Испытание Силой

Алексей Абвов

Вторая часть «Что нас не убивает».

 

Пролог

Большой крепко прокуренный кабинет в хорошо известном узкому кругу лиц здании, расположенном в самом центре столицы.

Полковник с заметным усилием смял в пепельнице очередной окурок. Табак давно не помогал ему снимать нервное напряжение, а вот лёгкие приходилось чистить уже каждые два месяца, иначе возникал риск получить тяжелое осложнение и попасть на долгое лечение. Современные медицинские технологии позволяли многое, но обходились весьма недёшево. «Пора завязывать с этой дурной привычкой», — про себя в который раз заметил он, доставая из пачки очередную сосательную палочку и поднося зажигалку к её кончику. «Ага, бросишь тут!» — непонятно какая по счёту затяжка всё же помогла немного скинуть стойкое раздражение или просто со временем отпустило. Дела в последнее время шли неважно. Более того, в отличие от вышестоящего начальства, не желавшего даже нормально ознакомиться с его отчётами и сделать соответствующие выводы, он был твёрдо уверен, что в ближайшее время произойдёт настоящая катастрофа. К этому постепенно всё шло. Они как всегда не успевали за противником, быстро меняющим правила игры к своей пользе. Вот и теперь, когда виртуальные игровые миры стали второй основой экономики развитых государств наряду с энергетикой и промышленностью, те сумели подчинить внутри них важные ресурсные потоки своим интересам через подконтрольных людей внутри и своё влияние на кое — кого из руководства страны, закрывающее на всё это глаза. «Работает — не трогать!» — мысленно выругался полковник, вспоминая прямо сказанную ему фразу, благополучно опустив вторую её часть — «иначе руки оторву». Вот так оно и работает. Пока ещё работает. А дальше начиналось самое интересное. Дождавшись момента, когда государство — конкурент уже не сможет нормально существовать без предоставления своим гражданам иллюзорной реальности, эту самую реальность целенаправленно разрушали изнутри. Разрушали политическими и экономическими методами, причём больше внутренними, ибо внешний контроль и техническую инфраструктуру поддерживают беспристрастные искусственные интеллекты, которых так просто не обмануть. Затем последует предложение, от которого совершенно невозможно отказаться. И тогда прощай суверенитет и здравствуй жесткая колониальная зависимость. Даже многочисленная и хорошо оснащённая по самому последнему слову техники армия уже не поможет. Кое‑кто уже на эту удочку совсем недавно попался, мы следующие на очереди. И ведь как тихо всё провернули. Непосредственное руководство же до сих пор живёт устаревшими представлениями о балансе сил и возможностей, видя во всех этих «игрушках» лишь синекуру и возможность лёгкого заработка, в том числе и для себя. Заставляя его, да — да, его, каждую неделю заносить им конверты с соответствующим содержимым, причём, чем дальше — тем больше содержимого им хочется. А на все просьбы выделить дополнительное целевое финансирование в связи с ухудшением ситуации так недоумённо спрашивают — «тебе что мало», а затем так по — отечески журят, мол — «балуешь ты своих подчинённых, балуешь, а другие, например, вообще половину жизни сидят на казарменном положении». И ведь не объяснишь им, что любые попытки экономии на личном составе в имеющихся условиях обернутся потерей и так невысокой эффективности действий. Особенно когда против тебя задействовано на порядок больше ресурсов, чем ты можешь себе позволить. Если и дальше так пойдёт, генералам придётся поумерить свои аппетиты и привыкать жить по средствам. Ага, на том самом — казарменном положении, если вообще не на тюремном в тех же самых играх, причём уже не наших, и без права выхода наружу. Но ему, полковнику, этого точно не простят. Ни одни, ни другие, ни наши, ни ваши. И ладно бы только за себя — за державу обидно. Сдаваться же без боя и надеяться на чудо не в его характере. Хотя от чуда, прямо сказать — он бы сейчас совсем не отказался. «Мы ещё немного побарахтаемся», — про себя подумал полковник, когда открылась дверь кабинета, в которую входили его подчинённые на внеплановое совещание, созванное по его требованию.

— Итак, Сергей, с тебя, как самого младшего по званию мы и начнём, — хозяин кабинета кивнул в сторону сидевшего дальше всего от него молодому человеку.

Несмотря на свою видимую молодость, Сергей возглавлял целый аналитический отдел. Да и сам отличался высокой изворотливостью ума, а главное — умением увидеть удачные нестандартные ходы там, где, казалось бы, совершенно ничего нельзя предпринять.

— В этот раз против нас, как и многих других до этого, разыгрывается классическая «лавина алчности», — без лишних предисловий начал свой доклад аналитик.

Здесь все были, можно сказать — свои, потому общение шло в обычном формате, без показной субординации и лишних расшаркиваний.

— Игровая администрация, несмотря на наше сопротивление, всё же запустила глобальный эвент с демоническими тварями, благодаря которому вскоре существенно изменится сложившийся в игровом мире баланс сил. Подробности о нём я вам всем отправлял в письменном отчёте ещё неделю назад. С тех пор всё идёт по наиболее вероятному сценарию развития, без заметных отклонений. Дополнительно администрация склоняет директорат кланов к большой войне и переделу сфер влияния. Делает она это очень хитро, подкидывая каждому клану свою часть информации и немного новых ресурсов, дабы подогреть интерес. Появились новые игровые классы, связанные с так называемой «демонической одержимостью». Они открывают игрокам возможности получить магическую силу без применения дорогостоящих ингредиентов и сложных ритуалов, причём без явно видимых ограничений и потерь прежних физических характеристик. Кроме магических сил сразу же предоставляются и начальные инструменты — боевая магия или магия влияния, в зависимости от полученного вида одержимости. И это всё практически без финансовых затрат — достаточно лишь выразить желание и пройти весьма простой ритуал. Магам же одержимость позволяет бесплатно получить новые изначально сильные заклинания и, в некоторых случаях, поднять свой физический потенциал.

— Выглядит как‑то подозрительно, — перебивая докладчика, заметил полковник. — Где‑то обязательно скрыт подвох, если большая сила достаётся без труда и финансовых затрат.

— К сожалению, об истинной цене одержимости мы пока ничего не выяснили, — продолжил прерванный на полуслове Сергей. — Всё выглядит исключительно красиво и проходит стандартные проверки. Игровые условности полностью соблюдены. Потому невозможно предъявить какие‑либо претензии администрации, которая наверняка знает больше нас. Единственный тонкий момент — против одержимых однозначно выступают существующие с самого начала проекта игровые классы жрецов и паладинов. Для них они непримиримые враги, с которыми требуется бороться, не считаясь ни с чем. Более того, паладины однозначно берут верх над одержимыми, в силу имеющихся у них классовых качеств. Но игровая администрация заранее предусмотрела сей тонкий момент, постаравшись резко сократить численность этих классов за счёт влияния на клановый директорат. Отыгрывающих паладинов и жрецов заставляют удалять аватары и идти прокачивать новые. Многие из них настолько прикипели к своим игровым образам, что категорически отказываются выполнять такие требования и со скандалами выходят из кланов. Нам уже довелось видеть, как наказывают таких строптивцев, устраивая им жестокие подставы с нарушением законов в мирной зоне. Им всё равно приходится удаляться, но с куда большими потерями, вплоть до каторжных работ на рудниках.

— Мне, конечно, жаль этих игроков, — снова заметил полковник, — но как это связано с нашей непростой ситуацией?

— Напрямую, — ответил аналитик. — Именно паладины, являвшиеся основным костяком силовых подразделений, не позволяли кланам жестко воевать друг с другом. Этот класс силы не имеет права биться с обладателем такого же класса, иначе полностью потеряет свои возможности. Такое положение многие годы сдерживало жесткую конфронтацию и насилие, которые мы видим в других виртуальных игровых проектах от наших так называемых «партнёров». Благодаря преобладанию вполне обеспеченной мирной жизни именно наш проект оказался весьма привлекателен для многих жителей их стран, имеющих доходы, позволяющие оплачивать доступ. Как вы все прекрасно знаете, со следующего года вступает в действие обновление международного законодательства, предоставляющее и социальным бюджетникам право выбора «мира пребывания», независимо от его государственной или частной принадлежности. Мы оказываемся в весьма привлекательном положении и можно ожидать существенный приток новых пользователей, а также резкое увеличение финансовых поступлений по государственным программам поддержки виртуальности. Такое положение нашим «партнёрам» совсем не по душе. Теперь и у нас произойдёт неизбежная эскалация насилия, позже, по расчётам, приводящая к массовому извлечению средств из проекта и нашего государственного бюджета поддержания виртуальности. Примерная оценка времени разворота предполагаемых событий около месяца, процесс перешел в финальную фазу. У меня пока всё, остальное, вместе с обоснованиями в письменном отчёте.

— Благодарю, Сергей, — полковник удовлетворённо кивнул, ибо он чуть раньше уже ознакомился с отчётом аналитической группы, где о многом, сказанном сейчас, уже неоднократно упоминалось. — Теперь Виталий, твоя очередь. Расскажи, чем сейчас занят наш клан.

Упомянутый Виталий устроился удобнее на стуле, откинувшись на спинку, приготовившись к долгому рассказу.

— Главными задачами, как и прежде, для нас является сохранение достигнутого влияния и заработок средств, сами знаете для кого. С этим пока всё обстоит достаточно хорошо. Контролируемые территории приносят стабильный доход, и даже наметился некоторый рост, в связи с заметным удорожанием некоторых ресурсов на игровом аукционе. Но если вы потребуете от меня развития клана и расширения контролируемых территорий, то советую меньше выводить в реал оборотные капиталы, ибо уже сейчас мы начинаем испытывать недостаток финансирования для привлечения информаторов. Страдает наша вторая по значимости задача — осуществление агентурной разведки. «Корпоранты» нас потихонечку начинают переигрывать на этом поле. Также наметился конфликт и с игровой администрацией. Мы категорически отказываемся выполнять её настойчивые требования санации ранее упомянутых Сергеем игровых классов. Впрочем, администрация и раньше излишне многого требовала от нас, не получая взаимности, потому конфликт нельзя назвать первым и столь уж существенным. Прямо предъявить нам ей нечего, а натравить конкурентов, дабы решить вопрос силой… по крайней мере — пусть попытаются, появится хоть какое‑то развлечение. Теперь касаемо высказанных аналитиками опасений относительно появившихся новых классов. Если сказать честно — я не разделяю высказанных ими опасений. Пусть магия и станет немного доступнее широким массам игроков, но принципиальным образом не изменит сложившийся расклад — на это потребуется много времени, да и игровой баланс найдёт возможности поглотить излишки силы. Всё упрётся, как и раньше, в нехватку драгоценных камней под накопители маны, да и действительно эффективных заклинаний в открытой продаже не так‑то много. Первый ранг сейчас валяется там только потому, что мало кто может себе его позволить, как по деньгам, так и по необходимым для восприятия характеристикам, но в общем отношении его штучное количество. Выметут подчистую в течение одного дня. Другие заклинания, особенно специфические, тоже быстро исчерпаются даже при незначительном увеличении спроса. Резко увеличить их производство абсолютно нереально опять же из‑за нехватки драгоценных камней. Мы, естественно, постарались заранее пополнить свои запасы всем необходимым и острого дефицита испытывать не будем, учитывая и то, что столь нужные драгоценные камни добываются в наших шахтах. Нами сейчас контролируется практически половина всей добычи, за счёт чего в скорой перспективе сможем диктовать цены на рынке, намерено придерживая приличную часть добытого. Пусть другие кланы скидывают свои запасы, дабы не допустить слишком резкого взлёта цен, нам же лучше подождать более выгодных условий, выкладывая лишь небольшие партии на аукцион для текущего пополнения бюджета. Меня гораздо сильнее беспокоят резко участившиеся в последнее время попытки сманивания наших людей представителями других кланов. Те правдами и неправдами пытаются перевербовать опытных игроков, не важно, с сохранением имеющегося персонажа или пересозданием нового. Готовы выплачивать за них и отступные по действующим контрактам. Приходится увеличивать зарплату и улучшать прочие условия, что полностью съедает образовавшийся прирост доходов. Судя по косвенным признакам, подобной атаке подвергся только наш клан и только благодаря личной преданности наших людей и наработанной за долгие годы клановой репутации мы уверенно отбиваемся от неё. Ещё один момент, о котором мне хотелось бы сейчас упомянуть. До нас буквально вчера дошла информация о некоторых проблемах, испытываемых игровой администрацией. Что‑то в последнее время у них пошло не совсем так, как им бы хотелось. Речь идёт о каком‑то одном игроке, бывшем паладине, кстати, который сумел крепко обставить их, разрушив все выставленные под него ловушки. Верится в это плохо, ибо, что может один человек против целой системы, но заметная нетипичная суета всё же есть. Постараюсь разузнать больше по этому вопросу к послезавтрашнему плановому совещанию, хотя никаких гарантий дать не могу. Ещё хочу упомянуть о…

В этот момент, обрывая докладчика на полуслове, на столе полковника громко зазвонил телефон внутренней связи, ещё старой конструкции, которому, наверное, уже больше восьмидесяти лет. С пожелтевшим от времени пластиковым диском номеронабирателя и архаичной разговорной трубкой, хотя все давно пользуются специальными связными интерфейсами, напрямую подключаемыми к мозгу.

— Полковник Рябов, — сухо сказал в трубку хозяин кабинета. — Так точно, уже иду, — ответил он, выслушав приказ вышестоящего руководства и положив трубку. — Значит так, народ… — обвёл он собравшихся за столом подчинённых сильно потяжелевшим взглядом. — От разговора с генералом я не жду для нас ничего хорошего. Наверняка потребует выполнять все «исключительно разумные» требования наших, мать их — «партнёров», что б им под землю провалиться, и заодно увеличить его личную долю доходов. Раза так в два, а то и три, ему ведь тоже делиться приходится. Расклад я вам уже доводил, и максимум возможного в нашей ситуации — лишь немного затянуть с выполнением, прикрываясь «объективными» обстоятельствами. Потому вы уж постарайтесь изыскать дополнительные возможности, иначе на наше место найдут более покладистых исполнителей.

Ночной флешбэк.

Сон долго не хотел отпускать меня. В такой своеобразной полудрёме независимо от моего желания вспоминалось прошедшее за последние дни как раз с того самого момента, когда я недрогнувшей виртуальной рукой нажал кнопку «удаление персонажа», пару раз подтвердив своё твёрдое намерение. Вспоминалось в красках и эмоциях, порой гротескно выделяя отдельные яркие моменты. Вот я стою в зале судилища, не в силах пошевелить даже пальцем и лишь бессильно смотрю на направленные в мою сторону злорадные взгляды моих бывших соклановцев. Явно чего‑то предвкушающей взгляд модератора игры Ария, парализовавшего меня сразу же после битвы с тёмным жрецом. Долгое время притворявшийся благополучным горожанином жрец сразу же показал своё истинное лицо, ударив запретной магией не только по мне, его непримиримому врагу — паладину Бога, но потянув в себя жизнь из всех людей, находившихся поблизости. Ударил первым, кстати, едва заметив моё приближение. Вижу, как одновременно проявляются и резко сокращаются полоски здоровья над головами горожан, попавшихся мне тогда на глаза, а хорошо видимая полоса здоровья жреца наоборот резко растёт и вокруг него наливается тёмной кровью мощнейшая защитная пелена. Есть у продвинутых «тёмных» такие способности. Если бы я тогда хоть на секунду растерялся и промедлил с атакой, то свежих трупов вокруг стало бы слишком много. Крайне неприятные ощущения рвущихся при каждом движении мышц и сухожилий, сопутствующие подлому магическому удару не смогли задержать меня, а набранной инерции хватило, чтобы добраться до врага, даже после накатившего паралича ног. Рука с крепко стиснутым мечом в тот момент ещё не полностью отказала. Мгновенье и кровавая защита взрывается, окропляя всё окружающее пространство красными каплями, мой верный меч, ярко засияв Божественным Светом, одним движением разрубает подлого противника на две быстро сгорающие ярким пламенем половинки. Не помогло ему ни отнятое у других огромное здоровье, ни кровавая защита, в которой легко вязнет любое обычное оружие и рассеивается боевая магия. В своём непонятном полусне я смотрю на эту картинку со стороны не в силах вмешаться и что‑либо изменить, хотя очень хочется. Буквально через дюжину секунд, когда моё тело едва смогло приподняться, в спину втыкается радужный поток, идущий от модераторского жезла закона. Только теперь во сне я вижу лицо того, кто сжимает его в руке и его исключительно довольную ухмылку. Вся эта нелепая ситуация столкновения меня, паладина, с тёмным жрецом чуть ли не в самом центре большого города была организована именно этим человеком — модератором Арием, теперь уже нет ни малейших сомнений. Зачем он это сделал — до сих пор непонятно. Не иначе как выполнял негласный договор с директором моего бывшего клана, с которым я сильно поругался из‑за его непомерной наглости и необоснованных требований. Тогда пришлось срочно искать другой клан, ибо игроки — одиночки в мире «Фантазии» чувствуют себя не очень уверенно, если они, конечно, не домохозяйки, всё время сидящие на одном месте, но везде, куда бы я ни обращался, мне сразу показывали на дверь. Корпоративная солидарность, мать их раз этак! В общем, закономерный итог для тех, кто не хочет прогибаться под сильных мира сего.

На последовавшем сразу же за задержанием суде мне не предоставили даже слова. Судья выслушал представителя городского магистрата, пропевшего настоящие дифирамбы моему павшему врагу, ни слова не сказав о том, кем он являлся на самом деле. Опросил немногочисленных свидетелей, которые вообще мало чего поняли, ибо смертельная схватка длилась считанные секунды. Сторону обвинения, потребовавшую максимально возможного наказания для отъявленного преступника в моём персональном лице, и уже приготовился огласить приговор, взяв в руки молоток. Да, законы и правила едины для всех, независимо от каких‑либо классовых особенностей твоего персонажа. Раз ты его себе выбрал — тебе за него и отвечать. В городах нападать на других игроков и неписей категорически запрещается. В лучшем варианте за это положен штраф, в худшем, как в моём персональном случае — к штрафу добавляется публичная казнь и двухгодичные каторжные работы на рудниках после возрождения. Уйти из игры тоже не получится: мировое законодательство не так давно приравняло виртуальные миры к реальному миру на правах иных государств, чьё правосудие имеет приоритет над нарушителями местных законов. Увы, наш мир несовершенен. Виртуальные игровые вселенные заняли в нём весьма важное место. Куда как не в них девать тех, кому нечего делать в реальности. Пусть лучше они там ведут иллюзию полноценной жизни, а не мешают увеличивать прибыли жадных корпораций, заодно существенно экономя ограниченные ресурсы планеты. А реальный мир постепенно всё больше захватывают промышленные роботы и управляющие ими искусственные интеллекты. Человечество постепенно уходит в прошлое, как отработанный исторический материал. Вот такое у нас сегодня «серое бесперспективное настоящее». Да и в играх не всё благополучно. Развитые государства переориентировали почти все свои социальные программы на поддержку иллюзорной жизни своих граждан, и на эти весьма немалые деньги положили глаз алчные капиталистические хищники, позже наложив и свои загребущие лапы. Кланы оказались захвачены «спонсорами» и «инвесторами», а вся прибыль потекла в их бездонные карманы. И простому игроку приходится раз за разом выпрыгивать из кожи вон, чтобы хоть немного повысить собственное благосостояние. Вот так и живём.

Когда я тянулся к кнопке «удаление персонажа» мне хотелось хоть немного испортить праздник тем, кто меня притащил в зал суда. Даже не верилось, что реально удастся вырваться. Но возникшее вдруг перед моими глазами сообщение после нажатия этой кнопки буквально вдохнуло в меня жизнь:

• Поздравляем, вы сумели выскользнуть из‑под карающей длани правосудия. Вам присваивается временный статус «беглый преступник». Если вы сумеете сохранить свою жизнь, ни разу не отправившись на перерождение до выплаты наложенного на вашу учётную запись штрафа в 1000 золотых монет, то все претензии со стороны закона к вам будут аннулированы.

А ещё через некоторое время я уже шлёпал босыми пятками в лес, став неизвестно каким по счёту «новорожденным младенцем», выпущенным в местный «детский сад». Моим врагам тогда не досталось ничего, даже имевшиеся на моём прежнем персонаже вещи превратились в цифровую пыль. Но враги, в первую очередь в лице модератора Ария, не пожелали отступать, устроив на меня настоящую загонную охоту. Им хотелось любой ценой отправить меня на перерождение. И пусть в «детском саду» один игрок не мог напрямую убить другого, различных подлых способов крепко испортить другому жизнь вполне хватало. Вот только капризная дама Удача в тот момент повернулась ко мне лицом и даже проявила некоторое любопытство моей исковерканной судьбой. Только её вниманием можно объяснить дальнейшее. На меня буквально пролился благодатный дождь из редчайших талантов, а ведь в игре их так просто не получить, различных достижений, благодаря которым я получал драгоценные баллы для улучшения собственных характеристик и весьма необычные предметы, без которых и вовсе не удалось пережить первую же холодную ночь, не говоря о последующих. Как позже оказалось, те же силы, от действия которых я пострадал, подготовили глобальный эвент по запуску демонов и других тварей Бездны в мир живых, что в перспективе должно обернуться катастрофой. Судя по всему, они просто хотят на этом хорошо заработать, полностью разрушив сложившийся игровой баланс. Непременно начнётся большая война. И это же их разрушительное воздействие открыло для некоторых пытливых игроков новые возможности. Чем иначе можно объяснить изготовление моими собственными руками настоящего «эпического» бумеранга из найденного в земле древесного корня с помощью всего лишь одного точила, буквально через несколько часов после выхода с первой поляны возрождения? Невероятное событие. Благодаря нему чуть позже я сумел победить бродячего Рейд — Босса «Кабанище». Вот прямо сейчас перед моим взором появляется его страшная окровавленная морда с огромными желтыми клыками. Его полный дикой ярости взгляд мгновенно парализует волю и заставляет опустить руки, принимая неизбежную судьбу, бежать поздно, да и бесполезно. Стоило тогда лишь на секунду зазеваться, и он быстро выбил бы из меня жизнь. Однако именно мне довелось снять с него шкуру.

Затем был страшный «Медвежуть», охранявший волшебный стихийный родник с «Живой водой». С ним я предпочёл не связываться, вернее — использовать его присутствие для ускорения собственной прокачки, ибо она напрямую зависела от фактора опасности. Страшный медведь так и не смог меня обнаружить, позволив развить новообретённые таланты скрытности и незаметности. А в его берлоге я нашел пряжку от «легендарного» ремня Мастера — Охотника, что и предопределило мою дальнейшую игровую судьбу. С большим трудом пережив обычный ночной холод, я неожиданно встретил парочку старых знакомых из моего бывшего клана. Два самоуверенных типа тогда не выглядели особенно уверенно, ибо просто не могли заметить меня, хотя стояли всего в нескольких шагах. Вот и сейчас прекрасно вижу перед собой их бегающие взгляды и немного растерянные лица. Знали ведь, что я им не смогу причинить ущерба, но всё равно опасались. Вызывая модератора Ария, они явно надеялись, что остальную работу тот возьмёт на себя, но он легко заставил вкусить их «семя зверя», временно превратив в оборотней, дабы они смогли найти ловкого беглеца и расправиться со мной. И им это почти удалось, хотя «почти» — не считается. Вот, обернувшийся прямоходящим волком игрок ловко втыкает мне острый нож в бок. Вспышка боли, но сильное возбуждение после длительной погони с попыткой запутать следы, и опьяняющий азарт боя позволяет нанести ответный сокрушительный удар. Для первого оборотня он оказался смертельным, а моего изрядно раскаченного ночной битвой за жизнь с холодом здоровья вполне хватило, чтобы справиться с глубокой кровоточащей раной. Мгновеньем позже на меня кидается второй оборотень, окончательно превратившийся в медведя после первого же пропущенного удара. Грозный рык и удары когтистых лап, я тоже впадаю в неистовство. Спадает с глаз красная пелена, и я немного растерянно смотрю на поверженную тушу, всё ещё не веря, что и в этот раз удача оказалась на моей стороне. В своём сне снова вижу себя немного сверху, вглядываясь в свой силуэт, стоящий на небольшой лесной опушке перед телами поверженных монстров с опущенным к земле кривым черным оружием. Словно сам лес бесчисленными глазами пристально наблюдаю за человеком, неспешно раздумывая — даровать ли ему частицу себя или ещё рано. Именно на той поляне я тогда и стал легендарным Мастером — Охотником. Сильнейшим бойцом — одиночкой. Лес превратился для меня в полноценный дом, где я чувствую себя гораздо лучше, чем в скоплениях человеческих жилищ. Но в тот радостный момент обретения своего игрового класса персонажа я ещё не ведал, какую подлость придумывают мои враги. Узнавший о поражении своих ручных шакалов модератор выпустил над «детским садом» сильнейший ночной Дух Севера. Сто единиц чистого урона в секунду холодом под утро — такое даже в жилище с горячей печкой не всем дано пережить, а на открытой местности — вообще без шансов. И мне повезло в очередной раз. Возвращаясь к логову «Медвежути» я обнаружил поистине эпическое жертвоприношение. Юные игроки отчаянно кидались на разозлённого Мест — Босса с заострёнными кольями в руках, но для него всё это не больше чем комариная чесотка. Ударами своих огромных лап тот отправлял игроков на перерождение одного за другим, но они не отступали. Сейчас я вижу это грандиозное побоище немного сверху, не без злорадного удовольствия отмечая, как очередное отлетающее после удара медвежьей лапы тело красиво втыкается головой в дерево и падет на землю мешком с переломанными костями. За ним с громким криком ужаса уже летит ещё одно, запутываясь в колючих кустах, растущих неподалёку. Тогда‑то я и понял, что происходящее около берлоги всего лишь отвлекающий маневр и кинулся к волшебному роднику. А там встретил группу из трёх диверсантов, собиравшихся уничтожить каким‑то ядом стихийный источник. Уйдя в невидимость, привлёк внимание медведя — хранителя ударами обуха топора по ближайшему дереву. Тот поспешил на мой сигнал и быстро покарал задумавших гадость негодяев, отправившись добивать отвлекающий отряд. Мне же в качестве трофея достался эликсир «Стихийный ингибитор», способный не только уничтожать волшебные родники, но и помогать справляться с сильнейшим стихийным уроном. Впрочем, пережить его отравляющее воздействие без внешней помощи тоже не всякому по силам. Однако ночью выбора просто не осталось. Или травись или замерзай — третьего не дано. Именно благодаря этому яду и своей сообразительности мне тогда удалось успешно пережить нереальный холод, заодно прокачав до возможного предела многие свои характеристики и получив постоянную максимально возможную стойкость к агрессивным проявлениям всех стихий. Вот и сейчас вижу свою фигуру, в ночной темноте непрерывно стучащую топором, дабы предельная усталость не позволила отравлению перейти в убийственную форму прогрессирующего безумства. Система утром дополнительно одарила меня за проявленную сообразительность безразмерным «пространственным карманом», который нельзя ни украсть, ни потерять, как и всё хранящееся в нём.

Только на третий день я решился впервые в новой жизни выбраться к людям. И совсем не потому, что сильно соскучился по ним. Захотелось обзавестись нормальной одёжкой, ибо ходить в обносках новичка уже надоело, да и подгоревшее над костром мясо без перца и соли немного приелось. Какие никакие деньжата, выпавшие с тушек убитых монстров, настойчиво позвякивали в моём кармане, требуя их непременно потратить. Но едва оказавшись на территории посёлка Листвянка, я неожиданно решился проверить свои силы в поединке с мастером — наставником Лабушем, вспоминая давно забытые времена. Сейчас я смотрю на свои прыжки и успешные попытки парирования шеста наставника из толпы окруживших учебную площадку зрителей. Движения бойцов такие стремительные, что для глаза стороннего наблюдателя наши фигуры буквально размазываются в воздухе, а резкие взмахи шестов и вовсе проходят мимо внимания. Только теперь я наглядно осознаю, до какого уровня поднялись мои физические характеристики. Тогда же во мне кипел азарт и желание продержаться как можно дольше, не пропустив ни одного удара, и многое оставалось за кадром восприятия. Красивый парный танец с шестами закончился совершенно неожиданно для всех собравшихся вокруг. Не дождавшийся с моей стороны удара в некстати подставленную спину, наставник Лабуш выразил мне своё восхищение поединком и одарил «уникальным» «Кольцом Ловкача», ибо я продержался против него целый час, промелькнувший для меня буквально в одно мгновение. Еле удалось сбежать от желающих высказать мне свои личные поздравления и заодно поинтересоваться, откуда я вообще такой здесь взялся. Только недавно обретённое за беспечный сон под соседней от злобного «Медвежутя» ёлкой, активное умение невидимости и помогло скрыться от них. Местный торговец эксклюзивным товаром Шава, к которому‑то я и шел изначально, встретил меня исключительно приветливо, уже узнав обо всех подвигах нового героя. Наверное, только мой высокий «ореол славы» и позволил купить у него походную мастерскую алхимика — кондитера, позволившую, наконец, готовить себе нормальную пищу и заодно весьма полезные для любого игрока эликсиры, причём в виде вкусных конфет, а не горчайших зелий. Наконец‑то мелкие бытовые удобства стали вполне доступны новоявленному лесному отшельнику в моём персональном лице.

А тем временем в посёлке уже кое — кого активно искали. Отступать враги категорически не собирались. Снова за моей спиной погоня. Оборотень тигр — людоед стремительно нагоняет меня, невзирая на все попытки оторваться и запутать следы. Ничего не оставалось, как вступить с ним в бой. Вижу, как рефлекторно пригибается к земле от грозного зверского рыка моё тело, мгновенье спустя оказываясь придавленным зверем. Но нет, невероятным прыжком человек выскальзывает из когтистых лап людоеда, ловко отоваривая того своим оружием по спине. Но тигр лишь сильнее рассвирепел, пропустив удар, извернувшись на одном месте и всё же подмяв жалкого человечишку под себя. Ещё мгновенье и он разорвёт его горло, упиваясь хлещущей из открытых ран горячей кровью. Но человечишка тоже оказался крепким бойцом, не выпустившим оружия из рук. Сильнейший удар в морду, и тигр на пару мгновений теряет сознание, позволяя своей несостоявшейся еде выбраться из‑под него и нанести ещё один удар. В этот раз смертельный. Теперь я снова вижу поверженного монстра своими глазами, чувствуя, как из меня медленно уходит перенапряжение боя и подступает слабость отката. Руки трясутся, взгляд рассеян, сознание совершенно не желает на чём‑либо концентрироваться. Но слабость быстро проходит, и я опускаюсь на колени перед поверженным тигром, дабы снять с него красивую шкуру, а также всё прочее, что причитается игроку за убийство монстра с его тушки. Оборотень одарил меня «эпическим» «Кольцом экстрасенса», заметно увеличивающим «восприятие» своего владельца. Тогда‑то я и понял, что настоящее преследование только начинается, отдавать мне такой трофей без боя никто не станет, слишком он ценен. Уже через полчаса я обнаружил спешащих по мою душу. И вот я, наконец, встретился со своим главным врагом лицом к лицу. Модератор Арий только внешне оставался похож на человека, превратившись в кого‑то другого. Ярко пылающий красным цветом ник над его головой не оставлял каких‑либо сомнений. Да и его сильно изменившийся голос говорил сам за себя. Несмотря на все свои таланты и неведомые способности сидящей в нём твари, он так и не смог увидеть своего противника, которого он страстно желал унизить, а затем разорвать и вообще уничтожить. Питающаяся здоровьем невидимость стала для меня просто незаменимой. Место битвы пока ещё оставалось чарующе красивым. Широкая река, отбрасывающая от своей поверхности яркие блики солнечного света, большой зелёный луг, заросший разнообразными цветами, над которыми порхало множество разноцветных бабочек. И тёмная стена леса, со своей стороны ограждающая эту красоту. Посреди луга стоит небольшая фигура, имеющая человеческие очертания. Присутствие второй фигуры лишь угадывается где‑то неподалёку. Мой враг старательно ищет оставленные на земле следы. Вдруг высокая трава едва заметно всколыхнулась, проявляя новую стремительно бегущую тропу, выходящую точно к спине стоящей посреди луга фигуре, чтобы в следующий момент отскочить обратно. Сильнейшая аура ментального подавления не позволила невидимке подобраться вплотную для нанесения точного удара.

— Сдавайся, Драз, дальнейшее сопротивление бесполезно, — пророкотал сильно изменённый голос модератора. — Если расскажешь, кто тебе помогает, обещаю убить не больно.

— Ты же и помогаешь! — раздалось из‑за его спины с нотками хорошо узнаваемого злорадства.

Секунду спустя в то место с неба полились ослепительно яркие капли магического огненного дождя, оставлявшие на месте своего падения круги выжженной и оплавленной земли. Невидимка же сумел выскользнуть из‑под мощнейшего огненного заклинания, отделавшись лишь лёгким ожогом и незначительными потерями здоровья.

— Хватит прятаться, всё равно я тебя скоро достану! — ещё громче пророкотал голос модератора Ария, окончательно потерявшего терпение.

— Что, так сильно не хватает колечка? — невидимка с едким сарказмом ответил ему, резко бросаясь в сторону, ибо место, где он только что находился, превратилось в форменный филиал доменной печи.

