока я не сменю облик, появляться в человеческих поселениях нам не безопасно.

— Не нам, а тебе. Меня же за демона не считают, — брюзгливо пробубнил Клоин, но к его счастью Наргх не слышал этих слов. Неизвестно еще, как бы он на них отреагировал.

В голове парня возникли эгоистичные мысли — оставить демона на улице, а самому наслаждаться прелестями цивилизации в городе. Но этот вариант он отбросил почти сразу. Им нужно попасть в город вместе, но при этом сделать это так, чтобы люди не распознали истинности Наргха.

— Я предлагаю двигаться быстрее и меньше спать по ночам, — предложил демон.

— Знаешь что?! Я уже устал повторять тебе, что мы, люди, в своем большинстве нуждаемся в отдыхе и пище намного больше, чем ты и тебе подобные. Ночью мы спим, а днем хотя бы раза два едим. И это необходимость, иначе не получится, — с явным упреком проговорил парень.

Демон ничего не сказал. Он шаркал по мокрой земле, щедро загребая ногами листья. Взор его был устремлен только вперед. В голове же витали самые разные мысли.

Хотя нытье Клоина доставало демона, но в целом парень навился ему. К тому же Наргх понимал, что нуждается в своем спутнике, что без него в человеческом мире ему попросту не выжить. И он видел, что хоть парень частенько жалуется на неудобства, но все равно идет дальше.

Они шли весь день, не останавливаясь ни на минуту. Клоин только один раз перекусил хлебом прямо на ходу. Ему не особо хотелось есть. И он снова погрустнел — мрачная погода навеяла воспоминания о недавно погибшем брате. Привыкший всегда веселиться и шутить, вор сам был на себя не похож — он практически всю дорогу молчал и угрюмо глядел на мелькающую под ногами сырую смесь грязи и листьев.

Вечером, ближе к ночи, когда на землю опустились сумерки, дождь наконец-то перестал петь свою наскучившую песню. Земля же к этому времени превратилась в одну бесконечно большую грязную картину.

Путешественники остановились на ночлег и разожгли костер. На этот раз Наргху удалось вызвать пламя со второй попытки. Хоть ветки и сучья оказались мокрыми, сие нисколько не помешало их мгновенному возгоранию, ибо адское пламя способно разжечь почти все, что угодно.

Клоин сидел подле костра. Рука сжимала тонкий прутик с насажанными на него кусочками уже успевшего подгореть хлеба.

— Да, уж! Сегодня нам придется обойтись без мяса, — парень уныло покосился на Наргха.

Демон решил не охотиться сегодня, обусловив свой поступок отсутствием дичи. Впрочем, в этом не было большой надобности. Клоин мог спокойно обойтись без мяса, а Наргх вполне способен сдерживать голод еще несколько дней.

— Завтра под утро, пока ты еще будешь спать, я пойду на охоту, — безучастно прорычал демон, пристально вглядываясь в пляшущие языки пламени. Сейчас он витал в заунывных раздумьях. Огонь напоминал ему о родном мире, таком далеком и… навсегда потерянном.

— Было бы не плохо. Только не проспи утро, а то сегодня я тебя еле добудился. Крепкий сон у вас, демонов, — усмехнулся парень, резко убирая палку с дымящимся хлебом от огня. Он зазевался и немного переборщил с обжаркой — несколько кусочков чуть обуглились.

— Я не буду сегодня спать.

— Да? Это почему же?

— Я не устал.

— Ну, это твое дело. Что касается меня, то я сейчас поем и лягу. Утомительный денек был. Слава Создателю, что дождь наконец-то закончился, — уже не удивляясь, произнес парень и, словно неделю не евший бродяга, жадно впился в горячий хлеб. Голод наконец-то проснулся в его усталом организме.

Через час Клоин уже спал, свернувшись калачиком и подложив под голову мешок с буханками. Матерчатая сумка отлично справлялась с ролью подушки.

Вору снился солнечный Арейдек. Они с Флитом шли по широким протяженным улицам этого чудного городка и знакомились с красивейшими девушками. Вдоль дорог возвышались шикарные фруктовые деревья со свисающими почти до самой земли плодами.

Клоину было радостно и беззаботно. Он парил в мечте, жил в ней. И был счастлив.

В реальности он всего лишь однажды побывал в этом чудесном городе, но этот раз ему запомнился на всю жизнь.

В Арейдеке теплый климат, и зима проходит практически незаметно. Она совсем не холодная, да и снег выпадает один или два раза в год. А Клоин любит теплую и ясную погоду. Ко всему прочему, тамошних женщин он считает самыми красивыми на всей Альтере. И не напрасно, ведь цвету кожи и смазливому личику арейдечанки позавидует любая миранийка.

И это не безосновательно. Арейдек расположен на юго-западе Мирании, где совсем недалеко пролегает граница с королевством Крохшут. Около двухсот лет назад, когда между этими государствами бушевала война, Арейдек и несколько других городов были отвоеваны Миранией. Со временем разногласия правителей стихли, и страны стали налаживать отношения. В Арейдек же переселилось много миранийцев, но и местных жителей там осталось немало, и постепенно народы перемешались друг с другом.

