КРАСНЫЙ ОХОТНИК РИВИЭЛЬ. БАБИНЦЕВА ЕЛЕНА.

Аннотация:

Это история моей смерти. Подождите, все не так уж и плохо. Когда тебе дается второй шанс, им следует воспользоваться, а не нос воротить. Меня зовут Рив. Или Ривиэль. На эльфийском языке это означает зима. Своего настоящего имени, я не помню, так как возвращаясь с того света, утратила все воспоминания. Могу сказать лишь то, что вернули меня к жизни не просто так, по доброте душевной…

Я охотник. Моя добыча это нармы. Страшные чудища, которые не ведают страха, жалости и прощения…

Весело? Вот и я о том же…

А пока, я стараюсь не впадать в тоску. Когда-нибудь, я все равно узнаю, откуда я пришла, и где был мой родной мир.

Глава 1. О том, что лучше слушаться, когда слушаться не охота.

Два года назад.

-Просила же русским языком, купи молока.

–Да забыл я. Лёль…

Я тяжко выдохнула, надевая пальто и шапку. Сразу стало жарко. А маленькая прихожая, стала и без того тесной.

–Сходи, погуляй. Ты ведь дома весь день сидела?

Муж сделал самый милый взгляд, на который был способен, и я сдалась. Тут он был прав. Сидеть в декрете, не сахар…

–Ладно. За Славкой смотри. Я быстро.

Я помахала супругу рукой и вышла за дверь. Зима…

Холод собачий. Из-за противного ветра, становилось вообще не по себе. Я в сотый раз ругала мужа за то, что он не купил молока возвращаясь, домой с работы. Я целый день убивалась, по стакану с молоком. Но отойти от сына не могла. Резались зубки, и в квартире шла непримиримая война…температура, сопли, слюни. Все вместе давало адскую смесь. А когда я, звоня супругу на работу, умоляла его не забыть зайти в магазин, я была уверена, что он не забудет, и уважит свою изможденную жену. Ага, как же…

Пройдя через мрачные и темные зимние дворы, я вышла к магазину. Купив вожделенный пакет молока, я прихватила печеньки. Все. Теперь домой.

–Девушка…

Я удивленно обернулась. У входа в магазин стояла старушка. По старому обшарпанному пальто, было понятно, что возможно, старушка голодает и сейчас попросит копеечку другую, на хлебушек. Я втянула воздух носом. Нет, старушка была не алкоголиком. Ну, почему бы и не помочь?

–Да бабушка? Вы заблудились? Может, вам хлебушка надо домой?

Она выразительно посмотрела на меня и, нахмурив брови, вперила в меня взгляд темных и колких глаз.

–Не ходила бы ты, милая через двор. Обойди кругом.

–Простите?

–Говорю, не ходи по темени. Беде быть.

Я нервно усмехнулась, но старушка осталась серьезной. Я мрачно повела плечом, и спустилась со ступенек. Но даже спиной, я чувствовала этот колкий взгляд старухи. Я обернулась. Никого…около дверей магазина уже никого не было. Ушла, наверное.

Я направилась домой, удвоив шаг. Не ходить через дворы…так ведь быстрее. Пока обойдешь кругом, отморозишь себе все, что только можно.

Я не стала слушать сумасбродную старуху. Эка невидаль…

Само собой я не ожидала, что выскочивший из-за угла дома, мужчина наставит на меня нож. Я впала в ступор. Нутро сжалось от страха. И это почти рядом с домом! Я метнула взгляд на высотку. В окнах горел свет, может, если закричать…

–Деньги давай!

Лица не видно. Голос прокуренный и хриплый.

–У…у меня…нет ничего,– кое-как совладав с замершими губами, сказала я.– Я только за молоком шла…

Он отобрал у меня пакет и выпотрошил его. На замершую дорожку выпал пакет молока и печенье.

Мужчина снова наставил на меня нож.

–Что в карманах?

Я безропотно достала свой сотовый и передала мужчине.

–У меня больше ничего нет. Прошу вас,…меня дома ждет сын и муж.

Не знаю, есть ли судьба в этом мире. Правда,…открывшаяся дверь подъезда, напугала моего грабителя. Вышли какие-то молодые парни. Мужчина сорвался с места и поскользнулся. Конечно же, упал на меня. А нож, в его руке угадил мне в правое легкое…

Он поднялся и даже не посмотрел, что натворил.

Я лежала на холодном асфальте, и чувствовала, как захлебываюсь кровью. Взволнованные голоса парней, достигали моего сознания не сразу. Кто-то вызывал скорую. Кто-то кричал. Кто-то звонил в полицию…

–Эй,…девушка?!

Я открыла глаза. Но перед собой, кроме ночного пасмурного неба, я больше ничего не видела.

–Как вас зовут?! Где ваш дом?!

Я разлепила сухие губы.

–Как зовут…

–Да! Как вас зовут?!

С неба начали падать мелкие крупинки снега. Одна из них легко легла на мое лицо.

–Зима…– прошептала я, смотря ввысь уже невидящим взглядом.

А затем, я просто провалилась в черноту без света и без запаха.

И вот так я умерла…

Чтобы потом, снова воскреснуть в другом мире.

***

– Кажись, дышит…

–Еще бы ей не дышать.

–Не подумайте, что я сомневаюсь в вашем таланте, господин некромант, но…девка?

–Ну, знаешь ли! Кого поймал, того и вытянул. Да и какая тебе разница? Можно подумать, тебе не все равно, кто будет вести охоту.

–Дык…надо, чтобы мужик был сильный! А эта…тьфу. Что девка-то сделает?

–Заладил…девка-девка! Это охотник! Понял?! Бери, что дают! А если не нравиться, так я мигом ее обратно и…

–Нет-нет-нет! Все устраивает, господин некромант!

–То-то же.

Я открыла глаза. Деревянный потолок, едва освещается светом от свечей, которые стоят, вокруг меня. Где я…?

–Встать можешь?

Я скосила взгляд. Надо мной стоял мужчина, лет тридцати, может тридцати пяти. Черные волосы, стянуты в хвост, лицо скуластое и какое-то надменное. Нос прямой и хищный. Глаза до того колючие, что аж неприятно, прозрачного синего цвета.

–Налюбовалась?

Я покраснела и сразу встала. Однако холодновато… опустив взгляд, я поняла, почему так холодно! Я голая!

Я тут же обхватила себя руками.

–Хватит пялиться! Дайте что-нибудь одеть!

На лице у темноволосого мужчины не дрогнул ни один мускул. Он прошел в дальний угол комнаты, снял с вешалки ярко-алый плащ и отдал мне. Я схватила его, и тут же укуталась.

–Что происходит? Где я?

–Ничего не помнишь?

Я помотала головой.

–Ты умерла где-то в другом мире, – сказал мужчина. По всей видимости, маг, небывалой крутости. – Я некромант. В момент твоей смерти, я смог вытянуть тебя в наш мир.

–А до этого, где я была?

–Понятия не имею.

– И что…что, мне теперь делать?

–Твою работу, тебе объяснит Фадей.

–Фадей? Это еще кто?

Вместо ответа, мужчина выразительно посмотрел мне за спину. Я тоже повернулась. На меня пялился лысый старикан, по маслянистым глазам, я поняла, о чем он думал, а слюни, которые украшавшие его бороду и усы, довершали образ ужасного развратника!

–Демон!– заверещала я, и, спрыгнув со стола, голой пяткой, отправила дедушку в глубокий нокдаун. Кстати, что такое нокдаун…? Откуда я знаю это слово?

Маг усмехнулся и обратился к старику, сложив руки на груди.

–Что ты там говорил, про охоту? Не справится? А мне кажется, у нее талант.

Старичок встал с пола, покачиваясь, подошел ко мне, хмуря кустистые белые брови.

–Дура девка! Смотри, что натворила! Шишка будет…

–Могу добавить…– холодно проговорила я, демонстративно показывая кулак.

–Да тьфу на тебя! – разошелся Фадей.– Я староста деревни! Ко мне надо с уважением относиться!

Я недоверчиво повернулась к магу, но он кивнул, подтверждая слова старика. Вздохнув, я смирилась.

–Ладно. Бить не буду.

–Как звать-то?

–Э-э…меня?

–Дык не меня же!

Как меня зовут? Я подняла глаза к потолку, пытаясь хоть – что-нибудь вспомнить. Но в голове стояла просто поразительная чернота. Ни звука, или образа. Правда, помню ощущение холода…зима.

–Зима.

–Ась?

–Я помню, только зиму, – пожала я плечами. – Больше ничего.

Старик вздохнул и потер лысину ладонью.

–Зима так зима…– махнул он рукой.

–Ривиэль,– вдруг сказал маг.

Я удивленно посмотрела на него.

–Что это?

–На древнем эльфийском языке, это означает «дочь зимы». Раз у тебя нет твоего собственного имени, то пользуйся пока этим. Все же лучше.

Я согласно кивнула.

–Ладно, – старик схватил меня за руку,– благодарствую, господин некромант. Деньги я пришлю с посыльным, как всегда.

Я и слова сказать не успела, как старик выволок меня за дверь. Кругом было белым бело. Недалеко располагалась тихая деревушка. Прямо как в сказке оказалась…

–Пойдем! Нечего стоять.

И еще…я заметила, что мне вовсе не холодно. Ноги не мерзли, да и я сама тоже. Чудеса…старик был одет в тяжёлое пальто и валенки, но все время ежился от воющего ветра, который налетал на нас.

Но мы шли вовсе не в деревню. Мы стали уходить глубже в лес, пока не вышли на хорошо утоптанную тропинку. Передо мной был небольшой, но хороший деревянный дом. Из трубы валил дым, значит, там кто-то живет?

–Живее!– старик больно дернул меня за руку, и мы пошли дальше.

Старик Фадей, толкнул дверь, и мы вошли внутрь. В доме приятно пахло свежим хлебом и смолянистой хвоей. Красота…

–Свея! Я привел гостя.

К нам выбежала молодая девушка, с копной белых локонов и добрыми голубыми глазами. На ней было простенькое платье и фартук.

–Доброго дня, госпожа охотник!– она поклонилась мне.– А не желаете ли чаю горячего, да булочек? Прямо из печки.

Я удивленно вскинула брови.

–Э-э…

–Да вы не стесняйтесь. Это же ваш дом.

–Мой?

–Конечно,– кивнула девушка.– Этот дом принадлежит только охотникам.

Я вздохнула. Охотники какие-то…ничего не понятно.

–Могу я для начала переодеться?

–Ваша комната прямо и на лево. Последняя дверь, – подсказала Свея.– Я пока чай сделаю. Господин Фадей, вы будете?

–Нет, я пошел. Дел еще…введи ее в курс дела. Сможешь?

–Еще бы,– Свея залехвастски тряхнула головой, – доверьте это мне.

Фадей, кивнул и вышел за дверь.

Я вошла в комнату, на которую мне указали. Оглядевшись, я поняла, что она принадлежала мужчине. Все просто, скромно и выдержанно. Если не сказать строго…кровать, табурет, шкаф, комод. На полу небольшой овальный коврик, вышарканный временем. Раньше он был ярко– синего цвета, но сейчас, был просто серым. Я подошла к шкафу и открыла его. М-да…это явно не вещи. Внутри был спрятан стеллаж с самым разным оружием. Мечи, пики, кинжалы, копья, арбалеты, луки, наручные шипы, кастеты…

Я закрыла шкаф, и прошла к комоду. Так…посмотрим. Размерчик большой. Но это хорошо. Судя по мне, я тоже не была дамой хрупкого телосложения. И тут я поняла, что совсем не знаю, как выгляжу. Я даже лица своего не помню.

Мотнув, головой, я решила, что со всем разберусь по ходу дела. Не спешить…

Я надела на себя рубашку, с чужого плеча, теплые штаны, из плотной ткани, черного цвета, поверх рубашки одела жилет на меховой подкладке. Сразу стало приятно тепло. В углу у кровати, сиротливо стояли старые кожаные сапоги. Я села на кровать и примерила их. В пору…ну и нога у меня! Как ласты прямо…

Алый плащ, я повесила на спинку стула.

Когда я вышла к Свее на кухню, она уже приветливо разливала чай, и поставила на стол большое блюдо ароматно пахнущей сдобы.

–Вот. Кушайте, госпожа.

–Спасибо, Свея,– я села за стол,– и я не госпожа.

–Вы наше спасение, госпожа,– удивленно проговорила Свея.– Я просто проявляю мое глубокое почтение к вам.

–Спасибо, конечно,– я чуть не поперхнулась чаем,– но давай просто по имени. Ладно?

–Ну…ладно. Хотя и странно. Как вас зовут?

–Ривиэль. Можешь звать меня Рив.

Свея тут же замахала руками.

–Как можно?! Так пренебрежительно! Нет. Леди Ривиэль.

Она уперла руки в бока, намекая на то, что будет стоять на своем.

–Леди Рив?– предложила я, с надеждой глядя в эти неумолимые голубые глаза.

Свея сурово сжала губки и глубоко вздохнула.

–Ладно, – согласилась эта умница, – но только так.

–Идет. Итак, Свея, расскажешь мне, куда меня занесло? И на кого мне там надо охотиться?

Глава 2. О том, что человек может привыкнуть ко всему, если ему все равно.

-Ну, во – первых, вы находитесь в Гайдисе. Это обширная страна на северо-востоке, рядом с Лунным океаном, – начала деловито Свея.– А наша деревня называется Варсилэй. Она находится у самых границ горного Кряжа.

–А что за Кряж?– спросила я.

–За этим Кряжем была когда-то большая битва. В ней участвовали древние маги. Говорят, что даже по прошествии пятиста лет, магические всполохи все еще озаряют поле битвы…

–Стра-а-ашно, аж жуть…– пропела я.

Свея удивленно посмотрела на меня, но я лишь вздохнула и махнула рукой. Дескать, не обращай внимания, сама не знаю откуда.

Так вот, – продолжила она,– в этой битве магами были созданы ужасные чудовища – нармы. Они имеют острый ум, человеческий рассудок, они очень коварны и жестоки. Битва давно окончена, но нармы все еще лезут из-за Кряжа. Надеются прорваться в нашу страну, а потом заполонить и весь континент. Поэтому в нашей деревне работает и живет лучший некромант. Он призывает охотников с того света.

–А почему обычный человек не может быть охотником?– спросила я удивленно. – Эти нармы…простые оборотни, что ли?

Свея так яростно помотала головой, что я испугалась, как бы она не отвалилась.

–Леди Рив! Как вы не понимаете? Нармы это ужасные существа, которых породила магия. Их не убить простому человеку.

–Почему?

–Потому что, стоит нарму укусить его, как тот превращается в такого же безумного убийцу. И укушенный придет за своими родными. И вполне осознанно вскроет им животы…уже, были случаи.

–Ужас…– искренне сказала я. – А…охотники с того света, значит, могут воевать?

–Укус нарма для охотников безвреден. Вы, в каком-то смысле, мертвы. Поэтому гораздо сильнее простых людей.

–Вот оно как…– протянула я задумчиво, отставляя пустую кружку. Но Свея тут же налила мне новую порцию чая.– Подожди…как это, я мертва? Я ведь дышу, хочу, есть, и пить…Разве мертвецы могут это?

–По сути, человеческая еда, это топливо для вас, – пожала она плечами. – Вы будете есть, только тогда, когда почувствуете голод или жажду.

Я растеряно посмотрела на не дожёванную булку в своей руке.

–И когда это будет примерно?

–Может пару недель. Или месяц. Всегда по – разному…

–Удобно, ничего не скажешь,– усмехнулась я.– Ладно. Раз такое дело…могу только пожать плечами.

–Вы хотите еще что-то узнать, леди Рив?

–Да, хотелось бы узнать, почему никто еще не ходил за этот Кряж и не уничтожил этих нармов разом. Разве не проще вырвать корень зла?

Свея кивнула.

–Вы правы, но пока все охотники, которые отправлялись за Кряж, не вернулись. Вы первая охотница-женщина, за десять лет…это нечто удивительное.

–То-то Фадей, так пялился…старый маньяк.

–Кто такой маньяк?

–Это ваш староста,– отмахнулась я.– Гадкий тип…

–Староста Фадей имеет забавный характер,– усмехнулась Свея.

–Так, когда мне начать работать?

–Можете идти хоть сейчас,– Свея так непринужденно пожала плечами, что меня затрясло. – Оружие в вашей комнате, готово к использованию.

–Постой…я понятия не имею, как мне драться!

–Вы научитесь.

–Что значит, научусь?!– я была уже не просто в панике, а в ужасе.

Да, пускай, я вроде как мертва, но я ведь живая!

–Не волнуйтесь,– Свея обезоруживающе улыбнулась.– Знания придут к вам сами. Так всегда бывает. Вы просто пока не призвали их.

Я откинулась на спинку стула. Господи…иди туда, не знаю куда…

–Что мне передать, старосте?

–Что он старый пердун.

–Простите? – Свея удивленно вскинула бровки.

Я вздохнула и печально посмотрела на свою хозяйку. Она так непринужденно мне все рассказала. Интересно, скольких охотников она вводила в курс дела?

–Передай, что займусь работой вечером.

Я удивилась. Почему вечером? Почему не утром? Слова сами собой вырвались,…я даже подумать не успела.

Свея улыбнулась.

–Вот видите. Вы постепенно обретаете знания. Всего вам доброго, леди Рив. Я зайду завтра.

Свея накинула на плечи теплый, шерстяной плащ и вышла за дверь.