Чёрный росчерк пущенного твёрдой рукой бумеранга бьёт зарвавшегося модератора точно в затылок. Но вместо того, чтобы упасть в траву безжизненным телом тот вдруг превращается в двухметрового серого Архидемона с высокими прямыми рогами. Невидимке же снова пришлось бросаться в сторону, ибо на месте, где он находился секунду назад, вырос высокий столб яркого огня. Трава вокруг мгновенно высохла и ярко вспыхнула. Место сражения быстро превращалось в обгорелую плешь. Тогда мне пришлось несладко, ибо требовалось сбить рога твари, чтобы избавить её тушку от неуязвимости. Несколько бросков и рывков, дабы избежать «горячего приёма» и подобрать отвалившиеся рога. Потеряв неуязвимость, демон успешно преодолел мою невидимость, буквально засыпав меня огненными шарами. Те едва — едва пробивали мою стихийную стойкость, так как безрогая тварь заметно ослабела. Мы решительно сошлись с ним в клинче прямого физического столкновения. Демон оказался вёрток и силён, но это его уже не спасло. Вижу себя стоящего посреди дымящегося пространства перед поверженным серым телом всё ещё не до конца осознающего свою победу и недоверчиво оглядывающегося по сторонам. Успех дался крайне нелегко, зато награда оказалась весьма щедрой: «уникальный» талант «видеть зло», позволяющий действительно видеть всяческих злодеев, одержимых тварями бездны, порченых людей, причём даже сквозь препятствия. Помимо положенной сотни золотых монет за убитую тварь, мне достался с его тушки «кристалл духа», позволявший самому стать магом. И ещё система одарила меня кольцом — артефактом с названием «Эвакуатор», благодаря которому один раз в шесть часов возможно живым выбраться из совершенно безнадёжной переделки.

После этого сражения враги приняли мудрое решение от меня отстать. Потери оказались для них весьма чувствительны. Ни сами они, ни их шакалы меня больше прямо не беспокоили, словно забыв о моём существовании. Но тогда я ещё не догадывался, что основные события только — только начинаются и всё самое тяжелое впереди. Оставаясь в блаженном неведении, я спокойно занимался крафтом, изготавливая нужные для себя вещи и расходные материалы. Освоив производство «уникальных» конфет — эликсиров сильно порадовался за себя. Они обещали не только существенно повысить некоторые характеристики, но и добавить немного радости жизни, ибо в отличие от ужасно противных на вкус обычных эликсиров всё же оставались конфетами.

Мой странный сон продолжался дальше. Теперь я разглядывал себя аккуратно срывающего очередную «редкую» траву, мгновенно исчезнувшую из моей руки, чтобы занять положенную ячейку хранения в специальной «сумке травника». В обычных сумках и даже таких артефактах как «пространственный карман» собранные растения долго не хранились. Травникам требовались особые предметы, позволявшие хранить растительное сырьё неограниченно долго. Благо я как раз сумел подходящей сумкой разжиться у торгаша в посёлке, тот мне её сам предложил. Вот я снова нагибаюсь за следующим растением, но вдруг замираю на полпути, весь обратившись в слух. Со стороны казалось, что мои уши активно шевелятся, определяя точное направление на какой‑то непонятный звук, заставивший встревожиться. Выразив на своём лице лёгкое удивление, я решительно направился в сторону, откуда слышался тихий плачь. Так я познакомился с очень забавной девочкой Мелисой, сидевшей посреди «Тёмного леса» и старательно размазывавшей слёзы по грязным щекам.

— О чём слёзы льёшь, молодая красавица? — спросил её, предварительно отключив невидимость и присев перед ней на корточки.

— Ой, а кто вы? — девочка вдруг разглядела перед собой немного расплывчатую из‑за работы «динамического камуфляжа» Мастера — Охотника фигуру, мгновенно прекратив плакать.

— Я здешний лесник! — представился ей, хотя она прекрасно видела мой настоящий ник. — Или леший, если тебе так более приятно, — вкрадчиво добавил чуть погодя, выдержав небольшую паузу.

— Леший! Конечно же Леший! — девочка отчего‑то мгновенно возбудилась, а неожиданно выскочившее перед моим взором системное сообщение повергло меня в шок:

• Внимание! Вам предложена уникальная возможность сменить своё игровое имя «Драз», полное имя «Драз Овид» на «Леший». Операция необратима. Принять? Да/нет.

Всё ещё не веря своим глазам, жму «Да», получая окончательное подтверждение, что это совсем не галлюцинация:

• Поздравляем! Теперь ваше основное и единственное имя — «Леший» (учётная запись изменена).

• Вы можете разрешить показ своего имени и уровня для всех прочих игроков исключительно по своему желанию (постоянный активный режим «инкогнито»).

• Показать ваше имя и уровень находящемуся рядом с вами игроку с именем «Мелиса»? Да/нет.

Нажав «Да», услышал восторженный вопль:

— Ой, неужели и вправду получилось?!

Как‑то рановато я причислил себя к числу самых хитрых игроков, способных уже в «детском саду» обрести невиданные возможности. Эта малявка вытягивала из крайне несговорчивых неписей совершенно невероятные умения благодаря своему занудству и ярчайшей детской непосредственности, проверив на мне полученное от местной ведьмы умение «дать истинное имя». Долго же я потом не мог прийти в чувства. Мелкая девчонка сумела и меня совершенно ненавязчиво, но ловко и изящно уговорить обучить её многим охотничьим премудростям и помочь выполнить взятое в деревне задание на три волчьих хвоста. Пришлось старательно учить её правильно ходить, не привлекая к себе внимание мобов со всего леса, замечать следы зверей, уметь выбирать себе добычу по силам и снимать с неё положенные трофеи. Ранее я даже не подозревал наличия у себя таланта наставника. Да, когда‑то обучать новичков в клане приходилось, но тогда я представлял собой не самый лучший вариант армейского сержанта, разве только палки в руках не хватало для полного соответствия образу. А тут вдруг такое терпение и внимательность. Мелиса же показала себя старательной ученицей, и когда мы с ней на пару завалили выскочившего на нас Рейд — Босса — серебряного волка с именем «Страх Леса», мне неожиданно выдали большое достижение «Терпеливый наставник» вместе с талантом «передача опыта». Мелиса же тоже получила от системы достойное вознаграждение, первой узнав мой реальный класс персонажа. Её сильно впечатлило. Следующим днём мне снова довелось пообщаться и прогуляться с ней по лесу. Девочка оказалась на редкость упорной и не по — детски сообразительной. Она умело стравливала между собой тех, кто желал затянуть её в свои кланы, и благодаря мне избегла излишнего внимания с их стороны, получив такой же набор талантов скрытности, как и у меня. Оказавшись в ситуации частичного разоблачения, отвечая на вопрос — «почему такой сильный игрок ещё сидит в „детском саду“?» на ходу придумал для неё легенду о настоящем Охотнике с большой буквы. Который перед выходом в большой игровой мир должен обязательно найти себе достойного ученика, дабы не возвращаться к началу раз за разом, страдая муками совести от классового одиночества. Тайная традиция, все дела. И, похоже, тогда она мне действительно поверила. Вот сейчас снова вижу её озадаченное новостью лицо и множество не заданных вопросов во взгляде, мельком брошенном в мою сторону. Посмотрим, во что со временем это выльется, самому интересно.

Вы когда‑либо пытались найти спящего невидимку? Самого настоящего невидимку, которого глазом даже и не увидеть, как сильно бы не старался. Но если внимательно присмотреться… вон, видите — примятая трава под тем кустиком. Она лишь немного выделяется на общем фоне, но опытный следопыт обязательно обратит внимание на это несоответствие. И теперь если приглядеться внимательнее, то примятое пятно вдруг примет подозрительные черты лежавшего на земле тела, как будто оно только — только поднялось, а трава ещё не успела выправиться. Вот только тело никуда не ушло, оно до сих пор лежит там. А теперь вы вдруг легко выдыхаете из себя Силу Природы, силу самой жизни и невидимка вдруг полностью открывается вашему взгляду. Такой забавный мужчинка, хорошенький, но уже Охотник. Жаль — жаль. Благо хоть не браконьер, меру знает. Сильный, вернее — очень — очень сильный, раз способен в одиночку расправляться с рогатыми тварями. Мой единственный шанс спастись. Как не жаль, но другого выбора всё равно нет. Теперь я вижу себя глазами моей тогда ещё будущей игровой супруги дриады Милли и даже улавливаю её мысли и эмоции. Рассматривая меня, она дожидалась, когда же я наконец‑то проснусь, а когда это произошло, поведала мне о своей беде, одновременно одурманивая своими женскими чарами, дабы я сразу же согласился встать на её защиту. Пока я спал, позабыв обо всём на свете, игровой мир «Фантазии» сильно изменился. Тёмная Изнанка, сама Бездна захотела завладеть миром живых. Тогда я ещё не знал, кто за всем этим стоит, но позже смог догадаться. Это оказалась та же самая сила, грубо вмешавшаяся и в мою судьбу. Именно тогда я и узнал про массовый приход в мир демонических тварей. Это не просто какие‑то там монстры, безвылазно сидящие по данжам и дожидающихся смелых игроков, чтобы те убили их с особым цинизмом ради ценной добычи. «Безденята» весьма умные существа, ведущие паразитический образ жизни, вселяясь в тела игроков и предлагая им, казалось бы бесплатное магическое могущество. Обо всём этом я тоже узнал сильно позже. Чтобы спасти дриаду от рвущихся к её Сердцу Мира рогатых тварей, прокладывающих путь другим порождениям Бездны, требовалось совершить Великий Подвиг — иначе и не скажешь. Сильный и стойкий одиночка ещё мог как‑то потягаться силами с одним Архидемоном, но не с тремя сразу из‑за их эффекта взаимного усиления, которым обладают многие магические твари. Но отказаться от предложенной миссии тоже было невозможно, ибо я прекрасно понимал, что произойдёт со всем игровым миром, если демоны полностью завладеют душами людей. Потому и предложил дриаде обратить меня друидом, дабы мне хватило запаса здоровья для эпической битвы, предоставляемого друиду союзным лесом. «Кристалл духа», выпавший из Архидемона Ария, позволил обойти возрастные ограничения, ибо официально стать друидом разрешалось только с пятидесятого уровня. Вот я и узнал, в чём же заключается ритуал друидского посвящения, в своём сне глядя со стороны на сплетение обнаженных тел в порыве всепоглощающей любовной страсти. Дриада Милли оказала мне небывалую честь стать её первым мужчиной, что при её долгой жизни в «детском саду» было вполне объяснимо, но и вдобавок к этому проведя духовное преобразование с двойным повышающим эффектом и вдвое сниженными потерями. Все маги, так или иначе, проходят через это духовое преобразование. За магическую силу приходится дорого платить своей «жизнью» и «силой», потому физически маги обычно слабы. Но только не в моём персональном случае, когда имеется столько нераспределённых очков основных характеристик полученных в награду с множеством различных достижений. Это тогда внушало мне некоторую уверенность на успех в предстоящей ночной битве. Уверенности придал и поход до торговца, который после убедительных доказательств честного происхождения моих денег серьёзно перепугался и сумел предложить мне «уникальную» книгу «Магия в быту и ремесле», а также два кристалла заклинаний первого ранга «шит маны» и «исцеление». Вдобавок он расщедрился на «высокопрофессиональное» «Кольцо гениального кузнеца», имеющее очень высокую характеристику защиты от огненной стихии, в чём особенно сильны демоны. Потому я шел к древу Милли, под которым пряталось невидимое Сердце Мира с заметным оптимизмом. Да, лёгкого боя не ожидалось, но он уже не казался практически безнадёжным, как поначалу.

И вот я наблюдаю захватывающее демоническое огненное шоу со своим участием откуда‑то со стороны величественного Древа Мира. Моему взору совершенно не мешает переливающаяся голубыми всполохами сферическая пелена водного духа, преграждающего демонам проход к Древу. Перед битвой я неожиданно для себя поддался голосу интуиции и вылив в водяной купол «Концентрированную Живую воду» из своих фляг, полностью восстановив силу духа, изрядно подорванную предыдущим ночным противостоянием. Сначала демоны преспокойно разрядили свои огненные заклинания в стойкую водную пелену, не ожидая с её стороны какого‑либо ответа, но вскоре у них образовалась неожиданная проблема. Раз удар, два удар и первый беспечный рогоносец вдруг перестаёт им быть. А ведь для него потеря рогов — это настоящая катастрофа, ибо теперь он становится уязвимым. Обиженный рёв твари Бездны и море жаркого огня вокруг. Где же противник, где?! Демоны активно вертят своими головами, силясь найти того, кто посмел им помешать. Не в силах увидеть врага они щедро поливают всё окружающее пространство огненной магией, но человеческая фигурка на миг снова проявляется перед другим рогоносцем, дабы подло лишить его ценнейшего украшения головы ловкими ударами своего кривого чёрного оружия. Зычный рёв пострадавшей твари оглашает окрестности, и ярчайшее огненное кольцо растекается от подранка во все стороны. Но невидимка снова благополучно ускользнул и прошедший над землёй огненный шторм пропал зря. Вокруг всё горит и дымится, в ночной темноте причудливо пляшут языки пламени. Хаотически мечутся огненные вихри, разлетаются во все стороны огненные шары, сверкают огненные плети. Раскалённая поверхность земли местами исходит кроваво — красным жаром, создавая сюрреалистический внешний антураж эпической битвы. Третий рогоносец не сумел сделать своевременного вывода из произошедшего с его товарищами, обретя такую же, как у них пустую лысину черепа. Невидимка же тем временем активно лечился магией, скрипя зубами от сильных ожогов, не торопящихся сходить со всей поверхности его тела. Только со стороны может показаться, что ему легко удавалось ускользать от огненных ударов. Его коллекцию пополнили чуть ли не все основные боевые огненные заклинания, действие которых довелось в полной мере проверить на своей шкуре. И лишь слияние с лесом, дарующее огромное здоровье, не позволило окончательно превратиться в обугленную головешку. Немного передохнув, невидимка снова наносит свой удар — повергая первого демона. Но стоять на одном месте, наслаждаясь мигом первой победы нельзя — смутно заметная тень пронзает висящее над землёй огненное марево, стремительно несясь к открытой воронке провала Бездны, дабы столкнуться лоб в лоб с подошедшим оттуда подкреплением. Зычный рёв, яркое кольцо огня вокруг провала, а затем несколько секунд тишины, нарушаемой лишь треском горящего по округе большой поляны леса. Два оставшихся демона из первой троицы далеко не сразу сообразили, что происходит, позволив невидимке почти безнаказанно расправиться и со следующими их рогатыми собратьями, пришедшими к ним на помощь. Каждый новый демон оказывался гораздо сильнее предыдущих, но и человек использовал по максимуму любые возможности собственного усиления. «Что нас не убивает — лишь делает сильнее», — в который раз мысленно повторял он про себя, справляясь с ожогами, болью демонического ментального подавления и восстанавливая магией потерянное здоровье. Для него не существовало возможности отступить, выйти из этой неравной битвы. Победа или… Победа! Любой ценой, другого варианта просто нет! Пока следующее подкрепление временно задерживалось, невидимка добил первых подранков и благополучно обобрал все трупы. И вот из провала появляется очередной демон. Внешне практически он не отличается от предыдущих рогоносцев, и лишь сияющий алым пламенем венец на его голове показывает, что сюда заявился сам Лорд Бездны. Против него у жалкого человечишки нет ни малейшего шанса, даже спрятаться не судьба. Вытянув в сторону досадной помехи когтистую руку, Лорд Бездны за секунду выносит его с поля боя. Но тот не опал безжизненным кулём на оплавленную землю и не рассыпался невесомым прахом, а неожиданно появился за пеленой водного духа на ещё зелёной не обгоревшей траве. Вовремя сработал артефакт «Эвакуатор», перенеся меня под последнюю защиту. Но полученные вместе с серией сильнейших магических ударов жесткие ослабления оставляли совсем мало шансов на выживание. Жизни чуть, маны нет. Все экипированные вещи тоже на последнем издыхании. Но бой ещё не закончен, в дело брошены последние резервы конфет с алхимической начинкой. Неторопливо пройдясь по полю битвы, Лорд Бездны испепелил мёртвые тела своих павших подданных. С кривой улыбкой на серых губах он подошел вплотную к водной плёнке, с противоположной стороны которой пристально всматривался в его рослую фигуру голый человек с бумерангом в одной руке и охотничьим ножом в другой. Человек знал, что есть лишь малый шанс дороже продать свою жизнь и ненадолго задержать столь могучую рогатую тварь, явившуюся сюда завершить начатое его прислужниками дело. Демон вытягивает вперёд свои руки и с них стекает ослепительный огненный вихрь, разбивающий мельчайшими брызгами искрящуюся пелену. Водный дух героически пал, до конца исполнив свой долг защитника. Но в то же мгновенье с рук человека срываются два стремительных росчерка, одновременно бьющих по рогам твари. Ещё секунда и человек сам бросается к ней, со всей силы ударяя вернувшимся в его руку бумерангом ошеломлённого противника. Он всё бьёт и бьёт, хотя безжизненное тело Лорда Бездны уже давно валяется у его ног. От пережитой боли разум временно покинул его.

Короткий взгляд, брошенный с совершенно другого ракурса. У большого зелёного Древа в самом центре обгорелой поляны замерла сжавшаяся обнаженная женская фигура с длинными зелёными волосами. Она уже несколько раз порывалась броситься на помощь сражающемуся мужчине, но каждый раз сдерживала себя, понимая, что в той битве от неё совсем нет проку. Ей остаётся только уповать наудачу и молиться, чтобы её единственному защитнику хватило стойкости и сил. И вот, он сумел сделать поистине невозможное — буквально чудом в самый последний момент одолел того, кто пришел сюда за её жизнью. Но ещё ничего не закончилось. Алчная Бездна всё ещё тянет сюда свои огненные щупальца. Вот мужчина очнулся и потянулся к трупу поверженного врага. Дриада рванулась с места, но мгновенно застыла, увидев в руке своего избранника Огненный Венец. Сейчас он оденет его на свою голову и… Лесная дева зажмурила глаза не желая видеть того, что сейчас произойдёт. Внутри неё всё оборвалось, мгновенье, и пылающий Венец Власти навсегда изменит сущность того, кто к нему прикоснулся, ибо в нём сосредоточена неимоверная сила. На место поверженного Лорда Бездны неизбежно придёт другой Лорд Бездны, и он довершит начатое дело, несмотря ни на что. Секунда сменилась другой секундой, за ней пришла третья и стукнула четвёртая. Дева приоткрыла глаза, увидев мужчину с Огненным Венцом на голове. Но он не торопился превращаться в демона, как должно было произойти, а боролся с ним! Боролся с демоном в себе и, кажется, побеждал. Яркость Венца постепенно слабела, исчезал давящий огненный ореол. Провал Бездны неожиданно вспыхивает тёмным пламенем и сгорает без следа. Весь окружающий мир буквально вздрагивает вздохом избавления. Смертельная опасность миновала и лишь тот, кто сумел её остановить, сейчас корчится в страшных муках. Милли кинулась к нему, желая спасти, но он не мог вырваться из того ада, куда зашвырнул его Венец Повелителя Бездны. И лишь когда он окончательно переменил свой цвет с красного на зелёный, телесная ломка прекратилась. Но человек ещё долго оставался в беспамятстве, дриада плакала от навалившегося на неё горя, решив, что страдания окончательно выжгли разум её избраннику. Только в середине следующего дня он пришел в сознание, совершив ещё один невероятный поступок, возложив изменённый собственной сутью Венец на голову лесной девы. Громадное могущество силы природы теперь сосредотачивалось в нём. Милли едва не лишилась чувств, когда это могущество отдалось ей, сделав Верховным Духом Природы. И в качестве благодарности своему герою у неё имелась только одна награда — она сама. Как жена и вообще самое близкое существо, хоть это и прямо противоречило её прежнему долгу. Лесная дева ещё немного боялась отказа, но он принял её предложение, пробуждая в ней невиданную страсть, которую она тут же выплеснула на него. Впереди тогда виделось только самое счастливое будущее.

Полноценно насладиться плодами героической победы нам как всегда помешали жизненные обстоятельства. Хоть на нас никто не нападал, и можно было долго предаваться безмятежному ничегонеделанию, однако вскоре выяснилось, что придётся снова активно шевелиться, дабы закрепить достигнутой успех. Пусть провалы Бездны и закрылись навсегда, но через них в мир успело просочиться множество всяких тварей, сильно изголодавшихся по самым «тёмным» человеческим чувствам. Они не бросались на первых встречных, терпеливо дожидаясь алчного или страждущего зова. Кто‑то ведь обязательно приютит в себе самом хитрую тварь, польстившись на обещания бесплатного могущества, даже не задумавшись о неизбежной расплате. Милли смогла лишь вытеснить прорвавшихся тварей из лесов, но их основная пища варилась в человеческих городах и сёлах, над которыми ранее простиралась длань Бога, а теперь его слуг. И куда путь духам природы был заказан. Понятно, что кроме меня направить с недоброй вестью к тем слугам больше некого, благо Храм Бога оказался от Древа Мира в шаговой доступности. Мне не требовалось тратить целую неделю на получение «взрослого» статуса, выполняя нудные социальные задания. Рано я обрадовался, рассчитывая быстренько сделать все дела — очередной трудный экзамен ждал всего в одном шаге. Шаг в открывшийся портал, за которым виднелись крыши города Шалан, а за ними и высокие шпили Главного Храма, с украшенными золотыми крестами в голубых стеклянных шарах верхушками, и я вдруг обнаруживаю себя посреди почти безжизненного горного ущелья. Совсем не там, куда хотелось попасть. Голые скалы молчаливо давят на все чувства, заставляя почувствовать свою ничтожность. Гуляющий по ущелью сильный ветер вот — вот подхватит мелкую щепку с руками и ногами, и, немного позабавившись с ней, легко бросит её на острые камни, как надоевшую игрушку. И появившаяся перед взором системная запись совсем не вызывает радостного оптимизма:

• Вы вошли на закрытую территорию. Действие любых пространственных техник отключено, точки возрождения заблокированы.

• Вами получено задание «Бета — тест новых локаций». Класс: «административное». Награда: нет. Время: не ограничено. Штраф за смерть/провал: удаление персонажа.

Вот так меня и закинуло на свалку непроходимых данжей — гиблое место, откуда никто прежде не выходил живым. Но плакать и жаловаться безмолвным небесам на превратности судьбы совсем не входило в мои планы, наоборот, сильно хотелось крепко начистить физиономии тех, кто мне всё это «удовольствие» устроил. А для этого требовалось сделать то, чего никому прежде не удавалось. Может ли одиночка справится там, где неоднократно пасовали опытные боевые группы? Вот мы это вскоре и узнаем.

Смотрю на себя глазами местного хранителя и словно читаю его мысли — «дожили, теперь сюда стали смертников — одиночек отправлять, как будто насмехаясь надомной, и всё же мысленно пожелаю ему удачи, вдруг случится чудо». Моя немного сгорбленная под тяжестью обстоятельств фигура неспешно направляется в сторону указанной перстом хранителя дыры в земле. Первое испытание, которое или подарит быструю смерть или же откроет некоторый шанс сдать трудный экзамен настоящего бойца. Решительный шаг в темноту и я окунаюсь в крайне мрачное подземелье:

• Внимание! Вы вошли в локацию «Пещера Мёртвого Отступника». Выход из неё до окончания полной зачистки означает провал всей миссии.

• Внимание!!! В данной локации разлита плотная аура смерти. Естественное восстановление здоровья невозможно.

«Жизнь, рядом теплится жизнь», — сейчас я легко улавливаю мысли мертвяков, чувствуя их неестественный голод и жажду горячей крови. Стоило моему силуэту пройти вглубь по входному коридору, как сзади быстро поднялись из земли уродливые фигуры. Ссохшиеся резко обострившиеся черты лица, обломки гнилых зубов во рту, тёмные провалы на месте глаз, натянутая тонкая кожа, покрывающая серую безжизненную плоть. Висящие лоскуты обрывков одежды на туловище, по которой сложно сказать, чем же она раньше была. Каждая фигура резко метнула в меня большой булыжник, соткавшийся в мёртвых руках буквально из ничего. Но я вовремя почувствовал опасность и поднял щит маны, принявший на себя каменные снаряды. Оказавшиеся ко мне ближе всего зомби пошли врукопашную. Однако их удары тоже поглотил магический щит, а я не стал терять напрасно времени. Переменив малоэффективный «эпический» бумеранг на «уникальный» топор, достаточно быстро расправился с дюжиной встретивших меня на входе мертвяков. Пусть те и обладали подозрительно высокой прочностью, но сила моих ударов и оружие с максимальным множителем урона не позволили неожиданным противникам надолго затянуть первую схватку. Тогда я подумал, что это неожиданное препятствие могло стать главной сложностью прохождения этого данжа. Бойцы проходят вперёд, а целители поддержки, идущие следом за ними, как раз попадаются на закуску зомби. Просто я ещё не познал всех прелестей «ритуала упрочнения собственного тела», без которого совершенно невозможно пройти финальный участок подземелья. Испытать все прелести поочерёдно ломаемых костей собственного тела — это совершенно невыносимая пытка, даже при применении хорошего обезболивающего эликсира. Добровольно на такое точно не подписываются. Но я справился, ибо очень не хотел проиграть. Один и без положенных по сценарию четырёх магов поддержки, воспользовавшись найденными тут же ценными кристаллами — манохранителями. Благодаря чему обрёл не только десятикратную телесную стойкость к физическим повреждениям, неразрушимый скелет, но ещё и внутренний естественный накопитель маны в двадцать тысяч единиц. Ради такой награды действительно стоило терпеть жуткую боль. Теперь мне становились доступны сильнейшие и сложнейшие заклинания, на которые естественного запаса маны мага никогда не хватало. А так как внутренний накопитель неразрушим, то и регулярно тратиться на дорогие драгоценные камни не придётся. Наградой за победу над финальным Боссом данжа выпало «эпическое» «Кольцо Величия Духа», увеличивающее «силу духа» в процентах своего уровня и масштабирующийся накопитель маны одновременно. Несмотря на всё, пройденное подземелье не показалось мне особенно сложным. Да, много зомби, против которых оказалось весьма эффективно имеющееся в моём арсенале заклинание «разрушение неживой материи», и почти бесполезна огненная магия, подлый лич в конце, «гостеприимно» встречающий тех, кто смог пройти через проливной каменный дождик в финальном лабиринте, однако ничего по — настоящему сверхъестественного. Тем не менее, я стал первым игроком, пошедшим данж от начала и до конца. Стоило проявить радость, но на тот момент я уже падал от накопившейся усталости.

На следующее утро тяжелые испытания продолжились. Безымянный Хранитель пожелал сразу же направить меня в другое подземелье, однако я взял паузу и подло накормил его вкусным завтраком собственного приготовления. Да, это можно было назвать «ударом под дых». Хранитель просто не знал, как на такое реагировать, не в силах противостоять соблазну, но всё же не сделал для меня скидки и не выдал какого‑либо ценного совета. Сам, всё сам.

Новое подземелье тоже оказалось с изрядной подлянкой, полностью обрубая естественный приток маны. А против его бесплотных обитателей — духов и приведений, обычное оружие совершенно бесполезно. Но первыми встретили меня огромные и неожиданно шустрые каменные големы, что для них было совершенно нетипично. Они по скорости движений если и уступали мне, то ненамного, а учитывая их невероятную силу ударов и общее количество… мои шансы на выживание резко скакнули к плинтусу и даже попытались заползти под него от страха. Имеющаяся невидимость тоже не стала для управлявших големами духов особой проблемой. Они прекрасно чувствовали близкое биение жизни и легко находили меня, несмотря на все уловки. В предыдущем подземелье меня одарили тайником с кристаллом заклинания «развоплощение». Вот и наступило время его активного применения, пока не истаял запас маны в моём адаматновом скелете. Забегая немного вперёд, скажу, что маны всё равно не хватило — столь велико оказалось общее количество бесплотных противников в подземелье. Големы же захотели сыграть мной в крикет, ударяя по вёрткому мячику своими огромными молотами, дабы загнать его в невидимую лунку. Вот только мячик оказался с характером, заставив големов стукать друг дружку и одновременно выбивая сидевших в них управленцев и заодно команду запасных. Полетать один раз от удара молотом мне всё же пришлось, но магии и запаса здоровья хватило, чтобы не слиться. В общем, всё же с большим трудом и немалым везеньем разобрал я тех каменных великанов на запчасти. Каждый одарил меня «чёрным сердцем» из редчайшего материала демонита. Именно благодаря им големы и становились такими шустрыми. Едва я нашарил в спрятанных тайниках два редчайших предмета из неизвестного доселе сета «Чёрный Рыцарь» в виде латной кирасы и шлема, меня решили погрызть зубастые приведения. Кто бы мне раньше рассказал об их сильном духовном уроне — ведь не поверил бы. Но они меня не видели, выискивая наощупь с помощью дурных метаний, благодаря чему их удалось отстрелять по одному. Затем я всё же решился углубиться в подземелье. В коридорах обитали одержимые духами химеры, нелепая смесь из двух различных зверей, однако по сравнению с големами, они уже особых трудностей не доставляли. Больше времени занимал отстрел духов и сбор трофеев с павших тушек. Снова подлые приведения и последний зал с мерцающим в полутьме куполом. Внутри него меня поджидал «Призрачный лук», несущий гарантированную смерть всем бесплотным созданиям. Там‑то я, наконец, и понял свою ошибку. Подземелье требовалось сначала пробежать от начала до конца, уклоняясь от всех атак и только затем проходить от конца к началу. Но и мой неправильный метод оказался вполне результативен, судя по достигнутому позитивному результату. Наружу я возвращался с приподнятым настроением, неся в инвентаре полный сет чёрных доспехов и идею создать к ним чёрный же щит и чёрный меч, благо хватало подходящего материала.

Хранитель встретил меня около входа с весьма озабоченным видом. Видимо я был для него далеко небезразличен. Ага, как кто‑то способный приготовить вкусный ужин, а не уповать лишь на великую воинскую славу, которая особо не кормит в столь далёком от цивилизации краю. После ужина я взялся за изготовления щита под чутким взглядом Хранителя. Тот смотрел на мои потуги весьма скептически, недовольно качая головой, с читаемой на лице мыслью, мол — «зря стараешься, а мог бы просто отдохнуть после очередного подвига». Но я не привык отступать. Да, договориться с духом металла оказалось весьма непросто. «Высокопрофессиональное» кольцо кузнеца мне в том сильно помогло. Впервые я использовал свою магию в ремесле. Поначалу всё шло вкривь и вкось, однако упорство и труд помогают натереть крепкие мозоли. А дальше подключились производственные таланты и процесс пошел. Можно сказать — «раз и готово», вот только почему вместе с восторгом красиво завершенного дела я чувствую себя выжатым лимоном? Да ещё Хранитель этот под руку свои сомнения высказывает. Не дело, мол, практикующему магу мастерить всякие поделки для честных воинов. Вскипевшая внутри злость выплеснулась на этого наглеца, заставив бросить ему вызов на честный поединок. Тот, конечно, удивился, но вызов принял, хотя снова попенял относительно моей недальновидности или даже глупости.

Следующим утром Хранитель уже демонстрировал явное нетерпение, желая взыскать с меня долги за вчерашние слова. Но я заставил его снова проявить терпение, накормив вкусным завтраком, ибо подходящего для поединка меча у меня не было. Зато имелась в голове оригинальная идея его изготовления, которую я и поспешил реализовать. Никогда прежде не занимался крафтом столь высокого уровня и даже не подозревал, как сильно он захватывает. Словно страстная любовь горячей девы. И остановиться можно только дойдя до финального конца. Процесс снова захватил меня, однако в этот раз разум контролировал все нюансы, не выпадая в роль бесстрастного свидетеля автоматических действий рук. Именно разуму хотелось воплотить в металл красивую идею и у него, то есть у меня это получилось. За проявленные старания система изменила моё «творческое безумство» «творческим порывом профессионала». Крайне полезный талант стал ещё лучше. И в моей руке крепко зажат новорожденный чёрный клинок «эпического» класса. Он ещё относительно слаб, но ещё успеет напиться крови и набраться уровней.

Хранитель оказался совсем не тем, за кого себя ранее выдавал, преобразившись в одно мгновенье из отрешенного монаха в сияющего доспехами и оружием светлого рыцаря. И против него вышла тёмная фигура с тёмным щитом и мечом. «Честная схватка» началась. Я слишком быстро понял, что сильно переоценил свои силы. Хранитель был сильнее, подвижнее и гораздо опытнее меня. Но и моё чрезмерное упорство обречённого изрядно удивили его. Собрав все силы и волю в кулак, выталкивая за рамки сознания боль в мышцах и тревожные мысли, я отбивался как мог, вспоминая все прежние годы игры и техники, полученный во время давнего обучения. И даже периодически контратаковал стремительную фигуру в блистающих доспехах. Дойдя до последнего предела, неожиданно сам для себя сделал шаг за грань возможного, пропустив чувствительный удар в голову. На последних крохах силы я сумел пробить стойкость Белого Рыцаря, свалив его на землю и удержавшись на ногах до того момента, когда он запросил пощады. Только тогда силы окончательно покинули меня самого. Наверное, при взгляде со стороны, это была очень красивая битва. Но сейчас она воспоминалась лишь отдельными смазанными фрагментами, а большую часть тогдашних переживаний мне бы и вовсе хотелось навсегда забыть.

Я всё же сумел доказать Хранителю свою силу и показать свою стойкость. Тот сильно впечатлялся, захотев даровать мне рыцарское достоинство, сменив первичный класс персонажа. Но своим категорическим отказом от такой великой милости я сильно его озадачил. А когда он узнал что боролся против настоящего Мастера — Охотника, то предложил мне совсем другой вариант. Так я и стал «Чёрным Рыцарем». Неизвестный ранее вторичный игровой класс персонажа с весьма интересными талантами «боевое предвидение» и «рыцарский дух». Первый талант подсказывал, в какое место придётся удар противника, а второй позволял иногда удвоить свои силовые статы на секунды имеющегося «ореола славы». Весьма полезное приобретение для скоротечных схваток сильнейших бойцов.