Нынешние арейдечане теперь не похожи ни на крохшутцев, ни на миранийцев, они — нечто среднее. Их волосы черны. Кожа темнее, чем у чистокровных миранийцев. А тип лица более свойственен крохшутскому.

Именно за это, за неординарный тип лица, Клоин и любил жительниц Арейдека. Ему часто снилось, будто он вновь и вновь прогуливается по чудному городу, разглядывая местных красоток и цедя прохладное вино.

Да, вино — это еще одна сильная сторона города. Вокруг Арейдека простираются обширные виноградные плантации. Впрочем, город только и существует за счет торговли этим напитком, ведь оно пользуется немалым спросом по всей империи (да и за ее пределами тоже). И это не зря, ибо больше ни в одном городе Мирании не производят настолько вкусного и качественного вина.

Помимо всего прочего этот блаженный кусочек рая обладает еще одним несомненным преимуществом — выходом к Морю Предков, получившему название еще в давние времена.

Именно за все эти удовольствия Клоин и благословил этот удивительный южный город — обитель мечты и удовольствий.

Наргх сидел и смотрел на костер, словно загипнотизированный. На него нашло доселе небывалое раздумье. Он о многом размышлял, представлял разные события. Думал и о встрече с Ролусом. Из рассказов Клоина демон понял, что гильдейские маги — самые могущественные люди на Альтере, коих по вине глупой и завистливой толпы осталось очень мало. Наргх желал как можно скорее увидеться с представителем этой почти вымершей касты. Он почему-то был совершенно уверен, что алхимик несомненно откликнется на его просьбу.

Едва только начало рассветать, и Наргх, как и обещал, отправился на охоту. Он долго бродил по лесу, но в конце концов отыскал-таки небольшого кабанчика. Схватка длилась недолго, и дикий зверь был вскоре повержен.

Демон притащил тушу к костру, аккуратно освежевал ее и начал жарить. Роль разделочного ножа сыграли его собственные когти, такие смертоносные и такие удобные.

В то время, как мясо стало источать провоцирующий аппетит аромат, Клоин проснулся. Он открыл глаза и с не малым удивлением поглядел на Наргха, медленно вращающего самодельный вертел.

— А я-то думал, что запах жареного мяса мне снится, — зевая, вымолвил парень. Он пристально смотрел на кабанью тушу, все еще не веря глазам. — Ты что, разделывать и жарить уже научился?

— Как видишь! Я быстро учусь. К тому же я понял, что жареное мясо намного вкуснее сырого.

— Да уж! Я порой начинаю завидовать твоим сверхъестественным способностям, — с улыбкой протянул Клоин и еще раз широко зевнул. Через мгновение добавил. — Мне такой сон хороший снился, прямо аж просыпаться не хотелось!

Наргх провел быстрым взглядом по помятому лицу парня. Он совсем не понял, что значит слово «сон». Демонам, в отличие от людей, не свойственно видеть сновидения. Во время спячки их разум полностью отключается.

— Мясо то скоро готово будет?

— Думаю, что скоро.

— Это очень хорошо! — в ожидании потер ладони парень.

Демон молчал. Он как опытный повар сосредоточился на приготовлении пищи.

Через пару минут Клоин, немного поразмыслив, сказал:

— Я вчера вечером кое о чем думал. Не хотел тебе говорить, так как устал сильно. Но теперь, думаю, самый подходящий момент.

— Говори, я слушаю, — не отрывая взгляда от туши, кивнул Наргх.

— Помнишь, мы вчера говорили о том, что нам бы следовало посетить какой-нибудь город или деревню?

— Да, и что?

— Так вот, я тут кое-что придумал. Конечно, эта идея поначалу мне казалась глуповатой, но потом решил, что попытаться воплотить ее в жизнь стоит. Думаю, мы тебя сможем замаскировать под человека… — неуверенно начал излагать план парень, искоса поглядывая на демона.

— Что? — непонимающе взглянул на вора Наргх.

— Я хочу сказать, что нужно сделать тебя похожим на человека.

— А разве не для этого мы идем к Ролусу? — все еще никак не мог сообразить демон.

— Нет, нет. Ты не понял, — махнул рукой парень. — Я предлагаю тебе более простой метод. Магия здесь совсем не нужна.

— И что же это?

— Я думаю, тебя можно одеть в нашу, то есть человеческую, одежду. Твое телосложение это вполне позволяет. Можно найти какой-нибудь плащ с капюшоном или монашескую рясу, в общем, любую одежду, максимально закрывающую тело. Видишь ли, цвет кожи у тебя не совсем нормальный, его лучше скрыть.

Наргх задумался. Идея Клоина ему показалась вполне подходящей. Почему-то ничего подобного до этого ему в голову не приходило. Может, потому, что ему, как демону, не свойственно носить одежду?

— Можно попробовать, — после недолгой паузы согласился он.