Я осталась одна. Тишина в доме угнетала меня. Будто не хватало чего-то очень важного…

Я нервно сложила пальцы в замок. Это движение…я его помню. Посмотрев на свои руки, я увидела на безымянном пальце правой руки кольцо из серого блестящего металла с разными завитушками и камушками. Миленькое. Почему оно не пропало? Как много вопросов!

Я решительно встала, и, пройдя в свою комнату, взяла со стула алый плащ. Накинув его, я прошла к двери, и вышла из дома. Наведаюсь – ка я к господину некроманту. Он должен знать куда больше меня. Пусть расскажет мне, что со мной происходит.

Дорога до его дома заняла не больше десяти минут. Я отлично помнила, как вел меня старик Фадей. Я окинула жилище мага оценивающим взглядом и заметила, что в окнах горел тусклый свет. Отлично.

Я без церемоний вошла в дом. Некромант сидел в большой гостиной около камина и читал какой-то здоровый талмуд. Я решительно прошла и села в кресло напротив него.

–И снова здравствуйте.

–Вас никто не приглашал в мой дом.

–Не будь бякой. Мы практически родственники. Ты меня воскресил.

–Всего лишь вытянул в нужный момент, – отмахнулся маг.

–И голой видел.

Некромант гневно метнул на меня взгляд и демонстративно закрыл книгу.

–Меня не волнуют…

–Сиськи?

–Женщины! Я хотел сказать женщины!– мрачно пробубнил некромант. А щечки порозовели,…а то сидит, как в склепе. Чахнет над златом…

–Да, пожалуйста. Я по делу пришла,– глаза мага удивленно уставились на меня. – И если вы не против, то я задам вам несколько вопросов. У меня на это есть право, не так ли?

Некромант вздохнул, и приложил руку к подбородку.

–Ты первый охотник, который вообще додумался прийти ко мне за разъяснением некоторых вопросов.

–Приятно. Значит, я не такая уж и безмозглая, и мой рейтинг в ваших глазах вырос.

–Кто вырос?

–Да не важно,– я отмахнулась.– Давайте познакомимся поближе. Как вас зовут. Я так и не сказала вам спасибо.

–Меня зовут Аирэй. – проговорил некромант.

–И все?

–А ты думала, что я сейчас произнесу нечто страшное и угнетающее, типа Мордовил или Шузенталь?

–Ну…– я замялась и усмехнулась.– Да, если честно. Вы такой мрачный и не улыбчивый. Я думала, ваше имя соответствует вашей внешности.

–Ты хотела сказать «спасибо»,– обиженно проговорил он.– Говори и иди, если у тебя все.

–Спасибо,– с готовностью откликнулась я,– но это еще не все. Вот…

Я сняла с пальца кольцо и положила его на небольшой деревянный столик перед магом. Некромант удивленно вскинул брови.

–Что это?

–Оно было на моем пальце все время. Кажется, я уже появилась с ним, в этом мире.

–Нереально,– отрубил маг,– тело охотника не может принести с собой ничего из вечности небытия.

–Но я не вру,– обиженно сказала я.– Это кольцо было на моем пальце. На правой руке. Вот!

Я сунула ему под нос свою правую пятерню, и показала на след от кольца.

–Я ношу его уже не один год! Видите, какая вмятина.

–Вижу, а теперь убери руку.

Я села обратно в кресло.

Маг взял мое кольцо и повертел его в руках.

–Занятно…

–Что именно?– тут же оживилась я.

–Ты …кажется, не хотела умирать.

Я фыркнула.

–Любой нормальный человек не хочет умирать.

–Я не об этом…– надо было видеть его. Лицо сосредоточено, взгляд туманный и блуждающий. Но в то же время цепкий и проницательный. – Умирая, человек уже ни о чем не жалеет. Перед ним открываются врата на тот свет, и вечный покой окутывает душу. В таком состоянии, уже ничего не хотят. А ты…цеплялась за жизнь, даже будучи во тьме. Что же такого ценного ты оставила, что так яростно не хотела уходить…?

Он скорее сам с собой рассуждал, а не со мной. Я была паинькой и сидела тихо-тихо. Может, придумает что-нибудь.

– Я понял.

–Что именно?

Он передал мне кольцо. И я снова водрузила его на палец. Так мне было спокойнее.

–Скорее всего, ты не захотела расставаться со своим миром. Это кольцо – тому свидетельство. Оно осталось у тебя на пальце, потому что ты сама этого пожелала.

–Не помню ничего,– покачала я головой.

–Скорее всего, оно обручальное…

–Чего?!

–Обручальное,– повторил некромант. – Что ты так смотришь? Ты могла быть чьей-то женой. Представить не могу себе этого «счастливчика»…

–А в нос?– я обиженно насупилась.– Я не из-за этого удивлена. Просто…если у меня был муж…так может, были и дети…

Я как-то отстраненно посмотрела на свои ладони, будто хотела вспомнить, что-нибудь.

Маг хмыкнул.

–Вам смешно, господин некромант?

–Да, смешно.

–И что же такого забавного я сказала?

–Тебя волнует такая мелочь…– он прикрыл глаза и улыбнулся.– Тебя давно нет для своего мира. Глупо переживать о таких пустяках.

–Но я знаю, что это не мелочи. И если вы не поможете мне, то я сама все вспомню. Желаю здравствовать.

Я подошла к двери и открыла ее.

–Педик…

Я захлопнула дверь, и не увидела удивленное лицо мага, которое очень странно удлинилось.

Надо было не ходить к нему. Заносчивости ему не занимать. «Тебя волнует такая мелочь…» ля-ля-ля. Урод…сам, небось, никогда в семье не жил. Такие зануды из яиц вылупляются,…какие могут быть чувства у такого человека?

Я дошла до своего домика и вошла внутрь. Стемнело,…однако, я очень хорошо видела в темноте. Будто сейчас был день. Но я все же прошла на кухню и зажгла маленький масляной светильник. Мне не хотелось, есть, но тяжелый пузатый чайник, я водрузила на огонь в камине, поставив его на железную подставку.

Найти бы теперь чай…я обшарила все тумбочки и шкафчики. Нашла мешочек с душистой травой. Довольно долго колебалась ,стоит ли это пробовать. Но мое нутро говорило, что эта сушеная трава вполне безвредна. Ну что ж,…если мое нутро ошиблось, максимум что меня ждет, летающие слоны и клетчатые шмели…

Чай оказался очень вкусным. Но, к сожалению, не приносил чувства тепла…

Внезапно на меня навалилась ужасная тоска. Не знаю, от чего, но в груди защемило, да так больно, что я не могла вздохнуть. Меня ужасно тянуло куда-то. Но я четко осознавала, это не мое место. И так быть не должно.

Далеко в лесу, тонко провыл зверь. Слух у меня тоже, стал, будь здоров.

Я встала из-за стола и направилась в свою комнату. Открыв шкаф, я оглядела весь мой боезапас.

На пояс отправились два коротких меча, за голенища сапог метательные клинки, без рукояти, за спину, я повесила боевой топор, с длинной ручкой и широким лезвием.

Я собиралась на охоту, как на какое-то самое простое дело. Будто в магазин иду за молоком…спокойно и размеренно. Движения четкие и быстрые. Я не думала, что взять, не думала, куда прицепить очередной клинок. Будто наваждение.

Выйдя из дома, я сразу направилась в глушь леса. Темень…хоть глаз выколи. Но мне видна каждая кочка, каждый сугроб.

И теперь, идя, куда-то вперед, я понимала, почему мой плащ, был ярко-алый. Это как сигнал…приманка. «Иди и возьми меня». Такие зверюги, как эти нармы, наверняка те еще мясники. Красный цвет для них, что для быка красная тряпка…

Короткий шорох за спиной. Зверь вышел ко мне. Худой, двуногий волк…задние лапы неестественно огромные. То же самое обстояло и с холкой и лапами зверя… когти, судя по цвету, ядовитые. Скорее всего, слюна тоже. На спине, как у ежа, торчат иглы до самого хвоста. Морда волчья, но вот чересчур…зубастая…

А глаза и, правда, человеческие. Но страшно мне не было. Я хотела бояться. И не могла…

–Я увидел тебя охотник. Этот алый плащ, не обманет меня…

–Умный песик,– усмехнулась, я, сжимая рукоять меча, под плащом. – Но если ты не попался на такой фокус, то чего вышел? Хочешь познакомиться?

Зверь удивленно повел носом.

–Женщина…?

–Для таких неотесанных грубиянов, девушка.

Но нарм распылался в плотоядной улыбке.

–Женщина…у женщин вкусное мясо…

Нарм стал обходить меня, желая вцепиться в шею.

–Ты мной подавишься, дружок…

Зверь присел к земле и…так пронзительно бросился, что промедли я хоть миг, и у меня не стало бы головы!

Я будто колыхнулась, чуть в сторону…как лист на ветру. Это тварь пролетела мимо и свалилась в сугроб за моей спиной, заливая белый снег отвратительной черно-синей кровью.

Я удивленно подняла меч в руке…так быстро? Так просто…?

Голову нарма, я взяла с собой в дом.

Глава 3. О том, что всякое действие влечет за собой противодействие.

-Поразительно.

–Скажите это еще раз, приятно слушать.

–Поразительно,– послушно повторил некромант.– Этот зверь долго околачивался у границ деревни. Но людей не трогал. Довольствовался коровами и овцами.

Голова нарма лежала на полу, в правильной круглой печати, с неизвестными мне закорюками. Некромант, вздохнул и простер руку над головой зверя.

–Господин некромант, дык я это…пойду, может?

–Уважаемый Фадей, вы староста деревни, вы должны убедиться, что охотник сделал свою работу. А потом заплатить ей, и мне, конечно же, за труд. Вы знаете уговор.

–Это всегда, пожалуйста,– закивал Фадей, сжимая в руках простую шерстяную шапку, – но не по себе мне, когда вы вот это вот делаете…

–Закройте глаза.

–Тогда вдвойне страшно!

–А ты трусливый, старик,– хмыкнула, – боишься отрубленной головы нарма? А если я целого зверя сюда притащу, праотцам душу отдашь?

Некромант цыкнул на нас и начал творить магию.

Я завороженно смотрела, как зеленые и синие всполохи стали плясать на контурах печати, а потом и на голове нарма. Они кружили в разные стороны, как светлячки, и горели то ярко, то вовсе исчезали. Фадей трясся как заяц, и все время хотел спрятаться за меня. В этот момент, глаза нарма открылись. Но в них уже не было той злобы, и жажды чужой крови. Теперь только покой и безразличие.

–Кто тебя убил?– спросил некромант.

Зверь нехотя заворочал челюстью.

–Женщина.

–Кем была эта женщина?

–Красным охотником.

–Скольких людей ты убил?

–Десятерых.

В глазах некроманта я увидела удивление.

–Это мало или много?– спросила я шёпотом у Фадея.

Но старик был так напуган происходящим, что мог только скулить на одной ноте.

–Сколько собратьев твоей крови осталось за Кряжем? – спросил некромант.

–Нас много…

Глаза нарма стали закатываться. Видимо заклинание требовало больших усилий, так как некромант, тоже стал подозрительно зеленеть.

–Сколько? Отвечай, нарм!

–Хватит!– я вышла вперед.– Вы устали. Мы и так узнали, что хотели.

–Я не закончил…

Что за народ, эти мужчины? Перед кем он выпендривается? Передо мной? Забавно, если честно. Я была готова хлопать в ладоши, когда голова нарма ожила. А он думает, что этого мало? Или как? Смешно…

–Нет, закончили.

Я взяла мага за шиворот и оттащила от печати. Усадив его в кресло, я вытащила нож из – за пояса, и, подойдя к печати, просто полоснула по кругу ножом. Целостность была нарушена и голова нарма закрыла глаза.

Фадей облегченно выдохнул. Я зло повернулась к некроманту.

–С тобой что? Ум есть или как? Ты меня вернул с того света, голову нарма оживил, все в один день, и думаешь, тебе за это ничего не будет? Ты оптимист.

–Никто не просил тебя…

–Ой, да вы гляньте люди добрые, – я всплеснула руками. – Да, меня никто не просил. Но если бы не я, думаю, ты бы сейчас валялся в отключке. Нет? Поправь меня.

–Мы уже на «ты»?

–С такими придурками, уважительно не обращаются, – фыркнула я.

Было слышно, как Фадей удивленно выдохнул. Я повернулась к нему.

–Что? Скажешь, нет? Я его спасла.

–Это…– начал старик опасливо, – может и так. Но господин некромант, лучше знает. Я бы не вмешивался.

Я фыркнула и сложила руки на груди. Мужская солидарность…

–Уважаемый Фадей, извольте заплатить.

–Да-да, не извольте волноваться…– старик полез за пазуху пальто, и выволок два мешочка.– Вот, это вам, господин некромант…

Он подал мешочек с деньгами магу, а потом повернулся ко мне, и весьма небрежно его швырнул. Я среагировала быстро. Левая рука, поймала деньги в воздухе.

–А что надо сказать?– спросила я.

–Что?– удивился старик.– Еще что ли хочешь?! А губа не треснет?!

Я закатила глаза.

–Надо сказать «спасибо», старый пень!

–Хватит!

Некромант встал со своего места.

–Сегодня был трудный и долгий день. Я попрошу вас, меня покинуть.

Фадей ушел, кланяясь, чуть ли не носом пол вытирал. Я брезгливо поморщилась. Вообще-то это я нарма убила…даже спасибо не сказал…

Мои мысли прервал некромант. Он довольно грубо взял меня за предплечье и прошипел, глядя в глаза.

–Еще раз влезешь в мои дела, и я верну тебя туда, где взял.

Я лишь скептически вздернула бровь.

– Можешь не распинаться. Я все равно не боюсь. А если твоя угроза реальна, то не тяни время.

Маг сузил глаза и, выставив меня за дверь, громко ей хлопнул прямо у меня перед носом. Я хмыкнула.

–Советую выпеть успокоительного. А то, стоять не будет.

Было слышно, как некромант налетел на столик в гостиной. Послышалась приглушенная ругань.

Я, довольная собой, направила к своему домику. Это была моя первая охота. Я убила нарма. Странно, но иначе я себя не чувствовала. Все осталось, до противного прежним. Я надеялась, что меня охватит ужас, или отвращение, или восторг…хоть что-нибудь. Но я была пуста. Так и должно быть? Это нормально? Однако внутреннее чутье говорило, что это вообще не нормально. Не нормально вообще об этом думать. Ты же охотник…холодная машина возмездия. Бу-у-у!

Я вздохнула, но делать нечего. Возможно, пройдет время, и я втянусь в жизнь, этого края. Может, и вспомню, хоть что-нибудь.

Я вышла на тропинку к своему домику, и зашла домой.

Три года спустя

-Леди Рив!

–Госпожа!

–Леди Рив!

Я удивленно подняла голову от чана, в котором мыла ножи, после вчерашней охоты. Ко мне спешили мальчишки из деревни. Каждого из них я знала в лицо и по имени. Они часто прибегали ко мне из дома, послушать страшилки на ночь.

Я встала, и вытерла руки полотенцем. Была весна. Тепло и хорошо. Поэтому я занималась своим делом, около дома.

Парни добежали до меня, чуть не сбив табурет с чаном.

–Эй! Где пожар?! Чего несетесь?

–Леди Рив, там…это…староста…

–Успокойся, Никалэй, и отдышись, – спокойно проговорила я.– Тавир, давай ты, расскажи, что случилось.

Тавир закивал чернокудрой головой и затараторил.

–В таверне, на лесной улице, опять дерутся! Староста не может их разнять! А старый дед Вил, плачет, что ему опять таверну разнесут! И это, староста Фадей, попросил нас сбегать за вами, леди Рив. Подсобить!

Я усмехнулась.

–Вы это серьезно? Я охотник, а не пионервожатая. Если у вас там драка, так сами разбирайтесь. А нет, так некроманта зовите. Если Фадей его боится, до кишечных газов, то эти драчуны, должны в штаны наделать.

Мальчишки переглянулись.

–Староста Фадей, очень сильно настаивал…

–А почему здесь вы, а не он?– усмехаясь, спросила я. – Давайте так, если Фадей просил, пусть сам сюда топает? Ясно?

–Ясно! – мальчишки с готовностью кивнули и умчались обратно в деревню.

Я, уперев руки в бока, проследила за ними. Едва они скрылись из виду, я снова вернулась к своему прежнему делу.

Однако не прошло и пяти минут, как издалека, послышалось натужное сопение и тяжелый топот. Фадей…прикидывается стариком, но когда что-то надо, бегает, как молодой.

–Леди Рив!– сипло прокричал староста.– С…спа…спаси…

–Уважаемый Фадей, – я любезно протерла вспотевшее чело старосты грязной тряпкой, – что же вы за бесстыдник такой…

–У нас там…

–Знаю, что у вас там, – кивнула я. – А позвольте узнать, мне оно надо?

–Дык…

–Дык?– передразнила я старосту.– Я охотник. Мое дело нармы. Сколько раз надо напоминать. Заборы я не чиню, роды не принимаю, и драки не разнимаю. Фирштейн?!

–Неа, – честно помотал головой староста.– Леди Рив, ну сделайте милость…ну помогите! Парни перебрали, кто ж их, здоровых лбов, уймет? Уже пятерым носы поразбивали…

Я вздохнула. Ладно…схожу.

–Ваша взяла, уважаемый Фадей, но плату за нармов, вы мне поднимите.

Старик выкатил глаза и чуть не захлебнулся возмущением. Я прыснула от смеха, и сказала.

–Да шучу я. Не смотрите так, и сдуйте щеки. Унесет, где потом вас искать.

Я пошла к деревне, и Фадей, ринулся за мной, любезно указывая дорогу.