Однако честная победа над Хранителем не снимала с меня обязанности прохождения следующего непроходимого подземелья. Шаг в темноту и темнота становится абсолютной. Данж «Сердце Великого Полоза» требовалось пройти с отключенным зрительным восприятием. Только за счёт слуха и других ощущений. А ведь полозы — противники весьма опасные. Сильные, живучие и ужасно ядовитые огромные черви, к тому же имеющие высочайшую стойкость к боевой магии. И мне пришлось доказать им, что человек способен приспособиться к любым сложностям и по праву считается сильнейшим и опаснейшим хищником. В общем, в прохождении подземелья приятного было мало. Боль, сильное отравление, скользкие ямы, куда я падал, и где меня пытались раздавить ядовитые черви. Слух обострился до предела, другие чувства тоже позволяли находить подползающих монстров, дабы разделаться с ними за несколько секунд. Финальная схватка с Боссом данжа едва не стала фатальной. Полоз — матка обладала просто невероятной регенерацией и исцелялась быстрее, чем я её резал. Только подключение новообретённого «рыцарского духа» позволило расправиться с ней. В качестве некоторой награды за победу стало случайное нахождение капельного источника «Животворящей воды» — одной из великих тайн мира «Фантазии». С помощью неё можно даже воскрешать недавно умерших игроков или НПС.

По выходу из подземелья Хранитель обрадовал меня новостью об окончательной сдаче экзамена. Я смог выполнить поставленное ему кем‑то практически невыполнимое условие, и он теперь обрёл свободу. Трудный экзамен наглядно показал мою сознательность, состоятельность и многое другое. Все устоявшиеся за годы игры правила прокачки благополучно отправились ко всем чертям. Всего за несколько дней я достиг вершины возможного, не один раз пройдя по тонкой проволоке над бездонной пропастью. Упорность врагов, с завидной регулярностью подкидывающих мне различные испытания, лишь только закалили меня. Хочется верить — дальше будет уже не так тяжело.

 

Первая глава

Утро оказалось недобрым, ибо произошло достаточно редкое для игры явление — небо затянули тяжелые тучи, обещающие вскоре вылить на землю нескончаемые потоки воды

— Вот и пришло время прощаться, — едва позволив умыться в ручье, Хранитель подошел ко мне вплотную и в одно мгновение преобразился.

Вот передо мной стоит неприметный мужчина неопределённого возраста, в такой же неприметной хламиде отшельника и вдруг на её месте появляются сверкающие особенной белизной свободные одежды, и огромные белые светящиеся крылья за спиной. Лицо Хранителя тоже заметно изменилось, приобретя подчёркнуто — строгие черты, от которых просто веяло невероятной силой. Ангел! Самый настоящий легендарный ангел, прежде никто не видел их живьём, лишь на картинках из книг с легендами мира «Фантазии». Из них следует — Бог вместе со своим воинством ангелов удалился, перестав напрямую вмешиваться в жизнь людей. По его замыслу они должны сами выбирать свой путь и вершить свою судьбу. Лишь те, кто посвящал свою жизнь служению и продолжению Великого Замысла Бога, получали от него некоторые блага. Жрецы и паладины. Он даровал могущество достойным и заставлял тратить его на поддержание порядка и благолепия, без сожаления сражаясь с силами, желавшими распада и деградации человеческого общества. Впрочем, если судить по недавнему пришествию демонов, что‑то в мире игры пошло немного не так.

— Держи, — ангел кинул мне сверкнувший от его сияния маленький кристалл, после чего взмахнул своими крыльями, свечой взмывая в воздух, и исчез в ослепительной вспышке.

• Внимание!!! На вас наложен постоянный эффект «Ангельской Благости Духа». Ваш магический урон живым существам обращается против вас в десятикратном размере. Срок действия эффекта: неизвестно. Возможность отмены: неизвестно.

«Ааа!!!» — хотелось долго и громко ругаться, после осознания последнего системного сообщения. Этот долбанный ангел чуть ли не полностью лишил меня боевой магии лишь одним взмахом своего крыла. Уж удружил, так удружил, век помнить буду! И как избавится от этой гадости совершенно неясно. Хотя, если рассуждать здраво, тут говорится только об уроне. То есть на заклинания, прямо не вредящие здоровью жертвы эффект не распространяется. А таких заклинаний хватает и они достаточно злобны. Ещё один момент — упоминаются только «живые существа». Мертвяков и всяческих духов можно бить, невзирая на последствия. С другой стороны — я столько лет прежде играл без всякой магии, потому сейчас переживать по поводу её ограничения как‑то не с руки, хотя всё равно жаль. Ангел прямо говорит — твоя стезя — острый меч в твёрдой руке. Теперь осталось узнать, чем же он меня ещё напоследок одарил и поможет ли это выбраться отсюда в более обжитые места.

-> Кристалл с заклинанием «Божественный Портал». Ранг 0. Класс: «божественное». Вес 0.009 кг. Прочность неразрушимое. Для удачного восприятия заклинания требуется сила духа: 700.

Сел там же где стоял, с полностью отсутствующим взглядом. Должен ведь уже и привыкнуть ко всяким невероятным сюрпризам, но такое! «Божественный» класс заклинания! О нем тоже есть упоминания лишь в легендах и преданиях. Кристалл неразрушим, но это мало что определяет — воспринять заклинание из него смогут очень немногие… а, вернее — лишь я один. Сильно сомневаюсь, что кто‑то другой имеет такую же громадную «силу духа» и ещё усиливающее её «эпическое» кольцо одновременно. И это действительно пропуск в большой мир из этих гиблых мест. Стоит поторопиться, пока здесь не начался настоящий потоп. Хотя и в хмурых небесах есть своя польза — зубастые летуны, похоже, решили где‑то пересидеть непогоду.

• Внимание! Начат процесс восприятия заклинания из кристалла — носителя.

• Процесс восприятия заклинания завершен.

• Поздравляем, вы благополучно восприняли магическое заклинание «Божественный Портал». Ранг 0. Стихия: нет. Позволяет свободно перемещаться по всему обитаемому миру, невзирая на многие ограничения. Длительность предварительной подготовки: 3 минуты, длительность каста: 10 минут. Продолжительность действия: 2 секунды за 100 единиц вложенной маны. Откат: нет. Затраты маны на каст: 10000.

• Рекомендуется настроить пальцовки и голосовые команды активации заклинания.

Развивать заклинание не требуется, оно сразу обеспечивает максимальный эффект. Благодаря ему с поля боя в критической ситуации не сбежать. Пока подготовишься, и пока активируется портал — двадцать раз убить успеют. Зато можно провести куда угодно кучу народа, хватило бы маны в накопителях. А раз так, то пора отсюда выбираться. Активирую заклинание, и перед моим взором открывается огромная карта обитаемого мира. Как снимок из космоса, без каких‑либо пометок. Только исходная точка, где я сейчас нахожусь, подсвечивается красным огоньком. Запоминаю место, просто на всякий случай и по памяти перемещаю свой взгляд к городу Шалан, где находится Главный Храм. Это не столица какого‑либо королевства, и даже не самый крупный город. Увы, где много жрецов и паладинов, коммерция и всё связанное с ней не могут процветать. «Продать — значит обмануть» — примерно так говорят удачливые купцы. Потому любой коренной житель Шалана может гордиться своей кристальной честностью и… бедностью, за очень редким исключением. Впрочем, в последние годы даже там стоило сохранять бдительность при походе на рынок, ибо ушлых воров — карманников не смогли вывести даже паладины. Следуя за моим взглядом, карта увеличивает масштаб, пока не открывает устраивающее меня место для точки выхода за окраиной города. Сразу соваться в Храм почему‑то не хочется, да и не факт, что получится даже с этим портальным заклинанием преодолеть городскую защиту. Залив необходимое количество маны, дождался открытия портала и сразу же юркнул в него, как только он проявился.

• Внимание!!! Вы вошли на территорию крупного населённого пункта, и вам здесь стало немного не по себе. На вас наложено классовое ослабление «неприятие города» все первичные и вторичные характеристики -50 %. Для отмены ослабления покиньте населённый пункт.

Ожидаемо сработало классовое ослабление Мастера — Охотника, уменьшив все мои статы вдвое. Нечего охотникам по городам шляться, их дом — лес. Пробираясь по нешироким городским улочкам то и дело отмечал красные ореолы, подсвечивающие некоторых игроков и неписей. Активировавшийся талант «видеть зло» подсказывал на кого стоит обратить повышенное внимание. Такое положение вещей именно в этом городе казалось совершенно невероятным. Оттенок и яркость окантовок наглядно показывали сколько «зла» сосредоточено в том или ином человеке. У некоторых «красных» интуитивно определялся характер этого зла — одержимость, но хватало и просто воров, а также ПК — шеров. Стражи не видно совсем, как будто тут её никогда и не было. Лишь у городского магистрата заметил парочку ленивых стражников, совершенно не смотрящих по сторонам. Всё больше дивясь происходящему, прошествовал до рынка так никем и незамеченным. Невидимость не активировал — вполне хватало и моей обычной скрытности, чтобы в мою сторону никто не смотрел. Большим «восприятием» вообще немногие могут похвастать, а те, кто могут — скорее всего, не заинтересуется странным человеком в размывающей взгляд одежде, к тому же без ника и уровня над своей головой. Мало ли кто он такой, а потому лучше не связываться, найдя себе другую жертву для того чтобы обокрасть или ограбить. Дойдя до здания глобального аукциона, беспрепятственно вошел внутрь, получив необычное приветствие:

• Приветствуем удачливого беглого преступника! Для справки, официальная награда за вашу поимку на сегодняшний день составляет 5000 золотых монет, награда за сведения о месте нахождения 30000 монет серебром. Назначено 5 скрытых дополнительных премий опыта за ваше убийство. На сегодняшний день вы являетесь самым популярным беглым преступником за последние 7 лет. Выдано 3442 индивидуальных охотничьих лицензий. Ваши внешние приметы разосланы по всем городам.

• Внимание! На вашу учётную запись наложен административный штраф в 1000 золотых монет. До полной уплаты штрафа доступ к глобальному аукциону закрыт.

• Оплатить штраф? Все санкции и ограничения, наложенные на вашу учётную запись, будут аннулированы. Да/нет.

Вначале подумал, а не заложить ли себя тем, кто так хочет найти и поймать. Заодно посмотреть, кому я так сильно понадобился. Изловить невидимку, причём, сильного и шустрого невидимку, который того сильно не хочет — это надо хорошо постараться. Но с другой стороны, зачем лишний раз привлекать к себе пристальное внимание? Пусть кто‑то до сих пор пребывает в блаженной уверенности, что я не вышел из «детского сада». Множество охотников за головами напрасно потратились на лицензии, мой ник изменён, да и режим инкогнито продолжает действовать. Они даже примерное направление на жертву теперь не смогут уловить, халява закончилась. А штраф надо однозначно платить. С тех, кто его на меня наложил, я позже спрошу. Хорошенько так спрошу, чтобы мало не показалось!

• Поздравляем! Вы смогли успешно заплатить максимально возможный штраф, накладываемый игровой администрацией, несмотря на все предпринятые меры, чтобы вам этого не удалось.

• Независимая проверка искусственным интеллектом действий игровой администрации относительно вашего персонального случая выявила явные нарушения и неправомочность применения санкций. В качестве компенсации моральных и материальных затрат вам выдаётся двухмесячная индульгенция.

• Получена индульгенция. В течение двух месяцев с настоящего момента вы становитесь абсолютно безгрешным и неподсудным. Вами полностью игнорируются воздействия модераторских «жезлов закона» и других административных процедур. Счётчик ПК отключен. Ваша учётная запись закрыта от просмотра и изменения посторонними лицами.

• Доступ к глобальному аукциону открыт.

Ух, вот это новость! Хитрая система вместо того, чтобы вернуть обратно неправедный штраф, ненавязчиво предлагает самостоятельно отомстить своим обидчикам. С компенсацией прошлых потерь, так сказать. Даже счётчик ПК отключили, теперь можно убивать кого угодно не опасаясь за свою карму. Взятые за какую‑либо услугу деньги игра никогда не возвращает, ибо изначально планировалась всё же для заработка и только после проект переориентировали, сделав из него относительно удобную замену реальной жизни, дабы остановить рост социального напряжения. Не мы первые, кстати, стали использовать этот способ. Ладно, раз денег сразу не вернули, заработаем на продаже некоторых трофеев. Но сначала посмотрим доступные предложения, ибо хочется столько всего…

«Где? Куда всё подевалось?» — уже полчаса я перебираю имеющиеся на аукционе «кристаллы заклинаний», так и не найдя чего можно выбрать. Сначала поставил фильтр «только первый ранг», потом снизился до второго, затем скатился и до третьего. Так ничего не обнаружив, согласился взглянуть на четвёртый. Здесь предложения имелись, правда, для меня практически бесполезные. Заклинания смели практически все. Заглянул в объявления «куплю». Вот там желающих того же, что и я хватало. Также периодически проскакивали странные предложения, типа: «выкуплю жертвенного жреца или паладина, можно и без его согласия», причём цены предлагались, начиная от жалкой тридцатки серебряников… каков намёк, да, и до пары тысяч золотом. Вернувшись к основному аукциону, взглянул предложения «кристаллов духа», дабы узнать, за сколько можно скинуть свои трофеи. Узнал на свою голову, серьёзно призадумавшись — цена этих кристаллов резко упала до пары сотен серебра, и никому они особо не требовались, судя по обширному предложению. «Хоть про запас покупай», — пришла в голову дельная мысль, когда я осознал причины такого странного явления: одержимые тварями Бездны игроки становились суррогатными магами. Им не требовалась духовная трансформация, они получали магические силы практически даром, явно не понимая истинной паразитической природы созданий, которым самонадеянно доверились. И жутчайший дефицит заклинаний в продаже говорит, что одержимость стала поистине массовым явлением. Думаю, те, кто стоит за приходом демонов, очень неплохо заработали на всём этом бардаке, хорошенько подготовившись заранее. Также неплохо заработали занимающиеся добычей драгоценных камней кланы — сообщений об их скупке тоже хватало, а предложений о продаже мне на глаза не попалось. «Нет, есть!» — пробежавшись по выданному списку после применения поискового фильтра, заметил несколько достаточно привлекательных позиций, если не смотреть на цены. Крупные алмазы чистой воды по пять сотен золотом штучка купит далеко не каждый клан для своих магов. Вот только тут торги ещё далеки от завершения и конечная цена пока не определилась. «Так, а это уже может пригодиться мне…» — в числе недавно выставленных лотов заметил редчайшие перья птицы Феникс. Встретить такую птичку уже большая удача, но ещё большая — суметь при этом остаться в живых. Имея скверный характер, Феникс обстреливает попавших ей на глаза игроков с большой дистанции своими самонаводящимися перьями, от которых практически невозможно увернуться или спрятаться. Эти «пёрышки» легко пробивают среднюю броню, да и магические щиты не всегда спасут. Владельцам тяжелых доспехов тоже не стоит особо радоваться, подобравшись ближе, разозлённая птичка способна всадить своё перо точно в глаз. А прибить её могут только хорошо прокаченные стрелки, магам там ловить нечего, из‑за высокой стихийной стойкости Феникса. Потому‑то конечная цена моментальной покупки — пара золотых за перышко совсем не кажется высокой. Вот только по одному не купить, требуется забирать всё скопом, если не хочется ждать окончания торгов. Беру! Если у меня теперь нет дальнобойной магии, то придётся использовать лук. А для него нужны хорошие стрелы с дополнительным и сопутствующим уроном, чтобы поражать почти любого врага с одного выстрела. В готовом виде что‑то особенное не купишь даже на аукционе. Если оно вдруг тут попадается, то и желающих набегает гораздо больше одного — лучник — весьма популярная боевая специализация. Потому каждый бывалый стрелок заказывает «расходники» у мастеров или вовсе делает сам — так гораздо выгоднее. Мастера — кузнецы с радостью сделают готовые наконечники под заказ, мастера — деревообработчики — готовые древки, кстати, здесь много разных предложений по этой теме, однако есть и свои задумки, которые хочется реализовать. В кои веки у меня хорошо получается крафтить. Просто мастер на все руки. Причём растут они из правильного места, если судить по готовым изделиям. Потому ищем книги с любыми полезными рецептами, несмотря на редкость, именно здесь их запросто можно встретить. Ставлю фильтры, сразу же отсекая «обычное» и «редкое». «Изготовление и использование ядов» «уникальная» категория — бери и покупай. Торга нет, выставлено за конечную сумму, причём не такую уж маленькую. Странно, почему‑то «Химики» её не выкупили? Как раз идёт по их профилю. Дороговато, конечно, три сотни «желтыми», которые просто так на дороге не валяются и за такую сумму, к примеру, можно приобрести не раскаченный «эпический» меч или полный комплект «уникальной» лёгкой брони. Осуществляю мгновенный перевод монет продавцу, хотя одновременно с этим понимаю — на одержимых и самих тварей Бездны яды могут просто не действовать, потому‑то «Химики» решили не тратить деньги в условиях резко изменившейся конъюнктуры. Наверняка изучившие аналогичную книгу мастера у них давно есть, но теперь бороться с потенциальной конкуренцией в этой области для них не имеет особого смысла. Разумный подход. Хм, столько рассуждал, а ведь стоило взглянуть на время размещение лота — пятнадцать секунд назад. Мне как раз хватило на прочтение описания и быстрое проведение платежа без особых раздумий. А «Химики» пусть теперь жестоко обломаются, дальнейшей перепродажи не ожидается и подозрительно быстро появившееся в моей почте сообщение от них удаляется без прочтения. Кроме жесткого ультиматума там вряд ли что‑то будет. Книги других ремёсел и рецепты, выставленные на аукцион, оказались немногим более доступными, хотя чего‑либо действительно оригинального, а главное — необходимого, мне среди них найти не удалось. Оружейных рецептов почти не попадается, нужно безвылазно сидеть тут и терпеливо вылавливать среди новых предложений. Модная одежда, статусная бижутерия, высокохудожественное садоводство и прочий «социал» — вот этого добра действительно навалом. Разве только случайно выцепил «уникальный» рецепт «колчана с возвращаемыми стрелами». Три тысячи «белых» монет без торга. Отдают дёшево и вообще за серебро, видно секрет готового изделия не так уж и велик. Получил, раскрыл вложением единицы таланта и смотрю, что нужно ещё докупать. О, как раз туда потребуются резко обесценившиеся «кристаллы духа». Можно вставлять сразу несколько штук, но не больше трёх. Подходящая кожа найдётся в своих запасах, инструменты и сырьё для алхимической обработки тоже. Кстати, самих колчанов с такими свойствами на торгах подозрительно мало. Всего семь штук, и все они имеют низкое количество возвратов за определённое время, потому мне не сильно интересны. Подумав ещё немного, купил три выкинутых из чьих‑то клановых хранилищ сотенных «кристалла духа» за девять тысяч серебра, благо шли они одним лотом с фиксированной ценой. Всё равно деньги сейчас некуда вкладывать, особенно «белые». Мастеровые же для своих «уникальных» и «эпических» поделок сейчас активно скупали самые дешевые кристаллы с гораздо меньшим уровнем. Прошелся по списку материалов, выискивая подходящую основу для стрел, хотя для этой цели можно воспользоваться и имевшимися в запасах костями. Но «уникальное» «радужное дерево», способное запасать в себе и проводить структурированную ману, самостоятельно заращивать повреждения, обладающее большой прочностью и невероятной гибкостью куда лучше. Самые лучшие древки копий и стрел делаются именно из него. Минус сотня золотых за сотню же высушенных заготовок с правильным расположением волокон, ибо опять продаётся только одним лотом. Хитрый ход, позволяющий отсечь желающих прокачать мастерство за счёт использования редкого материала, вкладываясь постепенно по мере поступления доходов. Так опытные мастера и кланы сдерживают потенциальную конкуренцию, продавая излишки ценных материалов только оптом. Хм, а вот и первая проблема на ровном месте, хорошо хоть сразу прочитал пришедший вместе с товаром сопроводительный листок. Оказывается, для обработки этого дерева нужны особые инструменты, таланты и рецепты. Делать нечего, ещё сотню «желтых» и десять тысяч «белых» пришлось выложить тому же хитрому продавцу за «уникальный» столярный ремесленный набор с книгой мастерства. Грамотно меня развели на лишнюю покупку, знал бы сразу — не стал связываться с «радужным деревом», ограничившись имеющимися в наличии костями. Блин, если так и дальше пойдёт, я отсюда вообще без денег уйду. И ведь, честно скажу — это ещё дёшево, просто столярное ремесло среди игроков не такое уж и востребованное, по сравнению с тем же кузнечным. Вот, чисто для сравнения, всего лишь «редкая» книжка с кузнечными рецептами на открытых торгах уже перевалила за две сотни желтяков. Но и это ерунда, единственный на аукционе рецепт какого‑то «уникального» кинжала торгуется хорошо за три сотни. Каково, а? Цены даже на «простые» рецепты изделий из металла сейчас вообще подозрительно высоки. Странно. Просмотрел предлагаемые ингредиенты для алхимии, не найдя там чего‑либо интересного, кроме высоких цен на самые рядовые расходники. Залез в списки продуктов и специй для кулинарии, где и оставил ещё полсотни золотых и приличную кучу серебра, заодно пробежавшись по своей книге рецептов. Пока есть деньги — можно и пошиковать! Магические свитки, куда я заглянул напоследок, ничем не порадовали: ранги вложенных в них заклинаний не превышали третьего, а наиболее полезных «свитков мгновенного переноса» и «сторожевых сетей» совсем нет. Впрочем, они и раньше были в изрядном дефиците, несмотря на высокие цены. Сам же так и не решился распродать часть своих запасов. Наиболее ценное, типа той же «Животворящей воды», здесь лучше вообще не светить, а нормальных цен для мгновенной покупки на потроха монстров я не знаю. Тратить же время на ожидание закрытия торгов без определённой конечной цены банально не хотелось. «Наведаюсь в другой раз», — про себя подумал я, вставая из‑за терминала.

Едва покинув здание аукциона, сразу же заметил за собой хвост. Парочка игроков с красными окантовками вокруг себя неотрывно преследовали меня, держась на приличном отдалении. Моя маскировка им явно не мешала, следовательно, их «восприятие» достаточно велико. Одежда ни о чём не говорит — вполне обычная для города, экипированного оружия не видно, хотя это ничего не значит. Возможно, они тут гуляют совсем не про мою душу, но лучше перепроверить. Протиснувшись в узкую подворотню и активировав полную невидимость, подождал топтунов, дабы разглядеть их вблизи. Сотые уровни, ники незнакомые, названия клана не видно. Потеряв потенциальную добычу из виду, они стали внимательно осматривать ближайшие окрестности. Через минуту к ним присоединились ещё девять игроков, явно дожидавшихся где‑то неподалёку и получившие сигнал экстренного вызова. Судя по тому направлению, откуда они появились, я буквально не дошел квартала до организованной засады. Минимальный уровень среди новоприбывших восемьдесят девятый, у большинства заметна лёгкая броня под плащами. Боевики вооружены, скорее всего, луками и кинжалами, плюс среди них затесалась парочка сильных магов, если судить по предельному уровню. Серьёзная боевая группа. Намерения по отношению к моей персоне явно далеки от дружественных — теперь можно не сомневаться. Быстро же засекли моё появление, не иначе как через аукцион. Вопрос «как» уже не сильно актуален, хотя и очень интересен. «Химики», — проскочила в голове запоздалая догадка. Никто иной не обратил бы внимания на совершенно неизвестный, вбитый мной фальшивый ник в аукционной базе сделок. Да и просто получить сведения о реальном месте моего общения с терминалом официально нельзя. Неофициально же это стоит весьма недёшево. А ведь им пришлось ещё и за срочное пользование городским порталом платить, перекидывая сюда своих бойцов. Поддержание монополии — дело весьма затратное. И теперь они не отстанут, пока не выдерут из моих рук ту книгу по ядам и компенсацию своих расходов заодно. Но ведь я не собираюсь им её так просто отдавать, да?

— Куда он мог провалиться? — спросил один из новоприбывших того, кто шел за мной от торгового здания. — Ты уверен, что он не воспользовался свитком телепорта, и здесь нет входа в городские катакомбы или ливневых стоков?

— Уверен, — очень тихо ответил тот, но со своим огромным «восприятием» и прокаченным до предела слухом я его слышал, как будто тот стоял совсем рядом. — Телепорт я бы сразу ощутил и открыл свой по его следу. Более того, мой демон хорошо чувствует близкое присутствие гадёныша, потому ищите внимательнее — наверняка заметив нас, он обосрался от страха, залез в какое‑либо здание и там затихарился в надежде, что мы про него забудем. Ха! Чтобы мы кого забывали? Вытряхнем до самого донышка — тогда и забудем, — вот это было сказано подозрительно громко. — Коли сами не справитесь, и мне придётся вызывать подкрепление, то на премию в этом месяце можете особо не рассчитывать.

— Понял — понял, — игрок подал рукой знак кому‑то ещё и ловко перепрыгнул ближайший забор.

А это уже весьма интересно. Если меня уверенно ведут с помощью специально обученного демона — ищейки, то так просто уйти от преследования не удастся. Разве только сигануть «божественным порталом» в какую‑либо закрытую зону типа той же свалки непроходимых данжей. Если эти за мной и туда пролезут, что же, там их ждёт большой сюрприз. Так, с командиром кланового отряда охотников за головами вполне определились. Крайне серьёзный тип с большим опытом ловли подобных мне игроков — одиночек, по глупости перешедших «Химикам» дорогу и не пожелавшими сразу же соглашаться на их ультимативные требования. Подождав, пока поисковая группа рассредоточится по округе, оставив главаря одного, кидаю в него заклинание «развоплощение». Просто для проверки неожиданно возникшей в моей голове идеи, не ожидая особого результата. Секунда другая, третья… и душераздирающий вопль боли оглашает окрестности. Фигура игрока с перекошенным лицом резко подёрнулась. Медленно разрывая тело изнутри, наружу выбирался небольшой демон — скорее даже демонёнок с маленькими рожками, очень крупными глазами и огромными подвижными ушами. Буквально оторвав и отбросив от себя верхнюю часть тела, некогда принадлежавшую человеку, тварь Бездны вытянула вперёд свои когтистые лапы, с которых сорвалось и стало резко заполнять окружающее пространство зеленоватое флюоресцирующее марево какого‑то особенно мерзкого магического проклятия. Не желая проверять его действие на себе, стремительно рванул в сторону, а затем и по мгновенно опустевшей улице к пригородам. Сзади послышались громкие хлопки взрывов — кто‑то активно швырялся мощными огненными шарами во все стороны. Не заметив преследования, отключил невидимость и направился к Храму, тихо радуясь доставленному наглым «Химикам» изысканному удовольствию хорошей драки с сильным противником. Пусть теперь утихомиривают проявившуюся во всей красе тварь, которую они прежде искренне считали своей, не подозревая, как оно на самом деле. И вообще мне сильно понравился действенный эффект «развоплощения» против одержимых, особенно учитывая полнейшее отсутствие штрафа. Не я же убивал того игрока, он совершил самоубийство ещё при принятии одержимости.

Войдя в приоткрытые ворота Храма, поразился его пустоте. Раньше здесь постоянно кипела жизнь, сновали расторопные жрецы, игроки приходили сюда снять эффект какого‑либо злобного проклятья или получить стойкое благословение. Сейчас же лишь шум ветра немного оживлял это место. Следов боя не наблюдается, люди просто покинули его. Но чутьё подсказывало мне — здесь кто‑то обязательно должен остаться, дабы Храм не разрушился из‑за окончательного разрыва связи неба и земли. Поднявшись на второй этаж в жреческие покои, осматривал одну пустую келью за другой. Ничего ценного здесь не оставили, только жесткие деревянные лежанки, которые никому не нужны.

— Вы чего‑то ищите, странник? — заглядывая в очередную келью, услышал достаточно сильный голос за спиной.

Обернувшись на звук, увидел седого жреца с длинной бородой, облачённого в тёмно — серое одеяние.

— Живых ищу, Святой Отец, — обозначил головой лёгкий уважительный полупоклон.

Бог мира «Фантазии» вобрал в себя весьма многое из христианства, потому все типичные правила и обращения работали и тут. К тому же, чтобы достигнуть высот жреческого служения требуется действительно вести исключительно примерный образ жизни и избегать грешного поведения. Естественно в меру именно игрового понимания грехов, которые существенно отличаются от чисто христианского представления. К примеру, здесь нет и намёка на непротивление злу насилием. Если тебя ударили по правой щеке — следует подставлять левую только для поднятия естественной физической стойкости, в противном случае требуется врезать противнику промеж ног так, чтобы он больше не разогнулся.

— В тебе нет мрака Бездны, иначе бы ты не смог войти сюда, — седой жрец прищурил один глаз, рассматривая меня с помощью своего особенного взгляда. — Зачем тебе живые почитатели Бога, думаешь суметь продать их новым властителям душ, надеясь на милость их хозяев? — в голосе старца прозвучала заметная угроза.

— Нет, с их хозяевами я обычно предпочитаю договариваться несколько иначе, — я достал из своего «пространственного кармана» и пару раз подкинул на руке рог демона.

Думаю, такая наглядная демонстрация окажется куда убедительнее тысячи слов.

— Неужели ты хочешь заявить, что добыл этот трофей своими руками? — жрец мне явно не верил.

— Руками рога Архидемонов довольно трудно отрывать, мечом или топором куда сподручнее, — растянул свои губы в широкой улыбке, доставая ещё один рог из своих запасов.

— И много ли у тебя таких трофеев, Охотник? — взгляд старца стал ещё острее.

Тот сумел меня как‑то определить, но это лишь добавило ему подозрительности.

— Хватает… — один за другим вытащил ещё парочку, довольной улыбкой на губах демонстрируя своё хорошее настроение.

— Если ты думаешь, что тут у тебя их купят или же обменяют на какие‑либо блага, ты ошибаешься, — какого‑либо доверия в голосе жреца я не заметил.

— Да не нужны мне ваши блага, денег и без вас хватает, — с заметным пренебрежением в голосе ответил ему. — А вот вам, похоже, без моей помощи сейчас не обойтись! — рубанул ещё резче, собираясь уже покинуть это весьма негостеприимное место.

— Как ты, обычный человек, можешь помочь тем, кому не смог помочь сам Бог? — лицо старца побагровело от гнева, правда, направленного явно не в мою сторону.

— Можешь считать моё появление той самой помощью с его стороны, — ехидно хмыкнул себе под нос. — Или вам она действительно не нужна?

— В человеческих ли она силах…? — жрец продолжал злостно упорствовать в своих сомнениях.

— Допустим, кроме человеческих сил есть ещё большое желание раздавить всех тварей Бездны со стороны Верховного Духа Природы, от имени которого я сейчас говорю, — решил проверить реакцию хмурого собеседника на некоторые ключевые слова из имеющегося у меня задания.

— Разве смертный может говорить от его имени? — похоже, этого упрямца легче прибить, чем в чём‑то убедить.

— Супруг вполне способен говорить за свою жену! — категорично ответил ему.

— Что?!! — глаза жреца явно захотели вывалиться из орбит.

— Милли, Верховный Дух Природы — моя жена, так уж получилось… — пожал плечами, показывая своё отношение к такой необычной информации.

— В этот абсурд совершенно невозможно поверить, но именно из‑за абсурдности я почему‑то верю тебе, — Святой Отец немного расслабился, найдя для себя убедительные аргументы там, где мой разум их просто не видел. — И если ты готов говорить от Её имени, то должен иметь достаточно силы. Итак, рассказывай, как вы хотели нам помочь.

• Поздравляем, задание «Обрести союзников» выполнено. Награда: 10 пунктов репутации с Главным Храмом.

Облегчённо выдохнув после весьма непростого начала разговора, вкратце рассказал жрецу о предложениях своей жены и некоторых собственных возможностях, позволяющих достаточно легко расправляться с тварями Бездны. Но одиночка, пусть и с огромными возможностями, не спасёт весь мир — его просто на всех не хватит.

— Когда мы узнали, кто стоит за приходом демонов и их союзников в наш мир, то переместили остатки верных Богу людей в тайные убежища, находящиеся вне обычного пространства, — качая головой, ответил мне последний жрец, оставшийся в Главном Храме. — Даже мне неизвестно, где сейчас они находятся и как туда попасть. Все пути надёжно перекрыты, чтобы наши враги ничего не смогли сделать. Нет даже возможности подать им весть, дабы они вернулись обратно ради Очистительной Битвы с мраком Бездны.

— Неужели действительно нет никакой возможности подать им весть? — серьёзно удивился я, ибо игровые форумы никто не закрывал.

— Увы, — старец развёл руки в стороны. — Они полностью отгородились от внешнего мира, и ждут благой вести с небес, когда придёт их время. Есть лишь одна фраза, которая позволит им услышать глас из внешнего мира. Но донести её до всех них… — жрец надолго задумался, прикидывая возможные варианты. — Через три дня начинается большой ежегодный турнир «Честное Оружие», отборочные состязания уже идут по всем городам. Как мне известно — в качестве награды абсолютный чемпион имеет право быть услышанным абсолютно всем миром, сказав ему несколько слов. Если ты действительно так силён, как мне сейчас рассказал, то сможешь таким образом передать условную фразу нашим людям, после чего они смогут вернуться.

• Внимание! Вам предложено задание «Подать тайную весть». Класс: «уникальное». Награда: 100 пунктов репутации с Главным Храмом. Штраф за отказ или провал: нет. Принять? Да/нет/(больше информации).