— Да, я думаю эта идея неплоха. Еще нужно раздобыть сапоги, чтобы скрыть твои когтистые лап… ноги. И, наверное, перчатки тоже не помешали бы… Рост у тебя вполне сносный, даже меньше среднего, ну в смысле, если судить по человеческим меркам. Плечи широковаты, но, я думаю, это не страшно, — Клоин рассматривал спутника с видом опытного модельера. — Самая большая проблема в твоих… рогах. Слишком уж они заметны.

Наргх рефлекторно поднял руку и ощупал правый рог.

Что ни говори, а рога у него и впрямь заметны и легко различимы даже с большого расстояния. А вырвать их не удастся. Они настолько крепко прилегают к демоническому черепу, что даже силы Наргха не хватит, чтобы их сломать или хоть как-то повредить.

— Есть у меня, правда, одна идея, — с опаской произнес вор, оценивающе поглядывая на роговые отростки Наргха.

— Что за идея?

— Я думаю, можно будет их спилить.

— Спилить?

— Да, спилить. Пилой по дереву, — уточнил Клоин, незатейливо улыбаясь, и ироничным голосом добавил. — Надеюсь, это не затронет твоего демонического самолюбия?!

— Я думаю, что можно попробовать. Все равно они не приносят никакой пользы.

— А вот их отсутствие принесет нам еще какую пользу! — растянул губы в улыбке Клоин. Он и не надеялся, что демон согласится притворить его план в жизнь.

Тем временем кабанья туша начала подгорать — безжалостный огонь с жадным шипением облизывал мясо. Увлеченный разглагольствованием парня, Наргх совсем отвлекся от готовки и не заметил, как растопленное сало закапало в костер, притягивая языки пламени.

Демон ловким движением рук, словно профессиональный вор-карманник, убрал почерневшую тушу от костра. Через несколько минут Наргх и Клоин за обе щеки уплетали сочное и хорошо прожаренное мясо, хотя и немного подгоревшее. На вкус тем не менее оно их вполне устраивало.

Спустя час они продолжили путь. Погода в этот день стояла хорошая. Сквозь тучи пробивались лучи восходящего солнца. Дождя не намечалось. Чувствовалось даже небольшое потепление. Ветер тоже полностью стих, и в лесу воцарились спокойствие и сказочная умиротворенность. Было видно и даже слышно, как кое-где с деревьев на землю спускаются сухие листья, постепенно придавая лесу все более заметную прозрачность.

Путешественники двигались размеренными шагами весь день. Клоин снова перекусил на ходу, и теперь в его мешке осталась всего одна буханка, уже на порядок почерствевшая. Ему по-прежнему неумолимо хотелось пить. Благо, что погода стояла нежаркая и не иссушала и без того обезвоженное тело.

Наступил вечер. Солнце медленно уползало за горизонт, словно от кого-то прячась, постепенно начинало темнеть.

Путники тихо переговаривались. Клоин снова рассказывал демону о людях, об их жизни и поступках, о войнах. Занятый интересным повествованием, он забыл про усталость и шагал наравне с Наргхом. Парень любил, когда его слушали.

— …и тогда Влайдек Второй захватил это королевство. Еще бы! Войск у него почти в четыре раза больше было, тем более еще и боевые маги немалую роль играли. Да, во время его правления много было разрушено и захвачено. Я до сих пор удивляюсь, как это Крохшут выдержал! Говорят, его король выплатил немалую дань нашему императору… Хотя демон его знает, я в политике разбираюсь плохо, а слухам не верю. Знаю только то, что при правлении Влайдека Второго было захвачено семь небольших королевств на западе, после чего Мирания стала самой большой державой в мире… А вот нынешний правитель, сын Влайдека Второго, совсем не ведет войн, не считая конфликта с магами… Честно говоря, народ его недолюбливает. И я считаю, не зря. Придурок он полный. Мало того, что развалил Гильдию и дал огромную власть Ордену, так еще выдумал новые налоги. Но с другой стороны, плюс его правления в том, что он ни с кем не враждует. Жуткое это дело — война. Я всегда был против… Ну ладно, много я тебе уже рассказал. Думаю, хватит на сегодня. Язык уже болит, и во рту еще больше пересохло. Да и отдохнуть пора, а то темнеет уже…

Они остановились на ночлег. Как и прежде, развели костер. Клоин поел хлеба и быстро уснул. За этот день он сильно притомился. Наргх опять не спал. Он всю ночь сидел перед костром и задумчиво взирал на желтые языки жаркого пламени. Теперь он наловчился в своей способности и мог спокойно вызывать вожделенный огонь с первого раза. Правда, чтобы вызвать его во второй раз, приходилось подолгу восстанавливать силы.

На следующее утро, едва пройдя четверть перехода, путешественники наконец вышли из леса.

Волчья тропа изгибалась и, подобно змее, уползала вдаль по огромному полю.

Далеко на горизонте в бледно-голубых очертаниях, будто паря в легком тумане, виднелся городок под глупым названием Хождение.