Не очень мне нравилась деревня. На меня всегда смотрели, как…на какого-то монстра. Хотя выглядела я, как человек. Интересно, они на некроманта, так же смотрят, когда он тут появляется? Или они, вообще на него взгляд не поднимают?

–Сюда…сюда, леди Рив.

Мы подошли к таверне старика Вила. Сам хозяин стоял снаружи, в толпе и оплакивал каждый разбитый стакан. Я подошла к нему, и, завидев меня, он вцепился мне в руку, как в талию любимой тещи.

–Госпожа Рив! Умоляю вас…!

–Да знаю, знаю. Посторонись дедуля. Группа захвата уже прибыла.

Я вошла в таверну. М-да…все было не просто сломано. Оно было раскурочено. Не было ни одного целого стола или стула. Мелкие черепки посуды усеивали пол. Я мрачно подняла глаза на драчунов. Всего их было человек восемь. По запаху, все пьяны, злы и не понимают, что вообще делают.

Я достала метательное лезвие и швырнула его, прямо между двумя драчунами. Они замерли. Другие, почувствовав перемену в настроении компании, тоже замерли. Пьяные глаза, уставились на мою светлость.

–Добрый день,– кивнула я.– Уважаемые, расходитесь. Вы портите бизнес старому Вилу.

–Че?!

–Говорю, руки в ноги и пошли отсюда.

–Че-е-е?!

–Да ничё!– озверела я.– Свалили в туман, пока рога не посшибала к чертовой матери!

Они удивленно переглянулись.

–А ты вообще кто? Чё за…?!

–А ниче так…девочка…мрачная только…– мужик пьяно захихикал. – Шла бы ты…у нас тут свои…дела.

–Ага…а то пришла, какая-то баба…

У меня что-то переклинило в мозгах. Готова поклясться, они слышали этот щелчок. Именно поэтому их лица взволновано вытянулись.

–Я вам, не какая-то баба…– очень тихо проговорила я. – Я, охотник, медвежатки, вы мои. А теперь, я буду культурно разъяснять, кто вы есть по жизни.

Спустя пятнадцать минут, я каждого выволокла из таверны по одному и сложила их рядком перед опешившим Вилом.

–Вот, ваши драчуны, дедуля. Советую их закодировать и лишить парт билета. Чтобы впредь неповадно было.

–Ох, леди Рив…дай боги вам здоровья…ой!

Я кисло усмехнулась.

–Спасибо, все равно.

Я стала выбираться из толпы людей, как меня догнал староста.

–Благодарю, за помощь, леди Рив. Чтобы мы без вас делали…

–Да уж, действительно, – мрачно отозвалась я. – Фадей, это в первый и последний раз. Усек?

–Усек… – как-то неуверенно кивнул он.

Я направилась к дому, где, наконец, смогла закончить работу. Свея прибежала ближе к обеду, и помогла мне навести чистоту в доме. Хотя, на мой взгляд, там и так было чисто. Но куда уж там…она деловитой метлой, пронеслась по всей жилой территории и навела идеальный порядок.

–Все. Готово. Может чаю, леди Рив? Я сделаю.

–Давай…– я вздохнула и пошла, выплеснуть грязную воду из таза.

Возвращаясь обратно, я заметила, что около моей двери лежит аккуратный букетик из голубых полевых цветов. Я удивленно вскинула брови и подошла к нему ближе. Ни записки, ни другого опознавательного знака. Пожав плечами, я наклонилась и взяла цветы. Свея тут же выскочила из дома. Заметив у меня в руках букет, она ахнула и зарделась.

–Чего?– я опасливо глянула на нее. – Может…потерял кто…

–Это вам, леди Рив,– усмехнулась Свея.– Кому – то вы приглянулись….

–Я что, кобыла племенная?– рассердилась я почему-то,– глупости!

Букетик был отправлен в далекий полет, глубоко в лес. Свея вздохнула и вошла за мной в дом.

Глава 4. О том, что даже пни расцветают весной. А я нет.

Свея не давала мне вздохнуть целых два дня. Она осаждала меня вопросами, подозрениями и подколками. А очередной найденный на пороге моего дома букетик, был снова воспринят, как сигнал к действию. Свея взяла след, и рассчитывала найти моего «воздыхателя» по горячим следам…

Я с облегчением вздохнула.

Но следующим утром, я снова держала в руках букетик из маков. Миленько…переплетен простой бечевкой. Скорее всего, кто-то просто шутит…

Я швырнула букетик куда-то в сторону и повернулась к дому.

–Спасибо, польщен…

Я обернулась. На дорожке стоял некромант. Он держал маки в руке, удивленно их разглядывая. Я почему-то очень смутилась.

–А это не тебе! – Я подошла к магу и отобрала цветы. – Чего пришел?

–Я отбываю в город на неделю.

–Дать пинка для ускорения?

Некромант вздохнул, и потер переносицу.

–Я хочу сказать, что меня не будет. И по всем вопросам, староста Фадей, будет приходить к тебе.

Я нахмурилась.

–А я не нанималась быть справочным бюро.

–Я не предлагаю тебе быть…бюро, леди Ривиэль. – спокойно проговорил некромант. – Просто, в мое отсутствие, все вопросы по нармам, Фадей будет решать с тобой.

Я вздохнула. Фадей…этот старик выводил меня своими сальными взглядами. Как вообще его в деревне терпят?

–Ладно. Если это все…

–Леди Ривиэль…

–Чего?

Некромант насмешливо кинул взгляд на цветы в моих руках.

–Советую немного расслабиться. Если ты тронула чье-то сердце…

–Топай отсюда…– печально вздохнула я.– Пока я не тронула твою печень. Усек?

Некромант перестал улыбаться и, поджав губы, удалился, чеканя шаг. Я фыркнула. Вот уж…пришел сообщить, что изволит свалить. А я тут при чем?! Сказал бы Фадею. Нет, надо было идти сюда и испортить мне настроение…

В этот же миг я услышала, как по дорожке бодро перебирая ногами, бежала Свея. Не иначе, как новости несет.

–Леди Рив! Леди …Рив….

Девушка добежала до меня, пытаясь совладать с голосом.

–У тебя такое лицо, будто ты шмеля проглотила…

–Нет, упаси боги!– девушка испуганно схватилась за горло.– Я выяснила, кто дарит вам цветы!

–Деревенские шутят…– отмахнулась я, пытаясь зайти в дом.

Но куда там…Свея вцепилась в мой рукав и так гневно на меня посмотрела, что я съежилась.

–Проявите хоть немного серьёзности, леди Рив! За вами ухаживает Нестор!

–И…?

–Вы что не знаете его?!

–Нет.

–Да вы что!– Свея округлила глаза. – Вы ведь как-то помогали его семье! Помните, вы нашли их кобылу в лесу, когда та убежала?

Я возвела глаза к небу.

–Ну да, что-то такое было.

–А потом, вы убили нарма, который задрал у них две коровы.

–И что с того, Свея?!– я уперла руки в бока. – Я понимаю, идеал героя, подростковые прыщи и первая щетина, толкают парней на подвиги. Но я не предмет завоевания. Я охотник. Все. Абзац.

Свея расстроенно всплеснула руками.

–Не понимаю вас, леди Рив…вы в нашей деревне уже…третий год. Вы могли бы, хоть кого-то к себе подпустить ближе.

–У меня есть ты. Этого хватит.

–Я говорю, вообще-то о мужчине…

– Фадей и этот гадкий некромант…не мужчины что ли?– недоуменно спросила я.

Свея закатила глаза и торжественно взяла меня за руки.

–Леди Рив…ну неужели, вы не чувствуете этот весенний аромат любви? Неужели вам чужда забота теплых и крепких рук? Нежели ваше сердце глухо к мольбам несчастного влюбленного? Неужели…

–Все, хватит. Поняла,– я высвободилась из цепких пальчиков Свеи. – Да глуха. Как пробка. Или как собака породы мопс. Я слышала, что они глухие…

Свея нахмурилась и уперла руки в бока.

–Вы как хотите, леди Рив, но вам надлежит хоть что-то сделать! Парень влюблен в вас! Это факт. Я его сама спросила. Он и признался.

Я перестала кривиться, и удивленно взглянула на Свею.

–Стой-стой…ты просто спросила у него? А он прямо взял и рассказал? Даже не пытался защититься?

Свея с удивлением вылупила на меня свои глазищи.

–Ну…нет. Я его почти у самого дома догнала. Они тут у края леса живут…говорю, это ты цветы носишь леди Рив? Он сразу голову повесил и покраснел. Говорит, да, я ношу. Спрашиваю, а зачем, а он такой, мол, нравится она мне. И я такая…

–Все-все! Хватит…– я махнула рукой, и Свея замолчала.

Это очень подозрительно. Слишком уж…

В размышлениях, я села прямо на траву, у порога, и подперла щёку рукой. Свея тихонько села около меня.

Конечно, понятно, почему этот Нестор может проявить ко мне интерес, таинственный охотник в алом плаще, все дела. Романтика, да и только. Я бы, наверное, тоже не осталась равнодушна…но, вот что интересно. В деревне на меня все смотрят с ужасом. Я не преувеличиваю. И готова поклясться, что лицо этого Нестора, тоже было в толпе. Его взгляд ничем другим не отличался. Он так же боится меня. Откуда вдруг любовь? Ну, уж нет, никому не позволю водить меня за нос. И тем более насмехаться!

Я резко встала, от чего вспугнула Свею, которая спокойно прикрыла глазки и сопела в две дырочки.

Она всхрапнула и плюхнулась на спину.

–А…что такое? Вы…куда вы леди Рив?!

Я уверенно направилась к дому этого тайного воздыхателя. Сейчас глянем, на его пылкую любовь.

Свея догнала меня и, встав на тропинке, развела руки в стороны. Лицо у нее было довольно суровое.

–Не пущу!

–Это еще почему?

–Вы его убьете!

Я чуть не поперхнулась. С чего бы это я его убью?! Делать мне больше нечего, как половозрелых подростков жизни лишать!

–Свея не доводи до греха. По – хорошему прошу.

–Обещайте, что вы его не спугнете!

Я почувствовала, что у меня начал дергаться глаз.

–Да с чего ты вообще взяла, что я ему нравлюсь?! Я иду поговорить с ним! Ясно?! Убивать не буду. Все. Брысь отсюда!

Легким и незаметным движением, я отправила, Свею в траву. Пусть цветочки понюхает. Может успокоиться, наконец.

Двор, где жила искомая семья, стоял около самой кромки леса. Дом был окружен нехилым забором. Я присвистнула. М-да…давно меня тут не было.

Я непринужденно прошла к калитке, и постучала.

–Хозяева! Ау!

–Ой, иду-иду!– раздался взволнованный женский голос. – Иду! Обождите!

Послышался звук отпираемого засова.

–Здрав…

–И вам не хворать, теть Уля.

–А… – хозяйка справилась с собой и улыбнулась мне. – Леди Ривиэль…вот так…сюрприз.

–Ага, хэппи бездэй ту ю. – усмехнулась я.

Леди Улиена отшатнулась от меня, будто я произнесла какое-то страшное проклятие. Я вздохнула. Ничего не могу с собой поделать. Все эти словечки…лезут, когда не попадя.

–Теть Уля, Нестор дома?

–Дык…дома. Натворил чего?!– хозяйка схватилась за сердце.

–Нет-нет, мне просто поговорить с ним надо. Это быстро. Не бойтесь.

Мать Нестора кивнула и закрыла калитку. Было слышно, как она зовет сына. Я вздохнула. А что если парнишка и правда…ну того? Что делать буду?

Я покраснела и тряхнула головой. Глупости. Не забывай-ка, дорогая моя, кто ты такая. На тебя ни один мужчина в здравом уме не взглянет.

Нестор вышел не весь…калитка приоткрылась, и на свет показалась лишь его голова.

–Да, леди Ривиэль? Вы меня хотели видеть?

–Выйди.

–Э-э…зачем?

–Голову отсеку. Выйди, сказала.

Парнишка сразу подчинился. Побелел, губы дрожат. Не дай боги заревет…да, знаю, переборщила.

Итак, Нестор…парню в начале весны восемнадцать исполнилось. Я его помню…хоть и смутно. Из деревенских увальней, Нестор отличался весьма субтильной фигурой. Глаза зеленые, волосы русые. Нос картошкой…но это его не портило. Милый парнишка…

Я уперла руки в бока.

–Итак, я буду вести разъяснительную беседу.

–А…может не надо?

–Надо Федя,– я вздохнула.– Надо…

–Я Нестор, госпожа…не знаю никого под именем …Федя.

–Это просто лирическое отступление. Давай же поговорим. Пошли…

Я развернулась в сторону леса. Нестор повесил голову и пошел за мной, подозрительно хлюпая носом.

Когда мы прилично удалились от деревни, я повернулась к парню. Видимо мой взгляд не сулил ничего хорошего. Нестор сглотнул и даже зажмурился.

–Чего трясешься?

–Дык…вы меня…того…

–Чего того?

–Убьёте…?

Я хмыкнула, и парень приоткрыл один глаз.

–Сдался ты мне. Ты мне ответь на один вопрос…

–Какой?

–Зачем цветы мне на порог таскаешь? Если пошутить решил, то неудачный вариант ты выбрал.

Нестор побелел и стал прятать взгляд. Так-так…а это уже интересно.

–Если влюбился, так и скажи. Я тетя взрослая. Все понимаю.

–Дык…я…это….

Я подошла к парню и приперла его к стволу дерева. Нестор глазел на меня, с видом почти умирающего лебедя.

–Зачем цветочки таскаешь?

–Мне…я…

–Скормлю тебя нарму.

–Мне велено!

Я усмехнулась и отпустила парнишку. Он осел на землю и со страхом смотрел на меня.

–Кем велено?

–Леди Ривиэль…я это…пообещал…не могу я…не могу!

–Нестор, – я села рядом с ним на корточки и улыбнулась – Я же тебе руки переломаю. Будь лапушкой, не вредничай, и скажи, кто тебя надоумил.

Парень бешено закивал.

–Это…господин-некромант…

Меня перекосило. Нестор вскрикнул и шуганулся в сторону. Я встала. Размяв пальцы на руках, я с наслаждением слушала, как хрустнула каждая косточка. Как бы мне хотелось, чтобы это хрустела шея мага!

–Нестор?

–Ась…?

–Да встань ты, – я недовольно поморщилась.– Ничего я тебе не сделаю. Расскажи, как это вообще произошло. Почему…некромант попросил тебя?

Нестор опустил взгляд и пробубнил.

–Я не знаю. Он пришел к нам домой, все расспрашивал как у нас дела, всем ли семья довольна. А потом, уходя, меня подозвал. Спрашивает, могу ли я тайны хранить. Ну, я кивнул. Он тогда мне поручил вам, цветы носить к порогу…говорит, смотри, какие ей понравятся больше. Я вам тогда разные носил…только, вы их все выкидывали.

–Что еще этот подлец говорил?

–Больше ничего! Правда!– Нестор поднял на меня взгляд.– Я даже не спросил его, зачем мне вам цветы носить. Он заплатил мне три монеты золотом, чтобы я сделал все, как он велел. Вот и все!

–Ясно…ладно, иди. Но еще раз увижу у себя на пороге очередной веник…

–Я все понял! Не переживайте!

–Дуй домой.

Нестор припустил из леса, как испуганный заяц.

Я кисло усмехнулась. Вот она любовь, Свея. Этот маг-задохлик, вздумал со мной игры шутить…? Ну, подожди, вернешься ты из города. Я тебе устрою…

Домой я шла в весьма плохом расположении духа. А мне сегодня, еще на обход в лес топать…

Свея сидела у двери, и терпеливо дожидалась меня. Завидев ее на пороге, я тяжко вздохнула. Ну, держись…

Свея вскочила на ноги и кинулась ко мне.

–Леди Рив, вы…парень вообще живой?

–Живой конечно. Что ты мелешь?!

–Я переживаю!

Девушка пропустила меня в дом. Я прошла на кухню и водрузила на огонь чайник. Кажется, я есть хочу…странно. И двух недель не прошло. Видимо стресс.

Я села за стол, и Свея тут же села рядом. Она уперла в меня взгляд, полный ожиданий.

–Чего?

–Нестор, вам понравился?

– Мне не нравятся сопливые тощие подростки.

–Зачем вы так?– Свея обиженно нахмурилась.– Он самый красивый парень у нас в деревне…ну, посимпатичнее остальных.

Я вздохнула.

–Свея, мне двадцать восемь лет. Примерно…а Нестор молодой парень. Как думаешь, каковы шансы того, что молодой парнишка будет ухлестывать за взрослой теткой? А?

–Ну…

–Гну!– передразнила я.– Я с ним поговорила. Ему велели таскать мне букетики. Это не его идея. И он в меня не влюблен.

–Да…? Какая жалость…– Свея, кажется, и правда расстроилась. – А кто же тогда? Почему действовали руками Нестора?

Я нахмурилась.

–Потому что, была уверенность, что молодого парня никто не заподозрит. Весна, птички поют, кровь в…голову ударила.

–А кто же решился на такое?– Свея тоже нахмурилась и закусила губу. – Право же, леди Рив, в ум ничего не идет. У вас идеи есть?

Я нехорошо усмехнулась.

–Есть. Но это пока идеи.

–Скажите?

–Не скажу. И нечего дуться. Ты если проговоришься, испортишь сюрприз для моего пылкого влюблённого. Потерпи.

–Ой, все какие-то тайны, леди Рив…оставили бы вы это дело тогда.

–Не могу. Дело чести. Врагу не сдается наш гордый «Варяг»!

–Ну как знаете…– девушка пожала плечами.– Не было бы чего плохого потом.