Опять нет штрафных санкций, даже странно. Принимаю, куда деваться. Репутация с Храмом может пригодиться, если у нас действительно что- то получится, в противном случае от неё нет никакой пользы, ибо она усиливает все благословления, накладываемые жрецами в строгом процентном отношении, и открывает доступ к различным заданиям. Если жрецы исчезнут как явление, то и репутация не пригодится. Осталось лишь выиграть турнир для начала, а затем изгнать из городов одержимых, в число которых явно входит вся игровая администрация. Но мы ведь не ищем лёгких путей…

— Ты из какого клана? — проход к учебным площадкам, где происходили отборочные состязания, перегородила троица решительно настроенных игроков.

Красная подсветка различной яркости имелась у всех, но тут обошлось без одержимости — самые обычные ПК — шеры. Сотый уровень у каждого, постарались, однако, хорошее оружие и справная броня наглядно говорили о серьёзности их намерений. Явная боевая гвардия какого‑то клана. Оглядев окрестности, заметил поблизости и пару высокоуровневых лучников, старательно делавших вид, что они тут совершенно не причём. Я же пожаловал сюда со стороны пригородов в образе Чёрного Рыцаря с закрытым забралом. В броне скрытность пропала, но никто не видит и дополнительной информации обо мне. Одним словом — исключительно тёмная личность.

— Тебе разве не говорили, что от многих знаний многие печали? — нагло ответил заступившему дорогу игроку, явно нарываясь на конфликт, заранее прикинув свои шансы на успех. — От тяжести некоторых знаний голова может случайно свалиться с плеч.

— Я бы на твоём месте так не дерзил… — игрок мне недвусмысленно угрожал, поигрывая желваками на своём лице. — Ведь быстро разденем, отправив на перерождение. А городская стража и не подумает вмешаться.

— Это же очень хорошо, ну просто замечательно! — радостно воскликнул в ответ.

— Что хорошо? — сильно удивился этот самозваный таможенник.

— Всё хорошо! — я прибавил довольных ноток в свой голос, немного сожалея, что он не видит моего нагло ухмыляющегося лица. — Или мне подробно объяснить, какие ожидаются последствия в случае вашего нападения? Взгляни внимательно на мой доспех и подумай, стоит ли лезть в драку.

И вправду, шансы одиночки против слаженной боевой группы только с одной стороны выглядят откровенно слабовато, но учитывая место, куда я направляюсь и с какой целью… тут уже не всё так однозначно. Преградивший мне путь игрок явно усомнился в своём однозначном превосходстве, быстро переглянувшись с товарищами по оружию, словно ища у них поддержки. Но те лишь уводили глаза в сторону, не желая влезать в конфликт, неуклонно перерастающий в хорошую драку с непонятными для всех последствиями. Мало ли за моей спиной стоит кто‑то действительно весомый.

— Потому и спрашиваю, из какого ты клана, — похоже, тот всё же понял мой тонкий намёк, хоть и немного по — своему.

— Знаешь, мне как‑то не рекомендовали это говорить первому встречному, — и тут же добавил, не дав «таможеннику» вставить своё слово, — второму с третьим тоже, понял?

— Ладно, хрен с вами, иди! — тот с досады сплюнул на землю, отходя в сторону. — И передай после своим, что они в последнее время стали слишком часто зарываться, а добром это не кончится.

— Обязательно передам, — хмыкнул себе под нос, убирая руку с рукояти меча и отправляясь дальше по своим делам.

Похоже, здесь кланы вовсю делят городскую территорию и распространяют влияние. Как ново и оригинально. Каждый подминает под себя часть важных объектов, дабы не подпускать к ним конкурентов или требовать с них дополнительную плату. Нечто подобное происходило во время захвата кланов «корпорантами». Тоже выстраивали там и тут разнообразные таможни и трясли всех подряд. Сейчас история во многом повторяется. Дело пока ещё не дошло до серьёзных столкновений, и народ по старой привычке предпочитает договариваться миром. Вот только одиночкам уже не позавидуешь. Если за твоей спиной никого нет — на всяких наглых уродов денег не напасёшься. Чувствую, долго такой шаткий мир не продлится и большая драка совсем не за горами.

— Участие в отборочном турнире стоит тысячу серебром, — категорично заявил мне усатый распорядитель турнира.

— В прошлом году просили значительно меньше, — заявил скорее самому себе, чем ему, отсчитывая запрошенную сумму, ибо с неписями тут особо не поторгуешься и силой на них не надавишь — бесполезно.

— Юбилейный турнир, слишком много желающих, — распорядитель хорошо расслышал мои слова. — Всем прошедшим отборочный тур и даже не вышедшим на главную арену, гарантируется место на зрительских трибунах Колизея, а непосредственные участники турнира могут бесплатно пригласить двоих друзей, — пояснил он причину такого положения.

Действительно, билет на трибуну стоит уже золота, причём немало. В прошлом году билет предлагался, начиная от дюжины желтяков за самые дальние места. Но и пройти отборочный тур весьма непросто. После оплаты меня пригласили на учебную площадку, помериться силой со здешним мастером — наставником. Тот оказался хорошо мне знаком и всегда предпочитал увесистые палицы любому другому оружию. Чтобы выйти против других игроков сначала требовалось полчаса продержаться против него.

Ритуальный кивок головой и поединок начался. Мастер — наставник, как и я, облачен в полный латный доспех, раскрашенный позолотой и воронением, крепко держит металлический щит немного крупнее моего и ловко поигрывает шипастой палицей. С ним у меня давние счёты, потому сейчас постараюсь не просто продержаться, но и показать, что он когда‑то был сильно неправ, безнаказанно потчуя меня тяжелой дубиной по голове.

Схождение, обмен первыми ударами, легко принимаю его палицу на свой щит, он отражает выпад чёрного клинка, но зевает подлый удар ногой. Тот вышел достаточно слабым, однако мастер — наставник стал действовать гораздо осторожнее. Теперь он не пытался продавить мою защиту грубой силой, оказавшейся вполне сопоставимой с моей. Вместо этого он совершал стремительные подскоки с попыткой нанести подлый удар, с таким же стремительным отскоком и разрывом дистанции. Вот только я не зевал, и каждый раз отводил его удары щитом, хорошо чувствуя, куда они придутся, с одновременной контратакой. Вокруг ограждения площадки собралась внушительная толпа зрителей, которые свистели и кричали, поддерживая непонятно кого — то ли меня, то ли наставника. Притомившись от однообразных выпадов, я стал чаще проявлять активность, не позволяя противнику безнаказанно выходить из атаки. Тот тоже умело прикрывался щитом, потому проходили только удары ногами, да и то не все. Один раз едва не поплатился, получив нижним краем щита по своему колену: предвидение немного опоздало, и я не успевал перенести вес на другую ногу. На ногах устоял, но стал гораздо осторожней. Мастеру — наставнику тоже надоел поединок, в котором никто не имеет какого‑либо заметного преимущества, потому он стал применять особые умения. Пару раз едва не пробил мою защиту особенно усиленными ударами — резко потяжелела и заболела державшая щит рука. Я же сумел неожиданно подловить его на отходе и провести резкий колющий приём в плечо. Впрочем, его доспех оказался крепким и особого ущерба он не получил, хотя полоска его здоровья наглядно проявилась перед моим взором.

— Довольно! — в очередной раз, разорвав дистанцию, мастер — наставник громко крикнул, не поднимая забрала шлема. — Твоих сил и умения вполне достаточно, дабы не вылететь в первом же поединке, — категорично резюмировал он. — Чувствую, ты способен на большее и часто сдерживался, но, оказавшись на твоём месте, я бы поступил так же. Отдыхай, скоро у тебя состоится первый поединок с таким же справным воином, как и ты.

Ждать пришлось долго. За это время посмотрел пару поединков мастера — наставника с потенциальными кандидатами. Если в первом тот легко задавил игрока — мечника сотого уровня всего за пять минут, то второй с копейщиком продлился положенные полчаса. Мечнику явно не хватало умения пользоваться щитом, принимать и парировать тяжелую палицу клинком — далеко не самая лучшая идея. И никакой ловкости не хватит, чтобы увернуться от сокрушающего удара верхним краем щита в подбородок, сблизившись вплотную с умелым противником. Вот копейщик грамотно держал дистанцию, не подпуская мастера — наставника к себе и не подставляясь под его удары. Тот, конечно, иногда прорывал оборону игрока, но тот каждый раз уворачивался от сокрушительных ударов палицы, ибо своего щита у него не имелось. Вёрткий и умелый противник, хорошо чувствующий своё оружие и знающий слабости оппонента. Однако и против таких умельцев есть свои хитрые приёмы.

— На площадку вызывается Чёрный Рыцарь и Браам Великолепный! — выкрикнул распорядитель первых участников сегодняшнего отборочного турнира.

Свой ник я скрывал, потому записался в турнирную таблицу именно «Чёрным Рыцарем», заодно немного путая тех, кто станет рассчитывать свои шансы в поединке со мной. Браама же я знал как известного на всю «Фантазию» мастера — кузнеца, за свои таланты получившего «Великолепную» прибавку к нику, а также помнил по выступлениям на других турнирах. Сильный и исключительно опытный боец, предпочитает топоры, но может хорошо работать и мечом. Оружие и доспех собственного изготовления, над которым он работал явно не один месяц. Когда‑то кузнец пытался получить рыцарский класс, но не смог продержаться положенное время против настоящего рыцаря, просто немного не хватило времени действия усиливающих эликсиров. Что же, и мне не помешает сейчас съесть конфетку, поднимающую силу на пятьдесят пунктов, ибо противник тоже опустошил перед боем парочку склянок.

Поигрывая топором с длинной рукоятью, Браам неторопливо приближался ко мне. Есть в его арсенале несколько хитрых приёмов, способных сбить мою защиту всего с одного удара. Потому лучше сейчас использовать тактику отступления и резких одиночных контратак, не пытаясь удержать его топор щитом. Есть! Уже первым же порывом противник провёл сложную комбинацию, с перехватом оружия из руки в руку и выходом главного удара в нижнюю часть тела после обманного замаха. Шаг назад и полшага вбок сбивают его атаку, позволяя поймать клинком правую руку из‑за инерционности его оружия. Тот оказался внимателен и сумел уйти от моего удара через резкое приседание и отскок назад. Второй раз атаковать с использованием комбинированных приёмов было глупо, потому Браам попытался подловить меня во время контратаки, обозначая свои обманные атаки и обманно же приоткрываясь. Один раз я почти купился на такой финт, сумев вовремя парировать сложный удар щитом и крепко врезать противнику рукоятью меча по забралу. Ущерб получился исключительно моральный, лишь порадовавший разразившихся громкими криками зрителей. Такой ползучий поединок мог продолжаться очень долго, пока кто‑либо из нас не применит особый талант. Но, ни мне не моему сопернику не хотелось показывать своих реальных возможностей, приберегая их на крайний случай или до самого турнира. И всё же первым не выдержал Браам. Его топор вдруг замелькал как крылья мельницы под хорошим ветром, и сам он рванулся в мою сторону, мгновенно сокращая дистанцию. Отпрыгиваю вбок и вперёд, заходя ему за спину, он быстро реагирует, разворачиваясь и не позволяя нанести рубящий удар, но всё же опаздывает на одно мгновение. Коварный резкий удар мечом в правую руку, топор отлетает в сторону, бью верхним краем щита в голову, добавляя бронированным коленом в пах. Кузнец падает на спину, но пытается мгновенно вскочить и дотянуться до выпавшего оружия. Ещё один удар ногой в его плечо с направлением клинка в горло.

— Стоп! — громко кричит усатый распорядитель. — Победителем поединка признаётся Чёрный Рыцарь!

Зрители взрываются громкими криками и свистом. Похоже, моей победе большинство искренне радуется. Поднявшийся с земли Браам подобрал свой топор и отсалютовал им мне, признавая тем самым достойного противника и достойную победу. У него всё равно остаётся шанс попасть на турнир, если подаст заявку завтра и одолеет других соперников. Не думаю, что для него какая‑то тысяча серебра совершенно неподъёмная сумма.

За следующим поединком я смотрел из‑за ограды. Уже виденный мной копейщик противостоял незнакомому воину с двумя кривыми саблями. Давненько я не видел таких завораживающих парных танцев. Оба противника не использовали щитов, потому играли исключительно на уклонении и парировании ударов. Поначалу преимущество имел сабельщик, однако его стремительный порыв оказался кратковременен. Копейщик сумел выдержать натиск, ни разу не пропустив удар, а позже полностью перехватил инициативу. Пользуясь значительным преимуществом длины своего оружия, он заставил противника уйти в глухую оборону и в конце подловил его каким‑то хитрым финтом, свалив на землю. Подняться ему он не позволил, уперев остриё пики в грудь.

— Победителем поединка признаётся Армуж Жилистый! — прокричал распорядитель имя следующего героя.

Тоже ведь крайне непросто получить такую «Жилистую» прибавку к нику — требуется, как минимум, однажды победить в каком‑либо турнире. Копейщик имел здесь внушительную группу поддержки, обступившую его со всех сторон и поздравлявших, пока тот громко не попросил его отпустить. Толпа отошла в стороны, а новоиспечённый победитель направился в мою сторону.

— Уже прикидываешь свои шансы в нашем бою, Чёрный, — обратился он ко мне.

— Зачем? — с удивлением в голосе спросил его. — Тебе и мне хорошо известно, сколько у каждого из нас может оказаться спрятанных козырей в рукавах. Против каждого противника хорошо работает своя тактика и свои приёмы.

— Действительно, — хмыкнул тот. — Видел, как ловко ты щитом орудуешь, потому в ближний бой точно не полезу.

— Полезешь, куда тебе деваться, — я добавил в свой тон насмешку, быстро раскусив его желание немного запудрить мне мозги. — Ты уже оценил мой доспех и догадался о низкой вероятности пробить его своим оружием с использованием чисто колющих ударов.

— Эх, жалко не прокатило… — тот оставался в приподнятом настроении, несмотря на лёгкую промашку. — А вообще, неужели ты действительно надеешься выиграть сам турнир? — неожиданно спросил он.

— В этом нет ничего сложного, — картинно пожал плечами, хотя в доспехах это делать не особо удобно. — Достаточно победить примерно в паре дюжин поединков на песке арены, какая мелочь. Это тебе не с драконом фаллосом меряться.

— Неужели приходилось? — Армуж громко рассмеялся моей шутке.

— Если только с подстановкой меча, — я показал, как это должно выглядеть.

Тут уже взорвалось хохотом всё окружающее пространство, плотно заполненное зрителями, с большим нетерпением дожидавшимися финального поединка и внимательно подслушивающими наш разговор.

— Жалко ты не хочешь показывать своё настоящее имя, — отсмеявшись, заметил копейщик. — Стал бы действительно популярным, а гордые девы сами бы кидались в твои объятия.

— Не — не — не, не надо дев, мне с драконами как‑то спокойнее, после общения с ними бесследно не пропадают некоторые части доспеха, — ответил ему, вызывая ещё одну вспышку громкого хохота.

— На площадку вызывается Чёрный Рыцарь и Армуж Жилистый! — громко выкрикнул распорядитель, дабы перекричать гомон собравшейся толпы.

— Только не смотри в мою сторону, как на того дракона, — пошутил мой соперник, ловко перепрыгивая через ограду площадки, добавляя обступившим нас зрителям порцию веселья.

«Ах, как красиво играет», — про себя думал я, разрушая очередную хитрую комбинацию своего противника резким боковым перемещением и парированием его копья своим клинком. Щитом же в этот момент пытался ударить по его вытянутой вперёд руке, но промахнулся. Армужу действительно ничего не оставалось, как постоянно идти на сближение и работать копьём скорее как шестом, пытаясь подловить им мою ногу и свалить на землю. За счёт меньшего веса своей экипировки он оказался подвижнее меня. Впрочем, заметного преимущества это не давало, но позволяло успешно уклоняться от моих выпадов. Если бы поединок происходил за переделами города, то у него вообще не имелось каких‑либо шансов. Здесь же у меня срезалась половина от физического потенциала. В итоге я примерно соответствую обычному полностью прокаченному бойцу, потому тоже не особо блистаю, несмотря на дополнительное действие эликсиров, так как они есть не только у меня одного. «Эпическое» оружие здесь тоже ничего не решает — опытные бойцы просто не пропускают удары. К слову, копьё Армужа далеко не «простое»: красноватое резное древко с заметными радужными разводами, на котором не остаётся каких‑либо следов от рубящих ударов моего меча, широкий листовидный наконечник золотистого цвета с россыпью мелких рун на своей поверхности — всё это позволяло оценить его минимум «уникальным». Потому сейчас всё решается исключительно техникой боя и имеющимися у каждого из нас особыми умениями. Их тоже ведь требуется применять с оглядкой, особенно в турнирных поединках. Тот же боевой транс далеко не панацея. В первом бою мой соперник применил нечто подобное — благодаря чему и проиграл.

Выпад, резкий бросок с блокировкой моего клинка, попытка силового захвата — бью щитом в грудь, отталкивая противника от себя, сразу же отскакивающего на пару метров. Раскрутив над головой копьё как пропеллер, Армуж снова стремительно атакует меня, проводя хитрый приём с подсечкой ноги. Обманно поддаюсь, картинно падая на задницу, чтобы в следующий момент в перекате достать его ноги своим клинком. Есть, получив неожиданно сильный урон и чувствительный болевой шок, противник теряет драгоценную секунду, получая ещё один удар с моей стороны, теперь уже головой в пах. Шлем у меня прочный, а у него всего лишь кольчуга. Урона, понятно, не будет, зато ощущения самые настоящие. Пока он не мог разогнуться, вскочил на ноги и направил остриё меча в его сторону, не производя добивающего удара.

— Ты действительно сильнее! — разогнувшись, Армуж опустил наконечник копья, которое он так и не выпустил из рук. — Я и все мои друзья станем искренне болеть за тебя, когда ты выйдешь на песок главной арены! — он обозначил уважительный полупоклон.

Я тоже кивнул ему и отсалютовал своим клинком, подняв его к небу. Толпа зрителей взорвалась оглушительными криками, и только распорядитель как‑то сумел перекричать её:

— Победителем сегодняшнего отборочного тура в нашем городе признаётся Чёрный Рыцарь!

Теперь уже вовсю тискали меня, подбадривая крепкими словами и стукая кулаками по чёрной броне.

— Не желаешь пропустить пару стаканчиков? — недавний соперник подошел ко мне, когда я сумел кое‑как отделаться от натиска нежданных почитателей и получить у распорядителя жетон — пропуск на главную арену турнира «Честное Оружие». В день его начала требуется подойти сюда с раннего утра и перенестись порталом в большой вольный город Ордиг, где и состоится финал. Впрочем, я не собирался прибегать к сторонним услугам, имея собственные возможности добраться туда в срок.

— Сказать честно — не люблю здешние кабаки, — ответил парню, явно набивающемуся в компанию и наверняка захотевшему больше узнать обо мне.

Получив во время схватки сообщение об уроне, он уже вполне мог определить моё оружие. Ага, полностью прокаченный «эпик». Такие «игрушки» в ближайшем магазине не купишь. Материал, из которого сделана моя броня, как бы тоже кое‑что недвусмысленно намекает. Демонит встречается гораздо реже адаманта, кстати. Да просто иметь полный комплект оружия и неизвестной брони, выполненный в одном стиле из одного материала — это не просто показатель высокого статуса, а нечто большее. Как минимум — серьёзная заявка на привлечение всеобщего внимания. Лучшие комплекты брони и соответствующее оружие всем интересующимся турнирами давно и хорошо известны. Не каждый год появляется что‑то новое, а когда оно вдруг появляется — это сразу вызывает большой интерес, за который некоторые люди готовы неплохо заплатить. Наверняка кое‑кто из числа зрителей вёл запись своего наблюдения и позже эти записи будут изучены чуть ли не покадрово, дабы примерно определить продемонстрированные физические характеристики бойцов и особенности их экипировки. Информация попадёт к знатокам, а те попытаются спрогнозировать расклад финальных боёв. Однако той информации всё равно недостаточно, требуется немного более того, потому услуги информаторов будут щедро вознаграждены. Сам ли Армуж решил неплохо подзаработать или получил приказ своего кланового начальника — уже не важно. Мне же тоже хочется узнать некоторые подробности о происходящих в последнее время событиях. Потому прямо отказываться не стоит. Красной каймы одержимого или ПК — шера у Армужа нет, что делает его в моих глазах достаточно привлекательным для разговора за чаркой чего‑либо горячего или горячительного. Правда, сам скорее предпочту второму первое.

— Недалеко от города есть вполне неплохое место для пикника, — сразу же смекнул он. — Мобов по округе не бродит, залётные игроки тоже редко появляются, красиво и никто не мешает. Если не шуметь…

— Случайно не про «Бездонное Озеро» говоришь? — спросил его, дабы проверить свои проявившиеся подозрения.

Есть одно такое местечко в ближайших пригородах. Тихое и спокойное, чарующе красивое и… ужасно опасное, если не знать некоторых его особенностей. В том самом озере обитает сирена сотого уровня с десятикратным усилением. Мест — Босс, обладающий просто невероятными ментальными способностями. Даже паладинам настоятельно не рекомендовалось с ней связываться, ибо не хватало даже их условно — абсолютной ментальной стойкости. Но так как сирена первая обычно никого не трогает, почти не вылезая из своего озера, то и социальных заданий на неё не выдают. Место пользовалось исключительно дурной славой, но его любили немногие знатоки за возможность спокойно пообщаться без лишних ушей.

— Как ты догадался? — удивлённо спросил мой собеседник.

— Думаешь, у меня голова только для того, чтобы носить шлем? — ответил ему вопросом на вопрос. — Впрочем, берег «Бездонного Озера» нам действительно подойдёт, только по пути стоит прихватить что‑либо для пикника.

— Тебя действительно не пугает озёрная сирена? — поинтересовался Армуж.

— Да чего её бояться, сирена не дракониха, ревновать не станет, — насмешливо отмахнулся от его вопроса, даже не предполагая возможных последствий своих слов. — Или же ты уже не желаешь выполнять полученное в своём клане шпионское задание, и выяснять подноготную о таинственном незнакомце в чёрном металлическом костюме?

— А ты разве готов вот так всё рассказать? — парню действительно не нравилось полученное задание, и я это хорошо видел, а личное желание пообщаться как раз не вызывало сомнений.

— Всё не всё, но кое‑что действительно расскажу, в обмен на ответную любезность. Клановые секреты меня не сильно интересуют, а кое — какая общая информация окажется совсем не лишней, — предложил ему свой вариант сделки. — И пусть за нами не посылают хвоста, иначе озёрную сирену действительно придётся попросить обеспечить нам конфиденциальность.

Судя по выражению лица собеседника, такой вариант его вполне устроил.

• Классовое ослабление «неприятие города» развеялось.

Оповестила меня система, когда мы пересекли городскую черту, порадовав возвращением ранее ополовиненного могущества. За нами действительно увязалась толпа попутчиков, но быстро повернула обратно, догадавшись, куда решили направиться эти двое потенциальных самоубийц. Невдомёк им, если соблюдать около озера некоторые простые правила — оружием не звенеть, морды друг другу не бить, говорить тихо, не использовать магию, то сирена не вылезет на берег. Даже искупаться можно, хотя вот это уже развлечение для настоящих экстремалов. И хорошо, что об этом знают очень немногие, иначе бы нам пришлось искать другое место для приватного разговора. А это весьма непросто, учитывая наличие шпионской магии для подслушивания на большом расстоянии. По пути я срубил и разделал несколько подходящих древесных стволов для костра и углей, запихнув их в висящую на боку сумку со всем прочим хозяйством для организации пикника, прихваченным по пути на городском рынке. Там неписи обычно продавали всякую дешевую ерунду вроде сырых продуктов, кухонной посуды, тканей и всего прочего для неленивых домохозяек, но иногда можно было встретить что‑то поистине уникальное, однако нам с этим не повезло.

— … Я тоже далеко не в восторге от требований нашего директората, — заявил мой собеседник, после того, как мы поговорили на общие темы, немного расслабились, перестав тщательно контролировать слова, дабы случайно не сболтнуть лишнего, и коснулись вопроса тварей Бездны. — Многие категорически против этого, и почти треть наших людей покинула клан, у кого не имелось долгов и жестких договоров. Тебя встречали бронированные камрады на подходе к учебным площадкам?

— Да, попались на пути несколько дураков, — ответил ему, параллельно занимаясь подготовкой мяса для жарки.

Вроде бы и простое дело, но оно тоже требует сосредоточения. Да и не просто так я вожусь с готовкой — есть немалый шанс немного запутать разведку потенциальных конкурентов наглядной демонстрацией некоторых своих талантов.

— Вот — вот, — Армуж изобразил на своём лице кислую гримасу. — Всё это сделано для отсечения одиночек от всех ценных ресурсов в городах. Против них кланы создали карательные отряды, однако пока тотальная охота не началась из‑за резко проявившихся противоречий между самими кланами. У меня вообще сложилось впечатление, что дело быстро идёт к большой войне и переделу сфер влияния. Старые договорённости уже практически не действуют, а новые никто не торопится заключать.

— Ничего необычного, — высказался вслух, хмыкнув себе под нос. — Безденята незаметно, но верно изменяют характер тех, кто их впустил в себя, подсовывая ложные чувства и эмоции. Они только делают вид, что подчиняются чужой воле, позволяя практически бесплатно получить новые способности. Однако как только твари наберут достаточно силы, то станут полноправными хозяевами тел и властителями душ. Такова уж их естественная сущность, а с этим ничего не поделать, — обо всём этом и кое — чем ещё мне рассказал последний храмовый жрец, и я был склонен ему верить, ибо информация хорошо подтверждалась собственными наблюдениями.

— Ты это серьёзно? — сильно изумился мой собеседник. — Если так, то впереди нас ждут настоящие «тёмные века», ибо под властью тварей уже находятся руководители практически всех кланов и, похоже, не только их.

— Серьёзно, серьёзнее не бывает, — утвердительно кивнул ему. — И знаю, кто всю эту кашу заварил — наша уважаемая игровая администрация. Именно она открыла тварям путь в большой мир. Правда, провалы теперь надёжно запечатаны, потому есть шанс перебить всех безденят, кто попал сюда, пока они не набрали полной силы. Подкрепление к ним уже не подойдёт.

— Откуда тебе всё это известно, особенно про администрацию? — Армуж пребывал в больших сомнениях относительно моих заявлений, но старательно ловил каждое слово.

— А ты просто попробуй подумать, отчего кланы так согласованно выгнали из своих рядов жрецов и паладинов. Не как раньше, когда прокаченные игроки благополучно перебегали из одного клана в другой, а сразу из всех, причём одновременно. Да ещё с большими осложнениями для тех, кто не хотел мириться и идти на вынужденный рерол, — по моему представлению, тут всё достаточно очевидно. — Они же устроили травлю на слуг Бога раньше, чем твари Бездны массово пришли сюда.

— Да, об этом многие догадываются, — задумчиво заметил мой собеседник. — Вот только открыто говорить никто не решается, да и с форумов, наверняка, любые крамольные мысли сразу же сносят. И всё же, почему ты уверен, что провалы надёжно запечатаны? Ведь одно это обстоятельство может изменить весь существующий расклад.

— Ты поверишь, что это дело моих рук? — подарил ему самую лучезарную улыбку из‑под приоткрытого забрала.

— Нее… — Армуж помотал головой, показывая своё отношение к подобным заявлениям.

— Тем не менее, можешь быть уверенным — провалы надёжно закрыты, — добавил твёрдости в свой голос, приступив к разведению костра.

Парень долго молчал, обдумывая мои слова и сверяясь с имевшейся у него информацией. Возможно, даже с кем‑то общался по связному перстню, срочно передавая добытые сведения.

— Судя по тому, что многие жалуются на форумах о сложности обрести одержимость с кем‑то более весомым, чем рядовой бес, в твоих словах есть зерно истины… — наконец‑то он вернулся к прерванной беседе. — Придумывают какие‑то особые ритуалы, массовые жертвоприношения. И, кстати, на турнир выйдет достаточно тех, кто уже оказался под тварями. Не боишься с ними столкнуться на песке арены?

— Много ли толку с их одержимости? — я лишь злорадно ухмыльнулся в ответ на такой вопрос. — Как я понял — демоны не прибавляют физической силы, а от магии на арене мало пользы. Боевые заклинания не применить — сразу спалишься, даже щит маны прекрасно виден невооруженным глазом, остаётся только лечение, однако ты сам можешь вспомнить, как проходят поединки на честном оружии. Свалил противника с ног хитрым приёмом, не позволил ему подняться — всё, признанная победа!

— Ты забываешь про всякие гадкие дебафы, — мой собеседник с укоризной покачал головой. — Их наложение совсем неочевидно, зато эффект весьма действенен. И потом никому ничего не докажешь, судьи даже слушать не станут. Горе проигравшим!

— С этим соглашусь, — я благодарно кивнул. — Придётся запастись средствами противодействия хотя бы против самого распространённого. Жалко все жрецы разбежались, у них в арсенале есть набор подходящих благословений с продолжительным эффектом действия.

— А хочешь, я тебе продам «Святой Знак»? — неожиданно спросил Армуж. — Настоящая до самого края прокаченная «эпическая» штучка в виде серьги, наверное, ты такие изредка мог видеть у других на тех же турнирах. Жалко зарядить больше негде, однако тебе на несколько боёв хватит. Для этого турнира приберёг, но, видимо не судьба.

— Сколько просишь? — интересуясь, постарался скрыть свой большой интерес, ибо если это именно то, о чём я сейчас думаю, то оно окажется весьма кстати.

— Вот, — тот протянул мне небольшую серьгу с прозрачным камнем глубокого синего оттенка.

-> «Святой Знак». Класс: «эпическое». Уровень: 100. Вес 0,004 кг. Прочность: неразрушимое. Неограниченно долго сохраняет в себе (уровень предмета) жреческих благословений для использования их в любое удобное время. Эффективность передачи благословения владельцу: уровень предмета %.

— Когда‑то была очень полезная штуковина, жалко ограничена только жреческими благословениями, — протянул серьгу обратно, выражая голосом лёгкое сожаление.

— Возьми всего за две сотни «желтых», — Армуж снова протянул её мне. — В ней залито четыре «Божественных Сияния» и пара «Высших Благодатей» — такое лишним на турнире точно не окажется.

— Пара «Высших Благодатей» говоришь? — теперь в моём голосе читалась явная заинтересованность. — Если так, то желтяков действительно не жалко, — я выложил на свою ладонь запрошенную сумму, протягивая их хитрецу, решившему вовремя избавиться от ценного неликвида, заодно проверив мою финансовую состоятельность и одновременно уверенность в своих силах.

Не каждый игрок при себе носит столь большие суммы. Ведь потерять их легче простого нарвавшись на сильную группу ПК — шеров. И если я вот так спокойно ношу на себе целое состояние в виде оружия и брони, да ещё таскаю в кармане желтяки — то становится понятно на кого стоит делать ставки в турнирном тотализаторе. А сама предлагаемая мне безделушка… Зуб дам — ему её выдали из кланового хранилища, а возвратить не потребовали, ибо действительно незачем, в связи с резко изменившейся политической ситуацией. Возможно, вариант предложило его начальство, когда он связывался с ним, передавая часть беседы со мной. Разведка — весьма интересное занятие, порой приносящее немалую прибыль. Кстати, не зря в Армуже никакого «зла» не видно. Чистенький. Главная фишка любых жреческих благословений в их полной бесполезности и даже исключительной вредности для злодеев и порченых людей. Вместо ожидаемого эффекта может получиться что угодно, но точно ничего позитивного. Зато они весьма эффективны по отношению к добропорядочным игрокам. К примеру, наложенное «Божественное Сияние» мгновенно удаляет все неприятные эффекты любых ослаблений за исключением классовых и обеспечивает шестичасовой иммунитет к ним. Ничего подобного у магов и близко нет. Для нынешнего турнира с участием одержимых иметь подобную защиту весьма актуально. «Высшая Благодать» так и вовсе удваивает базовые физические характеристики, правда всего лишь на десять минут. Когда оно накладывается в Храме, то продолжительность действия определяется личной репутацией и вызвать благословение можно в любой момент в течение суток. Если мне в противники попадётся настоящий рыцарь с приличным стажем турнирных боёв — придётся использовать имеющийся небольшой запас, иначе гарантированно проиграю. А он обязательно попадётся, тут можно даже и не думать: турниры и рыцари — что может быть естественнее такого взаимного сочетания.

Когда над слабо дымящимися углями почти поспело мясо, распространяющее аппетитный аромат на всю ближайшую округу, а в котелке заварился душистый напиток из редких трав, озерная вода у берега пошла лёгкой рябью. Мой собеседник сидел к нему спиной и не видел того, что отметил мой глаз. Сначала над поверхностью воды появилась большая голова с водорослями вместо волос, а затем и соответствующее голове массивное тело. Оно медленно выбралось на берег, не издав ни малейшего звука. Потом тело выползшей на сушу озёрной сирены подёрнулось дымкой, явив вместо него обнаженную миловидную девушку с густыми вьющимися голубыми волосами до самых колен. И только красная надпись над головой «Сирена Фелина МБ 100–10», не позволяла спутать её с кем‑то другим.

— Угостите девушку, мальчики? — спросила она неожиданно звонким голосом, отчего Армуж подпрыгнул на месте.

— Э, мне… — промямлил он, явно заметив, что далеко не простая красотка пожаловала к нам на огонёк.

— Присаживайтесь, хозяйка, — я уступил ей своё бревно, использующееся в виде табуретки, обозначив уважительный полупоклон. — Мясо вот — вот будет готово, но сначала попробуйте горячий травяной взвар, — зачерпнув из котелка, протянул ей свою кружку.

— Ой, какой галантный мужчина, — громко усмехнулась сирена, но кружку взяла и присела на предложенное бревно, как‑то странно взглянув в мою сторону, с каким‑то непонятным интересом.