–Не я затеяла эту игру.– Свея, подала мне чашку с чаем.– И кстати, даже я бы не думала действовать такими гнусными методами…не нравится что-то? Подойди, скажи в лицо.

–А может наоборот?

Я удивленно взглянула на девушку. Свея как-то таинственно улыбалась.

–Что?

–Может, просто кому-то было стыдно и неловко подойти к вам? Может он…стесняется?

–Очень смешно.

–Да почему вы так скептично настроены? – Свея бухнула кружкой по столу, от чего чай расплескался. – Почему вы думаете, что не можете кому-то нравиться?! Леди Рив, у вас большие карие глаза с прозеленью, темные каштановые волосы, очень красивые, и прекрасная улыбка! Вы красавица.

–Скажешь еще с пьяну…– усмехнулась я.

Свея сплюнула и бука-букой сложила руки на груди. Я усмехнулась.

–Не дуйся…я…просто…как-будто и так кого-то люблю. Просто не могу вспомнить ни имени, ни лица…

Свея перестала хмуриться и печально вздохнула.

А я смотрела в огонь печи. И понимала, что сказанное мной, правда. Может поэтому за все время, что я здесь, я не могу и не хочу думать о других мужчинах…?

Глава 5. О том, что все тайное становится явным.

Я была в лесу на обходе. Это моя каждодневная обязанность. Я искала следы нармов. Но пока, все было спокойно. Видимо эти твари забились за свой Кряж, и сидят тихонько. В свете последних событий, эта мысль немного меня подбодрила.

Стояла ясная ночь. Луна светила на небе вовсю. Было видно каждую травинку на тропе.

Я шла неспешно, размышляя о том, что сказала Свее. Ужасная тоска снова накатила на меня. Меня опять куда-то тянуло с ужасной силой. Мне не хватало воздуха. Вздохнув, я остановилась и похлопала себя по щекам. Ну, хватит…прошло уже три года, но я так ничего и не вспомнила. Какой толк изводить себя…может, мне суждено жить в этом мире.

И тут я почувствовала удушливый запах псины. Так-так…вот ты где голубчик. Я тебя уже неделю выслеживаю. Хорошо шифруешься…

–Выходи,– громко сказала я.– Или тебе нравится играть со мной в прятки, нарм?

Послышался треск веток и из темноты, где-то впереди на тропе, раздался голос.

–Не выйду.

Я удивленно округлила глаза.

–Не поняла…

–Говорю, не выйду. Обещай, что не убьешь.

Я усмехнулась и вытянула два коротких меча.

–А ты забавный. Тебя съем последним.

–Ты что нармов ешь?! Ополоумели охотники…один страшней другого…

Я чуть не захлебнулась от возмущения.

–А ты заканчивай придуриваться! Выходи нарм!

Послышался тяжкий вздох, и хриплый голос нарма ответил.

–Сказал же, не выйду. Обещай, что не убьешь, охотник.

Я раздраженно вздохнула.

–Знаешь, мне в игры не охота играть. У меня был ужасный день. Даю слово, что я тебя убью быстро и по возможности красиво. Ага?

–Неа.

–Достал!

Я ринулась в темноту. Мои глаза видели следы нарма в примятых ветках и траве. Он бежал впереди, и я чуяла его запах. Не уйдешь! Я нагоняла его. Все ближе и ближе. Я уже могла слышать его сбивчивое дыхание и испуганный стук сердца.

–Бежать некуда нарм!

Странный. Он бежал к утесу. За ним обрыв. Неужели он не знает, куда несется? Деревья расступились передо мной. На краю обрыва стоял зверь. Он смотрел вниз, как бы прикидывая, сможет он убежать или нет. Я скинула плащ, и пару раз взмахнула мечами.

Нарм вздохнул и повернулся ко мне. В эту же секунду я удивленно опустила мечи.

Вне всякого сомнения, это был нарм. Но…у него не было характерного шипастого хребта. Морда волчья, но совершенно иная. У нармов очень выраженно торчат клыки, поэтому они не могут закрыть пасть полностью. И глаза…у него были мудрые прозрачно-синие глаза. Нет…это, был не нарм. Это…

Я закрыла глаза и вздохнула.

–Либо я спятила и у меня глюки…

Зверь печально развел руки в стороны, и кисло усмехнулся. Я так и знала…

–Зашибись. Господин некромант, а вы полны сюрпризов.

Да. Этот зверь был некромантом. Тем самым занудным магом.

–Доброй ночи, леди Ривиэль.

–Здорова…– мрачно проговорила я, убирая мечи в ножны на поясе.– Кажется, мне надо кое-что узнать, да?

Оборотень вздохнул и подошел ко мне.

–Прости, что следил за тобой. Я просто не знал, как сказать, чтобы ни шокировать.

Я нервно усмехнулась.

–Как сказать?! А может вот так, «Ривиэль, у меня новость. Я не только зануда, но и оборотень»!

Некромант вздохнул. Видеть его в облике волка, было ужасно странно.

–Ну, давай. Рассказывай.

–Может, поговорим у меня?

– Предлагаешь идти к тебе в дом? А если увидят?

–Не увидят. Зайдем с черного хода.

Некромант опустился на четвереньки и трусцой побежал в лес. Мне не оставалось ничего другого, как следовать за ним. Чем дальше в лес, тем толще волки…рассказать кому, засмеют. Господин некромант волк-оборотень!

Мы пришли в дом мага. Он завел меня в тайный ход, сзади дома, который был замаскирован кустом.

Когда мы оказались внутри, он зажег светильник. Я недоверчиво косилась на него, и не понимала, как он мог так долго скрывать от меня свою вторую натуру? Теперь, конечно понятно, куда он уезжал на неделю…а ведь, это было на каждое полнолуние. Я мысленно отругала себя за такую невнимательность.

Некромант указал мне на кресло, и я опустилась в него. Сам он уселся прямо на пол передо мной.

–Что ж…с чего начать…

–Начни с того, почему ты сейчас шастаешь в шкуре волка, – мрачно подсказала я.

Волк стыдливо опустил глаза и начал рассказывать.

–Это началось еще до твоего появления в этой деревне. У нас был охотник тогда. Он уговорил меня помочь ему пробраться за Кряж и выяснить, что там происходит. Возможно, мы сможем изничтожить всех нармов разом.

–Идея блеск…

–Сейчас я и сам понимаю, что дело было гиблым, – недовольно проворчал некромант. – Но тогда, мне казалось, что у нас могло получиться. И я дал согласие. Мы отправились за Кряж. Но…нас ждало нечто неприятное. Магия, которая была на поле той битвы, до сих пор там. И когда, мы, спасаясь бегством от стаи нармов, угодили в такой магический вихрь, то оба получили долю проклятого волшебства…

Охотник внезапно все вспомнил. Он не понимал где он, как попал сюда… я попытался его спасти, но бедолага, был в полной растерянности. А когда он увидел, что с ним говорит оборотень и вовсе чувств лишился. Нас настигали…я, не мог тащить его на себе, иначе меня бы просто задрали.

–Ты его бросил.

–А что мне надо было делать?!– некромант зло посмотрел на меня и шерсть на его загривке вздыбилась. Интуитивно я схватилась за рукоять меча. Маг заметил это и отвел взгляд.

–Прости. Да…я его бросил. Звериное тело помогло мне выжить. Я бежал почти два дня, и две ночи. А когда добрался до дома, то просто отключился на полу. Когда староста Фадей пришел ко мне, то нашел меня без сознания. Но тогда, я уже сменил обличье зверя. И я решил, не говорить ему об этом. Однако с каждым прожитым полнолунием, мой разум стал изменять мне. Я понимал, что долго это не продлиться. Однажды я не вспомню, кто я. Тогда я решил, что ты должна узнать. Но…я никак не мог рассказать тебе.

–Поэтому ты решил явить себя во всей красе, чтобы у меня отпали все подозрения…– едко проговорила я.– Гениально. А если бы я снесла тебе голову?

–Не скажу, что не рассматривал подобный вариант…– уклончиво проговорил некромант. – Однако верил в лучшее.

–Так это твой запах я чуяла, каждый раз…а я думала, что за нарм – стесняшка… А это был даже и не нарм.

Оборотень пожал плечами. Я вздохнула и опустила лицо в ладони. Ну и день…сначала Нестор, теперь…а кстати!

Я растянулась в улыбке. Некромант, увидев мой оскал, испуганно вжался.

–Э-э…

–Ну не тушуйся, дурашка…

–Простите…?!

–Прощаю. Я всегда любила пушистиков. Особенно гладить пушистикам пузико. Хочешь, я и тебе пузико почешу?

–Не надо мне ничего чесать!– оборотень скучковался, и отполз дальше в угол. – Леди Ривиэль, вы меня пугаете…

–Да что ты!– я удивленно округлила глаза и, встав с кресла, танцующей походкой, подкралась к некроманту.

Когда ему некуда уже было отползать, я присела на корточки рядом с ним.

–Вот и все. Пришла твоя Мэри Попинс.

–Я…это…

–Ага,– кивнула я с готовностью. – Того этого. Мне уже эту песню Нестор спел. Теперь знаю, кто автор.

Если бы волки могли краснеть вместе с шерстью, то некромант был бы сейчас красный весь, несмотря на серую шкуру.

–Леди Ривиэль…

–О как официально,– усмехнулась я. – Давай. Рассказывай. Что за балаган был тобой придуман? И зачем парнишку приплел? Я же его чуть не убила.

–А он вообще живой?

Я выпрямилась и топнула ногой.

–Я что по– вашему, Годзилла что ли?!

–Наверное, нет…

–Наверное?!!

–Нет-нет!– быстро сориентировался некромант. – Конечно, нет. Просто…я решил тебе помочь.

–Помочь? Мне? И как интересно? Гербарий собирать что ли?

Оборотень выпрямился.

–Нет. Я подумал…ты так давно в наших краях, но…почему-то до сих пор одна.

–Угу.

–Без пары.

–Угу.

–Я беспокоился…

–Угу…– снова пробубнила я. – С чего бы? Думаешь, мне бывает скучно? Или бесплатное дополнение в виде небритого мужика в моем арсенале, разбавит мои трудовые будни? Нет уж, спасибо. Обойдусь.

–Ну…– как-то странно замялся оборотень,– почему сразу небритого…?

–Потому, что эта мода у здешних сельчан. Не заметил? Шикарная борода. И чтобы обязательно вся в колтунах. А то, как же? Иначе никак.

–Ну, я вообще-то…

–Знаешь, давай оставим этот разговор,– отмахнулась я нервно. – Мне неприятно, что ты лезешь в мои дела. Тем более в мои личные дела. Как, когда и с кем я буду, решу сама. И чтобы больше не было…этого вот сватовства. Ясно?

–Хорошо.

Я сощурилась. Подозрительно покладист. Хотя, что ему еще остается. Я, теперь хранитель его тайны.

–Ты лучше скажи, что делать теперь будем? В доме тебе оставаться нельзя. Заметят свет в окнах, могут прийти. А Фадей непременно явится на поклон.

–В лес?– предложил некромант.– Я мог бы…

–Нет. А если я тебя с нармом спутаю? Чик, и все.

–Не хочу чик…– искренне признался оборотень. – Но тогда как быть?

Я в задумчивости, почесала затылок. М-да…задачка не из простых. Ладно, деваться ему теперь точно некуда.

Я вздохнула и, прикрыв глаза, проговорила.

–Можешь пожить у меня.

Взгляд некроманта говорил о многом. Я недовольно нахмурилась.

–Ну, знаешь ли! Это самый лучший вариант. У меня, никто не будет искать оборотня.

–А как же Свея?

–Она сказала, что погостит у родни, в соседней деревне. Завтра она уедет. Потом…будем думать.

Некромант вздохнул и обвел дом взглядом.

–Ты права. Тут находиться небезопасно…к тому же…

–Что?

–Пообещай мне кое-что.

–Я не сторонник зоофилии.

Удивление в глазах некроманта было столь искренним, что я только вздохнула и махнула рукой.

–Что пообещать?

–Если я утрачу разум…не дай мне убивать людей. Сделай это первая. Отсеки мою голову.

Я мрачно взглянула на мага. Он говорил серьезно. Неужели он не может избавиться от этого проклятия?

–Я не стану обещать тебе это.

Оборотень удивленно вскинул на меня взгляд. Но я отвернулась.

–Почему? Ты ведь убиваешь нармов. Что тебе стоит убить оборотня?

–Что тебе стоит…– передразнила я.– Не сравнивай. Нарм это нарм. А ты…хоть и зануда, но мой друг.

Послышался короткий смешок, и я почувствовала, что покраснела. Гневно обернувшись, я заметила ухмылку на морде волка.

–Что смешного?

–Ничего…просто.

–Просто даже кролики не…хм. Ладно. Больше, чтобы я, не слышала этого. Убивать тебя не буду. Мы найдем способ, снять это проклятие.

–Как?– вяло спросил некромант,– думаешь, я не пытался? Я перепробовал все заклинания. Древняя магия сильнее.

–Слышал о том, что подобное, надо лечить подобным? Как похмелье?

–Думаешь, если меня снова окунуть в вихрь древней магии, проклятье спадет?

–Теоретически…или ты станешь жутким монстром, – я улыбнулась и пожала плечами. – Даже если и так, то, что мы теряем?

Оборотень вздохнул и отвел взгляд.

–Мне бы не хотелось рисковать…

– Не бойся. Я пойду с тобой. Если что, прикрою.

–Я не о себе беспокоюсь. Ты единственный охотник. Если меня не станет, то другого охотника никто не призовет. Пройдут месяцы, прежде чем в деревню направят нового некроманта. Жители деревень могут пострадать.

Я вздохнула. Над этим надо будет еще подумать. А пока…

–Ладно, не вешай нос, мой мохнатый друг. Пойдем. Скоро начнется рассвет.

Мы вышли из дома некроманта, так же, как и вошли. Пробираясь лесом, к моему дому, я поражалась, как тихо и ловко маг скользит по земле. Пребывание в волчьей шкуре служит ему на пользу. Даже вежливее стал.

–Ты такой пушистый…– мечтательно проговорила я, нагоняя волка.– Буду звать тебя Фуфик-Шмуфик.

Я обогнала оборотня, ехидно улыбаясь.

–Что?!

Послышался гулкий удар об ствол дерева и приглушенная ругань. Я позволила себе широкую улыбку.

Глава 6. О том, что домашнее животное отражает натуру хозяина.

Я отдала некроманту комнату, которая находилась напротив моей. Правда, кровать пришлось убрать, иначе волк не помещался. Неприятности начались на следующий день, когда Фадей пришел проведать меня и узнать, как обстоят дела с охотой.

–Леди Ривиэль!– раздался голос Фадея. – Я вхожу! Вы дома?

Ночные переживания вымотали меня куда больше, чем я думала. Поэтому я спала. Тепленько так…и мягко…и оно дышит. Странно.

Я лениво открыла один глаз. Перед моим лицом была гора серого меха. Сон тут же пропал. Морда наглого некроманта сопела где-то выше. Что б тебя!

Я спихнула оборотня на пол.

–Леди Ривиэль! Это Фадей!

–Твою ж…– выругалась я.– Иду –иду! Я спала. Сейчас оденусь и выйду.

Некромант сонно заворочался на коврике.

–Доброе утро…

–Доброе?!– я гневно зашипела.– Какого рожна ты спал в моей кровати?!

–Ну, ты же сказала, что любишь пушистиков…

Некромант свернулся калачиком на коврике и засопел. У меня задергался правый глаз. Я с размаху наступила на хвост оборотня. Некромант подорвался, и заскулил. Правда, я не стала дожидаться развязки. Я вышла за дверь комнаты и, навесив на лицо корявую улыбку, вышла к Фадею.

–Утречко, Фадей.

–У вас все хорошо?– спросил староста.– Я слышал какой-то вой…будто нарм!

–Глупости не говорите,– непринужденно отмахнулась я.– У меня просто…живот болит.

–И поэтому вы издаете такие звуки?

–А вам какое дело?– вдруг обиделась я.– Как хочу, так и вою. Или не вою. Ясно? Зачем пришли?

–Так я это…– растеряно начал Фадей,– узнать, как ваша охота. Есть ли новые нармы?

–Нет. Я обошла границы лесов, и ничего не нашла. Можете быть спокойны. Пока нармов нет. Если это все, то можете идти.

Я с готовностью развернулась к старосте спиной.

–Господин некромант, сказал, что уезжает в город на неделю…

–Ну и?

–И предупредил, что по всем вопросам, надо обращаться к вам,– заискивающе проговорил Фадей.

Я недовольно сощурилась.

–И что?

–У нас…вчера умерла леди Ольви.

–Та бабушка, которая цветочки продавала на рынке?– уточнила я.– Печально. Она всегда мне улыбалась…и, что вы хотите от меня?

–Проведите обряд погребения… – стесняясь, попросил Фадей. – Раньше это делал господин некромант. Но так как его нет…

–Издеваетесь?

–Нет-нет! Как можно?!– замахал руками Фадей. Вон, как разволновался. Даже борода дыбом встала. –Таков порядок. Мертвец должен упокоиться с миром.

–Так… – я потёрла переносицу. – Я теперь еще и гробовщик…Фадей, я понятия не имею, как…

В моей комнате раздался подозрительный скулеж. Я громко закашляла, и Фадей уставился на меня.

–У вас точно все хорошо? Леди Ривиэль, может, вам воды?

–Нет. Я …схожу к себе. Подождите. Вот, сядьте пока. Я скоро.

Я быстро протопала к себе в комнату. Открыв дверь, я залетела внутрь. Некромант с готовностью поднялся на задние лапы.