Возникшая пауза надолго затянулась. Я наполнил вторую кружку, протянув её копейщику, выводя того из полнейшего ступора. Пока эта парочка неторопливо поглощала горячую ароматную жидкость, изредка поглядывая друг на друга, благополучно закончил жарку мяса, ибо мне кружки уже не досталось. Нарезав жарево ломтиками, облил его заранее подготовленным кисло — сладким соусом, протянув первый ломоть хозяйке. Та взяла его и осторожно надкусила. Взгляд её сразу же переменился, и на несколько секунд в нём промелькнула какая‑то затаённая тоска. После чего она уже гораздо увереннее откусила мясо, долго смакуя его изысканный вкус.

— Приготовить такую изумительную пищу способен только настоящий волшебник… — задумчиво проговорила она, когда доела первый кусок и прожевала половину второго.

Не пожалел я для готовки «редких» и даже парочки «уникальных» специй, да и рецепт выбрал весьма сложный. По идее, такой «шашлычок» должен очень неплохо бафнуть, но я сам пока его даже не попробовал, обслуживая хозяйку и навязчивого компаньона, который до сих пор пребывал под большим впечатлением от происходящего.

— Действительно волшебник, — повторила озёрная сирена, окинув меня своим задумчивым взглядом, осознав позитивное воздействие этой пищи на себя. — Может быть, ты и расколдовать меня сумеешь? — в лёгкой усмешке, с которой была сказана последняя фраза, проскочила едва заметная надежда.

— Неужели как Царевну — Лягушку? — влез в разговор неожиданно опомнившийся Армуж.

— Ничего не знаю про вашу Лягушку, пусть и Царевну, но если и её постигла подобная мне участь, то возможно и способ может подойти, — теперь повышенным вниманием синеволосой девы наконец‑то удостоился и копейщик.

— Если какого‑то злодея — кощея надо убить, это мы мигом! — сразу же предложил он за себя и меня, совершенно не подумав о последствиях, едва почувствовав возможность получить самое настоящее «эпическое» задание, с такой же «эпической» наградой в случае успеха.

А никакое другое условно — неагрессивный Мест — Босс выдать не может. В самом скверном случае задание окажется «уникальным», но здесь уже явно прослеживается сказочная «матрёшка». Теперь осталось лишь дождаться системного сообщения с официальным подтверждением, которое пока не торопится появляться.

— На что‑то созидательное, вас, героев, явно не подвигнешь, — дева явно расстроилась после его излишне поспешных и совершенно необдуманных слов. — Раз так, сейчас мы выясним прочность ваших нервов и стойкость духа, узнав, способны ли вы отвечать за свои слова!

Через секунду она активировала свою особенную ауру ментального подавления, и мне ужасно захотелось бежать — бежать, сколько есть сил из этого проклятого места подальше от этой проклятой девы, и зарыться где‑то глубоко — глубоко, чтобы никто не нашел, трясясь от страха и вздрагивая от каждого лёгкого шороха. Волны ужаса окатывали с ног до головы и толкали в спину, но крепко сжав зубы, я терпеливо держал волну за волной, оставаясь на месте и даже не притрагиваясь к оружию. А вот Армуж не выдержал, и, выпучив глаза, с громким нечеловеческим криком рванул куда‑то вдаль, продираясь сквозь густые кусты, совершенно не разбирая дороги. Сдаётся мне, теперь он сюда не вернётся ни за какие блага. Гарантированная психологическая травма. «Эх, не успели мы договорить, ещё несколько интересных тем оставалось», — с лёгкой досадой подумалось мне, окончательно выгоняя из головы наведённый сиреной ужас. Кстати, какого‑либо урона от него не шло, исключительно смешение чувств и навязанные желания.

— Ты, Герой, оказался немного крепче, чем мне думалось поначалу, — дева прекратила своё ментальное давление, поняв, что на меня оно не особенно‑то влияет. — Возможно, тебе хватит силы справиться и с моей бедой, не походя предварительно все «Лабиринты Желаний».

Да уж, такого «добра» мне точно не надо. «Лабиринты Желаний» — это несколько больших подземелий, где нет ни монстров, ни добычи. Зато хватает самых разнообразных ментальных воздействий, пробивающих любую стойкость и заставляющих попавшего внутрь игрока совершать глупые поступки. Иллюзии, галлюцинации, навязанные желания, причём, немалая их часть весьма приятна. Некоторым хочется возвращаться туда вновь и вновь. Игровая «стойкость разума» там не помогает, для успешного противостояния фальшивым чувствам требуется иметь свою стойкость и свой разум. А в комплекте к ментальному воздействию в тех лабиринтах идут многочисленные ловушки, терпеливо поджидающие одурманенные жертвы. В общем, выходили оттуда живыми редко, гораздо чаще улетая на перерождение, а тем, кто долго не выходил, после иногда требовалась помощь хороших психиатров, ибо они начинали путать реальность внешнюю и ту, что крутится только в их голове. Во времена моего паладинства, наставники водили перспективных новичков в самый лёгкий «Лабиринт», дабы те смогли освоить контроль собственных чувств в обстановке повышенной сложности. Мало кому удавалось сдать этот экзамен с первого раза и я, кстати, далеко не исключение. Но зря я обрадовался тому, что меня не хотят немедленно направить в те гиблые края, ибо появившееся задание оказалось не менее «интересным»:

• Внимание! Вам предложено задание «Расколдовать Сирену Фелину». Класс: «эпическое». Награда: Фелина станет вашей спутницей — женой. Время выполнения: 7 дней. Штраф за отказ: проклятье Озёрной Сирены. Вы навсегда потеряете веру в свои силы (первичные и вторичные характеристики -70 %). Штраф за провал: не снимаемое «презрение слабака» («сила» — 60 %, «ореол славы» — 90 %). Принять? Да/нет/(больше информации).

«Блин…» — сильно сократил длинную матерную тираду, возникшую в моей голове после прочтения предложенного задания. И таких диких штрафов за отказ и провал прежде видеть не доводилось. Чтобы навсегда процентно заваливались основные характеристики — это перебор. Сильный. После только персонажа удалять. Теперь можно лишь позавидовать быстро сбежавшему копейщику — его миновала чаша сия. Ладно, делать нечего, придётся принимать условия этой подлой шантажистки и заодно выяснять, как отнесётся к подобному дриада Милли. Это‑то и пугало сейчас больше всего. Но сначала поговорим, потому нажал пиктограмму «больше информации».

— Я могу очень недолго оставаться в этом образе, — дева взмахнула своими длинными волосами, показывая себя во всей красе с заметной печалью на своём лице. — Моя вторая сущность довлеет надо мной и сама я не способна справиться с ней. Требуется кто‑то, имеющий достаточно силы и стойкости, дабы не просто победить, но обуздать её. И если кто‑то это сможет — он получит меня всю без остатка! — сирена призывно взглянула мне в глаза, мгновенно вызывая у меня страстное желание, которое с большим трудом удалось задавить.

— Есть одна проблема, которая способна серьёзно помешать моему участию в твоей судьбе, — я очень издалека начал готовить тактическое отступление. — Дело в том, что у меня уже есть жена…

В ответ сирена громко рассмеялась.

— Фи, ну надо же, чем вы, герои, только пытаетесь отговариваться, — её ещё продолжали сотрясать приступы смеха. — И потом разве твоя нынешняя жена может быть ровней мне? — дева ещё раз изящно продемонстрировала свои прелести, приправив демонстрацию магической мощью, отчего вокруг её тела пространство засияло всеми цветами радуги, а задавленное было желание, снова выбралось на поверхность, мгновенно завладев телом. — Если ты поможешь мне, я попрошу твою жену уступить! — твёрдо заявила Фелина, немного ослабляя своё тлетворное влияние на мои мозги.

— Боюсь, ничего не получится, — виновато склонил голову, изображая искреннее сожаление, хотя все внутренние чувства единогласно требовали немедленно соглашаться. — Моя жена просто сильнее тебя.

Вместо ответа дева просто сложилась пополам от хохота. Я же, понимая, куда может завести наша хм, «беседа», не придумал ничего лучше, как попытаться призвать Милли, благо тут Сила Природы присутствовала в полном объёме.

— Надо же, соскучился! — появился в моей голове её ехидный голосок. — А где раньше прятался, не докричишься, не дозовёшься?

— Экзамены сдавал. Ангелу! — своим ответом сильно озадачил её, судя по донёсшимся до меня эмоциональным флюидам.

— Не выдумываешь? — явно усомнилась она.

— Приходи сюда, покажу кое — какой подарочек светлокрылого, — предложил ей, обращаясь уже к более актуальной причине: — Тут ещё твои конкурентки — шантажистки до меня сильно домогаются, образумить бы, пока совсем не замучили.

— Иду — иду, — недовольно фыркнула супруга, появляясь в открывшемся в паре метров от меня портале.

Две прекрасные обнаженные девы, зеленовласая и синеволосая внимательно рассматривали друг друга, а пространство между ними буквально трещало от сгустившихся потоков силы. Возможно, они о чём‑то мысленно говорили, но мои попытки влезть в их разговор окончились безрезультатно. Потом вдруг сирена громко пискнула, и, упав на колени, низко пригнула голову к земле.

— Прости Владыка, не ведала я, что он находится под твоим покровительством, — вслух сказала она, не поднимая головы.

До сих пор висящая перед моим взором надпись с крайним заданием бесследно растворилась.

— Значит, ты так и не поняла, почему стала той, кто ты есть сейчас. — Милли покачала головой, выражая искреннее сожаление. — Впрочем, тебя, Принцесса, я могу понять — отдавать себя недостойному из‑за жадности предков никому из женщин не пожелаешь. И теперь, повторяя их ошибки, когда видишь в ком‑то свой долгожданный шанс, тебе хочется принуждать силой.

— Прости, мой разум слаб, а чувства сильны, — сирена так и не поднимала головы, прося снисхождения.

— Тебе бы самой стоило разок пройти те «Лабиринты Желаний», а не силком отправлять туда приглянувшихся героев, — хмыкнула моя жена, явно меняя гнев на милость. — Кстати, ты уверена, что он действительно справится с твоей второй сущностью? — неожиданно спросила она, очевидно имея в виду меня.

— Я больше не могу ждать. Если не он, то больше никто, — тихо пискнула та, всё же украдкой взглянув в мою сторону, видимо я ей действительно приглянулся.

— Что ж, это может оказаться полезным… и интересным… — Милли тоже взглянула в мою сторону с каким‑то озорным огоньком в глазах. — Принимай её задание, если справишься, она поможет НАМ решить главную задачу, — приняла она весьма неожиданное решение, обратившись ко мне.

• Внимание! Вам предложено задание «Расколдовать Сирену Фелину». Класс: «эпическое». Награда: Принцесса Фелина станет вашей спутницей — женой. Время выполнения: 4 часа. Штраф за отказ: нет. Штраф за провал: нет. Принять? Да/нет.

Подивившись заметному изменению задания, уверенно нажал «Да», ещё не догадываясь, что за этим последует. Синеволосая дева подёрнулась дымкой, снова обернувшись озёрной сиреной.

— Удержи её, во что бы то ни стало, удержи, не позволив уйти на дно, — громко крикнула Милли, резко отпрыгивая в сторону, ибо попадать под пробивающий любые стойкости ментальный удар ей сильно не хотелось.

Я же на ходу перекидывал на себя комплект одежды Мастера — Охотника, скидывая чёрную броню в «пространственный карман». Вовремя — сирена рванулась к воде, обрушивая на меня свой чудовищный дар. Схватив её перчатками, потащил обратно, превозмогая сильнейшую головную боль, ломоту неразрушимых костей и не обращая внимания на галлюцинации, в которых моё тело то медленно сгорало в огне, обугливаясь снизу доверху, то разрывалось уродливыми зверями, падало со скалы на острые камни, растворялось в кипящей кислоте и далее в том же духе. Фильтры ощущений отсутствовали, однако после пережитого ритуала упрочнения собственного тела боль не казалась поистине всеобъемлющей. Едва видимая на фоне непрекращающихся кошмаров полоска здоровья рывками сокращалась, но мне хватало силы вовремя подлечивать себя. Боль, галлюцинации, борьба с неадекватными порывами собственного виртуального организма, и так по кругу, но сознание крепко держалось, не спеша сбегать в блаженное беспамятство. Труднее всего было бороться с резко накатывающими порывами животного ужаса, толкавшими к паническому бегству и становившимися всё сильнее и сильнее раз от раза. Они буквально выворачивали изнутри, заставляя позабыть, что я делаю и почему ещё не бегу отсюда, выпучив глаза. Однако я лишь крепче сжимал руки, не выпуская из них вырывающуюся добычу. Потом вдруг всё резко прекратилось и лишь сообщение системы повисло перед сильно затуманенным взором:

• Поздравляем, вы получили достижение «Неустрашимый». Вы смогли преодолеть самый большой страх, когда‑либо испытываемый в своей жизни. Награда: Слава +1, +5 очков основных характеристик (не распределено), +10 очков таланта (не задействовано). Получена десятикратная стойкость к любым ментальным проявлениям.

• Стойкость к ментальным проявлениям 10х (полученный ментальный урон дополнительно снижается в 10 раз).

Сирена же снова превратилась в девушку, обмякшую в моих руках. Та оставалась пару минут без сознания, и лишь лёгкое колыхание груди показывало, что она жива. Потом она открыла глаза и с явным удивлением, переходящим в восторг, взглянула на меня.

— Я верила — у тебя получится! — выдохнула она, решительно вешаясь на мою шею. Вместе с этим пришло оповещение о полученных дополнениях в моей игровой жизни:

• Задание «Расколдовать Сирену Фелину» выполнено. Награда: Принцесса Фелина становится вашей спутницей — женой.

• Взяв второй женой Принцессу Фелину единственную законную наследницу трона королевства Латрия, вы получаете титул Принц — консорт. Ореол славы +60.

• Предупреждаем, брачные узы предполагают верность. Ваша вторая супруга исключительно ревнива и предпочтёт всегда находиться рядом с вами, быстро отваживая любых потенциальных конкуренток, кроме первой жены. Отнеситесь к её характеру с должным пониманием для своего же счастья.

Теперь свободы точно не видать! Да ещё этот титул, который непонятно куда засунуть. Дело в том, что королевство Латрия является эфемерным, на его месте находятся так называемые «Земли Кланов», где власть, порядки и прочее определяют именно они. Короля Латрии давным — давно убили, столица превратилась в вольный город, причём, весьма своеобразный. Стражи из НПС там нет и по договору между кланами разрешено абсолютно всё, за что в других городах легко нарваться на крупный штраф и другие неприятности, а также действует исключительное право силы. Кто сильней — тот и прав, а если ты слаб — то неправ просто по определению. Весёленькое местечко, не правда ли? Подозреваю, на мои плечи запросто может свалиться эпическая миссия удаления этого гнойника с тела «Фантазии». Как будто других дел нет.

— А теперь показывай обещанный подарочек ангела, — подождав, когда мы более — менее придем в чувства, дриада подошла к нам и бесцеремонно завладела моим вниманием, заставив испуганную Принцессу слезть с моей шеи.

— Смотри, — перекинул ей кристалл с «божественным порталом». — Только благодаря ему мне удалось выбраться из ловушки, куда я попал, сделав шаг в портал около твоего дерева.

Милли задумчиво покачала головой, возвращая его обратно.

— Умеешь ты, мой муж, находить себе интересные приключения, — она подошла вплотную и крепко обняла меня, закрывая рот страстным поцелуем.

Впрочем, бурного продолжения в этот раз не последовало, Фелина тоже обломалась, ибо на повестке стоял более актуальный вопрос противодействия тварям Бездны. Милли удручённо посетовала на их постоянно усиливающееся давление. Хоть им пока и не по силам проникнуть на контролируемую ей территорию в попытках добраться до естественных источников силы, однако подобного осталось не так долго ждать. Если это произойдёт, в лесах опять сменится власть, что крайне не выгодно ей и мне. И отбиться, как в прошлый раз, уже не получится, ибо в атаку пойдут целые легионы одержимых игроков. Рассказал о своих планах, получив полное одобрение. Принцесса внимательно слушала наш диалог и пока не вмешивалась со своими непрошеными советами. После мы сами обратили внимание на неё, узнавая, чем же она может принести пользу. Та открыла нам для просмотра свои характеристики, мол — смотрите и разбирайтесь:

Имя: Принцесса Фелина. Социальный статус: «спутница игрока». Уровень: 100–10. Класс: «Жена», «эпическая» категория, уровень 0.

Базовые характеристики:

• Жизнь — 10000

• Сила — 100

• Подвижность — 100

• Восприятие — 100

• Мана — 2000

• Сила духа — 100

Вторичные характеристики:

• Выносливость — 200

• Ловкость — 100

• Скорость бега — 100

• Регенерация здоровья — 300

• Регенерация маны — 200

Третичные характеристики:

• Аура стихийной стойкости — 65

• Общая стойкость 3х (любой входящий урон ослабляется в 3 раза).

• Ментальный блок (полное игнорирование ментального воздействия).

• Иммунитет к ядам.

• Водное дыхание.

Таланты:

• Стихийное слияние (слияние с любыми свободными стихийными источниками).

Активные умения:

• Озеро кошмарных иллюзий (требуется слияние со стихийным источником).

Родство со стихиями:

• Вода — 100

• Огонь — 10

• Воздух — 10

• Земля — 10

• Свет — 10

• Тьма — 10

Впервые удалось взглянуть, что реально творится в характеристиках у крутых Мест — Боссов. Увы, главная сила Фелины явно заключается в стихийном источнике, прячущемся на озерном дне. Тут для меня всё очевидно. И при удалении от него она станет вполне рядовой колдуньей. Ага, «рядовой»! Достаточно лишь взглянуть на «силу духа» и «ману». А уж «жизни» то сколько! Для колдуньи!! И ещё, вы только представьте себе — «эпический» класс «Жена»!!! Круче может быть только эпическая тёща, но с ней лучше всего даже во сне не встречаться, ибо есть риск банально не проснуться от свалившегося на голову счастья. Понять бы ещё как этот класс прокачивать, его нулевой уровень недвусмысленно намекает, что моя постоянная напарница может стать гораздо сильнее. Вот только у неё нет ни заклинаний, ни оружия, с одеждой проблем тоже не видно из‑за полнейшего отсутствия оной. Похоже, в образе озёрной сирены, материальные предметы её просто не интересовали, потому и скопить богатств за долгие годы изведения случайных или не очень игроков не удалось. Опять же таланта сбора трофеев нет. И теперь её вооружение и экипировка полностью ложится на мои плечи. Подобное обстоятельство для игры являлась нормальным. В «Фантазии» не предлагалось большого разнообразия петов*.

[Пет — «питомец», жаргонное слово, обозначающее самых разнообразных зверей — питомцев — помощников]

Лишь самые обыкновенные собаки и кошки — извечные спутники людей. Собаку вполне реально прокачать до размера знатного волкодава, легко перекусывающего игроком или монстром среднего уровня, да и кошечку можно неплохо откормить, но это не могло сравниться с предложением, имевшимся в других игровых проектах полного погружения. Вот там действительно разнообразие, как говорится — на любой вкус, цвет и размер, но лишь для тех, кто способен самостоятельно платить за игру, а не сидеть на бюджете у государства. И платить немало, плюс регулярно вкладывать реальные деньги в собственного персонажа, ибо без доната выше среднего уровня и там не прыгнуть — все возможности надёжно перекрыты. Зато здесь имелся некоторый шанс обрести спутника — НПС. Виртуальные жены и мужья, соратники — побратимы, усыновлённые дети, ученики — подмастерья и тому подобное. При разработке игры этому моменту уделили немало сил для укрепления социального фактора. И для кое — чего ещё, дабы немного осложнить создание новых семей из игроков, которые переходят в реальность. А там рождаются дети, требующие государственных пособий, появляется рост численности населения, против которого и загоняли всех в виртуальные миры. Уж не знаю, к счастью или нет, но столь хитрая задумка практически не сработала. Игра наоборот поспособствовала знакомству молодых людей, появлению множества реальных семей и заметному всплеску рождаемости. По крайней мере, в нашей стране не все смогли оценить исключительно безопасный виртуальный секс с человекоподобной имитацией, предпочтя ему реальное живое общение. Впрочем, приобретённые игровые напарники со временем становились действительно похожими на живых людей, и порой сразу нельзя было сказать, с кем ты общаешься — с живым игроком или цифровой личностью. Для обретения верного соратника или вообще члена семьи требовалось пройти сложную цепочку квестов, или же совершить нечто героическое, преодолев себя и обстоятельства, как в моём крайнем случае. Иногда можно было просто выкупить «раба» или «рабыню», такое периодически встречалось. Если очень повезёт, то удастся встретить подходящего на роль спутника или помощника НПС где угодно. Однако помощники обычно доставались «голыми», их начальное обеспечение и прокачка ложилась на игрока, хотя в перспективе они сами приносили доход и ещё много другой пользы. Окончательная гибель теперь им тоже не грозила, хотя после смерти они возрождались далеко не сразу, приходилось ждать месяц. В моём персональном случае открывалась уникальная возможность воспользоваться «Животворящей водой», пусть это и крайняя мера, до которой лучше не доводить. О, кстати! Женам ведь тоже можно выдать по персональной фляге, при крайне неудачном стечении обстоятельств они смогут воскресить и меня прямо на месте гибели. Не придётся ждать естественного возрождения и терять драгоценное время. Спутникам подходили те же вещи, что и самим игрокам и «работали» они на них аналогично. Серьёзно задумался, как и чем вооружить свою вторую супругу, раз её судьба теперь всюду следовать за мной неотрывным хвостиком. Раздумья переросли в коллективный мозговой штурм на троих, по результату которого решили сделать из неё преимущественно дистанционного бойца: лук и дальнобойная боевая магия, плюс целительская поддержка. Последнее скорее для неё же самой. Несмотря на огромное здоровье, потерять его можно в один момент, неудачно попав под массированный обстрел или атаку слаженной боевой группы. Полезных талантов у неё не имелось, зато она, как законная жена, оказывается, могла вытягивать их через близость, при наличии у мужа таланта «передача опыта». Вот и пригодился, собственно. Своеобразная передача получается, но иначе бы пришлось обучать её как обычно — медленно и печально. Сильно порадовался, когда она мне это заявила. Вот интересно, а если бы она вдруг оказалась э… мужиком? Иногда превращённые в лягушек принцессы совершенно неожиданно оказываются принцами. Сюрприз, да. С заклинаниями ситуация аналогичная, а вот про умения ничего неизвестно. После рассказа Фелины, наконец‑то открылась справка, где об этом нашлось совсем краткое описание буквально из десятка строк. Да уж, порадовали разработчики так «порадовали», хорошо хоть заранее предупредили. Ещё чуть — чуть и вообще эту передачу талантов половым способом можно было честно назвать откровенным грабежом. Во — первых, перетягиваемые через близость таланты и заклинания должны достигать у игрока максимума прокачки, иначе его партнёрше за них не удастся зацепиться. Во — вторых, у донора они при этом сбрасывались до начальной единицы. Хорошо хоть полностью не пропадали и на том спасибо. Медленный вариант передачи опыта не сбрасывал имеющегося прогресса, но всё равно требовал продлевать подрастающие таланты спутника за счёт свободных очков самого игрока. То есть не сильно‑то я и теряю. С другой стороны — мой персонаж сейчас практически достиг потолка своего развития, потому не придётся разрываться, определяя, кому нужнее столь дефицитные очки талантов — себе или напарнице.

Обсудив наиболее актуальные вопросы, Милли покинула нас, отправившись по своим исключительно важным делам, пообещав присутствовать на трибунах во время турнира с моим участием. Напоследок она попросила при удобном случае подобрать для неё цивильный комплект одежды, ибо постоянно поддерживать на себе стойкие иллюзии в городе ей тяжело. Принцессе же требовалось сделать что‑то прямо сейчас, ибо теперь чувствовать себя голой ей было крайне неприятно. Времени до ночи ещё хватало, потому сразу же приступил к работе. Сначала стоило позаботиться об обуви. Без неё скорость перемещения вдвое ниже возможного максимума, не говоря о прочих неудобствах. Поискав подходящие рецепты в своих книгах, выложил на землю кожу полозов, кости демонов, нитки, инструменты и флакончики с алхимическими ингредиентами. Ещё поискав рецепты, уже по алхимическим снадобьям, пригодным для обработки материалов, занялся в первую очередь ими. Пользуясь рецептами можно творить целенаправленно, заранее формируя набор желательных характеристик готового изделия, а не рассчитывать на то, что выйдет само собой. Рецепты у меня из книги кожевенного дела «редкого» класса, но я планирую их серьёзно доработать, дабы получить нечто гораздо лучшее. Взятые за основу «Сапоги охотника» серьёзно преображались как внешне, так и внутренне. Исключительно качественная кожа, улучшенная внешняя отделка, дополнительные костяные вставки и накладки. Вкладываю в создаваемое изделие не только исходный рецепт, но и свой опыт. Применяю четыре «уникальных» компонента для пропитки на основе слизи полозов: один для повышения скорости бега и снижения усталости при ходьбе, другой закрепляет общую стойкость кожи, третий способствует затиранию следов, а четвёртый должен по описанию хорошо противостоять агрессивной земной стихии и скрадывать звук шагов за счёт неравномерного размягчения подошвы при ходьбе. Всё необходимое для приготовления нашлось в моих бездонных запасниках. Как только компоненты были готовы, запустился «творческий порыв». Руки сами совершали необходимые действия, сознание лишь контролировало правильность выполнения, в редких случаях подправляя мелкие огрехи. Три часа работы и я подношу Фелине первый подарок:

-> «Сапоги Рейнджера». Класс: «уникальное». Вес: 0,8 кг. Прочность: 440/440. Комфорт: 20. Привлекательность в глазах НПС: +5. Защита: голень: 14, стопа: 36 (физическая). Защита от негативного воздействия всех стихий, кроме земли на стопу и голень: 10, от земной стихии: 21. Эффект «Тихий шаг»: полностью отсутствует звук шагов при ходьбе по твёрдой поверхности. Дополнительный эффект к характеристике «скорость бега» +80 %, выносливость при беге +40. Дополнительное качество — оставляемый след на земле исчезает в 3 раз быстрее.

Даже мои сапоги Мастера — Охотника заметно хуже, если не рассматривать эффекта от совокупности всего комплекта. Получив обновку, Принцесса воскликнула от радости:

— У тебя, муж, поистине золотые руки! — на её лице появилось счастливое выражение, и при этом она внимательно разглядывала свои обутые ноги, ибо сапожки получились не только удобными, но и красивыми, о чём недвусмысленно говорила характеристика «привлекательность».

Как‑то оно само у меня получилось, из‑за пробудившегося от спячки чувства прекрасного. Могло получиться ещё красивее, если ещё дополнительную вышивку наложить, но тогда появляется опасность снижения других характеристик.

— Ой, уровень категории на единичку подрос, — неожиданно воскликнула она, прекратив разглядывание своей обновки.

Она снова предъявила мне окно своих характеристик, которые увеличились ровно на один процент. Все сразу, первичные и вторичные. Я же серьёзно задумался о гениальности того, кто такое придумал. Но сомневаюсь, что тут дело именно в вещах. Скорее играет роль уровень жениного счастья. Про прокачку спутников на форумах имелось множество тем. Некогда я интересовался возможностью обрести напарника или напарницу, внимательно прочитав всё, что нашлось дельного по этой теме. Но обстоятельства всё не складывались, в результате так и оставался одиночкой. Теперь же вспоминается косвенное упоминание в какой‑то из совсем старых тем, мол — «если ваша лучшая половинка чувствует себя счастливой, то она становится сильнее», хотя прямо ни о чём не говорилось.

— А красивое платье ты сможешь сшить? — едва одетая дева взглянула на меня с заметным огоньком в глазах.

— Не знаю… — я лишь пожал плечами, выражая большие сомнения. — Нет ни подходящих рецептов, ни ткани. Да и с ней ещё не доводилось работать. Проще на аукционе купить готовое изделие и немного доработать его вышивкой и алхимическими пропитками. И потом в лесах, где нам чаще придётся бывать, куда практичнее штаны и кожаная куртка. Как раз время для её изготовления ещё есть, — с этими словами выложил на землю несколько шкур химер, недавно добытых в пещерах.

Их короткий нежный мех имел светло — серый окрас, который стоит немного подкрасить пятнами, получив вместе с хорошей эстетикой весьма неплохой камуфляж. Снова дело начиналось с алхимии: несколько «редких» корней, различные ягоды, луковая шелуха и другие компоненты для получения красок. Усиливающая пропитка тоже никуда не девалось, пришлось открывать дополнительные рецепты, полностью исчерпав уже имевшийся лимит в книге и даже вложив три очка талантов. Впрочем, тех пока не приходилось жалеть, ибо оставшийся запас в триста сорок восемь единиц реально впечатлял. Сделав эликсиры, достал рецепт «Куртки охотника», приступив к кройке и сращиванию отдельных кусков шкур в целое изделие. «Животворящая вода» ничем в этом не уступала «Живой». На карманы и часть подкладки в наиболее уязвимых местах пошла тончайшая кожа демонов. При удобном случае стоит пополнить запас, уж очень хороший материал для различных поделок. Пока куртка пропитывалась и прокрашивалась, сделал ещё и перчатки. Без них точная стрельба из лука весьма затруднительна: стрела хочет выскользнуть из захвата пальцев прежде срока, а освобождённая тетива больно бьёт по запястью руки, держащей лук. Солнце закатилось за лес, оставив медленно тускнеющую полоску на западе, когда я закончил работу.

— Держи, — протянул вещи, внимательно наблюдавшей за моей работой супруге, вместе с передачей информации «распознавания».

-> «Меховая куртка Рейнджера с капюшоном». Класс: «уникальное». Вес 1,2 кг. Прочность: 615/615. Привлекательность в глазах НПС: +10. Удобство: 30. Комфорт: 20. Защита: верхняя часть тела, включая шею, голова при накидывании капюшона. Стойкость к урону оружия: 65 колющего и режущего, 10 рубящего, 5 дробящего. Стихийная стойкость: 9. Эффект маскировки: в лесу штраф зрительного восприятия наблюдателей 20 %. Дополнительное свойство: 1 слот для экипировки оружия типа лук, 1 слот для экипировки оружия типа нож или кинжал. 6 карманов под слоты быстрого доступа (универсальные) на 1 ячейку, 2 кармана на 2 ячейки.

Куртка получилась хорошо приталенной и плотно облегающей заметно выступающие женские формы, и одновременно немного размывающей зрительное восприятие, не позволяющей полностью сосредоточится на соблазнительных выпуклостях, что создавало дополнительный «вау эффект». Общую маскировку несколько портили густые синие волосы Фелины, которые она далеко не сразу догадалась убрать в специальный внутренний карман на спине. Увы, в этот раз «легендарный» сетовый комплект или его части не вышло, хоть в названиях двух предметов и проявилось знаковое слово «Рейнджер» при наличии в выполненном с моими доработками рецепте совсем иного названия. «Рейнджер» — это особый игровой класс, в который со временем развивается «Охотник — одиночка». Выше него, получается как раз «Мастер — Охотник», но, как теперь стало очевидно — обрести его возможно только в «детском саду», проявив недюжинную находчивость и изобретательность. Все эти категории героические, в отличие от социальных «Охотника — добытчика» и «Егеря», обладающих сходными талантами и возможностями, но не имевшими «неприятия города». Вместо него у них имелось ослабление «тоска по дому», не позволявшее надолго застревать в лесу. Теперь бы ещё до конца понять, как создаются «легендарные» комплекты одежды, ибо рецептов такого уровня просто не бывает, как и «эпических», впрочем. Пока есть лишь толстые намёки о влиянии духа творца на создаваемые им предметы, а также соответствующих предметов на самого игрока. Как бы иначе я смог получить вторичный класс «Чёрного Рыцаря», если бы до того не добыл одноимённый комплект брони? Да и с «Мастером — Охотником» не всё просто. Сначала найденная в медвежьей берлоге пряжка ремня, потом первое даже не созданное, а отремонтированное своими руками изделие с проявившимся характерным названием и только после получение основного класса без обращения к наставникам. Вот так, столько лет играл, играл, и только теперь удалось случайно прикоснуться к некоторым тайнам игры.

Перчатки же ничем выдающимся не порадовали, хотя и оказались практически копией моих, за исключением отсутствия сетового эффекта:

-> «Перчатки Крепкого Хвата из кожи демона». Класс: «уникальное». Вес 0,08 кг. Прочность: 1006/1006. Защита: кисти рук и запястье. Стойкость к урону оружия: 75 колющего, 55 режущего, 5 рубящего. Стихийная стойкость: 15 вода и воздух, 20 огонь. Свойство: «крепкий хват», невозможно выбить из руки оружие, допускается длительное удержание противника при достатке «силы». Особенности: при удержании противника теряется прочность.

— Прочее доделаю завтра, — пообещал внимательно рассматривающей свой голый зад Принцессе, уровень категории которой подрос ещё на одну единичку. — Если так любишь рассматривать себя, могу сделать прозрачные штаны из кожи демонов, они совершенно ничего не станут скрывать, выставив всю красоту на всеобщее обозрение, — подшутил над ней, получив за это крепкий удар кулачком в плечо.

«Хорошо хоть более чувствительные места не стала проверять», — успел подумать я, прежде чем эта самая проверка началась. Правда она оказалась достаточно аккуратной попыткой стянуть с меня самого столь недостающий ей предмет одежды.

* * *

Главный замок клана «Рехим», большой кабинет с массивным столом посередине, обставленный мебелью из тёмного дерева.

— Значит, говоришь, никаких зацепок? — острый взгляд немолодой женщины, сидевшей в кресле хозяйки кабинета, упёрся в опустившего голову мужчину, стоявшего перед ней навытяжку.