–Чего?! Можно тише?! Фадей все слышит!– яростно зашипела я.

–Я насчет обряда погребения…

–Я вам не старушка фея! – огрызнулась я.– И не собираюсь мертвецов отпевать.

Оборотень фыркнул.

–Тебе же потом забот больше. Если мертвеца не упокоить, то он восстанет из могилы. Будешь потом по лесам прыгать, и искать его. Оно тебе надо?

Я сложила руки на груди и нахмурилась.

–И что ты предлагаешь?

–У меня дома, в комнате, где стоит стол, стоят три шкафа с книгами. Тебе нужен самый дальний. На верхней полке, стоит книга с красным корешком. Тебе она и нужна. Откроешь ее и посмотри оглавление. Все. Потом просто читай обряд.

Я удивленно вытаращилась на мага. Нет, они точно надо мной издеваются…

–С тебя причитается!– предупредила я оборотня.– Мало того, что я тебя прячу, так еще и работу твою выполняю!

–Сочтемся позже,– кивнул оборотень.

Я вздохнула и вышла за дверь. Фадей терпеливо дожидался меня, сидя за столом. Я подошла к старосте и сквозь зубы проговорила.

–Хорошо. Я…все сделаю.

–Ох…спасибо, леди Ривиэль! Дай вам боги здоровья!

Я скуксилась. Фадей…вот специально!

–Простите! Я не подумал…

–Ладно, иди отсюда,– я нахмурилась и вытолкала старосту за дверь дома. – Пришли кого-нибудь, когда надо будет идти.

–Дык…завтра и приходите. К обеду. Сегодня родственники и друзья будут с покойной прощаться…

Я кивнула и дождалась, когда староста скроется из виду. День начинался тоже не сахарно…

Закрыв дверь, я вернулась в свою комнату. Некромант стоял у окна и тоже провожал взглядом Фадея. Я хмыкнула.

–Ну и кашу ты заварил, господин некромант…

Волк усмехнулся и оторвался от вида за окном.

– Ты запомнила, где лежит книга?

–Да…кажется.

–Тогда сходи сейчас. А потом, я все тебе подробно расскажу. Там нет ничего сложного.

–Ладно…не выходи никуда.

Волк кивнул и улегся на пол. Я накинула свой алый плащ и вышла из комнаты.

Само присутствие некроманта в моем доме, начало меня смущать. Будто…я делаю, что – то очень плохое. Что так нельзя. Я гневно помотала головой. Раздражает это скулящее чувство…и оно напоминает о себе все чаще. И именно тогда, когда этот маг рядом!

Некромант

Я дождался, когда звук ее шагов стихнет окончательно. А когда, в доме наступила тишина, я осторожно вышел из ее комнаты и прошел к окнам. Ее красный плащ ярко алел на фоне зеленой травы и хмурого пасмурного неба. Я провожал ее взглядом, и ощущал, как непонятные мне, доселе чувства, рвутся наружу. Мне хотелось скулить от понимания того, что она рядом и она не моя. А едва я видел ее, я чудом сдерживал себя, что не ползать перед ней на четвереньках…

Я вздохнул. Ужас…звериные инстинкты брали свое. Эта женщина раздражала меня! Я понимал, что в ней, нет ничего особенного. Она простой охотник. Груба, взбалмошна, невежлива! А язык, вовсе без костей! Когда она усмехается, то вообще хочется задушить ее! Однако…когда она смотрит прямо в лицо, своими глазищами, язык почему-то немеет,…хочется ответить колкостью или грубостью, но в голову ничего не приходит, из-за этих проклятых глаз!

В глотке клокотал рык. Хотелось завыть. Но, я сдержал себя. Надо проветриться…в голове сплошная каша.

Я вылез из окна задней комнаты. Никто бы не увидел огромного волка…, я сразу ринулся в лес. Мощные лапы несли меня сквозь чащу, через пни и поваленные деревья, овраги…я чувствовал, как жилы наполняются звериной прытью. И я бежал все дальше и дальше…я слишком поздно понял, что мой разум стал мутнеть. Что я в мгновение ока забыл, кем являюсь. Всего миг и звериная натура успела взять надо мной верх.

Я не понимал, куда и зачем бегу. Мне просто доставляло это радость. Я чувствовал мощь своих лап, силу в прыжках и поворотах. Мне хотелось ощутить вкус охоты и едкий, приторный запах страха жертвы!

В ту же секунду мое сознание померкло, будто его и не было. Дальше я помнил лишь какие-то обрывки, будто из сна. Я видел перед собой истерзанное тело, какого-то зверя. Кажется, олень…Я помню, как я упивался, азартом охоты. Вокруг меня все было заляпано свежей кровью. Я видел свои лапы, погруженные в окровавленную тушу животного. И мне было радостно. Это был я. Я вскинул голову к луне и протяжно завыл. Но для меня, это был вовсе не вой. Это была песня свободы. Отчаянный плач пленника, который, наконец, смог выбраться на волю.

И тут…легкий ветерок леса, донес до меня чужой запах. Хотя нет…этот запах я знал. Прикрыв глаза, я сразу увидел образ. Эта была женщина. Высокая, сильная и храбрая. В больших карих глазах была неутомимая решительность. И ее запах…мои ноздри затрепетали. Глотка наполнилась слюной. Мне хотелось найти ее. Вцепиться в ее тело. Разорвать. Погрузить свои клыки и когти в ее нежную плоть и услышать, как она кричит.

Я сорвался с места и бросился туда, где был ее запах. Все ближе и ближе. Я не чуял ее страх…она, не боялась меня. Но это только веселило. Я сделаю так, чтобы она кричала в ужасе.

Я крался тихо. Она не пряталась. Стояла открыто на поляне. Я слышал ее напряженное дыхание. Чувствовал, как нервно дергается вена на ее шее. В этот момент, я почувствовал ужасную жажду! Когти в нетерпении взрыхлили землю.

–Это не смешно! Я же просила тебя никуда не уходить!

Она говорила. Я не понимал слов. Просто звуки. Но она обращалась ко мне. Она смотрела в мою сторону. Я нервно дышал и скалил клыки. Подойди ближе…еще!

Видимо она чуяла меня не хуже, чем я ее. Она обнажила мечи, которые висели у нее на поясе. Но в ее движении были сомнения. Ее сковывала неуверенность.

–Я обещала, что не убью тебя…

Нет сил ждать! Мышцы в теле стали гореть, и я сделал прыжок. Она увернулась от меня. Проскользнула так близко! Я почти чуял сладковатый запах ее крови!

Она скинула плащ. Затравленное лицо. Но мечи наставлены на меня. Я обходил ее кругом. Шаг за шагом…как бы, пробуя противника на вкус. Но я все еще не чуял ее страх. Она не боится меня! Ну, уж нет…она будет бояться! Будет умолять!

Мой прыжок был стремительным. Короткая режущая боль полоснула меня по лапам, но я не обратил на нее внимания. Вот и все. Ты могла меня убить, женщина. Не захотела.

Она лежала подо мной. Гневно сжимает кулаки, под тяжестью моих лап. Бессилие, гнев…но не отчаяние. Не страх…

Я оскалил пасть, вдыхая ее аромат. Но она смотрит прямо на меня…тяжелый, проникающий в самое нутро взгляд, полный ярости! Почему я не могу просто разодрать ей глотку?! Почему я смотрю на нее?!

Почему…кто эта женщина? Я не могу ее убить…не могу. Она…почти как я. Почти…

Я закрыл пасть и, убрав лапы с ее рук, уложил голову на нее грудь. Так безмятежно, стучит ее сердце…

Ее руки спокойно гладили мою морду. Что это со мной…? Огонь необузданной охоты затихал. Азарт и ярость в венах постепенно уходили…

Так тихо…

–Аирэй…

Это же мое имя! Я его помню. И я помню этот голос…

Я удивленно поднял голову. Подо мной лежала Ривиэль!

–Я…что…как…

–Убью,– вкрадчиво сказала она. – Сейчас.

Но едва я успел хоть что-то сообразить, как коварный удар ногой по…причинному месту скрутил меня калачиком на земле.

Ривиэль

Я встала на ноги. Оборотень корчился на земле, подвывая на одной ноте. Я вытерла пот с лица, и убрала волосы, которые растрепались. Я подняла мечи, и сунула их в ножны. Я тебе покажу, кузькину мать…поиграть захотелось. Нашел себе ужин! На цепь посажу! Будет у меня сторожевым бобиком!

–Ривиэль…– натужно пропыхтел оборотень, смотря на меня посветлевшими синими глазами. Кажется, пришел в себя окончательно. – Да за что?!

–За что, за что…– пропыхтела я сердито,– а просто так. Делать мне просто нечего.

–Я не понимаю…

–Это я не понимаю!– все, сорвалась. Ну, держись, птица божия…– Какого хрена, ты ушел из дома?! В глаза смотри! – я схватила волка за ухо, и притянула к себе его морду. – Тебя могли увидеть! Но это еще ладно…Ты понимаешь, сколько я искала тебя?! Да я до ночи шастала по лесу, твой след выискивая! Я сказала, в глаза смотри!

–Больно…ухо…

–Да я его щас отгрызу и съем! – клятвенное пообещала я. Я оттолкнула морду оборотня и подняла плащ с земли. Было тихо. Некромант и сам понимал, что не должен был уходить.

–Ривиэль… – наконец раздался его смущенный голос.– Я не хотел уходить на долго. Просто…думал немного погулять. А потом…будто что-то накатило на меня.

Я вздохнула.

–Если будешь давать волю звериному нутру, то уже никогда не станешь человеком. Ты позволил себе быть зверем. Позволил себе утратить рассудок…ты сам этого захотел!

–Я бы никогда…

–Не ври.

Я сжала зубы. На глаза навернулись слезы. Но вовсе не от того, что некромант врет. Скорее от того, что его звериная натура показала, как он относится ко мне на самом деле. Пусть он даже и не помнит этого. Но я теперь знаю….

–Почему ты плачешь?

–Из-за тебя, зануда! – я зло повернулась в его сторону.– Как можно так безрассудно себя вести?! А если бы ты пошел в деревню?! А если бы встретил кого-то из людей?! Ты понимаешь, что мог натворить?!

Мой гневный окрик повис в лесной тишине звенящим эхом.

Некромант печально повесил косматую голову. Я прерывисто вздохнула и вытерла слезы рукавом.

–Дурак. Не только зануда, но и дурак!

–Прости. Ты права…я позволил себе быть таким.

–Мне твои извинения…– я неопределенно махнула рукой.– Пошли.

Оборотень послушно плелся за мной.

Мы оба молчали. Не знаю, о чем думал некромант. Но я, все никак не могла выкинуть из головы эти бешеные алые глаза, которые смотрели на меня сверху вниз. И то, как он прижимался ко мне. Как слушал мое сердце…

Я возвела голову к темным небесам, чтобы снова не заплакать.

Глава 7. О том, что не всегда прошлое остается в прошлом.

Постепенно наступал рассвет. Я лежала в своей кровати и глядела в потолок. Что же это творится…некромант, был явно не равнодушен ко мне, но почему он не говорит об этом? Хотя, глупый вопрос. Я охотник. Наполовину жива. Кому нужна такая? Однако ж, это тоже лишь мои мысли. Будь я на его месте, я бы тоже не стала тревожить себя понапрасну. Да и если так подумать, то мысли о нем наполняли меня тоской и непонятной тревогой…будто, часть меня противиться даже мыслям о некроманте. Я вздохнула и перевернулась на бок. Скорее бы луна начала убывать…скорее бы.

Утром я проснулась от того, что солнечный свет щекотал мне ноздри. Открыв глаза, я потянулась и села. Уже почти полдень. Долго же я почивала…

Я сменила рубашку и вышла на кухню.

–Доброе утро, леди Рив!

Не знаю, как челюсть у меня не упала. Я застыла около стола и неотрывно пялилась на Свею!

–Как…ты…какого ананаса?!

–Простите…? – Свея захлопала глазками.– Я что-то не так сделала…?

–Ты ведь хотела побыть у родственников?! Ты должна была завтра утром приехать! Почему ты здесь?!

Свея надулась.

–Я думала, вы обрадуетесь мне…вы, были так недовольны моим отъездом. Вот я и решила приехать раньше. Что случилось? У вас все в порядке леди Рив?

Я опустилась на стул и нервно сцепила пальцы.

–Все нормально. Ага. Все.

–Точно? Вы…напряжены.

Я гневно взглянула на девушку.

–Еще бы. Скакать до глубокой ночи по лесам, это знаешь ли не пешочком гулять. Ужасно выматывает.

Свея кивнула и как-то странно наморщила носик.

–А почему тут пахнет псиной? Кажется…что откуда – то из комнат…

Свея уверенно двинулась из кухни на обследование, но я вскочила и преградила ей путь.

–Это от меня.

–От вас?! Какой ужас! Вам помыться надо!

–Не надо, – я отмахнулась и наклеила на лицо кривую улыбку. – Три слоя не грязь, а четвертый сам отвалиться.

–Леди Рив!– Свея уперла руки в бока и закудахтала, как наседка.– Не выдумывайте! Пусть вы охотник, но вы и женщина! Гигиена, прежде всего. От вас не должно пахнуть…зверьем! Это не красит вашу тонкую натуру!

Пока Свея все это говорила, я непринужденно ковырялась ногтем в зубах. Девушка вздохнула.

–Ну ладно, не тонкую натуру, но все равно. Я приготовлю вам чан с водой! Ни слова! Я не буду слушать!

Свея маршевым шагом обогнула меня и направилась в комнату, где был некромант! Ой, что сейчас будет…

–Свея! Стой! Да стой ты!

–Нет леди Рив, я неумолима!

Девушка, не слушая моих негодований, открыла дверь в комнату и …никого. Я как была, так и осела по косяку. Фух…однако, странно…где некромант?

Большой дубовый чан стоял в углу комнату. И из него подозрительно сильно торчали волчьи уши!

Свея двинулась к чану, но я, подпрыгнув, опередила ее.

–Знаешь, иди лучше пока воды принеси. Я тут все подготовлю. Так и быть, троглодитка…твоя взяла. Вымоюсь.

–Вот, это уже другой разговор. Тогда перенесите его ближе к камину. Я быстро.

Свея ушла за ведрами, а я тут же закрыла дверь комнаты. Маг, осторожно озираясь, показался из чана.

–Еле успел…

– Тебе надо уйти отсюда!

–Куда я пойду?!– яростно зашептал некромант – Люди ходят! Меня увидят!

Я гневно зашикала на него. Думай голова, думай, шампунь тебе куплю…собственно, что еще я могла придумать, кроме как запихать оборотня в старый сундук.

–Лезь.

–Туда?! Я не помещусь!

–А я сказала, лезь!– я открыла крышку сундука и осмотрела его. – Он пустой. И места тебе хватит! Выдохни и скомкайся!

Не слушая возражений, я подвела некроманта к сундуку и запихала его туда силой. Труднее пришлось с лапами. Но немного попотев, я укомплектовала и их. Сундук захлопнулся, стукнув мага по затылку. Раздался тихий скулеж.

–Как только мы уйдем, вылезешь.

–Очень смешно!– пробубнил сундук,– только если с помощью лома!

В этот момент в комнату зашла Свея с ведром воды.

–Я так и знала, что вы еще тут возитесь!

–Так я сейчас…

–Нет, знаю я вас!– Свея деловито вылила в чан воду.– Вы очень долго собираетесь, леди Рив! Давайте прямо здесь помоетесь. Думаю, не замерзнете.

Меня перекосило.

–А-а…

–Да что же вы стоите?! Раздевайтесь! Я сейчас принесу еще пару ведер. Не теряйте времени!

Девушка ушла. Ну что б тебя, Свея!

Из сундука раздался гаденький смех. Я сжала зубы и двинула по нему что было силы. Смех сменился ругательством в мою сторону.

–Если будешь подсматривать – убью,– проникновенно сказала я.

–Я уже видел тебя голой, – безмятежно раздалось в ответ. – Одним разом больше, одним меньше…

Новый удар по сундуку, но уже сверху, заставил некроманта прикусить язык.

Я сжала зубы и стала снимать рубашку. Вот же Свея…надо было вернуться, так неожиданно! Стараясь не думать о том, что в сундуке за моей спиной сидит оборотень, который хотел меня вчера сожрать или…не совсем сожрать, заставило раздеться быстро и без лишних движений. В чан я залетела как стрела. Вода была холодной. Но я уже три года мылась в холодной воде. Я не ощущала холода.

Свея натаскала еще несколько ведер и принялась за мочалку.

–Сейчас, я вас хорошенько разотру! Всю грязь соскоблим!

–Не увлекайся…– прохрипела я натужно.– Такое ощущение, что ты с меня кожу снимаешь! «Жилет» белобрысый…ой!

–Я просто тру вас мочалкой!– наставительно сказала Свея.– Леди Рив, я ради вас стараюсь!

–Не поняла? Хочешь затереть меня до смерти? В смысле, до окончательной?

–Да тьфу на вас!– буркнула девушка.– Я не в том смысле! Вы видимо не в курсе? У нас тут такое большое событие будет!

–Какое?– я заинтересовано навострила уши.

–Каждые три года, губернатор нашего края наведывается к нам в деревню. Староста Фадей предоставляет отчет о том, сколько нармов было убито. Потом этот отчет губернатор передаст его величеству. Обычно в такие дни в нашей деревне большое гуляние! Ярмарки и базары… вам понравится!

–Стой– стой, чего это ты так распелась? При чем здесь я? Какое я имею отношению к этому празднику?