Тот сильно переживал по поводу произошедшего провала, чего с ним и его людьми давненько не случалось. И ведь поначалу ничего не предвещало такого фиаско, можно сказать — самая обычная рядовая операция, но вдруг всё пошло не так, как изначально предполагалось.

— Да, — повторил мужчина виноватым тоном, всё же оторвав свой взгляд от земли. — Аукционный ник того игрока фальшивый, право охоты на него не выкупить. Реальный же мы так и не узнали, есть только внешность с записей. Мы получили от наших информаторов полный список его покупок и проявленного интереса к другим лотам. Систематизации материал поддаётся плохо, похоже на работу кланового брокера, обслуживающего сторонние заказы, но слишком узок перебор. Складывалось впечатление крупных закупок чисто для себя, хотя опять же есть странности в виде интереса к тому, что нужно магам и одновременно обычным предметам. Возможно, мы имеем дело с небольшой группой игроков, а не с одиночкой, как подумали изначально, или же есть расчёт на последующую перепродажу. Книга была выкуплена им случайно, это не похоже на явную работу против наших интересов. Потому считаю…

— Стоп! — женщина не дала мужчине договорить. — Меня сейчас совершенно не интересует та злосчастная книга, — выражение лица хозяйки кабинета показывало крайнюю степень раздражения. — Нам гораздо важнее понять, почему вдруг взбесился твой «тайный союзник». Само ли это произошло или тот игрок как‑то повлиял. Если второе — то для нас это может поменять абсолютно всё!

— Я точно не знаю, Маглея, лишь одни предположения, — тяжело вздохнул мужчина. — Из системных записей сложно сделать однозначный вывод, вот посмотри сама, — проделав пассы руками, мужчина вывел перед собой светящийся текст:

«Разрыв духовной и ментальной связи. Разрушение эффекта одержимости. Получен урон…»

А ниже светилась более крупная надпись:

«Вы погибли».

— Даже не хочу вспоминать, что мне довелось пережить между тем разрывом и гибелью, — ещё раз вздохнул мужчина. — Но перед тем как всё случилось, я почувствовал высвобождение маны поблизости. Потому есть веские основания списать сей эффект на действие неизвестного заклинания, целенаправленно воздействующего исключительно на «тайных союзников». Иначе бы появилась системная запись.

— Так — так… — Властная Маглея побарабанила пальцами по подлокотнику кресла. — Неизвестное заклинание, говоришь? Если так, то весь эпизод можно отнести к проведению разведывательной миссии, в которой получены бесценные сведения. Отдельная премия всем участвующим, с условием крепко держать рот на замке даже среди своих. Я проинформирую директорат, пусть принимают меры, раз «тайные союзники» оказались с изрядным душком и выбиваются с одного лёгкого магического удара. Теперь по тому игроку. Поиски своими силами категорически запрещаю! Передай заказ частным детективам не жалея аванса и награды. Подготовь особый отряд быстрого реагирования без одержимых в своём составе. Кроме того потребуются опытные дипломаты, я не исключаю шанса мирно договориться, если детективы как‑то сумеют выйти на него. Свободен! — хозяйка кабинета сделала жест рукой, отсылая заметно повеселевшего обещанием премии подчинённого восвояси.

* * *

И в ещё одном клановом замке собравшиеся за столом игроки пытались разобраться, что к чему.

— Артём, хватит уже трястись, как будто за тобой гонятся все черти Ада, — недовольно буркнул молодому человеку крепкий мужик с волевым лицом в расшитой узорами светлой рубахе. — Ты бы лучше родного отца побоялся, а то я ненадолго забуду, что ты уже давно вырос.

— Не надо, Пап, мне и так хреново… — молодой человек попытался собрать свою волю в кулак и вытолкнуть из себя последствия недавних переживаний, усилия постепенно приносили результат.

— Вот так уже значительно лучше, — похвалил его старания мужчина. — Теперь рассказывай нам свои личные впечатления о нём, записи и логи мы уже просмотрели. Но ты и сам понимаешь — этого мало, — сидевшие за столом люди кивками голов подтвердили его слова.

— Знаешь, Пап, я сам до сих пор не могу определиться… — игрок с видимым ником Армуж над головой всё же сумел окончательно успокоиться. — Я бы посчитал его продвинутым социалом, если бы он наглядно не продемонстрировал свои силы и боевые умения на учебной площадке. Вы все видели бафы его кулинарных шедевров? Я их даже «распознать» не смог, проверив только реальное воздействие. Двадцать пять пунктов основных характеристик в общей сумме на шесть часов всего с одного блюда! А ведь он приготовил их из купленных на базаре самых «простых» продуктов прямо у меня на глазах да ещё в походных условиях. Сколько бы получилось на прокаченной до предела кухне из «редких» ингредиентов и подумать страшно. С такими талантами и открытыми рецептами махать мечем просто бессмысленно — больше потеряешь, чем заработаешь. И заоблачная цена его экипировки уже не кажется совершенно неподъёмной для обычного игрока.

— Ты считаешь — за ним нет своего клана? — осторожно спросили его из‑за стола.

— Манера общения выдаёт одиночку, — уверенно ответил молодой человек. — Впрочем, могу ошибаться, и с его стороны возможна тонкая игра. Он демонстрировал желание говорить, как будто долго обходился без нормального общения в коллективе.

— А его класс персонажа ты бы смог предположить? — задала вопрос единственная женщина из числа присутствующих за столом.

— Рыцарь — тут нет никаких сомнений, хоть и он сдерживался на площадке от применения своих классовых фишек, наверняка среди них есть что‑то необычное, — тон голоса Армужа не оставлял сомнений в его полной уверенности. — Судя по всему, он и привлёк внимание проклятой озёрной сирены, — тут его снова сильно передёрнуло от нахлынувших воспоминаний.

— Думаешь, его тоже вынесло оттуда? — отец снова обратил на сына внимание.

— По крайней мере — его нервы оказались гораздо крепче моих, — недовольно хмыкнул молодой человек. — И теперь мы точно знаем, какой именно квест обычно выдаёт та сирена. «Сюжетная дыра» — сильно сомневаюсь в самой возможности его как‑то пройти… — тяжелый вздох разочарования завершил фразу.

— В целом, полученная информация требует от нашего клана сильного изменения всей внешней и внутренней политики, — слово снова взяла женщина, мгновенно притянув всё внимание присутствующих к себе. — Слова того Чёрного про тварей Бездны нуждаются в тщательной перепроверке, однако я как и раньше настоятельно рекомендую всем нам не торопиться с обретением и развитием «тайных помощников». Теперь по поводу предстоящего турнира… — тут она выдержала паузу и окинула пронизывающим взглядом всех сидящих за столом. — В силу того, что мы в нём больше не участвуем, следует сосредоточить ресурсы на тотализаторе. Чувствую, этот Чёрный прячет лицо и ник не просто так. Такой особенный игрок рвётся на арену, чтобы непременно победить. И раз букмекеры активно принимают повышенные ставки против действующего чемпиона… — ещё одна короткая пауза и лёгкая ухмылка на губах женщины, — этим не грех и воспользоваться. Главное встать первыми в очереди за выигрышем, да и внимательно присмотреть за кое — кем не помешает. Но основной доход я вижу с тотализатора зрительских трибун. Свободные деньги нам вскоре могут сильно пригодиться. И помните — всё услышанное тут стоит сохранить в тайне особенно от нашего директората. В последнее время тот слишком заигрался в непонятные игры с администрацией, и ничем хорошим это не кончится.

— Несравненная Зела, я всегда доверяю твоему женскому чутью, — рассыпался комплиментами отец Армужа. — И ещё я верю твоим давним предсказаниям, что мы сумеем сбросить со своей шеи ярмо корпораций. Чувствую, этот миг уже близок! — собравшиеся за столом единомышленники дружно заулыбались, гнуть спину на жадных хозяев им сильно надоело.

* * *

 

Вторая глава

Многие мужчины заблуждаются, наивно полагая, что страстная женщина, испытывающая к тебе нежные чувства и имеющая большое желание — настоящее воплощение счастья. По крайней мере, первые два раза это бывает именно так. А потом, когда уже так хочется спать, игривые домогательства уже могут вызвать лишь стойкое раздражение. Тем паче, когда «любовь» параллельно используется для чего‑то иного. В общем, меня с трудом хватило только на пять раз, после чего я запросил пощады. В реальности не получилось бы и такого, я далеко не Геракл, по преданиям осеменявший по полсотни девственниц за один заход. Зато успешно передал Фелине таланты «незаметность», «тайное перемещение», «стрелковое оружие», заклинания «щит маны» и «стрела тьмы», быстро восполнив свои потери «бустером», без сожалений расставаясь с теперь уже не такими уж нужными единицами характеристик. Запаса ещё хватит на передачу кучи всего, что нам сильно пригодится в ближайшее время. Сделав непростое дело, мгновенно провалился в сон без сновидений, чтобы быть вырванным из него очередной порцией беспардонных домогательств. Виртуальная жена оказалась на редкость любвеобильной и хотела не только компенсировать своё долгое сидение в девках, но и стрясти с меня столь нужные ей таланты и заклинания. Причём второго ей хотелось не меньше первого. Утром меня едва хватило только на четыре раза, благодаря которым её магический арсенал пополнился «исцелением», «рывком маны» и очень полезным в нынешних условиях «развоплощением», а в придачу ко всему она обрела «стальную волю». Ожидаемо подросла на пару единиц её категория, наглядно подтвердив вчерашние догадки. Теперь уже не так страшно выходить вдвоём против целой толпы. Кстати, моя особенность героического класса, как оказалось, совершенно не распространялась на жену. То есть я не получал ослабления, когда Фелина состояла со мной в одной группе.

Приготовив на завтрак кашу с мясом, продолжил творить. В первую очередь сделал своей женщине штаны по тому же технологическому шаблону, что и куртку. С выкройкой пришлось хорошенько повозиться, дабы получилось действительно красиво, ибо моё резко обострившееся чувство прекрасного не позволяло схалтурить.

-> «Лохматые штаны Рейнджера». Класс: «уникальное». Вес 0,56 кг. Прочность: 615/615. Привлекательность в глазах НПС: +6. Удобство: 20. Комфорт: 20. Защита: нижняя часть тела, исключая голень и стопу. Стойкость к урону оружия: 65 колющего и режущего, 10 рубящего, 5 дробящего. Стихийная стойкость: 14. Эффект маскировки: в лесу штраф зрительного восприятия наблюдателей 20 %. Дополнительное свойство: 2 кармана под слоты быстрого доступа (универсальные) на 2 ячейки.

Вот теперь можно вдвоём двигать в город, хорошенько покопаться на аукционе, ибо мои изделия больше подходят для леса, хотя и в городе будут смотреться весьма эффектно. Но какая женщина удовлетворится лишь одним комплектом одежды? Тем более Принцесса, которая хорошо помнила своё далёкое прошлое. Да и для Милли стоило что‑то по — быстрому присмотреть. В общем, расходы предстояли знатные, а вот доходов пока явно не предвиделось. Ждать продажи части своих запасов не стоило, ибо вполне могла произойти ещё одна встреча с «Химиками», сомневаюсь в пропаже у них страстного желания поквитаться со мной. Второй раз они наверняка прибудут за моей головой в куда большем составе, дополнительно подстраховавшись на случай всяческих неожиданностей.

• Внимание!!! Вы вошли на территорию крупного населённого пункта, и вам здесь стало немного не по себе. На вас наложено классовое ослабление «неприятие города» все первичные и вторичные характеристики -50 %. Для отмены ослабления покиньте населённый пункт.

Действительно, города мне не сильно нравятся, особенно сейчас. Благодаря своей незаметности мы благополучно прошли мимо нескольких заварушек, где игроки ожесточённо мордовали друг дружку. Похоже, в городе начались кровавые разборки между кланами, и попасть в них случайному прохожему проще простого.

— Часто ли тут такое происходит? — спросила меня явно напрягшаяся жена, когда в метре от нас пролетело чьё‑то громко орущее тело.

Удар об кирпичную стену дома оно не пережило, свалившись на землю безвольной куклой. Промелькнула было мысль немного помародёрствовать, однако не хотелось случайно оказаться втянутым в чужой конфликт. Да и по внешнему виду ничем особенным погибший игрок нас не порадует.

— Если нам не удастся навести порядок, то подобное станет обыденностью, — лишь покачал головой, выражая самое искреннее сожаление. — Раньше в городах за такой бардак быстро стража прибирала, но теперь власть переменилась, и начался передел сфер влияния. Причём, пока это ещё цветочки, ягодки…

Договорить мне не позволил какой‑то особенно зоркий стрелок, за секунду умудрившийся всадить в меня сразу две стрелы. Сильная вспышка боли едва не погасила сознание, здоровье резко упало в красную зону, еле — еле успел применить «исцеление», выдёргивая острые и чрезвычайно болезненные подарочки из своего тела. И это с моим десятикратным ослаблением физических повреждений и весьма неплохой защитой от стрел одежды Мастера — Охотника. «Чем же он таким засадил?» — возникла мысль искреннего удивления. «И хорошо хоть в особенно критические места стрелу не влепил, а дырки в плече и колене вполне переживаемы. Обездвижить захотел, гадёныш!» — про себя успел подумать я, запоздало активируя щит маны, об который стукнулось ещё две стрелы подряд, однако на здоровье это всё равно сказалось не самым лучшим образом. Выхватывая бумеранг, краем глаза отметил, как в проявившуюся на крыше соседнего дома фигуру в плаще, хорошо сливающуюся с поверхностью крыши, Фелина всаживает серый росчерк «стрелы тьмы». Ник проявившегося игрока огненно красный, что наглядно говорит о его «добропорядочности» вместе с ярким ореолом убеждённого злодея. Интересно, почему я его раньше не заметил? Пойманное заклинание не убивает этого злостного ПК — шера, лишь заставляя обратить всё внимание исключительно на девушку, выпуская в неё стрелу за стрелой со скоростью настоящего пулемёта. Только и она тоже вовремя активировала магический щит, потому его стрелы не достигли цели, упав на землю. Однако хорошо видимая мне её полоска здоровья просела, хоть и не ушла совсем из «зелёной зоны», после чего снова мгновенно достигла максимума по результату действия применённого «исцеления». Могла бы и не тратить ману со своим огромным запасом «жизни» и сильной «регенерацией», лучше бы ещё разок попотчевала врага убойным заклинанием. Не став ждать, когда полая вражина ускользнёт, осознав бесполезность обстрела закрывшихся щитами магов и способных себя быстро лечить, швыряю свой метательный снаряд. Невероятным движением стрелок уклоняется от летящего в него стремительного чёрного росчерка, и, чуть сместившись с насиженного места, запускает в меня очередную порцию стрел. Опять здоровье резко падает вниз, а щит маны ведь не пробит, по монитору лишь незначительно рассеялся! Быстрое «исцеление» восстанавливает потерю, бумеранг уже вернулся в мою руку, отправляю его в полёт ещё раз, приседая на месте и пропуская над головой пару очередных острых «подарков». Есть! Второй раз уклониться лучник не смог, хотя и попытался. Получив коварный удар в бедро, гадёныш свалился с покатой крыши, так и не выпустив из руки свой лук. Но добивать его уже не требуется, готов, система подтвердила:

• Поздравляем, игрок Лисинель 100 погибает от вашей руки. На данного игрока действовал повышающий коэффициент опыта (100) премии за убийство ПК. Вами получен опыт: 10000 (инкапсулировано до получения социального статуса «взрослый»).

«Это ж скольким нормальным людям надо жизнь испортить, дабы предложили максимально возможную премию опыта за убийство?» — параллельно со смакованием довольного ехидства, рывком подбегаю к поверженному телу старательно выдававшего себя за эльфа, если судить по нику, и быстро стягиваю с него весь лут за один заход. С таким отягощением кармы он теперь минимум парочку недель в игру не войдёт даже с премиальным доступом, а то и целый месяц в офлайне проваландается, потому о скорой мести можно не беспокоиться. Разбираться с трофеями некогда, ибо сюда быстро бегут не меньше дюжины игроков с ярко — красными ореолами злостных ПК — шеров, явно из одной компании с поверженным стрелком, а чуть впереди них движется одержимый маг с тускло светящимся посохом наперевес. Этот свет означает активное действие какого‑то защитного заклинания, вероятнее всего отклоняющего стрелы и боевую магию. Грамотно действует злодей, прикрывая от потенциальной опасности с нашей стороны остальную группу, следующую сразу позади него. Но ему явно не хватает «восприятия», как погибшему стрелку, дабы хорошенько разглядеть нас издали, и отправить какое‑либо убойное заклинание, однако приблизившись вплотную, тот гарантированно попотчует нас чем‑то смертоносным, ударив по площади. Не окажись с ним внушительной группы поддержки, можно было бы и подраться, усваивая применённые им боевые заклинания, а так не стоит. Лучше отступить. Брошенное на пробу невидимое «развоплощение» летит в мага, полностью игнорируя его защиту, а мы резко прыгаем в ближайший переулок, слыша за спинами душераздирающий крик боли, перерастающий в нечеловеческий рёв пробудившейся твари Бездны. Теперь пусть без нас с ней разбираются, мы тут вроде как совсем не причём.

— Ушли, — через пару кварталов я придержал свою супругу за руку, удостоверившись, что сзади нет погони.

— Весело тут! — на её губах растянулась злорадная ухмылка, видимо неожиданное боевое столкновение добавило ей хорошего настроения. — У меня плюс пара пунктов к категории, может, немного поохотимся на тварей в человеческом облике? — теперь в её глазах плескался пьянящий азарт.

— Многовато их… — моё лицо выражало большие сомнения относительно такой заманчивой идеи. — Попадутся на пути, тогда разомнёмся, а самим искать драки, пожалуй, не стоит.

— Как скажешь, мой муж, — Принцесса изобразила послушность, хотя на лице проскочила гримаса лёгкого недовольства. — Может, ты выдашь мне трофейный лук и колчан, а то боевое заклинание пока слабовато, а тот как‑то пробивал даже пузырь, — попросила она, имея в виду действие магического щита.

— Больше маны нужно в выстрел вкладывать, и тогда низкое родство со стихией тьмы не особо сказалось. И стоило сразу выстрелить заклинанием второй раз, а не лечиться, напрасно теряя время. Если бы я немного зазевался, меня могли бы и добить, — попенял ей.

— Учту, — тихо буркнула она.

— Держи флягу с «Животворящей водой», — протянул ей названный предмет. — Если меня убьют, а ты сумеешь отбиться, то окропишь ей моё тело, и я воскресну. Но зря тоже не рискуй.

Сейчас произошедшая стычка по моей оценке выглядела крайне скверно, и нам в ней просто невероятно повезло: лучник начал обстрел немного раньше подхода основных сил, понадеявшись на своё необычайное оружие. Оказавшегося на моём месте почти любого другого игрока он бы точно отправил на перерождение, да и напарницу та гоп — компания быстро бы забила. Численный перевес, магическая поддержка и опытный стрелок — тут без вариантов, даже сбежать не дадут. Если бы лучник проявил немного терпения и стал стрелять в наши спины, когда мы бы столкнулись с основной группой, то сейчас наши безжизненные тушки уже благополучно трясли на предмет ценных трофеев. Потому расслабляться, бездумно уповая на собственные высокие характеристики и стойкость, категорически не стоит. Ещё одну такую встречу с разбойниками можно и не пережить. Ладно, лук напарнице всё равно нужен, ибо одной надежды на магию явно недостаточно. Осмотревшись по сторонам и не заметив поблизости посторонних, стал проверять трофеи «распознаванием», вытаскивая их из своего «пространственного кармана», удивляясь всяким неожиданностям:

-> «Лук Хладного Тлена». Класс: «эпическое». Уровень: 37. Опыт 37976/38000. Вес 0,32 кг. Прочность: неразрушимое. Урон: 6*сила натяжения (физический колющий). Дополнительный урон (нематериальный, накладываемая на стрелу аура хладного тлена) 1,5*уровень предмета, полное игнорирование магических щитов и брони. Предельная дальность стрельбы — 500 метров. Требуется сила: 40, подвижность 40, ловкость 50.

Вот это предмет! За всю мою предыдущую игровую жизнь о чём‑то подобном даже слышать не доводилось, хотя темой я активно интересовался. Не как стрелок, естественно, а как тот, кого вражеские стрелки обычно выбирают приоритетной целью, а затем громко ругаются, не сумев пробить толстую броню. «Эпические» луки в отличие от мечей вообще крайне редки, к примеру, в моём бывшем клане имелся лишь один, но тут ещё и совершенно нестандартный эффект нематериального воздействия, от которого не существует защиты. Естественных стойкостей тоже нет — это не ментал и даже не духовный урон. Против разрушительного аурного воздействия сложно чего‑то противопоставить, кроме большого запаса здоровья и активного лечения. Наверняка предмет существует в единственном экземпляре, и повторить его вряд ли удастся при всём желании. Да уж, сильно повезло, что этот лук не прокачан до максимума, иначе бы тот «эльф» отправил меня на перерождение всего с одного выстрела. «Так нужно срочно свой „Эвакуатор“ перенастроить», — запоздало вспоминаю об имеющемся у меня особом артефакте. Если кому‑то удастся сбить мне здоровье до одного процента от имеющегося максимума, то он мгновенно перекинет мою ещё живую тушку в специально заданную точку. Вот тут есть вполне подходящее место, кстати, устанавливаю новую точку экстренного переноса, ибо предыдущая осталась ещё в «детском саду» у дерева Милли. Фелине позже объясню, как действовать при моём неожиданном исчезновении во время боя, мало ли как дело пойдёт. Убедившись, что естественным путём «эпические» луки не прокачиваются, по этому пункту являясь аналогом бижутерии, скидываю оружию весь свой консервированный опыт, поднимая ещё на десяток уровней, и протягиваю его жене, передавая описание через касание руки. Вижу, как на секунду округляются её глаза, когда она осознаёт характеристики доставшегося ей предмета. За ним вытаскиваю трофейный колчан.

-> «Возвратный колчан боли». Класс: «уникальное». Вес 0,35 кг. Прочность: 330/330. Свойство: возвращение выпущенных стрел через 8 секунд. Количество возвратов: 68 стрел в час. Три отдельные секции для стрел разного типа. Общая ёмкость: 66 стрел. На наконечники вложенных стрел накладывается аура фантомной боли: при попадании в цель жертва получает трёхсекундный болевой шок, полное игнорирование стойкостей и брони.

Посмотрел стрелы — самые обычные «бронебойки» с узким стальным трёхгранным наконечником, без каких‑либо ухищрений, впрочем, имея особенный лук и колчан, подобное и не требуется. Примерно такой колчан я собирался сделать для себя сам, только с некоторым дополнением в виде накладывания на наконечники яда. Как создавать присутствующий тут болевой эффект мне пока неизвестно. Передал трофей жене, которая сразу грамотно пристроила его себе на левый бок снизу. Так доставание стрелы и натягивание тетивы осуществляется одним движением снизу вверх, что весьма позитивно сказывается на скорости стрельбы. Далее выцепил плащ, тоже передав его напарнице.

-> «Плащ — хамелеон Охотника за головами». Класс: «уникальное». Вес 0,2 кг. Прочность: 320/320. Комфорт: 55. Накидывается поверх любой верхней одежды или доспехов. Эффект незаметности: дополнительный штраф зрительного восприятия наблюдателей 15–85 %. При неподвижности полностью скрывает ауру владельца. Самовосстанавливающийся (3 единицы прочности в час).

После изучения свойств, стало понятно, почему я не смог издалека заметить того лучника, оказывается талант «видеть зло» ориентируется на ауру. Просто идеальная маскировка для убийцы, предпочитающего устраивать подлые засады. И премия за того ПК — шера уже не кажется большой. Так, чего ещё с него полезного? Денег чуть больше трёх сотен золотых и пара десятков тысяч серебра, очень неплохо. Не рассчитывал товарищ, что его кто‑то ловко срежет на взлёте, иначе не таскал бы с собой такую сумму. Возможно это его сегодняшняя добыча с других игроков, оказавшихся менее стойкими, чем мы. Но против этой версии выступает практически пустая сумка, в которой кроме приличного запаса вполне рядовых эликсиров и еды ничего нет. Вот сама сумка уже не вполне рядовая, а очень даже:

-> «Сумка Бывалого Путешественника». Класс: «уникальное». Вес 0,38 кг. Прочность: 370/370. Содержит два отделения инвентаря: первое общее 250 ячеек хранения, второе 50 ячеек. Эффект: «вечное хранение» для второго отделения. Дополнительный эффект: скрадывание веса и объёма, вес содержимого/20. Предельный вес содержимого: 246 кг.

При взгляде на похожие сумочки когда‑то я мог только облизываться, ибо цена подобных вещиц на аукционе всегда превышала сотню золотых. Мне же приходилось копить на броню и оружие, потому старался не тратить желтяки на всякую ерунду, несмотря на всю её привлекательность. Теперь утратилась половина смысла идти к аукциону — своим неожиданным нападением, тот злосчастный стрелок экипировал мою жену самым необходимым. Прямо как на заказ свалился нам на головы в самом буквальном смысле этих слов. Лишь прочая его одежда ей не подойдёт, вот её‑то как раз можно продать, или убрать в загашник, ибо сделанная моими руками однозначно лучше. Из бижутерии три кольца на ловкость, к сожалению всего лишь «редкие», дающие по двадцать счётных пунктов, «редкое» же кольцо «зоркого глаза», улучшающее исключительно зрительное восприятие на сорок процентов, и действительно ценная вещица, которую стоит оставить себе:

-> «Кольцо Здорового Силача». Класс: «эпическое». Вес 0,004 кг. Прочность: неразрушимое. Уровень 92. Опыт: 92043/93000. Сила: +(уровень предмета)%. Дополнительное свойство: регенерация здоровья +70 %.

Ну и до полной кучи осталась висюлька на цепочке, уже чисто для класса дистанционщиков:

-> «Знак Великого Стрелка». Класс: «уникальное». Вес 0,008 кг. Прочность: 530/530. Точность стрельбы: 100 (всегда попадаешь куда целишься). Одна любая вторичная характеристика +65 % (изменяемо неограниченное число раз).

Вот и ответ на вопрос, как мне всадили по стреле в правое плечо и левое колено. Если бы этот Лисинель захотел попасть в глаз — ему бы ничего не помешало. Видимо захотел немного помучить жертву перед смертью или же ждал, что напарница станет закрывать меня собой, позволив безнаказанно нафаршировать стрелами и её. Хорошо хоть привычка к терпению уже образовалась, и болевой шок не вырубил сознания, иначе именно так и получилось. Долго же тот гадёныш собирал свою коллекцию. И самое занятное — при нём не нашлось кольца кланового чата. Да, оно для меня было бы совершенно бесполезно, однако через него можно установить, кому мы случайно перешли дорогу. Выходит, мы столкнулись с достаточно небольшой бандой хорошо прокаченных игроков, занимающихся благородным разбоем на фоне активно идущих клановых разборок. Мысль Фелины поохотиться на них уже не вызывала особого отторжения, опыт с них хороший падает, можно быстро поднять присвоенные «эпики», да и просто отомстить за подлое нападение.

Передав все подходящие трофеи кроме «кольца силача», жене, чем ещё увеличив её «счастье» на пару пунктов, скомандовал выдвижение в сторону нашей недавней стычки.

— Ты всё же решился наказать этих недостойных?! — Принцесса сильно возбудилась от открывшихся перспектив хорошенько подраться.

— За их спинами никто не стоит, и теперь у них нет ни магической поддержки, ни стрелков прикрытия, потому можно действительно размяться, если до нас их ещё никто не принял, — ответил ей, обращая дополнительное внимание на подсвеченные яркой красной каймой тёмные силуэты за ближайшим домом. — Похоже, тех ребят стало немного меньше, жаль, жаль, — мы выпрыгнули прямо за спинами отряда разбойников, всё ещё добивавших тварь, появившуюся на месте их мага.

Одно тело лежало в стороне, земля вокруг него окропилась кровавыми брызгами. В игре, за редким исключением, не бывает страшных ран, отрубленных рук и ног, разбитых голов, но при получении кем‑либо сильных повреждений виртуальная кровь пятнает всё вокруг. И я бы, оказавшись сейчас на месте тех разбойников, банально удрал, но они явно не хотели терять немалых ценностей своего переродившегося товарища.

— Стреляй только в тех, кто обратит на нас внимание, остальными займусь сам, — скомандовал своей напарнице, выбирая в качестве приоритетной цели самого «красного» игрока, стоявшего немного в сторонке от остальных и не спешащего лезть в драку.

Однако его внешнее миролюбие являлось обманчивым, о чём наглядно говорил ярко красный ореол ауры злодея. Мой взгляд помимо желания никак не хотел зафиксироваться на этом непонятном субъекте. Вообще смотреть в его сторону почему‑то сильно не хотелось, до рези в глазах и дрожания рук, лишь яркий ореол удерживал моё внимание, иначе бы я уже забыл про его присутствие. Неизвестный субъект пребывал в каком‑то состоянии особенной скрытности, дожидаясь окончания драки, но против моего невероятно высокого «восприятия» и таланта «видеть зло» его маскировка уже не помогала. Возможно он здесь сам по себе, а не вместе с основной группой. Впрочем, это уже не имеет значения: на секунду моё внимание резко обостряется усилием воли, чётко проявляя затаившегося злодея, чёрный росчерк бумеранга срывается с руки, и сразу же прошло сообщение о лёгкой победе с первого же броска:

• Вами нанесён урон: 38,4 (физический дробящий, игнорирование 25), 100 (нематериальный дух). Эффект «смертельный удар».

• Поздравляем, игрок Облуб 100 погибает от вашей руки. На данного игрока действовал повышающий коэффициент опыта (100) премии за убийство ПК. Вами получен опыт: 10000 (инкапсулировано до получения социального статуса «взрослый»).

Ну да, метил я аккуратно в затылок и из состояния скрытности, почему‑то критического эффекта не прошло, зато сработал «смертельный удар». Невидимка прихлопнул другого невидимку, как забавно. Основная группа из восьми бойцов совершенно не заметила потери, что наглядно подтверждало его обособленность и позволило свободно выбрать другую цель. Ещё один «красненький» оправился на очень нескорое для него перерождение.

• Поздравляем, игрок Плевко 100 погибает от вашей руки. На данного игрока действовал повышающий коэффициент опыта (80) премии за убийство ПК. Вами получен опыт: 8000 (инкапсулировано до получения социального статуса «взрослый»).

Вот теперь ребятки заметили появление новых действующих лиц. Сразу трое разбойников обратили на нас внимание, остальные продолжали наседать на приземистого демона с непропорционально длинными руками, пока потерявшего только один рог. Кстати, тот почему‑то не использовал магию, лишь ловко орудовал окровавленной плетью, не позволяя подойти к себе вплотную. Резкий рывок вперёд под невидимостью, пока разбойники не пришли в себя, легко забиваю двоих ударами в головы, а в глаз третьего втыкается стрела, пущенная Фелиной. В нахлынувшем азарте неожиданно для себя оказался в боевой ярости, а когда красная пелена спала, живых противников больше не осталось. Около моих ног лежало поверженное тело демона, а перед глазами пестрело от полупрозрачных строк системных сообщений. Мой исключительно чуткий слух уловил быстро приближающийся шум, потому поспешил со сбором трофеев, тихо радуясь прокаченному до максимума таланту, иначе бы пришлось бросить добычу. Успел обобрать все тела как раз к самому появлению крупного отряда, попытавшегося сходу атаковать, а потом догнать, когда мы не захотели драться против столь многочисленного противника, но быстро смекнувшего, что не стоит рисковать, растягивая группу в соответствии с личной скоростью бега. Их командир что‑то громко выкрикнул, после чего выбежавший авангард поспешно оттянулся к основной толпе. Верное решение, особенно если взглянуть на останки предыдущих неудачников и немного подумать головой, а не чем‑то ещё. Отметил среди новоприбывших только двоих ярко — красных ПК — шеров, остальные не выделялись чем‑либо особенным, одержимых тоже не заметил. В этом клановом отряде благоразумно старались дорожить кармой, отдав роль палачей тем, кто уже успел отметиться убийством игроков. Они должны выступить застрельщиками и одновременно оказаться добивающими, остальная группа лишь обеспечивает им поддержку. Тогда все прочие не окрасятся, оставшись чистенькими. Подло, но вполне работает. Пока командир отряда решал, что им дальше предпринять, мы запрыгнули на крышу ближайшего дома, откуда удалось хорошенько разглядеть новых противников. Скрипнула под ногами черепица, но толпа внизу галдела так, что никто не услышал. Явный косяк собирать в один отряд игроков заметно отличавшихся по уровню и опыту, в подобных случаях происходит условное усреднение, а такое не всегда идёт на пользу делу. Вот и сейчас нас они не заметили, штатного «глазастика» с ними, похоже, не нашлось или он смотрел в другую сторону. Несколько магов грамотно перекрыли защитными заклинаниями в посохах ближайшие переулки, вероятно ожидая нападения с той стороны, и вверх никто из них не посмотрел. Есть же специальные поисковые заклинания, призванные обнаруживать затаившихся противников, интересно, почему не используют. Впрочем, маги там не самые лучшие, максимум — восьмидесятый уровень. Выяснив диспозицию, решился атаковать. Грех не пощипать этих обнаглевших от своей многочисленности глупых ротозеев.

— При необходимости сможешь ли подстрелить вон того? — указал напарнице одного из «красненьких», находившихся от нас дальше всего, да ещё в окружении своих соратников.

Всё равно опыт за его убийство достанется мне, жена — напарница банально считается системой «живым оружием», а не самостоятельным лицом. Впрочем, это совсем не мешает ей проявлять самостоятельность, порой даже излишнюю.

— Только его одного? — удивилась она. — Всех остальных ты решил взять на себя? — в её тихом шепоте хватало неприкрытого сарказма.