–Ну как же…– Свея деловито намылила мои волосы. – От вас напрямую зависит безопасность деревни. И тем более всего остального королевства. Губернатор выразит вам личную благодарность и исполнит любое ваше желание. Это уже традиция.

–Все равно не понимаю…для этого, мне надо мыться и пыжиться перед этим…стариком?!

–Губернатор не старик!– возмущенно вскрикнула Свея. – После того, как старый герцог отошел от дел, обязанности перешли к его сыну. Молодой господин Лука прекрасен! Вот увидите!

Я скривилась.

–Я не собираюсь видеться с этим…Лукой! Пусть Фадей от меня с ним поздоровается. Я не в настроении. И ничего мне не надо. Обойдусь.

–Как так можно, леди Рив?!– Свея от возмущения потянула на себя мои волосы. Я вскрикнула, и девушка тут же повинилась. – Вы должны оказать ему свое почтение! Это правила хорошего тона! Имейте совесть.

–Свея…– я вздохнула.– Я давно выбила своей совести зубы, чтобы она, не могла меня грызть…

–И что теперь ваш внутренний голос шепелявит?

–Нет, он меня нежно обсасывает,– усмехнулась я, и девушка тяжко вздохнула, окатывая меня чистой водой.

–Я вас просто не понимаю…

–И не поймешь.

–Вы живая легенда, – я вылезла из чана, и Свея тут же завернула меня в большое полотенце, – с вами все хотят познакомиться. Слава о вас, гремит по всем городам! Вы первая женщина охотник! И первая, кто так долго держится на своем месте. Ну, подумайте сами, леди Рив…что вы будете делать, когда нармов не останется?

Свея озвучила вопрос, который я уже давно гнала от себя. Что я буду делать…?

–Это пока еще не скоро случится…– отмахнулась я, – и этот разговор окончен. Будь добра, пойди пока сделай мне чай. С липой. У тебя получается гораздо лучше, чем у меня…

Свея улыбнулась и покраснела. Она кивнула и ушла из комнаты.

Я тут же кинулась к сундуку. Открыв его, я наткнулась на страдающий и обиженный взгляд некроманта.

–Не смотри так! Давай лапу…тяну! Еще!

Оборотень вылетел из сундука, как пробка из бутылки. Звук был такой же…

Он выпрямился и со стоном размял мышцы.

–Я думал, что помру!

–Не драматизируй,– отмахнулась я. – Ты слышал Свею! Что это за хрень?

–Губернатор.

–Вот я и спрашиваю!– я возмущенно топнула босой ногой.

Некромант все время косился в сторону. Я удивленно приподняла бровь.

–Ты чего? Так сильно обиделся, из-за сундука? Да ладно тебе! Выбора особо не было!

–Нет. Я не обижен…

–Тогда что?!

Оборотень, как – то заискивающе повернулся ко мне и оглядел.

–Все видно.

–Что тебе там видно?!

Я повернулась туда, куда мне взглядом указал некромант. Свея! Да что б тебя! Конечно, понятно теперь почему поддувало… полотенце она накинула мне на плечи, как всегда это делала. Его полы свешивались и закрывали все спереди, но не сзади! А зеркало, которое висело на стене, демонстрировало некроманту мою бледную попу…

Не думала, что я могу так сильно визжать…

На крик прибежала Свея. Она с ужасом обвела комнату взглядом.

–Леди Рив! Чего вы так кричите?! Что случилось?!

–Паука увидела…

–Паука?! – Свея округлила глаза.

–Да. Здоровый мохнатый. И…наглый.

–Вы охотник на нармов и боитесь пауков?!

Я рассержено скривилась.

–У меня есть свои слабости…

Свея покачала головой.

–Все готово. Идемте. Ваша одежда на кровати.

Я направилась за Свеей, и злорадно посмотрела в чан с холодной водой, откуда торчала морда некроманта.

Я зашла к себе и спокойно переоделась. Волосы, я высушу перед камином в кухне.

Когда я прошла к столу, Свея уже поставила для меня чашку с чаем. Этот чай был особенный. Он был с липой и пах просто замечательно. На самом деле…это единственный чай, вкус которого, я различала и понимала. Кажется, у меня есть воспоминания по этому поводу…только никак не могу за них ухватиться…

–Леди Рив…

–Ну?

–Вы подумайте еще.

–О чем?

Свея так вздохнула, что я отставила чашку с чаем. Не дай бог кинет в меня еще что-нибудь…

Девушка вперила в меня яростные голубые глаза.

–Я о вашем будущем. Вы ведь можете попросить герцога Луку жаловать вам титул и земли! Вы будете богатой и обеспеченной госпожой! Ну…а если повезет, то и женой какого-нибудь графу или князю!

Я опустила взор.

–Мне это не нужно.

– Прошло уже много времени леди Рив…– Свея печально вздохнула.– Вам надо двигаться дальше. Ваши терзания не принесут вам покоя. Ваше будущее здесь. Надо подумать о нем.

Я вздохнула и потерла лоб рукой.

–Все так сложно…я не могу, Свея! Я старалась! Но, все внутри меня протестует моему решению. Я поняла, что не здесь мне надо быть! И когда я уничтожу всех нармов…я попрошу некроманта вернуть меня в тот мир, где я умерла.

–Да вы что?!– Свея так замахала руками так, что чуть не уронила кружку со стола. – Ей богу, леди Рив, что за мысли у вас! Что в этом хорошего? Ну…я вас прошу…

–Этот разговор мне не приятен Свея.– холодно проговорила я.– Если тебе больше нечего сказать, то я бы хотела побыть одна. Спасибо за твою помощь.

Девушка растеряно хлопала глазками, но потом опустила голову и кивнула. Она встала из-за стола и накинула на плечи легкий плащ. Потом снова взглянула в мою сторону, но я даже не повернулась к ней.

Девушка открыла дверь и вышла.

Я прерывисто вздохнула и отставила чашку.

Да. К чему лукавить и юлить. Я правда этого хотела. Пусть так и будет. Я вернусь в свой мир. Буду на своем месте. Я хочу, там быть…понимание этого не даст мне покоя. Я слишком хорошо это усвоила, и не могу отказаться теперь. Но, что еще важнее…я должна попасть за Кряж. Если вихрь магии смог вернуть память охотнику, то может и мне поможет…? Нельзя упускать такую возможность!

Сзади раздались тяжелые, осторожные шаги. Я скосила взгляд. Мокрый, как мышь некромант, стоял посреди комнаты, и с него уже натекла порядочная лужа. Я усмехнулась и встала.

–Я принесу полотенце. Садись к огню. Мне от холодной воды ничего не будет, а вот ты можешь заболеть.

Оборотень перехватил мою руку. Я замерла. В горле встал комок.

–Рив…ты это серьезно говорила?

Некоторое время, я молчала. А потом насмешливо посмотрела на оборотня.

–Я и так труп. К чему сожаления?

Я поспешила уйти и поэтому не видела, каким взглядом меня проводил некромант.

Глава 8. О том, что мужики всегда слышат «Да», когда женщина упорно твердит «Нет».

Наконец-то некромант отправился к себе домой. Ранним утром, следующего дня, я вывела его по лесной тропе, прямо к его дому. Мы шли в полной тишине, и даже не смотрели друг на друга. Когда некромант открыл дверь потайного хода, он задержался и обернулся ко мне.

–Э…спасибо. За все.

–Ладно уж…– я непринуждённо пожала плечами. – Но ты мне будешь должен…Не забыл? Я старушку вчера отпевала! Меня чуть кондратий не хватил…отвратная у тебя работа.

Некромант усмехнулся.

–Я все учту, леди Рив. Огромное спасибо за помощь.

Я фыркнула и, повернувшись к магу спиной, пошла к себе.

Свея уже ждала меня. Она хлопотала на кухне, и что-то готовила. Запах был прекрасный. Кажется, я наконец-то проголодалась и была готова, как следует поесть. Однако мои светлые мысли были тут же нарушены, когда неугомонная девчонка опять напомнила про этого герцога Луку!

Я тяжко вздохнула, возвела руки к безразличному потолку и бухнула кулаками по столу. Свея шарахнулась в сторону, обнимая большой горшок с едой.

–Свея…– прорычала я.– Не доводи до греха.

–Так я просто…может вы подумали и…

–Я подумала,– сказала я проникновенно, – подумала, и все осталось по-прежнему. Андерстэнд?!

–Нихт фирштейн…– промямлила девушка.

Я чертыхнулась. Когда я уже за своим языком буду следить? Свея все запоминает и потом выдает в самый неподходящий момент.

Я вздохнула.

–Лапушка моя, я говорю тебе в последний раз…

–Староста Фадей уже объявил в письменном виде герцогу, что вы будете рады принять его…– растерянно пролепетала девушка.

Я как была с оттопыренным пальцем, так и застыла. Фадей…этот старикашка вечно лез, куда не просили! Увижу – бороду выщипаю!

–Леди Рив, у вас очень страшное лицо…– подала голос Свея.

Я метнула взгляд в ее сторону и девушку тут же спряталась за печку.

–Свея…

–М-м…?

–Цып-цып-цып…– я осторожно поманила девушку пальчиком.

Но она уже была научена горьким опытом, что ничего хорошего не будет. Она забилась за печку и только оттуда продолжала со мной говорить.

–Леди Рив, сначала успокойтесь. Я сама узнала только вчера. Утром. Да как утром…скорее днем. Да и не днем…какой день…? Почти вечером. Вот. Что уж там. Была уже поздняя ночь. Я бы не решилась вас беспокоить! Вы ведь были на охоте.

Отмазалась значит…ладно. Будь по –твоему, мой пухлый хомячок.

Я опустила голову на руку и печально глянула на девушку. Она осторожно показалась из-за печки и оценила обстановку.

–Свея…это обязательно да?

–Увы,– она пожала плечами.– Я сказала старосте Фадею, что вы не хотите видеться с герцогом и предпочли назначить старосту доверенным лицом, но Фадей уже выслал письмо. Так что…вам необходимо быть на церемонии встречи.

–Мне еще и в деревню надо будет тащиться?!

–Такова традиция…

Я застонала и закрыла глаза. Божечки…ну почему я? Это месть? В прошлой жизни я была плохой девочкой? У-у-у….

–Леди Рив?

–Ну чего тебе репей в юбке?

–А вы обещали мне рассказать…– Свея заискивающе стала тереть руки.– Ну, про вашего тайного воздыхателя.

–Ничего особенного. Как я и говорила, шутка деревенских парней. Вот и все. Выкинь из головы. Дай лучше поесть.

Свея безропотно подала мне чашку с горячей кашей, но села, напротив в ожидании полного отчета. Каша встала у меня в горле тугим комом.

–Ну что? Дай поесть.

–Так ешьте. Я просто сижу…

–Ага…– прокашлялась я.– Сидит она. А чего смотришь так?

–Просто…

–Свея…

Девушка застенчиво прикрыла глазки. Не нравится мне это. Чую подвох…

Я решила пока смолчать. Свея явно мне не договаривает что-то. Она не поверила в мою отговорку. Вон как глазки блестят…как у ищейки на охоте. Спокойно доев, я выпила кружку с чаем и уже, потом уставилась на девушку своим коронным взглядом.

Свея дернулась и боязливо поёжилась.

–Не смотрите так, леди Рив…очень страшно.

–Рассказывай.

–О чем?

–О, святые макароны!– взвыла я. – Да у тебя на лице все написано. Давай. Не скажешь, я все узнаю сама, а потом надеру тебе задницу, за укрывательство важной информации!

Девушка побелела и начала говорить.

–Ну…только это просто слухи. Люди всякое говорят. Знаете, один скажет, второй подхватит и …

–Свея!

–Ну, так вот,– сдалась она, – по деревне слухи ходят, что вы леди Рив, с кем-то тайно встречаетесь.

–Э-э?!

–Ага.– кивнула Свея,– я тоже удивилась. Почему же тайно? Перед кем вам отчитываться? И тем более кого стыдиться? А потом, когда я поузнавала у людей, то мне сказали, что вас видели у дома господина некроманта несколько раз…и что он якобы вовсе никуда не уезжал. И вы…видитесь.

Кажется, у меня начал дергаться глаз. Или оба…

Я сжала зубы и спокойно посчитала до десяти и обратно. Спокойствие. Только спокойствие. Дело – то житейское.

–И…давно эти слухи ходят?

–Ну…– Свея возвела глаза к потолку.– Я как приехала, услышала от старосты, что вы подаете дурной пример молодежи. Я не поняла в чем дело, а потом узнала. Но вы не беспокойтесь леди Рив!

–Да?

–Конечно!– Свея взяла мои руки в свои.– Действуйте!

–Не поняла… – я опасливо покосилась на голубые глаза моей подруги.

–Да что непонятного! Идите к нему! К господину некроманту. Прямо сейчас! Никто не осудит вас за такой смелый шаг. Я буду всем сердцем молить богов о вашем счастье.

Я осторожно высвободила руки из цепких пальцев Свеи.

–Угомонись милая. У нас с магом ничего нет. И быть не может.

–Но…слухи…

–Всего лишь слухи,– отмахнулась я серьезно. – А теперь Свея, я хочу, чтобы ты чирикнула эту новость кому надо. Чтобы вся деревня была в курсе того, что я тебе сказала.

–Ясно…– Свея повесила голову.– Жаль. Я обрадовалась так за вас.

Я выдохнула и потерла лоб рукой.

–Свея, я понимаю твое желание устроить мою жизнь, но давай будем честны друг – другом. Ты понимаешь, что я человек только наполовину?

–Да…

–А понимаешь ли ты, что у такой как я не может быть семьи. Детей…

–Да…

–Тогда ты должна понимать и то, что я не могу жить другой жизнью. Моя задача охота. Я для этого была призвана. Для этого создана. Ясно?

–Да…– в шёпоте девушки я различила слезы.

Я кисло усмехнулась. Ничего…она должна это усвоить. Пускай так, зато навсегда.

Свея украдкой всхлипнула пару раз, а потом вытерла слезы рукавом платья. Она вскинула на меня заплаканные глаза полные решимости.

–Я не сдаюсь!

–Э…?

–Нет. Леди Рив! Теперь я вижу, как вы нуждаетесь в надежном плече и крепком торсе!

–Чего?!

–Не переубеждайте меня!– девушка вскочила с места.– Вы можете казаться мрачной, грубой, аморальной, циничной и упрямой теткой…

–Ну, спасибо…

– Но я-то знаю, что у вас добрая душа! Вы достойны лучшего.

–Ага…– вяло проговорила я, прикрывая глаза и массируя переносицу. – Крепкого торса…

–Не смейтесь,– обиженно проговорила Свея.– Как бы там дальше не сложилась ваша жизнь, я не отступлюсь.

Свея сжала кулаки и мужественно вздымала голову. На заднем плане не хватало приливной волны или яркого взрыва…

Я села на стул и устало посмотрела на девушку. Ахтунг дамы и господа. Это клиника…

Оставив попытки переубедить девушку, я предоставила ей домашние дела, а сама принялась за подготовку оружия к вечернему обходу. Я старательно полировала, чистила и осматривала свое обмундирование, сквозь зубы ругая Свею на чем свет стоит. А заодно и этого мага. Было странное ощущение, что в деревне я первый охотник, с которым так весело жить. Каждый день, что ни новость, то сенсация…

Когда солнце склонилось к горизонту, я одела свой алый плащ и вышла в кухню. Свея задремала на столе, уложив белокурую голову на руки. Я улыбнулась, и, взяв с кресла плед, накрыла им девушку. Замаялась…она ведь не за деньги со мной возится. Помогает всегда…если бы не Свея, я бы ни за что так быстро не освоилась. Она была мне самым близким другом. Я могла поговорить с ней. Поделиться мыслями. Так что…Свея ничего мне не должна. Это я обязана ей всем.

Я кинула на девушку еще один взгляд и, открыв дверь, вошла в теплые весенние сумерки. Время обхода.

На этот раз, я шла новой тропой. Обойдя границу между деревней и лесом, я пошла обратно. Меня настораживало уже почти двухнедельное отсутствие нармов. Будто, они затаились. Такого раньше никогда не было. За одну неделю я могла принести к ногам Фадея от пяти до десяти голов этих тварей. Что же не так…?

За этими мыслями я вышла к дому некроманта. В окнах горел свет. Я вздохнула. Черте что творится…

Может маг в курсе? Все-таки он про этих нармов знает больше меня.

Я уверенно двинулась к дому мага, тихо ступая по земле.

***

-Почему она все еще жива? Ты обещал от нее избавиться.

–Какой в том смысл…– отмахнулся некромант. – Мне снова пришлют указ о вызове нового охотника. И все повторится снова.

Раздался смех.

–Мой друг, ты утратил веру в наше дело? Или же тебе жалко эту женщину? Она всего лишь полутруп. Ты сам так говорил.

–Я ни в коем случае не отрекаюсь от своих идей и планов. Это невозможно.

–Хорошо. Я тебе верю. Пока что…

–Этого достаточно. Но у меня есть некоторые…осложнения.

–В чем же?

–Она знает, что я оборотень. Она видела меня. И не убила.

Послышался тяжкий вздох.

–А почему ты не убил ее? Ты только ради этого стал зверем. Не забывай.

–Я все помню, – проговорил некромант.– Не успел. Не удалось.

–Нармов пока не трогай. Она легко с ними справляется. Даже скучно. Она пока не говорила, что хочет пойти за Кряж? Ты упомянул о том, что она может вернуть себе память?

–Да, говорил. Но пока, она ничего не сказала мне. Может, думает.

–Меня утомила эта игра, Аирэй. Ты дал слово своему отцу. И дал слово мне. Я сяду на трон, а ты отомстишь нынешнему королю. Но нам мешает лишь охотник. Не будет ее, и нармов ничто не удержит, кроме тебя.

–Я все прекрасно понимаю,– кивнул некромант. – Но…что если, мне не удастся ее убедить идти за Кряж? Она может легко догадаться, что я веду ее в ловушку.

–Тогда, я сам примусь за нее.

–Простите…не совсем, вас понял.

– Я выведу ее из игры иным способом, мой друг.

–Расскажите?

–Всему свое время. Твоя задача остается прежней. Убей охотника. Либо я сам возьмусь за дело.

–Я все понял.

–Тогда удачи, Аирэй. Помни. Ты обещал.

Зеркало погасло, рассыпая вокруг себя зеленые искорки. Некромант вздохнул и откинулся в высокое кресло. Болела голова…слишком трудно держать связь на расстоянии так долго. Маг снова вскинул глаза на матовое зеркало. Он начал догадываться…Ривиэль задержалась на этом свете, и это ему не нравится. Некромант сам не понимал, почему до сих пор не покончил с этой женщиной. У него было тысячи возможностей. Но каждый раз, его останавливало что-то. А что, он не понимал.

Ривиэль…с того момента, как он вытянул в мир эту женщину, он понял, что в мироздании что-то дало сбой. Женщина – охотник. Видано ли? Но, некромант даже обрадовался. Будет проще убрать ее. Но раз за разом, Ривиэль уходила от смерти. Нармы были для нее просто кусками мяса,…сколько бы их не приходило за ее душой, она всегда выживала.

Он решился сам сделать все быстро. Он мог бы…

Некромант сжал зубы и потер переносицу. Пустое…

Все будет так, как он и хотел. Месть за смерть отца, и полноправное обладание территорией за Кряжем и землями, которые примыкают к его границам. Ничего уже не изменит его решения. Пути назад нет.

Некромант встал с кресла и направился в свою комнату. Как раз в этот момент охранное заклинание, которое висело над дверью его дома, сообщило, что пожаловал гость.

Маг убрал волосы, которые падали ему на лицо и пошел открывать дверь.

Глава 9. О том, что беда не приходит одна…

Дверь передо мной открылась не сразу. Маг стоял на пороге и выглядел очень уставшим. Я даже немного смутилась. Может он спал, а я разбудила его…

–Э-э…

–Леди Ривиэль,– проговорил он.– Прошу, входите.

Некромант отступил передо мной, и пропустил внутрь. Я зашла и сразу огляделась. Странное чувство,…будто здесь был еще кто-то. Еле уловимый запах…пахнет мятой и жасмином.

–Вы по какому вопросу?

Некромант прервал мои размышления, и я вздрогнула от его голоса.

– «Вы»? Мы опять переходим на официальный тон?

Маг вздохнул и потер переносицу.

–Прошу вас, я очень устал и хочу спать.

Что с ним такое? Он бы никогда не пропустил колкость в свою сторону. И что это опять он мне выкает? Головой ударился?

–Я тебя не задержу, маг,– я в долгу не осталась, и с удовольствием смотрела, как брови некроманта удивленно вздернулись вверх. – У меня вот какой вопрос,…где нармы?

–Что, простите?

–Нармы. – повторила я.– Их нет. Уже вторую неделю. Ни следа, ни запаха. Ничего. Ты здесь живешь дольше меня. Бывало ли что-нибудь подобное раньше? С другими охотниками?

Маг вздохнул и проговорил.

–Да, подобное было. Обычно в период с середины весны до середины лета, раз в три года, нармы вынашивают потомство. Поэтому они не появляются.

–Я думала эти твари порождение магии.

–Так и есть. Они научились размножаться без помощи магии. Детеныши нармов рождаются такими же, как их родители. Спустя две недели, щенки превращаются во взрослых особей, – просветил меня некромант. – Такое затишье считалось лучшим временем охоты.

–И почему?

–Потому что-то охотники уходили за Кряж. Беременные самки нармов весьма неповоротливы. А самцы рьяно охраняют своих подруг. Так что…

–Намекаешь мне, что пора двинуться в путь?– я сузила глаза.

–Нет, просто напоминаю вам о том, что вы хотели мне помочь…

–Я помню это, – отмахнулась я.– И я излечу тебя от проклятия. Но если мы будем вместе, и нам предстоит нелегкий путь, то прекрати мне выкать, и не веди себя как высокомерный засранец.

Ну не оставит же мне он это просто так?! Должен будет ответить!

Маг вздохнул еще раз и кивнул.

–Как скажите леди Ривиэль. Если у вас все, то я хочу отдохнуть.

Мне не осталось ничего другого, кроме как в растерянности выйти за дверь.

–Доброй ночи.

Маг даже не взглянул на меня. Просто закрыл дверь и тут же потушил свет. Да что с ним такое?! Заболел что ли?

Я усмехнулась и подошла к двери. Я слышала, что он все еще там стоит.

–От глистов хорошо помогает чеснок! – проорала я. – Берете дольку, и вставляете прямо в жо…

–Спасибо, леди Ривиэль!– натужно промычал маг, перебивая мои полезные советы. – Учту…

Маг отступил от двери и направился куда-то в комнату.

–Клизма тоже помогает!

Послышался удар обо что-то твердое и приглушенная ругань. Я растянулась в улыбке и довольная собой отправилась на работу. Сделал гадость – на сердце радость. Но все же мне было тяжко…маг, будто стал другим. Он смотрел на меня через раз, прятал глаза, не хотел разговаривать. Что-то он скрывает. Чего стоит его официальное обращение…он никогда не считал меня достойной этого. Я же видела…а теперь что?

Я потерла глаза и похлопала себя по щекам. Ну и шут с ним. Мало ли чего у него случилось. Может климакс. Или еще хуже. Дела мужские, не стоячие… ох. Бедняга. Такой молодой, а уже импотент…

Ну, чего еще ждать от этой мерзкой магии? Тем более некромант…работает с дохлятиной. Так что неудивительно, если его здоровье подводит…

Вот так размышляя сама себе, я обошла границу леса. Когда я повернулась и двинулась обратно, я учуяла удушливый запах нарма!

Во мне тут же забурлила сила. Глаза стали видеть в темноте ничуть не хуже, чем днем. Ноги несли меня по следу твари, а два меча уже были в руках, готовые снять уродливую голову с плеч. Наконец, я увидела его. Он нёсся впереди, ловко петляя, и уходя от погони. Но это его не спасет. Я поняла,¸ что мне этого не хватало…этой охоты. Страха жертвы. Бежать и преследовать…я упивалась этой погоней. Казалось, я сама превратилась в зверя.

Нарм влетел в колючий кустарник и запутался в сухих и упругих ветках. Я сбавила шаг и с чувством победителя подошла к нему. Зверь дергался и пытался высвободиться. Завидев меня, он взвыл и стал дергаться сильнее.

–Вот ты и попался, дружок…

Нарм кинул на меня взгляд полный отчаяния и боли. Я удивленно вскинула глаза.

–Красный охотник…убей меня сейчас.

Нарм ворочал челюстями с трудом. Но в его взгляде была осмысленность.

–Я и так собиралась это сделать.

–Тогда не медли. Или я вырвусь и убью его.

Я опустила мечи. Его? Кого его?

–О ком ты?

Зверь сжал зубы. Я подошла ближе и подставила лезвие к шее нарма.

–О ком ты, нарм?!

–О человеке, который истязает мое племя!

–Истязает…?– я недоуменно посмотрела на зверя. – Что значит истязает? Как это понять?

–Мы нармы. – проговорил он.– Нас родила магия, многие сотни лет назад…наша кровь, это источник магической силы…очень давно, в наш край…пришел человек. Он стал забирать моих сородичей. Уже многие годы, мы ведем на него охоту. И нам мешаете лишь вы! Красные охотники…

–О чем ты вообще говоришь!?– я разгневанно вскрикнула.– Я защищаю деревню от нармов! Вы твари губите и убиваете людей! Если вас не сдержать, вы уничтожите все королевство!

Послышался хриплый звук. Зверь смеялся. Я даже отступила от него.

–Нам не нужна…ни деревня людей, ни ваше…королевство. Мы ищем того, кто мучает моих сородичей. Того, кто и тебя заставляет…плясать под дудку…

–Я охотник!

–О, да…но кого, и от кого ты защищаешь, охотник?

В этот момент путы нарма разлетелись в стороны. Пока мы болтали, он осторожно перетирал сухие ветки своими шипами на спине. Я почти успела вскинуть мечи…почти. Однако уже видела его гневные красные глаза. Мне подумалось, вот и до свидания…похороните мне красиво. Памятник гранитный в полный рост. И чтобы оградка была симпатичная. Однако взгляд нарма был направлен не на меня…это я, потом сообразила. Он смотрел мне за спину. Я была неинтересна этому нарму. Он вел охоту не на меня.

В мгновение ока, тонкий зеленый луч снес голову зверя, как перезревший фрукт. Меня окатило кровью и мозгами…блеск. А ведь я недавно мылась…

Я обернулась. Некромант стоял сзади меня. Он опустил руку.

–Вы целы?

–Чего ты тут забыл?

–Я шел за вами. И как видите не напрасно…

Я рыкнула и встала на ноги.

–Вот я и спрашиваю, что ты тут забыл, маг?

–Я решил извиниться за свое поведение. Возможно, вы были расстроены моим настроением и…

–Да плевать мне на тебя и твое настроение с высокой колокольни,– вспылила я.– Это моя территория! Охоту я веду сама. И даже если бы этот нарм дотянулся до меня, я бы все равно снесла ему голову с плеч. Не лезь, куда не просят!

–Я сочту это за благодарность, – маг обошел меня и взял нарма за лапу.– Поможете дотащить?

–Сам тащи, – огрызнулась я.

Маг пожал плечами и двинулся из леса, волоча нарма за заднюю лапу. Я молча пошла за ним. Фадея кондратий хватит, когда он нарма увидит…пускай и без головы, но все же. Кстати, потом куда они деваются…? Эта мысль меня обожгла. А потом куда? Я приносила головы нармов…они, оставались у Фадея и некроманта. А на утро в лесу не было тел…я, думала, что их растаскивает дикое зверье,…но даже звери оставляли бы следы своей трапезы! А здесь…я метнула взгляд на спину некроманта. Так спокойно. Это только догадки. Ничего более. Если поверить словам нарма, и сопоставить некоторые факты, то человек, который истязает его сородичей это…

–Леди Ривиэль…

–Да?

Я очнулась от своих мыслей.

Маг шел впереди, и не оборачивался.

–Что такого сказал вам этот нарм, что вы стояли перед ним с опущенными мечами?

Этот вопрос пробрал меня, как холод…я уже забыла это ощущение.

–Ничего такого,– непринужденно бросила я.– Болтал что-то про то, что отомстит, и что мне не жить, ну и все в таком духе. Да и как назвать речью, бессвязное рычание этого зверья? Фи, господин некромант.

–Да, вы правы.

Я настороженно замолчала. Он мне не поверил. Я это поняла. Странно…

Что удивительно, я сжимала рукояти мечей до самого дома. Неужели я ждала, что маг нападет на меня?

Некромант остановился и повернулся ко мне.

–Я бы хотел, чтобы вы пошли к старосте со мной. Фадей, должен будет отдать вам долю за охоту.

–М-м…– промычала я, закатывая глаза.– А может завтра, я приду и все заберу. Фадей может отдать мою долю тебе.

–Ну…– протянул некромант, пожимая плечами.– Если вы так хотите…

–Да. Хочу. Нет, у меня настроения видеть Фадея.

Маг кивнул, и, перехватив нарма за другую лапу, поволок его в свой дом. Я дождалась, пока некромант скроется из виду, и только потом зашла домой. Не стану врать, мне до ужаса хотелось проследить за ним и увидеть, куда он потащит нарма. И что еще важнее, что он будет делать с ним дальше…

Я села за стол и нервно постучала по нему руками. Надо успокоиться…

Если принять на веру, все то, что рассказал мне нарм…то получается, что меня специально ставят щитом между нармами и тем загадочным человеком, который посягает на их спокойную жизнь. Но, зачем бы кому-то это делать? Кровь нармов имеет магические свойства…в этой деревне, маг всего один и это наш дорогой некромант…отсюда вывод. Какой? Весьма неприятный…Некромант нападает на нармов. Если так подумать, бред чистой воды. Но, если это так…? Что мне тогда делать? Как быть? Идти за Кряж, теперь не было такой заманчивой идеей как раньше…теперь, от этого плана попахивало ловушкой. Ох, как же все запутанно…

Я откинулась на спинку стула и уставилась в потолок. Маг сказал, что сейчас период, когда они вынашивают и растят потомство…это наиболее опасный период. Если нарм увидит хоть – что живое рядом, и это живое будет угрожать ему, то фенита ля комедия. А этих тварей там сотни, если не тысячи. У меня и шансов не будет, хоть что-то сделать.

В дверь постучали.

–Леди Рив!

Я вздохнула. Свея…пришла на ночь глядя. Совсем ничего не боится!

–Открыто.

Девушка с радостным шумом влетела ко мне и сразу стала обнимать.

–Это что за выражение внезапной любви?!

Свея встала передо мной и вытянулась в струнку.

–Завтра!

–Правильно, после сегодня, будет завтра. Ты у меня умная. Возьми с полки пирожок.

–Да вы меня не поняли, леди Рив!– Свея топнула ножкой. – Завтра прибудет господин Лука со свитой!

Я возвела глаза к небу.

–Не надо так страшно выть, леди Рив! Вам полагается встречать его, вместе со старостой Фадеем.

–Я так понимаю, ты сейчас от Фадея идешь?

–Да.

–А почему этот старый хрен, сам не зашел?

–Он сейчас занят. Господин некромант принес ему нарма, которого вы убили сегодня в лесу.

Я только кивнула, чтобы не показать свое беспокойство. Иначе Свея возьмет след, как ищейка…

–Ясно…и что тебе надо от меня в такой час? Могла бы и завтра утром прийти.

Свея яростно замотала головой, от чего белокурые кудряшки встали дыбом.

–Знаю я вас! Чем позже вам сообщи, тем дольше вы будете собираться! Я пришла заранее. К шести часам, вам надо быть у дома старосты.

–В такую рань?!

–Неизвестно, когда именно прибудет господин Лука…– пожала плечами Свея. – Полагается ждать с утра.

–Ну, блин…

–Леди Рив, оденьтесь, как подобает скромной и умной женщине.

Я так выразительно посмотрела на Свею, что она беспомощно вздохнула и прикрыла глаза.

–Ну, хотя бы просто приходите…

–Напомни мне, оторвать Фадею бороду.

–Староста все сделал только из лучших побуждений! Герцог должен увидеть охотника, который вот уже три года спасает королевство от ужасных нармов!

Я вздохнула.

–Да. Ужасные нармы…

Свея как-то недоверчиво глянула на меня.

–У вас все хорошо леди Рив?

–У меня? Да, нормально… вполне.

–Вы какая-то…печальная…

Я усмехнулась и покосилась на Свею.

–У меня все хорошо, Свея. Не бери в голову.

–Вы только скажите, и я все сделаю!– с готовностью сказала девушка.

–Ничего не надо. Ладно, завтра приду к старосте. Можешь не переживать. Я же вижу, как ты трясешься по этому поводу.

–И вовсе я не трясусь! Просто…хочу, чтобы вы увидели господина Луку!

–М-м-м…– протянула я,– наверное, мужчина, хоть куда, и хоть бы где…

–Не поняла вас…?

–Да это я так…спасибо Свея. Не буду тебя задерживать. До завтра.

Девушка хотела сказать что-то еще, но не решилась. Она пожелала мне спокойно ночи, и тихонько вышла за дверь. А я поняла, что спокойной ночи у меня не будет…надо было подумать.

Глава 10. О том, что женщина всегда найдет недостатки там, где их нет.

Я не заснула. Не хотелось. Всю ночь я слонялась по дому, и то и дело, ловила себя на мысли, что мне не хочется верить нарму. Даже если он не врал. Даже если и правда, виноват один единственный человек. Даже если…

–Если бы, да кабы, то во рту росли б грибы…– пробубнила я задумчиво.

Одно я поняла точно, я пока не буду ничего предпринимать. Я буду паинькой, и пусть некромант покажет мне, как он сильно старается быть другим человеком. Либо, мне придется отругать себя за глупые подозрения.

Луч солнца вяло скользнул по моим щекам, и я открыла уставшие глаза. Рассвет.

Я со стоном встала и размяла спину. Седалище затекло…

Пройдясь по комнате, я обвела взглядом кухню и стол. Солнце лениво ползло по деревянному полу, подбираясь все ближе ко мне. Вздохнув, и поругав злодейку-судьбу, я пошла в свою комнату, и решила сменить одежду. Если приду в грязном, Свея с меня три шкуры снимет.

Из комода на свет появились темно– коричневые штаны, простая льняная рубашка с открытым воротом, легкая жилетка из кожи. Я быстро переоделась и причесалась, не смотря в зеркало. По – прежнему не могу это делать. Едва вижу свое лицо, и голова будто раскаляться начинает. Отогнав мрачные мысли, я заплела простую косу и накинула плащ. Все. Оружие брать нельзя. Это ведь будет так некрасиво, встречать такого высокого гостя вооруженной…и что Свея так носится? Подумаешь, очередной мужик с комплексом Геракла.

Выйдя из дома, я неспешно направилась к деревне. До меня сразу стал долетать шум работы и радостной возни. Когда я приблизилась, то увидела, что народ уже давно не спит, все насались и бегали туда– сюда, украшали улицы цветами, готовили праздничные столы…я, даже растерялась, когда ко мне подлетела Свея в прекрасном желтом платье.