— Из всей этой толпы нам интересны только двое, — решил прояснить ей ситуацию. — Если нападём на не запятнавших себя невинной кровью, то испортим себе карму, и на нас можно будет совершенно безнаказанно охотиться, как на ту парочку, — пусть с действующей индульгенцией это и не так, но лучше не привыкать к безнаказанности. — Да и с прочих опыта мало выдадут, не стоит связываться. Потому сейчас я спущусь вниз и под невидимостью зайду за спину к одному из наших потенциальных клиентов, вон того — я показал второго «красавчика». — Как заметишь его безвременную кончину, сразу же пусти стрелу во второго, но только одну и не в голову, добивать не нужно. Главное всполошить толпу. После этого дай себя заметить и сразу же прыгай с крыши на другую сторону, независимо от результата стрельбы, и уводи за собой погоню, сделав круг по городу. С твоими талантами и трофейным плащом тебя крайне сложно заметить, особенно если где‑то затаишься, а против магического удара по площади поможет щит маны и огромное здоровье. Съешь, дабы тебя случайно не догнали, и главное не попадайся на глаза магам, могут какую неприятную гадость навесить, — протянул ей парочку своих «конфеток» с подходящими эффектами увеличения выносливости и скорости бега.

Кивнув в знак понимания, Фелина изготовилась к стрельбе, достав стрелу из колчана и наложив её на тетиву. Бесшумно спрыгнув на землю, просочился между активно выяснявшими отношения игроками. Мнения явно разделились, одни хотели немедленно искать парочку замеченных диверсантов, нас с Принцессой, то есть, другие же проявляли разумную осторожность, предлагая не связываться непонятно с кем и говоря о каком‑то другом задании. Командир почему‑то не вмешивался в спор, молчаливо дожидаясь, когда верх возьмёт какая‑либо сторона. Похоже, в неизвестном мне клане не всё хорошо с дисциплиной или же здесь собрали вместе несколько боевых групп, имеющих различный опыт и немереные амбиции их лидеров одновременно. Тогда ничего удивительного. Пребывая в большом числе, народ расслабился, совершенно не ожидая подлого удара. Подкравшись вплотную к «злодею», приложил его по затылку бумерангом и сразу же отпрыгнул. В стороне второй цели послышались громкие ругательства — Принцесса не промахнулась. Как и планировалось, все дружно взглянули в её сторону, наконец‑то обратив внимание на негромкий хлопок тетивы, позволив мне спокойно обобрать первого жмурика и высмотреть второго. Маги сориентировались первыми, сначала накрыв крышу дома лиловым маревом какого‑то проклятья, а после полив огненным дождиком. Ожидаемо их действия оказались сильно запоздалыми. Громкие крики, народ рванулся догонять стремительную тень, спрыгнувшую с крыши, причём разделившись на две неравные по численности группы. Сразу стала заметна и разница в их действиях. Первая, достаточно малочисленная, сформировала замкнутую боевую группу: маги внутри подняли светящиеся посохи над головами, воины в крепких доспехах снаружи, такая своеобразная «бронированная коробочка», которую сложно расколупать, а вторая осталась просто многочисленной толпой. Крики, ругань, шум на весь город. А ведь среди тех игроков многие имеют высокие уровни. Эх, не успел включить запись, такое видео на форуме набрало бы множество едких комментариев, в стиле — «край непуганых идиотов», или — «ну чисто дети». Второй мой «красненький» клиент оказался достаточно крепким, не сложившись с первой стрелы, но чуть отстал от стремительно рванувшей за его обидчицей толпы. Бросок бумеранга в спину, и он валится на землю. Его бесславной гибели народ сразу не заметил, увлекшись погоней, позволив мне безнаказанно помародёрствовать. «Жирная дичь», — промелькнула мысль довольства, отмечая, сколько всякого добра перекочевало в мои закрома. Он, похоже, занимался в этой группе сбором трофеев, и его сумка оказалась забита всякой всячиной. Закончив свои чёрные дела, последовал за толпой, вдруг моей подруге потребуется какая помощь. Однако та не зевала, уводя преследователей всё дальше и дальше.

— Стойте, смотрите на знаки — чужая территория! — громко крикнул командир этого вооруженного сброда, ибо толпу без дисциплины нельзя назвать иначе, но его никто не услышал кроме меня, даже слаженный боевой отряд слишком увлёкся преследованием. — Остановитесь же, нас сюда специально заманивают! — ещё раз попытался докричаться он до увлёкшихся погоней бойцов, но уже было поздно.

Сначала мой слух уловил первые звуки оружного боя, а затем пространство впереди засверкало от вспышек объёмных магических заклинаний. Часть толпы резко отпрянула назад, другая наоборот ринулась в гущу схватки. Испугавшись за напарницу, последовал за вторыми, сохраняя невидимость. Наблюдаемое побоище оказалось весьма странным. Охранявшие свою территорию крепкие бойцы другого клана не стремились уничтожать своих противников, действуя исключительно от обороны и вынуждая тех отступить. По крайней мере, я не заметил ни одного валяющегося на земле мёртвого тела. Но не все поняли таких жирных намёков, увлёкшись дракой, и когда уронили на землю одного из защитников, те резко перестали сдерживаться, ударив во всю силу. С флангов отработали прежде незаметные маги и стрелки хозяев территории, смяв и отбросив авангард пришлых за считанные секунды. Остальные наконец‑то поняли свою ошибку, попытавшись отступить, однако их никто уже не хотел отпускать. Завязалась настоящая битва, где хозяева имели неоспоримое преимущество в слаженности действий и грамотном использовании территории. Просочившись мимо отчаянно дерущихся игроков, случайно заметил свою напарницу, спокойно наблюдавшую побоище с крыши ближайшего дома. Заметил именно потому, что целенаправленно искал проявления скрывающих плащей или чего‑либо подобного. Так их сложно разглядеть, лишь как незначительное искажение геометрии крыш или стен, но если специально искать и иметь очень высокое «восприятие»… На соседней крыше отметил парочку лучников периодически отправляющих вниз свои острые гостинцы. Парой секунд позже ту крышу накрыла яркая пелена огня, из которого удалось выпрыгнуть лишь одному силуэту, чтобы в следующую секунду напороться на чёй‑то острый клинок, опав безжизненным кулём на землю.

— Хорошо я их ставила, да? — негромко спросила жена, когда я забрался к ней наверх. — Категория подросла ещё на один пункт, кстати, — добавила она исключительно довольным тоном.

Стоило отметить, мне не пришло сообщения о прибавке опыта — значит, она никого не убила.

— Это ты швырнула заклинание в первого упавшего? — сразу же догадался о том, кто стал причиной резкой эскалации конфликта.

— Не, выпустила стрелу в ногу. А что они понарошку махались? — хмыкнула довольная собой провокаторша. — Теперь гляди, как разошлись, любо — дорого посмотреть!

И действительно, народ ещё подтянулся на звуки битвы и уже не стеснялся, старательно мордуя друг друга. Кто возьмёт верх — гости или хозяева, пока неясно. С одной стороны приличное численное превосходство, с другой — дисциплина, но в плотной свалке последнее уже не является однозначным залогом успеха. Всех стрелков прикрытия хозяев уже выбили или они благоразумно отошли. Маги обеих групп же разошлись в стороны, активно перебрасываясь друг с другом огненными шарами и большими сосульками, ибо в мешанине дерущихся воинов сложно отличить своих от чужаков, особенно применяя объёмные заклинания.

— Вмешаемся? — жена взглянула на меня с огнём азарта во взгляде.

— Нет! — резко остудил её кровожадный порыв. — Мы вообще‑то шли в город совсем не за этим… — напомнил ей о главной цели нашего похода.

— Как скажешь, — опять она изобразила послушность, хотя внутри неё оставалась надежда на то, что я вскоре передумаю, как произошло в первый раз.

Вот только у меня имелись совсем другие мысли. Если поначалу нам банально везло, то дальше зря рисковать оказаться между молотом и наковальней категорически не рекомендуется. Клановые разборки в этом городе благополучно перешли в горячую фазу и сейчас лучше постоять в стороне, посмотрев, чем дело закончится. Случайно попадутся особенно яркие «красненькие», вот их можно распотрошить, о чём и поведал своей азартной до драк супруге.

«Ох…!» — мне захотелось долго и громко ругаться, при первом взгляде на догорающее изнутри здание аукциона. Многочисленные пятна крови на земле наглядно говорили о недавно произошедшем на рыночной площади вокруг него большом побоище. Тут бились не стенка на стенку, а толпа на толпу. Мёртвых тел уже не осталось, выпавшее из рук оружие тоже подобрали, лишь пятеро бойцов в латной броне без шлемов под прикрытием парочки магов с посохами старательно обыскивали прилегающую территорию, причёсывая её мелкими гребнями для волос, закреплёнными на длинных ручках по типу граблей. Возможно, здесь кто‑то недавно потерял нечто особенно ценное, но мой взгляд ничего не замечал или я просто чего‑то не понимаю в наказаниях за нерадивость. Отправив напарницу на ближайшую крышу вести наблюдение, с приказом ни во что не вмешиваться и при любой опасности сразу же отходить, под невидимостью направился к ним. Есть шанс узнать что‑либо важное из разговоров.

— … Теперь придётся продавать и покупать только через кланового брокера, и те же шмотки вообще хрен найдёшь, — недовольно заметил один из бронированных игроков, с заметной злобой на лице пиная ногой в латном сапоге валяющийся на земле приличный по размеру камешек, отчего тот улетел метров на десять.

Наконец‑то досужая болтовня искателей в доспехах затронула интересующую меня тему, а то обсуждения чьих‑то виртуальных интимных похождений и сильно необходимых для того дела «привлекательных» шмоток и парфюма, мне быстро наскучили.

— Зато ничего ценного налево не уйдёт, — ехидно буркнул в ответ второй. — Давно пора было прикрыть эту вольницу. Да и «вольняшек» прижать к ногтю, а то совсем обнаглели, не хотят платить владельцам территорий.

— Тебе хорошо, Борк, ты по монстрам на заработки не ходишь, а безвылазно сидишь в замке на полном обеспечении, — первый продолжал излучать едкое недовольство, — А мы минимум половину доходов с трофеев потеряем, и за дополнительные расходники придётся вдвое, если не больше переплачивать.

— Жадный ты, Жлан, только о своём кармане и думаешь, мог бы ведь и о товарищах из клана позаботиться, — второго сложившаяся ситуация, похоже, более чем устраивала.

— О товарищах?! — судя по тону голоса, недовольство первого едва не выплеснулось потоком грязных ругательств. — Думаешь, тебе и твоим подопечным, третий год сидящим ровно на попе, что‑то перепадёт? — ехидно спросил он. — Ага, жди! Все излишки, как всегда, загребёт сам знаешь кто, а вам покажут кукиш без масла.

— Что‑то ты в последнее время так разоткровенничался, не боишься, что донесут? — второй решил немного припугнуть своего излишне разговорчивого товарища.

— Донесут, и? — тот явно не боялся подобных угроз. — Первый раз что ли? Это тебе, бездельнику, стоит опасаться гнева начальства, а нам всё равно ничего не сделают, разве пальчиком погрозят.

— Ты в этом уверен, Жлан? — второй даже остановился и с явным подозрением взглянул на первого. — Лучше подумай, куда уже завтра подадутся лучшие бойцы из слабых кланов, когда снесут их замки и оставят тех без последних штанов. Сам видишь — одиночкам сейчас вообще ничего не светит, всё надёжно перекрыто. Потому послушай меня, приятель, держи‑ка ты рот на замке и не трепись попусту, иначе вышвырнут без выходного пособия. Ни гроша после не выведешь из игры.

— Это да, есть в твоих словах доля правды, — нехотя согласился тот. — Без свободного доступа к аукционным домам в городах заработать с игры больше не получится. Но, я так думаю, кто‑то обязательно пробьёт дырку наружу. Уж больно много тех, кто не потерпит монополии кланов. Социалы опять же. Раньше они с нами почти не пересекались, а теперь у них не осталось выбора. Потому это всего лишь вопрос времени.

— Сильно сомневаюсь, — его собеседник по этому вопросу пребывал в махровом скепсисе. — Вся эта заварушка началась с подачи игровой администрации, потому всем умникам и хитрецам я уже заранее не завидую. Из нубятника никогда не вылезут! А социалам придётся заплатить кланам процент и спать спокойно как раньше. С них особо не убудет.

М — да, ситуация. Масштаб открывшегося явления реально впечатляет. Наконец‑то сбылась давняя мечта любого кланового директората — обложить налогами всех социалов. Пусть они не так активно пользуются переводами денег между игровым миром и реальной экономикой, зато их очень много. Как говаривал какой‑то душегуб на вопрос, почему он убил старушку всего за двадцать копеек — «пять старушек — рубль». Так и тут.

Дальше слушать досужие сплетни мне расхотелось, потому ещё раз посмотрев на едва дымящееся здание аукциона, жестом кликнул напарницу и подался в сторону Храма. Хотелось ещё разок поговорить с последним жрецом, в надежде выклянчить у него благословения для зарядки своего «Святого Знака». Увы, в этот раз не повезло. Храм стоял нетронутый, но совершенно пустой. Жрец мог где‑то спрятаться и не показываться на глаза. Побродив по пустому зданию, выбрались наружу.

Больше в городе нас почти ничего не держало кроме желания Фелины найти новых приключений и с кем‑то подраться. Её желание едва не осуществилось около лавки торговца диковинными продуктами, куда мы заглянули напоследок. До этого посетили дом моды, который оказался закрыт.

— Эй, разбойник, зачем свой ник и уровень скрываешь? Так ведь можно и в переплёт случайно угодить, — окликнули меня достаточно вежливым тоном.

Трое бойцов в крепких латах с тяжелым оружием, палицами и топорами, шлемы закрыты, один маг с едва светящимся посохом и пара лучников в хороших кольчугах и плащах поверх них. Один стоит в сторонке с оружием в руках, но не тянет тетиву, другой пристроился поблизости, опасливо выглядывая из‑за угла. Уровни у всех под сотню, ники тёмные, красных окантовок нет. Обращение — разбойник вполне соответствует моему внешнему облику. Одежда лесная, в городских шмотках назвали бы вором. В «Фантазии» нет отдельных классов «Вор» или «Разбойник», однако из других игровых проектов сюда пришли эти названия для игроков, хорошо прокачавших скрытность и использующих особую одежду. А классовые названия «Асасин» и «Разведчик» далеко не всегда соответствуют выбранному ремеслу, не говоря уже про различных «Охотников» и производных от них. Ещё таких скрытников называют «тенями», правда, подобное обращение требуется заслужить. «Тень» — это элитный шпион и диверсант, способный незаметно пролезть куда угодно и выполнить совершенно безнадёжное задание без посторонней помощи. Окликнувшие меня игроки прямой агрессии не проявляют, хотя держатся настороже, способны в любую секунду к отражению удара и последующей решительной контратаке. Шестеро против двоих — численное преимущество на их стороне, а вот качественное — тут уже далеко не всё так однозначно. Опять же нет фактора неожиданного нападения. И они прекрасно понимают пикантность возникшей ситуации. Скорее посчитали нас разведкой другого клана и пока прощупывают почву для диалога без драки.

— Если скрываю — знать есть в этом нужда, — ответил заметившему меня лучнику, высунувшемуся из‑за угла ещё больше, другие игроки, похоже, рассмотрели меня только после моих первых слов. — А если кто нападёт — сам себя пусть после винит, — ухмыльнулся с расслабленным лицом, держа пустые руки на виду, дополнительно подчёркивая своё миролюбие, ибо драка с ними тоже не входила в мои планы.

— Что так сильно «покрасился»? — теперь лучник взглянул в мою сторону с заметным интересом, хотя стоявшая рядом Принцесса с видимым уровнем 100–10 хорошенько охлаждала его пыл, ибо от такой девы — спутницы можно ожидать всяческих неожиданностей, и игрок прекрасно это понимал.

— Времена сейчас неспокойные, и даже «чистеньким» порой стоит оставаться в тени, опасаясь мести от дружков некоторых… — я заметил как бы само собой разумеющееся, пожав плечами.

— Неужели «вольной охотой» промышляешь? — теперь в голосе окликнувшего меня игрока появилось заметное удивление, так как он понял мой намёк об отсутствии стоящего за моей спиной клана, что могут позволить себе очень немногие.

Собственно, догадаться совсем нетрудно. Наша с Фелиной парочка идеально подходит для охоты на ПК — шеров, которая на местном сленге называется «вольной охотой». Прямо скажу — занятие рисковое, ибо можно легко нарваться на месть крупных банд, а то и целых кланов, но одно из самых привлекательных в целях собственной прокачки и заработка на трофеях. Здесь система игры не сообщает ника того, кто тебя отправит на перерождение, если ты его сам не увидишь, потому платное «инкогнито» для «вольного охотника» крайне актуально. «Злодеи», кстати, тоже им часто пользуются, хотя для них это весьма накладно — «желтая» монета в день.

— Есть такое, — не стал отпираться я, подтвердив предложенную легенду. — Вообще‑то сюда до аукциона шел, а тут такой знатный бардак…

— Наш клан может выкупить трофеи за хорошие деньги, — сразу же сориентировался стоящий рядом игрок в тяжелых доспехах и закрытым забралом шлема с ником Рикси над головой, судя по голосу оказавшийся девушкой. — Если ты действительно «чистенький», в нашем клане с «красными» общаются только с помощь оружия… — между тем добавила она с заметным нажимом в голосе.

— Может, у вас ещё остались паладины, способные проверить ауру своим взглядом? — ехидно спросил её, не поддавшись на провокацию.

— Увы, — девушка тяжело вздохнула, открывая забрало шлема, дабы внимательнее рассмотреть нашу парочку. — Как всё началось, они услышали глас с небес и исчезли в открывшихся для них индивидуальных порталах, никого не поставив в известность о месте своего нынешнего пребывания. Даже на форумах молчат. И всё же, Охотник, прояви‑ка свой ник, а то не понятно стоит ли с тобой вообще говорить вместо того, чтобы по — быстрому отправить на перерождение, — бравая воительница теперь перешла к прямым угрозам, легко поигрывая в руках внушительным боевым топориком, явно напрашиваясь на драку или же оказывая эмоциональное давление, что гораздо вероятнее.

Наверняка привыкла говорить с позиции силы, командуя боевым отрядом и требуя беспрекословного подчинения, забыв о том, что я совсем не её подчинённый. Скверная привычка, прямо скажу. Прижавшаяся к моему левому боку Фелина заметно напряглась, переместив правую руку к своему луку, а левую к колчану со стрелами. Переглянувшись с ней, взглядом показал приоритетную очерёдность целей: маг должен умереть первым, за ним зоркие лучники, а бронированных «толстяков» мы разберём на запчасти в порядке живой очереди. Если нападут — поднимем магические щиты и врежем со всей ответной любезностью, оставаясь полностью в своём праве. Но пока ещё стоит повоевать с помощью языка:

— Вынужден отказать! — категорично заявил чрезмерно подозрительной воительнице. — А если тебе так интересно, с кем ты сейчас общаешься, приглядись‑ка внимательно к моему правому уху, — повернул свою голову к ней боком, чтобы та смогла его хорошо разглядеть.

— Какая‑то синяя серьга… — дама в броне не узнала этот достаточно редкий предмет.

— Это же «Святой Знак»! — к ней на помощь быстро пришел первый лучник, оказавшись куда более опытным. — Для любого «злодея» совершенно невыносимая штука, — добавил он, выскакивая из‑за угла и резко опуская свою руку на топор боевитой девы. — Сможешь продемонстрировать действие какого‑либо благословения? — обратился он уже ко мне.

— При условии, если кто‑то после компенсирует, Храм пуст, а запас совсем маленький остался, приходится беречь на случай всяких неожиданностей, — покачал головой, выражая свои сомнения по поводу растраты ценных ресурсов ради простой демонстрации.

— Ладно, я тебе верю, — лучник окончательно расслабился и перестал держаться с заметной опаской, быстро переглянувшись с воительницей. — Не стал бы ты просто так серьгу носить, если не рассчитывал применить сокрытое в ней благословение, тем более в этом городе. Извини нас за излишнюю подозрительность, хорошо?

— Чего уж там, время такое… — широкой улыбкой выразил своё показное дружелюбие, хотя внутри сохранял готовность в любой момент схватиться за оружие. — Коли вам действительно интересны трофеи, могу кое‑что предложить, но только не за деньги, а в обмен. Есть некоторое количество разнообразного оружия, лёгкой и средней брони, класса «редкое» и даже «уникальное», рядовая, но хорошая бижутерия. Заслуживают отдельного внимания потроха различных тварей Бездны, в том числе рога Архидемонов, — выложил несколько штук на свою руку для наглядной демонстрации, а затем спрятал демонстрируемые образцы обратно в инвентарь. — Интересуют же в первую очередь «кристаллы заклинаний» рангом выше третьего и запас хорошей одежды на неё, — кивнул в сторону своей напарницы.

Когда я замолчал, лучник удивлённо присвистнул.

— Надо же, сколько вы успели накрошить гадов. Даже мы опасаемся лишний раз связываться с одержимыми и живущими в них, хотя за каждого такого наше начальство обещает премию. Правда, если это идёт не в ущерб основному заданию.

— Серьёзное предложение и серьёзные запросы, — снова влезла в разговор боевитая дева, на несколько секунд изобразившая глубокую задумчивость, а на самом деле воспользовавшаяся связным амулетом. — Здесь мы не сможем решить все вопросы, к тому же у нас тут серьёзная проблема нарисовалась, — недовольно поморщившись, добавила она. — Конкуренты очень хитро подставили и плотно заблокировали наших людей в ремесленном квартале этого города, причём не своими силами, чем вынуждают нас напасть на бойцов других кланов. Ребята пока держатся и не поддаются на постоянные провокации, но долго так не продлится, их быстро сметут, причинив нашему клану большой ущерб, причём, далеко не только материальный. К сожалению, наших «теней», попытавшихся прийти им на помощь, непонятным образом выбили ещё утром, а возродятся они, когда уже будет поздно. Без серьёзного боя мы своих людей вывести не можем, на чём и строится расчет наших основных противников. Они хотят стравить нас ещё с парочкой кланов, с которыми сейчас у нас условный нейтралитет, дабы те заключили с ними военный альянс. Если вы нам поможете незаметно доставить нашим людям портальный амулет, иначе до них не достать, то наш клан станет вашим должником, — дева смущённо улыбнулась, видимо ей очень не хотелось обращаться за помощью к сторонним наёмникам, но другого подходящего выхода из сложной ситуации она не видела.

Скверная ситуация, прямо скажу. И даже вполне догадываюсь, кто так хитро играет. Есть тут один исключительно подлый клан с названием «Глопост», что переводится как «глобальные постмодернисты», за которым давно подозреваются интересы британских биржевых спекулянтов, и который вечно стравливает другие кланы между собой, дабы потом хорошо поживиться на конфликте и последующем примирении. В народе их обычно называют «Клопами» за хорошо проявленную сущность гадких и исключительно вонючих кровопийц. «Клопы» практически никогда в сами драки не лезут, предпочитая действовать чужими руками, не гнушаясь никакими грязными приёмами и ударами в спину. Для их людей излюбленная тактика — подкарауливание ослабевшей во время боя с сильным Боссом чужой рейдовой группы и стремительный удар по ней с последующим присвоением ценной добычи. Следует отдать им должное — действуют исключительно чисто, не оставляя следов или наоборот подкидывая улики, изобличающие кого‑то другого. Компромат, подкупы, шантаж, наёмные убийцы — это всё про них. В общем, приходилось пересекаться, с тех пор есть у меня к ним свои старые счёты.

— Почему бы не помочь хорошим людям, а заодно насолить плохим мальчикам на свежие раны? — я на секунду заглянул в глаза своей напарнице, найдя там полную поддержку подобных затей. — Но только при условии, что вы нас не втравите в какую‑либо нехорошую авантюру, — теперь уже твёрдо взглянул в глаза воительнице, не обнаруживая там злорадного огонька какой‑либо особенной хитрости.

— Необходимо пройти исключительно незаметно, как вы умеете, категорически не влезая в драку — тогда никаких авантюр не случится. Более того, именно этого мы сами и хотим, иначе бы уже решили вопрос силой, — дева немного прояснила своё предложение, предложив поверить ей на слово. — В идеале вообще сделать так, чтобы об исчезновении из квартала наших людей никто не узнал, тогда крайними окажутся устроившие эту провокацию. Если вы сможете так провернуть — наша благодарность не будет знать границ… в пределах разумного, конечно, — закончила говорить она, бросая явный вызов нашим способностям и талантам.

Договорившись о деталях и узнав, куда конкретно нужно пронести портальный амулет, мы заключили формальное анонимное соглашение сроком на один день. Подобные вещи позволяет делать игра, не разглашая своих имён и прочей информации, правда приходится заранее вносить немалое количество «желтых» монет страхового взноса на случай нарушения условий одной из сторон. Странным образом сработала недавно полученная фишка:

• Внимание! Вы находитесь под временным действием индульгенции, все ваши действия неподсудны со стороны игровой администрации, отслеживающей формально заключённые договорённости между игроками. В связи с этим внесения залоговой суммы с вашей стороны не требуется.

Получается, заключённый договор меня совершенно ни к чему не обязывает. Могу невозбранно присвоить переданный мне амулет, имеющий, кстати, очень приличную цену. Впрочем, мелочность и подлость совсем не мой стиль жизни.

Попытка воспользоваться «божественным порталом», дабы не терять время и зря не рисковать, ожидаемо окончилась неудачей. Но проверить всё равно хотелось — вдруг сработает? Удивляться тут нечему — в городах любые заклинания порталов и свитки с ними работают только на выход, да и то не всегда, а при большом желании можно открыть проход разве только в стороне от городских стен. Такова защита от воров и прочих недоброжелателей, пожелавших скрытно влезть, куда им не положено. У клановых замков, кстати, такая же защита, и штурмовать их приходится по всем правилам войны. Исключением являются только стационарные порталы — арки, но они всегда строго контролируются и посторонних личностей не пропускают. В общем, у меня не получилось зафиксировать устойчивую точку выхода, она неизбежно скатывалась за пределы города. Потому пришлось выполнять задание без применения всяких хитростей. Скрытно пробираясь к обозначенной цели мы с Фелиной умело обходили стороной охранные посты и патрульные группы, которых оказалось подозрительно много. Среди них попадалось немало одержимых, да и просто ПК — шеров. Последнее — скорее всего следствие сегодняшних столкновений, ибо уровень «зла» в них был явно невысок, но карму себе они изрядно подпортили. Ремесленную слободу действительно плотно заблокировали большим числом игроков из нескольких кланов. Держались друг против друга сдержанно, однако взаимные противоречия видны невооруженным глазом. Складывалось впечатление, что где‑то там, в ремесленной слободе, неожиданно обнаружился крайне ценный ресурс, на который многие захотели наложить свою лапу, однако добраться до него мешали конкуренты, с которыми не хотелось вступать в прямое противоборство. Потому сейчас все заинтересованные стороны желали не столько заполучить эту ценность себе, сколько не позволить обрести её кому‑то другому. Узнаю подлую тактику «Клопов» — одновременно подкинуть одинаковую информацию разным кланам и дождаться, пока они сцепятся между собой. И тут не всё так просто, как рассказала мне дева, выдавшая задание.

• Внимание!!! Благодаря высокому «восприятию» (>180 единиц) вы смогли почувствовать активное магическое сканирование пространства, прежде чем сами оказались обнаруженным.

И действительно, перед моим взором периодически появлялись едва заметные оранжевые волны в воздухе, которым поначалу я не придавал значения, списав на солнечные блики. Если мне не изменяет память, у магических поисковых и сторожевых сетей должно быть совсем другое внешнее проявление, они как раз и выглядят как едва заметные сети, неподвижно висящие в воздухе. Теперь становилось понятно, почему потерпели неудачу клановые «тени». Против такого необычного магического обнаружения скрытность полностью бесполезна, невидимость же тоже не даст гарантии удачного результата. Если вражеские маги сейчас не испытывают дефицита маны, то пробраться мимо не получится. Более того, их сканирующее заклинание наверняка способно отдельно выделить «невидимок», дабы навести на них уже боевую магию, а затем и обычных воинов. Можно попытаться проскочить благодаря высокой скорости, однако это противоречит желанию провернуть операцию незаметно.

— И здесь магией перекрыто, — тихо шепнул своей напарнице, когда мы попытались подойти к ремесленной слободе уже с третьей стороны, возможностей пройти поверху не оставалось. — Ужасно не хочется, но придётся лезть в канализацию, — добавил чуть погодя.

— Тебе не нравится запах? — спросила она, изобразив лёгкое удивление.

— Нет, пахнет там, конечно, скверно, однако главной неприятностью являются тамошние обитатели, — тихо поведал ей.

— Только не говори, что ты их боишься, — недовольно фыркнула она. — Против моего «тёмного облика» выстоять не побоялся, а каких‑то канализационных червей испугался.

— Что же, посмотрим, как они подействуют на тебя… — пространно намекнув, поманил Принцессу за собой, выбираясь к окраине города, где из‑под земли вытекает небольшая речка — вонючка, теряющаяся в ближайшем болоте.

Как и во всех подобных играх, здешняя городская канализация и тамошние крысы являлись настоящей классикой жанра. Вот только от той классики имелись некоторые отличия. Здесь крысы представляли исключительную опасность даже для хорошо экипированных рейдовых групп. Во — первых, размером хвостатые обитатели городских подземелий превышали крупную собаку, во — вторых, они всегда отличались исключительной многочисленностью, и, в — третьих, что гораздо страшнее всего предыдущего — их главным оружием являлся ультразвук, которым они могли полностью дезориентировать и даже убить. Против слаженных ультразвуковых ударов крысиных стай не имелось действенной защиты ни у воинов, ни у магов, полный рыцарский доспех с глухим шлемом лишь немного ослаблял их. С самих крыс практически нечего брать: мясо скверное, шкуры плохие, потроха бесполезные. Лишь их голые розовые хвостики годились для хвастовства перед глупыми новичками. Потому лазать по городской канализации желающих почти не находилось, несмотря на то, что в ней нередко встречались драгоценные камни и другие исключительно редкие предметы. Дело в том, что погибнув посреди нечистот, гарантированно потеряешь все вещи: после исчезновения трупа их быстро уносил поток сточных вод, да и сам труп могло унести далеко от места гибели, потом не найдёшь. Соратники, скорее всего, тоже будут связаны боем и не смогут вовремя спасти ценности погибшего товарища. Таким незатейливым образом города надёжно защищались от тайного проникновения в дома через подземелья, хотя никаких иных препятствий не имелось. Но когда нет другого выхода — приходилось лезть в эту зловонную клоаку.

— Держись позади меня на расстоянии пары метров, по возможности отстреливая самых крупных крыс, которых сможешь заметить передо мной, — проинструктировал свою напарницу стоя перед решеткой, закрывающий проход под землю и облачаясь в чёрный рыцарский комплект доспехов. — Назад тоже периодически оглядывайся, мало ли кого на шум с той стороны принесёт.

— Неужели нельзя было влезть где‑то поближе, — спросила Фелина, выражая голосом своё недовольство. — Там ходу от ближайшего квартала было всего‑то несколько минут, а теперь через все городские нечистоты придётся пройти, — принятое мной решение методично зачистить всю канализацию от тамошних обитателей вызывало у неё жесткую антипатию, судя по выражению на лице.

И действительно, непонятно с какой стати мне вдруг захотелось провести подольше времени среди текущей вонючей субстанции и крайне недружелюбных грызунов?

— Если так поступить, крысы атакуют нас со всех сторон, появившись сразу в большом числе. Наша скрытность им не помеха, — прояснил ей свой выбор. — Нам же предстоит продвигаться постепенно, методично истребляя подходящие подкрепления. Пока не прибьём главную матку в центральном зале сточного коллектора, в боковые проходы лучше не соваться — сожрут.

Сей секрет когда‑то дался мне весьма недёшево. За него пришлось заплатить тремя неприятными смертями и кучей потерянных вещей. Хорошо хоть это произошло в другом городе, где крысы имели относительно низкий уровень, да и сам я ещё только начинал играть, по глупости подряжаясь на, казалось бы, совсем простые задания от городского магистрата, дабы прокачать столь необходимую для получения «настоящих» квестов репутацию. Здесь же заданий на крыс и вовсе никогда не выдавали, хотя храмовые паладины времени от времени устраивали тренировки на них перспективных новичков.

Узкий проход городских подземелий периодически расширялся. Река сточных вод намывала из песка и мелких камней многочисленные островки, по которым удавалось легко перемещаться, перепрыгивая с одного на другой и не мочить ноги. Каменные стены обильно поросли светящимся лишайником, потому полной темноты тут не было. Первые минуты нас никто не беспокоил. Только звуки бурлящего потока, капающей воды и эхо каких‑то ритмичных глухих ударов доносилось откуда‑то издалека. Но такая благодать быстро закончилось — мой слух уловил едва слышимый писк и скрежетание когтей по камню, сменившееся серией быстро удаляющихся всплесков по воде.

— Крысиные разведчики нас обнаружили, вскоре и стражи пожалуют, — тихо шепнул своей напарнице.

Перепрыгнув вперёд на соседний островок, приготовился принять первый удар на себя. Манёвра здесь нет, и первая атака пройдёт в лоб. Крысы проверят нас на прочность, отправив самых слабых бойцов, которых не жалко послать на убой. И действительно, появившиеся через несколько минут, шестеро крупных грызунов даже не смогли нанести слаженный ультразвуковой удар. Самая крупная крыса поймала мордой мой бумеранг, а остальные получили стрелы и убойное заклинание от Фелины.

— Двадцатый и двадцать седьмой уровень, мелочь, — тихо буркнул себе под нос, сплюнув в поток грязной воды, по — быстрому обыскав тушки и не найдя ничего ценного.

Брать с них нечего, кроме горсти медных монет, которые мне, в общем‑то, теперь почти и не требовались. В большом игровом мире за них можно купить разве только самые «простые» вещи, оплатить ужин и маленькую комнатушку в дешевой таверне, да и то далеко не в любом городе. Лишь в местах, специально предназначенных для недавних выходцев из «детского сада». Во всех прочих городах желательно иметь уже серебро или мириться с минимумом удобств. Впрочем, деньгами не разбрасываются, иногда лишняя «красная» монетка запросто позволяла сэкономить «белую». Подождав так и не появившуюся следующую группу хвостатых смертников, двинулись дальше.

— Сейчас подойдём к развилке, зуб дам — нас там уже ждут, — немного придержав, шепнул на ухо напарнице, собравшейся прыгнуть на очередной островок вперёд меня.

Стоило мне стремительным рывком перескочить сразу три островка мимо двух сходящихся тоннелей, как сзади воздух на несколько мгновений резко уплотнился и пошел волнами, уши мгновенно заложило и даже потемнело в глазах. И так прилетело при промахе, не знаю, как бы пришлось, если попал под удар. Крысы дружно повалили из боковых проходов, удачно подставляясь под мои удары и стрелы Принцессы. Их засадная тактика дала сбой, в дело пошла тупая масса. Орудуя бумерангом с максимальной скоростью, истребляя всё подходящих и подходящих грызунов, не сразу понял, что эта очередная волна смертников лишь отвлекающий маневр. Острая вспышка головной боли, краем сознания отмечаю, что медленно падаю в вонючую субстанцию, не выпуская оружия из своих рук. В последний момент сумел оттолкнуться ногой и перебросить себя на ближайший островок, чтобы в следующее мгновение оказаться погребённым под массой крысиных тел. К счастью моя броня оказалась им не по зубам, иначе бы загрызли за несколько секунд. Пытаюсь приподняться, несмотря на ещё один точный звуковой удар, бумеранг летит в здоровенную крысу, стоящую неподалёку перед десятком товарок чуть поменьше. Одновременно с ним в неё втыкается стрела. Оружие снова в моей руке, превозмогая боль и дурноту, прыгаю вперёд на подошедший со спины отряд, раскидывая его в несколько мгновений. Крысам хватает лишь одного удара прокаченного «эпического» оружия, чтобы окончательно испустить дух.

— Восемьдесят восемь, — тихо сказал вслух, пересчитав хвостатые тушки после боя. — Парочка явно ушла, плохо, — добавил чуть погодя, обыскивая в первую очередь самых крупных и проверяя их уровни. — Тебя тоже успели достать? — спросил свою напарницу, заметив, как она положила левую ладонь на свой лоб, явно страдая от приступа мигрени.

— Никогда бы не подумала, что крысы на такое способны, — Принцесса потрясла головой, пытаясь выгнать из ушей постоянный тихий писк.

Меня он тоже сейчас заметно раздражал, однако требовалось просто подождать, когда последствия акустического удара пройдут сами собой, ибо тряси головой, не тряси — бесполезно.

— Впереди предстоит драка у логова крысиной королевы, там придётся куда тяжелее, — несказанно «обрадовал» её. — Сейчас туда соберутся силы со всей канализации и встретят нас во всеоружии.

— Может, какую боевую магию против них удастся применить? — Фелина выражала своим видом большие сомнения в адекватности моей идеи, и идти дальше ей явно не хотелось.

— Без шансов, — покачав головой, оглянулся назад, уловив какой‑то непонятный шум в той стороне, но тревога оказалось ложной. — Если мне не изменяет память, впереди начнётся туман, который безвреден сам по себе, но поглощает любые магические эманации. Понять бы ещё, откуда он берётся…

Собрав немудрёные трофеи в виде монет, двинулись вперёд, прыгая с островка на островок. Вскоре действительно проход заволокло плотным туманом и уже на расстоянии трёх метров ничего не стало видно. И только на слух удалось вовремя обнаружить опасность.

— Падай! — громко крикнул своей напарнице, одновременно плюхаясь в текущие нечистоты.

Сверху прошло несколько сильнейших акустических волн подряд, лишь краем зацепив нас. Резкий рывок вперёд и я врубаюсь в кучу заполнивших все ближайшие островки крыс. Перед глазами встала красная пелена, тело действовало само на одних рефлексах, круша крупных грызунов направо и налево. Они пытались хватать своими острыми зубами за ноги, виснуть на руках и даже достать в прыжке до горла, но свалить меня им не удавалось. Краем глаза отмечал, как падают рядом пронзённые стрелами тушки и решительно двигался вперёд, оказавшись вдруг в большом подземном зале перед четвёркой совсем уж здоровенных крыс, едва не достигающих моей груди в холке. «Крысиная Королева МБ 100–10» — высветилась ярко — оранжевая надпись над одной из них. Троица «хвостатых гвардейцев» тоже имела сотый уровень, но без дополнительных цифр усиления. Мой стремительный рывок к королеве остановили «гвардейцы», резко выдвинувшиеся вперёд, закрыв телами свою госпожу. Удар, удар, ещё удар… не чувствуя практически ничего, отмечаю что лечу спиной назад, крепко прикладываясь ей об ближайшую стену. Голове тоже достаётся, сознание едва удерживается на самой грани, уже в воде приходит запоздалая вспышка боли, скручивая всё тело сильной судорогой. Едва не захлебнувшись в нечистотах, выныриваю на поверхность. Здоровье болтается в красной зоне, на чистом автоматизме накладываю на себя «исцеление» без всякого результата: разлитый вокруг туман благополучно поглотил магию. Ещё одного даже слабого удара мне сейчас просто не пережить. Но главная крыса, чей бок удачно украшала парочка воткнувшихся стрел, благополучно занялась моей напарницей, а её «гвардия» не подавала признаков жизни. Вижу, как от крысиной королевы в коридор уходит тёмная волна сильно уплотнённого воздуха, собравши последние силы, швыряю в неё свой чёрный снаряд, благо расстояние невелико и сложно промахнуться даже в таком скверном состоянии. Есть! Испустив громкий протяжный писк, главная крыса медленно заваливается на бок. Оставшиеся в живых немногочисленные грызуны стремительно разбегаются, явно не желая гибнуть после кончины той, кого они так и не смогли защитить.

— Жива? — я попытался вытащить из грязной воды напарницу, не подающую признаков жизни, хотя видимая мной полоска её здоровья не полностью обнулилась.

Вот так, практически с одного маха снести больше десятка тысяч единиц здоровья, учитывая недюжинную стойкость Фелины ко всем агрессивным воздействиям. Сильна крысища!

— А… добейте меня из милосердия, — глухо простонала жена, не открывая глаз.

Силой запихнул ей в рот пару своих конфет — эликсиров, одну для ускорения восстановления здоровья, а вторую с обезболивающим составом, заставив запить всё это из фляги с «Животворящей водой». Здоровье напарницы стало быстро улучшаться, и, тяжко вздохнув, она открыла глаза, взглянув на меня замутнённым взором.

— Как противно чувствовать себя слабой… — через пару минут тихо прошептала она, поднимаясь сначала на четвереньки, а потом вставая на ноги. — Мы всё же уделали этих хвостатых, да? — спросила она.

— Буквально из последних сил, — ответил ей, выражая немалые сомнения, ибо драка едва не закончилась нашим поражением.

Совсем не дело выходить против здешних обитателей всего лишь вдвоём. По уму нам бы стоило идти сюда отрядом из шестёрки крепких танков и дюжины хороших стрелков, забив сумки эликсирами и навешав на себя кучу всяческих благословений. Маги здесь бесполезны, потому можно обойтись и без них. И кто ж ещё знал, что здешняя королева дорастёт до десятикратного усиления? На моей памяти она едва лишь до третьего доживала, да и гвардии у неё сроду не наблюдалось. Давненько сюда никто большие рейды не устраивал, вот и разжирела на глупых одиночках и слабых командах. Следовательно, стоит в её логове основательно покопаться, шанс найти в нём всякие редкости заметно возрос. Пока Принцесса приходила в себя, устроил тотальный обыск. Нас здесь встретили крысы от пятидесятого уровня и выше, потому с них уже собиралось серебро и даже желтяки. Всего насчитал двести сорок семь тушек, включая Босса и её гвардию. Пять с небольшим сотен «желтых» монет — весьма богатое вознаграждение за успешное прохождение канализации, серебро можно не считать. Скинув обобранные трупы в воду, приступил к ворошению лежанки крысиной королевы, сразу же наткнувшись на настоящие сокровища:

-> «Крупный необработанный алмаз чистой воды». Класс: «уникальное». Вес 0.017 кг. Прочность: 3966/3966.

Именно такой камешек крайний раз на аукционе торговался за пять сотен «желтых», а здесь он не один, а сразу семь штук, лишь немного отличающиеся весом и прочностью. А к ним вдобавок ещё четырнадцать камушков немного проще:

-> «Крупный необработанный рубин». Класс: «уникальное». Вес 0.028 кг. Прочность: 3027/3027.

Ну, прямо как полноценная месячная добыча в достаточно богатой шахте самоцветов. Там, конечно, за тот месяц выпадет ещё множество мелких камешков, однако самые желанные именно такие вот заготовки под ёмкие накопители маны. Спрашивается, откуда это тут появились и как его можно объяснить? По идее можно ожидать здесь вещей или оружия погибших в неравных боях с крысами игроков или что‑либо другое, смытое дождём в канализацию с городских улиц и преподнесённых подданными своей королеве, но нет. Потому правильный ответ — никак. Очередной произвол разработчиков игрового мира. Но порывшись ещё основательнее, перетряхнув всю подстилку и вычистив каменное основание центрального острова, мне несказанно повезло:

-> «Браслет Болотного Туманника». Класс: «артефакт». Вес 0,05 кг. Прочность: неразрушимое. Свойство: позволяет выпускать стойкий к погодным проявлениям плотный туман, сокращающий дистанцию зрительного восприятия. Дополнительно туман мгновенно вытягивает любую высвобождаемую ману и передаёт её во встроенный накопитель артефакта после своего отзыва. В активном состоянии препятствует любым магическим действиям на охваченном туманом пространстве. Накопитель маны 58000 единиц. Для управления требуется родство со стихией воды: 100, воздуха: 100; сила духа: 100.

Мысленно присвистнув предъявляемым к пользователю требованиям, нацепил редчайший трофей на свою руку, сразу же определив, как отозвать разлитый по подземельям туман. Минута и его нет. Встроенный накопитель заполнился практически наполовину и, что меня сильно огорчило — забрать хоть частицу хранимой маны оттуда не удалось, а вот вливать со своей стороны — сколько угодно. Ради проверки запустил несколько мощных огненных шаров в пустые проходы, радостно отметив, что мой собственный резерв восстанавливается в четыре раза быстрее, чем без браслета, причём, благополучно разряжая его накопитель. С помощью этого артефакта мощность собственных заклинаний не усилить, они, как и прежде ограничатся собственной «силой духа» и личным запасом маны, зато можно восполнять свои потери в местах, где разрушено духовное поле, и естественная регенерация маны не действует. Одновременно стало понятно, как такие ценные «штучки» можно добывать. Далеко не в одном этом городе подземелья заполнены подобным туманом. Требуется всего лишь дождаться, пока обитающие там Мест — Боссы дорастут до максимума своей силы, и тогда появится небольшая вероятность обрести аналогичные предметы после победы над ними. Вот только найти мага, способного сразу управлять ими, удастся далеко не в каждом клане, всё же «вода» и «воздух» не самые профильные для сильных боевиков стихии, у которых до предела поднята «сила духа». Но и просто внушительный запас маны для гиблых мест любому магу совсем не помешает.

— Куда дальше? — спросила изрядно повеселевшая Фелина, после того как я рассказал ей об исключительной выгодности нашей прогулки по канализации, наглядно продемонстрировав свежие приобретения, и теперь все недавно пережитые трудности уже не казались ей такими уж страшными и опасными.

— Чтобы найти нужный нам квартал стоит хорошенько принюхаться к тому, что течёт у нас под ногами, — поведал ей о том, чем сейчас старательно занимался.

За время предыдущего пребывания тут мы уже успели притерпеться к вони, и отделить один запах нечистот от другого оказалось весьма непросто.

— Вот здесь сильнее тянет какой‑то химией, думаю, нам сюда, — показал рукой на один из шести сходящихся тут вместе тоннелей.

И, правда, стоило пройти по нему дюжину метров, как химический запах стал гораздо отчётливее.

— Помню, так противно воняло в кожевенном квартале, — недовольно поморщилась напарница, через полчаса блужданий запах стал ещё резче.

— Судя по моим ощущениям, почти пришли, — негромко подбодрил её, присматриваясь к очередным ржавым скобам, торчащим из стены, с помощью которых можно вылезти наверх. — Сейчас выберусь и осмотрюсь, подожди меня тут.

• Внимание!!! Благодаря высокому «восприятию» (>180 единиц) вы смогли почувствовать активное магическое сканирование пространства, прежде чем сами оказались обнаруженным.

Стоило приподнять решетку ливневого стока, как сразу же пришло сообщение. И знакомые волны магии в воздухе тоже удалось заметить. Осмотревшись по сторонам, немного расстроился. Нужная часть ремесленного квартала располагалась в стороне и туда вела другая ветка канализации. Придётся возвращаться к центральному залу и искать нужный проход. Как же не охота это делать, кто бы знал. «А что если воспользоваться обретённым браслетом?» — пришла в голову здравая мысль. Подав команду на выпускание тумана, положил его в траву на землю. Чтобы найти его требуется «восприятие» под сотню, да ещё желательно точно знать, где искать. Если сюда кто‑то сейчас заявится, под невидимостью без магии меня он не найдёт, а я его как раз хорошенько рассмотрю. Удрать вниз опять же никто не помешает. Туман стал быстро расползаться по округе, поглощая все магические проявления. Крикнул вниз напарнице, чтобы она выбиралась наружу, не обнаружив поблизости кого‑либо потенциально опасного. Хорошо хоть в игре не требуется чистить одежду даже после купания в нечистотах. Чтобы полностью избавиться от неприятного запаха и прочих последствий достаточно убрать её в инвентарь и вернуть на себя обратно. Я и вовсе переоделся в свой привычный комплект Мастера — Охотника, спрятав чёрную броню до поры до времени. Пока мы бродили по канализации и сражались с тамошними обитателями, снаружи хорошо завечерело и теперь стоило поторопиться, дабы успеть выполнить задание до темноты, это почему‑то оказалось крайне важно заказчику. Подождав в кустах какой‑либо реакции потенциальных противников на подлое затуманивание городских улиц, и так и не дождавшись её, выдвинулись вперёд. Браслет я, естественно, подобрал, отозвав туман, когда мы оказались около нужного здания библиотеки гильдии мастеров. Ремесленная слобода здесь совсем уж плотно перекрыта кордонами и патрулями. Ни одной свободной улицы, ни одного переулка. На крышах домов тоже сидели стрелки, внимательно осматривающие окрестности. Столько «красненьких» игроков, у меня прямо руки зачесались, самостоятельно потянувшись к оружию при их виде. Проклятые привычки из «прошлой жизни», еле — еле сдержался. Появление тумана вместе с исчезновением магии сильно обеспокоило здешних сторожей, однако они не догадывались, чего им стоит предпринять. Клановые связные амулеты ведь магические, потому крайне не вовремя перестали действовать и запросить инструкций от начальства у народа не получилось. Проявлять же инициативу, причём в ситуации полной неопределённости… короче — дураков нет. Но всё равно паника поднялась знатная, все вдруг засуетились, забегали, готовясь непонятно к чему. Благодаря ей мы преспокойно просочились мимо. Игроков с перекаченным «восприятием», способных нас засечь, здесь не нашлось. Вот так, порой, выходит, когда некоторые недальновидные товарищи чрезмерно полагаются на одну лишь магию.

— Мы уже и не ждали… — сдержанно встретили нас в огромной библиотеке, после получения от меня условного сигнала специальным неслышимым свистком.

Библиотека состояла из нескольких отдельных строений, соединённых вместе переходами и занимала почти половину городского квартала. И, как я точно определил, кольцо окружения создавалось именно вокруг него. Штурма до сих пор не произошло по простой причине — укрывшиеся тут бойцы имеют приличное преимущество: крепкие стены, многочисленные переходы, сплошное удобство для обороны, в итоге потери штурмующих окажутся крайне высокими. Учитывая момент принадлежности тех, кто стоит вокруг, к разным кланам, есть немалый риск получить неожиданный удар в спину. Классическая патовая ситуация. Но рано или поздно сюда подтянутся дополнительные силы и штурм непременно состоится. А идея идти поверху оказалась более чем верной — ливневых стоков поблизости от здания мне обнаружить не удалось. Пришлось бы вылезать прямо под самым носом у стоящих в заслонах бойцов. Народу в здании собралось действительно немало. Человек двести — и это только те, кого я увидел сразу, думаю, по остальным строениям их сидит не меньше. Однако хорошо вооруженных среди них насчитал лишь пару дюжин, у остальных ни брони, ни оружия, зато характерные большие сумки собирателей. Вопрос — зачем они здесь нужны. Я бы ещё понял чтецы, но собиратели? В игре вообще библиотеки очень интересно устроены. Хранящиеся в них книги могут содержать ценную информацию, рецепты и прочее, но найти её крайне непросто. Требуется внимательно прочитывать книгу, чтобы случайно в ней что‑либо найти. Второй раз в этой же книге, помимо информационного мусора, найдётся что‑то другое или не найдётся вовсе. Выносить книги совершенно бессмысленно, вне библиотечных стен они потеряют своё волшебное свойство. Потому изучением библиотек в кланах занимаются целые группы игроков, неспешно выуживая из них крупицы ценной информации. Иногда там обнаруживается что‑то поистине небывалое, но это большая редкость. Известны случаи, когда на тысячу раз просмотренных стеллажах вдруг появляется неизвестная доселе вполне «выносимая» книга рецептов или даже редчайший артефакт. Впрочем, иногда в книгах же обнаруживаются указания, в какой именно библиотеке и каких конкретно книгах стоит поискать, тогда вероятность нахождения этого становится стопроцентной. Похоже, здесь именно такая ситуация. Но мало найти что‑то особенное — его ещё требуется отсюда благополучно унести. Порой это бывает весьма непросто…

— Вот, — я протянул встречающим небольшую пирамидку стационарного портального амулета.

— Ну, наконец‑то! — один из стоящих передо мной игроков выхватил амулет из моей руки и стремительно бросился внутрь библиотеки, остальные последовали за ним и мы в том числе.

Но перед внутренними дверями нас достаточно грубо придержала парочка воинов в тяжелых доспехах, дабы мы не смогли увидеть происходящего сейчас в большом читальном зале. Я же просто быстро поднырнул под руки преграждавшим нам путь, а Фелина повторила мои действия, и они банально не успели среагировать. Возможно, и не стоило так делать, однако меня одолевало не столько любопытство, сколько уверенность в том, что сейчас нельзя оставаться в неведении, ибо сказанные нам нанимателями слова явно расходились с делом. Все эти люди чего‑то терпеливо ждали, удерживая библиотеку и не пуская сюда никого кроме своих людей. Просто так подобное не делается, ибо библиотека место общественное. И, правда, из открывшегося портала дружно посыпались новые бойцы, быстро растекаясь по смежным помещениям. Сотен пять, если не больше, у всех хорошее оружие и экипировка. Этот клан явно не собирался без боя уступать захваченных позиций. Когда прибывшие рассредоточились, в портал прошли все кто не имел оружия и доспехов. Хотя практически все маги остались тут. Более того, с другой стороны подошла ещё одна дюжина с характерными боевыми посохами. Драка ожидалась серьёзная, и я уже подумывал, как отсюда незаметно свинтить. Принимать участие в чужой заварушке совершенно не хотелось.

 

Третья глава

— С вами хотят поговорить, — ко мне обратилась та самая дева, которая предложила задание, подошедшая через портал с группой бойцов. — Не здесь, — она выразительно кивнула в сторону слабо светящегося круга, предлагая проследовать за ней.

На всякий случай проверив, нет ли на моём теле чего‑либо особо ценного, способного навсегда потеряться в случае неожиданного подлого удара в спину, шагнул в светящийся круг, дабы в следующую секунду оказаться на внутренней площади большого замка, судя по вышине видимых отсюда стен никак не ниже девятого уровня из десяти возможных. Следом за мной из портала вышла моя напарница, а сразу за ней и та боевая дева. Судя по отсутствию стрелков с взведёнными арбалетами и внушительного встречающего конвоя, перестраховка оказалась излишней. Система же сообщила о снижении падения характеристик всего лишь до десяти процентов от номинала. Замок не город, но, тем не менее — жильё, потому полностью комфортно я здесь себя чувствовать себя не должен. Затем система посчитала, что я состою в группе из одного человека, так как мы вместе двинулись по замковому лабиринту проходов, и сняла с меня ещё три процента. Да уж, с моим «героическим классом» большие пати категорически противопоказаны. Поднявшись по спиральной лестнице на верхотуру, наша небольшая компания оказалась в достаточно уютном пространстве круглой обзорной башни, из широких окон которой можно любоваться на сам замок, лежащий внизу, и на его ближайшие окрестности до самого далёкого леса. Здесь нас поджидал солидного вида господин с аккуратной чёрной бородкой и внимательным взглядом. Жестом руки он показал на свободные кресла, предлагая располагаться. Судя по всему, разговор предстоял долгий, и я уже догадываюсь, к чему его кое‑кто тут будет подводить.

— Сразу заявляю, вступать в какие‑либо кланы совершенно не входит в мои планы! Но могу рассмотреть иные варианты сотрудничества к взаимной пользе, — решил сразу выставить жесткие условия со своей стороны, дабы долго не ходить вокруг, да около.

— Думаю, вы измените своё решение, узнав о предлагаемых с нашей стороны условиях, — похоже, мой категоричный настрой не смутил одного из директоров этого клана, забывшего при встрече представиться.

Ник его тоже не отображался, лишь подозрительно низкий десятый уровень. И на паладина он явно не тянул. Судя по всему увиденному, мне уже удалось примерно определить, с кем мы сейчас имеем дело. В «прежней жизни», я бы счёл за честь, если бы меня пригласили в клан «Ралисты». Его название ничего не имеет с автогонками и является своеобразным производным от сочетания двух слов — «рациональные моралисты». Уж и не знаю, кто его придумывал. Игроку со стороны попасть в этот клан практически невозможно. Ходили слухи, что его реальными хозяевами являются люди из государственных спецслужб и православной церкви. Как они там вместе уживаются и делят прибыли — неизвестно, однако по сравнению со всеми прочими у них начисто отсутствовало откровенное надувательство директоратом своих подчинённых. Ходили слухи и о попытке построить внутри клана чуть ли не настоящий коммунизм с лёгким военным душком, хотя мне в них не сильно верилось. Знаю лишь о том, что бойцы их рейдовых отрядов всегда имели хорошее оснащение и никогда особо не бедствовали. Да и в реальной жизни имел возможность общаться с одним представителем этого клана, причём, из низового звена. Для него не представлялось сложным снимать небольшую двухкомнатную квартиру и ещё кормить весьма миловидную сожительницу. А кроме игры других заработков у него не имелось. Тогда я впервые испытал острый приступ зависти, ибо, несмотря на всю свою «крутость», подобного позволить себе никогда не мог. Иногда крепко загулять на несколько дней, хорошо — недель — вполне, но никак не жить на постоянной основе как нормальный человек из конца двадцатого — начала двадцать первого века. В остальном же упомянутый клан входил в первую десятку лидеров мира «Фантазии», но старался не привлекать к себе лишнего внимания. Сам напрямую не лез в чужие дела, но и к себе никого близко не подпускал. И даже сейчас к предложению войти в него стоит хорошенько присмотреться. При невозможности вывода денег из игры в реальную экономику толку от здешнего богатства немного. Не жить же здесь, в конце‑то концов. А с другой стороны, последнее время я именно тут и живу, не выходя в реальный мир. Кто меня там ждёт? Никого и ничего, полное отсутствие каких‑либо внятных перспектив, как и у подавляющего большинства граждан так называемых «развитых стран». Значит, раскрытие инкогнито откладываются до лучших времён.

— Понимаю, у вашего клана сейчас не самое удачное положение, что вы вдруг решили изменить своим принципам и приглашать стороннего игрока в свои ряды, так ничего не разузнав о нём, — уголками губ обозначил своё понимание весьма непростой ситуации, сложившейся в последнее время.

— О, во многом именно этим и вызван наш интерес. Извините, забыл представиться — Виталий Юрьевич, — директор подался ко мне телом и протянул руку.

— Игорь Степанович, — представился ему своим настоящим именем и чужим отчеством, вовремя замечая, как меня сейчас едва не подбили на выдачу более привычного полного двухсоставного игрового ника, который значит для игрока куда больше, чем обычное имя.

А ведь так и подмывало сказать с лёгкой ухмылкой на губах — «Леший, просто Леший». По лицу директора же проскочила едва заметная тень неудовольствия, но он продолжал приветливо улыбаться.

— Вы правы, наш клан сейчас испытывает некоторые временные затруднения, связанные с резким изменением игровой ситуации, и мы нуждаемся в услугах хорошо подготовленных людей, ради чего готовы ненадолго изменить некоторые правила, — Виталий Юрьевич практически повторил высказанные мной слова.

А ещё я заметил его хорошую подстройку: поза практически отзеркалила мою, дыхание чётко попадало в ритм. Пройдёт ещё немного времени, и я на автомате начну идти вслед за ним, бездумно принимая решения выгодные этому хитрому человеку. Никакой магии, обычная поведенческая психология. Вот только его игра для меня уже стала очевидной, потому не сработает.

— Думаю, для получения этих самых услуг совсем не обязательно менять правила… — возразил ему, изображая лёгкую задумчивость. — Кто вам мешает пользоваться услугами наёмников?

— Подобное для нас неприемлемо с точки зрения информационной безопасности. Кто вам мешает после выполнения полученного задания передать всю информацию о нём нашим конкурентам? — теперь он взглянул на меня с явной подозрительностью.

— Вступление в клан непроверенного человека точно также ничего не гарантирует, — я позволил себе широко улыбнуться. — И можете не пытаться вытянуть из меня информацию о персонаже — у вас ничего не выйдет.

Проверить состою ли я в каком‑либо ином клане, они легко могли через защитную систему своего замка. Достаточно лишь задать право допуска «только свои» и «вольные гости», чтобы она никого другого сюда через стационарный портал не пропустила. Потому это единственное, что хозяева знают обо мне наверняка.

— Хорошо, раз вы так хотите, больше не станем затрагивать эту тему, — директор тоже широко улыбнулся, изображая некое признание своего поражения в первой части переговоров. — Можете ли рассказать, как вам удалось пробиться к нашим людям через несколько колец плотного окружения, — перешел он к другой значимой теме.

— Здесь никаких секретов, мы прошли через канализацию, — пожал плечами, показывая своё отношение к той самой прогулке. — Ваши люди, кстати, тоже могли воспользоваться этим путём.

— Вы вдвоём со своей подругой смогли пройти через канализацию? — судя по лицу и голосу, мне явно не поверили.

— Крысы, много здоровых крыс, ничего необычного… — я ещё раз пожал плечами, кинув на стол перед ним трофейный хвост крысиной королевы в качестве доказательства, но он на него даже не взглянул.

— Дело в том, что за прошедший день несколько наших и не только наших групп уже пытались обойти заслоны конкурентов под землёй. Все они отправились на перерождение. А там ведь были отнюдь не новички… — директор посмотрел на меня с явной укоризной, предлагая не придумывать неправдоподобные сказки на ходу и не подбрасывать на стол всякий мусор.

— Они спускались в ливневые стоки на улицах, так? — спросил я его.

А ведь у них теоретически могло бы получиться, не дорасти крысиная королева до максимального усиления. Тогда бы и обычных крыс было меньше, и их сила ультразвуковых ударов оказалась заметно слабее. В общем, тем игрокам банально не повезло. Зато повезло мне. Ибо чем больше погибло в данже сильных боевых групп — тем ценнее достанутся призы тому, кто его полностью пройдёт. Неожиданно для себя я сорвал настоящий канализационный джек — пот.

— Так, — кивнул директор, подтверждая мои слова.

— В этом и заключалась их главная ошибка… — мои губы опять растянулись в довольной улыбке профи, знающего себе истинную цену. — Если крысы атакуют отряд сразу с двух сторон — шансов нет — порвут. Потому заходить в канализацию необходимо только там, где она вытекает наружу и проходить её как обычный данж, зачищая от начала до конца.

— Чувствуется немалый опыт подобных приключений, — Виталий Юрьевич всё же обратил внимание на мой трофей, проверив его собственным «распознаванием», после чего тоже улыбнулся, признавая мою правоту, и можно быть уверенным — в самое ближайшее время он направит своих людей всё перепроверять и заодно попытаться спасти потерянную амуницию павших бойцов. — Жалко, что вы не хотите влиться в наши ряды, думаю, из вас получился бы очень хороший лидер крупного рейдового отряда. А лидеру у нас полагается пятнадцать процентов всей добычи группы, включая опыт и деньги.

Несмотря на выданное обещание, попытки соблазнения отнюдь не прекратились. Укоризненно взглянув на него, покачал головой.

— Говорю же бесполезно сватать, и раз так сильно вам хочется узнать обо мне больше, признаюсь — у меня «героический» класс, потому любые отряды категорически противопоказаны, а крупные и подавно.

— Да, действительно… — мой собеседник на секунду стушевался, хотя скорее просто сыграл на публику в моём персональном лице. — Итак, раз вы не стремитесь раскрыть своё инкогнито, значит, имеете на то свои основания. Тогда нам остаётся лишь решить вопрос с наградой за выполненную работу и договориться относительно дальнейшего сотрудничества. Хоть мы и не приветствуем привлечение для своих дел наёмников, однако ситуации возникают всякие.

— За «грязную работу» не возьмусь, не надейтесь, — в очередной раз решил выставить строгое условие со своей стороны. — В остальном готов оказывать содействие на взаимовыгодной основе. Но учтите, любую «игру втёмную» я рано или поздно раскушу, и тогда моё отношение к вам может сильно испортиться.

Понятное дело — пугать его совершенно бесполезно, кто он и кто я? Но всё равно стоит явно намекнуть, что любая подлость добром для него и его клана не кончится. Ущерб бывает далеко не только материальным.

— Можно ли считать «грязной работой» скрытное наблюдение за другими кланами без какого‑либо вмешательства в их дела? — спросил меня Виталий Юрьевич. — С вашими опытом и талантами удастся многое вызнать, оставшись незамеченными. К примеру, уже сегодня мы бы могли предложить задание с хорошей оплатой. Нам требуется выяснить, куда исчезли сразу несколько крупных боевых отрядов клана «Огил», с которым у нас старые дружеские отношения. Или хотя бы отследить момент их возвращения в главный замок. Своих «теней» мы не можем отправить по вполне понятным причинам.

Судя по всему, меня определённо записали в профессиональные шпионы самого высокого класса. И действительно, кому ещё требуется продемонстрированный набор талантов и умений, вкупе с категорическим нежеланием раскрывать своё инкогнито. Да и про мою напарницу сложно что‑то выяснить, учитывая обстоятельства её недавнего обретения. Сторонним игрокам виден лишь её уровень, причём, только тогда, когда они видят её саму. Внешность же подобных «подруг» обманчива. Некоторые неписи вообще могут постоянно держать на себе стойкие иллюзии, что совершенно недоступно игрокам. И ещё мало у кого из них вообще есть спутники или спутницы столь высокого уровня силы и красоты одновременно. Их слишком сложно обрести, а если заполучить низкоуровневого союзника… Его же прокачивать приходится в ущерб себе. Потому это показатель очень высокого статуса, как и наличие настоящего боевого коня.

— Не доверяете своим друзьям, значит? — я лишь ехидно ухмыльнулся, мысленно представив «дружбу» двух кланов.

Кланы… нет меж ними дружбы — исключительно деловые взаимоотношения, когда взаимовыгодные, а порой и просто вынужденные под давлением общих конкурентов. И даже «дружба» против кого‑то третьего лишь временное объединение сил дабы сожрать конкурента и после перессориться уже между собой, деля доставшуюся добычу. В ответ на мою ухмылку, собеседник едва заметно улыбнулся одними уголками губ, выражая полное понимание оснований для моего ехидства.

— Сейчас достаточно сложное время, чтобы рассчитывать лишь на одно доверие, — резко посерьёзнев, заявил он. — Если вам удастся вызнать немного больше о происходящем внутри того клана — наша благодарность существенно увеличится.

— Сначала бы хотелось получить благодарность за предыдущее задание, — я перевёл разговор в более актуальное для себя русло.

Ночь на дворе, время быстро уходит, завтра начинается турнир, потому требуется хорошенько выспаться, дабы не получить закономерное ослабление.

— Что же, вы правы… — тяжело вздохнул директор, видимо, расставаться с любыми ценностями для него крайне неприятно. — Мне уже сообщили о ваших пожеланиях, вот, ознакомьтесь с тем, что мы можем вам предложить в качестве вознаграждения, — с этими словами он проявил на руке плоский предмет, выполнявший роль электронной записной книжки с сенсорным экраном. — Любые четыре предмета по вашему выбору из этого списка.

Так, мои пожелания действительно учли и подобрали несколько полных комплектов одежды для моей напарницы. Но всё почему‑то исключительно «боевое» на лучницу или рейнджера, ничего «мирного» для похода по городским достопримечательностям под ручку с галантным кавалером. Причём, по характеристикам мои собственные изделия оказывались гораздо лучше, чем это, такое очень средненькое, если вообще не сказать — откровенно посредственное. Максимум — «редкое», но хватало и неплохого «обычного». Мне тоже посмотреть не на что. Исключительно атакующие закл