–Леди Рив! Я так боялась, что вы не придете!

–Ну, вот она я…– вяло буркнула я.– Можно мне тихо где-нибудь сесть, чтобы меня не трогали?

–Нет, – отрезала девушка.– Вы пойдете в дом к старосте и будете ожидать господина Луку там.

–А…

–Идемте!

Свея потащила меня за собой мимо счастливых людей, к дому Фадея. Когда мы оказались внутри, то я облегченно выдохнула. Наконец-то…

–Леди Рив, очень рад, очень рад! Проходите!– закудахтал Фадей.

Я удивленно приоткрыла рот. Это Фадей?!

Старичок был одет в красную парадную робу, бороду завил, и теперь она была забавно курчавой. Санта-Клаус…кстати, кто это?

Пока я соображала, куда имела глупость ввязаться, меня усадили в кресло и дали кружку с чаем.

–Свея!– позвал Фадей,– иди, посмотри, как дела на площади!

Девушка кивнула и выбежала за дверь. Я удивленно взглянула на старосту.

–Вы конечно меня простите, но у вас нелепый вид.

Фадей вздохнул и только махнул рукой.

–Знаю. На девку похож…но надо соответствовать такому случаю. Леди Рив, вы вот мне скажите, вам у нас в деревне нравится?

–Конечно. Все-таки живу тут не один год…

Фадей как-то отстранённо кивнул.

–Просто…господин некромант сказал, что вы, возможно, скоро уйдете от нас.

–Неужели?– я старалась предать голосу спокойствие. – Интересно, девки пляшут…

–Вот и я говорю,– кивнул старик.– Как так? Леди Рив, не зачем уходить.

–Больше он ничего не сказал?

–Нет,– помотал головой Фадей. – Мы говорили утром. Я так подумал, может вы…того…

Я округлила глаза.

–Того?!

–Ну, того…– Фадей заискивающе повертел усами, – поругались.

–С чего бы?

–Так, любовь же у вас.– Фадей произнес это как само собой разумеющееся.

Я поняла, что кружка начала скрежетать в моих пальцах. Еще немного и треснет.

–Леди Ривиэль, не надо так реагировать на деревенские сплетни.

Я вскинула голову. В дом зашел некромант. Вырядился – то…в гроб краше кладут. Весь в черном, прямо Бэтмэн.

–«Я ужас, летящий на крыльях ночи…»– усмехаясь, проговорила я.

Некромант закрыл дверь и вздохнул.

–Можете веселиться. Но это мое одеяние некроманта его величества. Я должен был его одеть.

–Можешь не оправдываться, – отмахнулась я. – Тебе идет. Если бы не спесивое выражение лица…

Фадей стал бочком двигаться к двери. Он пробормотал что-то про срочные дела и поспешил уйти.

Наступила тишина. Я не смотрела на мага, а он не смотрел на меня.

–Вы бы тоже могли одеться более прилично,– невзначай сказал маг. – Приличной женщине не полагается выглядеть мужиком.

–При всем моем желании, выглядеть мужиком, я не могу,– едко усмехнулась я и встала на ноги.– Видите ли, есть две детали, которые мешают мне это сделать. Первая – сиськи…

–Прошу вас, не надо.

–А вторая…

–Леди Рив, простите. Я понял, – маг откашлялся и как-то странно ослабил нашейный платок.

–Что такое?– я услужливо подошла ближе и положила ему руку на лоб.– А нет, показалось…подумала, что у тебя кровь к лицу прилила. Хотя откуда ей быть.

–Она есть,– маг гневно посмотрел на меня и отстранился. – Только пока ни к чему. Я стараюсь сохранять ясность ума и вести себя, как…

–Мрачный, угрюмый пуфик-шмуфик,– едко сказал я, и усмехнулась. – Оборотнем ты мне нравился больше.

Я отвернулась от мага и больше не посмотрела на него, пока в комнату не забежала радостная Свея.

–Идемте! Скорее! Господин Лука въезжает в деревню! Леди Рив! Да что же вы?! Идемте!

Я много раз задавала себе вопрос, откуда в хрупкой девчонке столько сил?! Свея схватила меня за руку и просто выволокла за собой из дома. Она тащила меня сквозь толпу галдящих людей, и я почти ничего не видела перед собой.

Когда мы остановились, я,наконец, выдохнула.

–Вот он…

Я удивлённо посмотрела на Свею, но она глядела куда-то вперед. Я проследила ее взгляд и увидела герцога. А он приехал с пышной процессией… его сопровождали рыцари, и пешие воины. Сам герцог ехал верхом на белом жеребце и приветливо махал людям рукой. Теперь конкретно об этом Луке…

Молод. Может лет двадцать пять. Не больше. Волосы короткие, и блестят на солнце расплавленным золотом, глаза глубокие и серые. Взгляд мудрый…может и не дурак. Но выводы пока делать не буду. Высокий, и статный. Видимо следит за собой хорошо. Одет, конечно, как самый знатный аристократ. Темно – синий камзол, черные бархатные штаны, высокие кожаные сапоги, белая шелковая рубашка. Так и пышет молодостью и красотой. В толпе стали вздыхать женщины, глядя на молодого господина самыми влюбленными глазами. Я только фыркнула. Подумаешь…

Свея стала толкать меня вперед, чтобы я прошла ближе.

Староста Фадей, заметил меня в толпе и выволок за руку к себе. Да что меня как куклу тягают?!

Я недовольно стала рядом со стариком и заметила, что маг уже был там. Даже не взглянул на меня…иногда, прямо кулаки чешутся на его постную рожу!

Герцог слез с коня, и Фадей тут же подошел к нему.

–Господин Лука…мы так рады вашему приезду!

–Спасибо, Фадей,– голос сильный и мужественный.– Как ты?

–Благодарю вас, господин, я в добром здравии. Я подготовил ряд документов…

–О работе после,– отмахнулся герцог – Я устал с дороги, и мне хотелось бы немного отдохнуть и поесть.

–Конечно, господин! Все уже готово! В вашу честь будет славный праздник!

Фадей стелился перед ним чуть ли не по полу…

Я скривилась и сложила руки на груди. И что я тут делаю? Могла бы быть дома. Может, и вздремнула бы, немного,…а вместо этого торчу тут! Мне еще на обход идти сегодня. У меня есть куда боле важные дела, чем вся эта суматоха! Я на встрече была? Была. Этого выскочку встретила? Встретила. Все, я пошла.

Воспользовавшись тем, что Свея таращится на герцога, я незаметно ускользнула от нее и Фадея.

Выбравшись из толпы, я отряхнула плащ и пошла домой. Уму непостижимо,…зачем я только послушала Свею? Еще и этот маг…испортила себе настроение на весь день.

–Леди Ривиэль, подождите!

Я недовольно обернулась. Конечно, тебе мало моих мучений. Ты решил еще меня помучить, маг-самоучка…

Некромант меня нагнал и вопросительно посмотрел в лицо.

–Куда вы собрались?

–Домой.

–Это я понял,– кивнул он.– Вы еще не говорили с герцогом.

–И не собираюсь.

Я решительно пошла дальше, но некромант не отставал.

–Это неуважение, леди Ривиэль! Вы – подданный королевства. Значит должны выказывать почтение племяннику короля!

–О, так этот хмырь еще и племянник короля?– я рассмеялась. – Как интересно.

–Так вы вернетесь?

–Э-э…нет.

–Это невыносимо!– маг повысил голос, и я удивленно обернулась.– Неужели хоть раз, тебе так сложно послушать и сделать как надо?!

–А мне плевать с высокой колокольни на тебя, и на этого богатенького юнца, – усмехнулась я. Меня почему-то забавляла ярость некроманта. Хоть какие-то эмоции в мою сторону…

Маг подошел ко мне уверенным шагом и взял за предплечье. Он притянул меня к себе и яростно зашипел.

–Это твоя обязанностью, охотник! Ты служишь короне. А значит, служишь и членам королевской семьи. Такая грубость не сойдет тебе с рук.

–А мне начхать…– еще шире улыбнулась я. – Ой, я тебя расстроила? Бедный пуфик-шмуфик…

–Хватит меня так называть… – сквозь зубы процедил некромант и встряхнул меня.– Ты пойдешь обратно. И я лично прослежу, чтобы ты выказала уважение герцогу.

Ага, не тут – то было. Я вывернулась из хватких пальцев мага, и он даже не понял, как я успела освободиться.

–Сначала догони.

Я усмехнулась и бросилась бежать. Честно, я не думала, что маг станет играть со мной в догонялки. Но когда я услышала за собой натужное сопение и настойчивый бег, то поняла, что ошиблась. Я свернула с тропы и углубилась в лес. Сюда, он не пойдет за мной. Не рискнет.

Однако за моей спиной почти сразу затрещали ветки. Я не стала ждать и побежала дальше. Я углублялась в лес. Здесь было тихо и солнце почти не освещало его мрачные чащобы. Когда же этот некромант выдохнется?!

Я так увлеклась тем, что постоянно оглядывалась назад, что совсем не смотрела вперед…

–Бежать некуда.

Я резко остановилась и затравлено попятилась. Передо мной стоял некромант. Он пыхтел, ослабил пуговки на черной рубашке и убрал волосы со лба. Прозрачные синие глаза метали молнии…

–Ты идешь со мной.

–Я уже сказала, что мне нечего там делать, – я начала злиться. – И ты меня не заставишь.

–Если не хочешь по – хорошему…

Но моя усмешка перебила мысли мага.

Я подняла на него глаза, и он как-то странно содрогнулся.

–И что ты мне сделаешь, маг? Убьешь? Я и так труп.

–В этом мире есть вещи, страшнее смерти…

–М-м…– задумчиво протянула я – Только я о них не знаю.

–Ривиэль…– выдохнул некромант. А я даже вздрогнула от того, как прозвучало мое имя. – Давай не будем усугублять ситуацию. Просто пойдем со мной.

–Да что ты прикопался ко мне?!– я топнула ногой и сжала кулаки, – пойдем, да пойдем! Не хочу. Если этому Луке так надо, пусть сам ко мне идет. Все.

Некромант лишь вздохнул и проговорил.

–Ты сама виновата.

В этот же миг, он протянул ко мне руку, и меня связало…я, не чувствовала конечностей. Я могла лишь яростно вращать глазами. Голос тоже мне не подчинялся. Что со мной такое?!

–Это связывающее заклинание,– пояснил маг, мой вопросительный и яростный взор.– Я как, твой создатель, могу его применить. Раньше я им не пользовался, так как не было такой нужды.

Ох, вот бы мне добраться до его морды…

–Я просил тебя по-хорошему,– напомнил мне некромант.– Это последствия твоего неповиновения.

Убью. Как только, так сразу.

–Ривиэль, ты можешь думать обо мне все что угодно…

Я и так думаю, все что угодно. Охо-хо дружок. В моих мечтах я продала тебя в рабство большим чернокожим парням в боди…

–Давай теперь договоримся…– продолжил маг, подходя ко мне ближе.

Он осторожно убрал волосы с моего лица, и как-то странно посмотрел на мои губы. Однако его взгляд тут же стал жестким и колким.

–Ты ведешь себя как надо, и не делаешь глупостей. А я обещаю, больше никогда не связывать тебя.

Во мне поднимался гнев. Этот спесивый некромант…он что, и правда думает, что я соглашусь на его условия и буду впредь плясать под его дудку?! Да что он о себе возомнил?!

Я сжала кулаки и стала растягивать невидимые путы! Это давалось мне с огромным трудом, однако я теперь могла говорить, и сейчас, просто утробно рычала, вырываясь из липкой магии некроманта!

Маг затравлено смотрел, как я рву его заклинание и удивленно открыл рот.

Наконец, связывающее заклинание лопнуло. Я стояла, и тяжело дышала.

Был бы у меня меч! Жаль, я ничего с собой не взяла! Ну, ничего, я этому умнику морду начищу голыми руками!

Но когда я сделала первый шаг, я поняла, что никуда я не иду. И скорее всего, я сейчас лягу.

Последнее что я видела, был маг, который бежал ко мне.

–Ривиэль! Дура! Я же пошутил!

–За дуру ответишь…– хрипло прошептала я, и провалилась в темноту.

Было так легко. Я была будто невесомой. Какие-то дома, и люди…и я иду куда-то. Странные высотные здания. Это кажется мне…знакомым?

А сейчас я остановилась. Передо мной шел мужчина. Он вел за руку маленького мальчика. У меня все защемило внутри…я хотела остаться с ними! Я пыталась крикнуть «Я здесь! Я здесь! Посмотри на меня!»

Но когда мужчина обернулся, чтобы посмотреть себе за спину, меня стало засасывать темноту. Я так и не увидела их лиц…

Как же херово…голова гудит, как колокол.

–Ривиэль!

Зачем так орать…божечки…дайте мне хоть воды, что ли…

–Ривиэль! Открывай глаза!

Хлесткая пощечина обожгла лицо. Я медленно открыла глаза. Знакомый потолок. Я дома…и кажется, на своей кровати лежу. Надо мной было обеспокоенное лицо мага.

–Дура!– закричал он, и его голос предательски задрожал.– Ты понимаешь, что могла натворить?! Ты…я…еще бы чуть – чуть, и я бы не смог поймать тебя! Ты бы навсегда застряла в тумане небытия!

Я слушала мага и понимала, что из глаз катятся слезы! Я плакала…я умела плакать?! Маг пораженно застыл и даже перестал ругаться.

–Зачем…– прошептала я одними губами. – Зачем…

–Что? Что зачем?

–Ты вернул меня…

–Ты могла умереть! Навсегда!

–Я их видела…видела.

Маг замолчал. Он смерил меня мрачным и уставшим взглядом и тяжело опустился на табурет рядом со мной.

–Кого ты видела?

Я всхлипнула. У меня не осталось сил говорить дальше. Кого их…самой бы хотелось понять. Но этот мужчина и мальчик…я чувствовала необычную и сильную связь с ними. Было плохо. Меня рвало будто на части. От этого тело болело и меня бросало в жар.

Маг положил прохладную ладонь мне на лоб, и мои метания ненадолго отступили.

–Ты пережила то, что по идее пережить нельзя, Рив…

–Ты опять зовешь меня по имени…– прохрипела я.

Маг вздохнул и усмехнулся.

–С дураками уважительно не говорят…

Вот гад, вернул должок…

Некромант перестал улыбаться и убрал руку.

–Постарайся заснуть. Тебя почти досуха иссушило привязывающее заклинание. Так что, некоторое время, ты не боец.

Некромант встал со стула и прошел к двери.

–Аирэй…

Маг удивленно обернулся.

–Спасибо – хрипло проговорила я.

Некромант еле видно улыбнулся и слегка кивнул. Он закрыл дверь, а я, вздохнув, поняла, что и правда очень сильно хочу спать. Щемящее чувство постепенно проходило, пока вовсе не исчезло где-то на границе сна.

Глава 11. О том, что чем дальше в лес, тем злее партизаны…

Я открыла глаза, когда солнце было уже высоко. Проснулась, потянулась. Даже улыбнулась довольно. Хорошо выспалась…давно такого не было. Однако вчерашние события, тут же о себе напомнили. Я вздохнула и села в кровати. Связывающее заклинание значит…ну-ну. Попадешься ты мне. Земля, квадратная, за углом встретимся.

Из гостиной раздавались голоса. Я удивленно вздернула брови и встала. Странно, кто это у меня утром? И где Свея? Она бы уже давно меня растолкала.

Я вышла из комнаты и пошла на голоса. Итак, предо мной в креслах сидели некромант и герцог Лука. Они о чем-то беседовали, и пили чай. При чем мой чай! Своего что ли нет?!

Едва они завидели меня, то замолчали.

– О божечки…– протянула я. – Это дурной сон. Пойду, прилягу.

–Леди Рив!

Едва я развернулась, как некромант встал с места и придержал меня за плечо. Я недовольно обернулась.

–Герцог Лука изъявил желание увидеть вас, когда не заметил вашего присутствия на празднике. Он ждал, когда вы проснетесь.

Я направила на некроманта взгляд с очень тяжелой смысловой нагрузкой. Зачем пустил? И какого…ананаса ты распоряжаешься моей жилплощадью? И вообще, не охренел ли ты дружок?!

Все это было молча проглочено магом.

Я вздохнула и повернулась к молодому господину.

–День добрый. Я охотник.

Лука расплылся в улыбке и приподнялся.

–Добрый день, леди Ривиэль.

–Просто Рив. – попросила я.– Давайте без помпезностей.

Лука усмехнулся и глянул на мага.

–А Аирэй сказал о вас чистую правду. Прямолинейны, как стрела, пущенная из тетивы. И так же смертоносны.

Я про себя фыркнула. Сразу к делу перешел…умненький мальчик.

–Присядьте,– герцог указал мне на место мага.– Я бы хотел поговорить с вами.

Я повертелась на месте, но пришлось подчиниться.

–Аирэй…

–Да, господин?

–Ты иди.– Лука одарил меня самым томным взглядом от чего, я вцепилась в камзол мага, как кот бутылку валерьянки.

Некромант непонимающе кивнул и высвободился из моих цепких пальцев. Он метнул на прощание свой самый жесткий взгляд. М-да…переживает, как бы я юному лорду зубы не пересчитала.

Когда дверь за магом закрылась, герцог немного подался вперед.

–Скажите, леди Рив, что вас связывает с Аирэеем?

–С магом?– я удивленно вскинула брови.– Ничего. Откуда такой вопрос?

Лука тонко улыбнулся и прикрыл глаза.

–О вас ходят слухи…

–Вздор, – оборвала я.– Ничего кроме пустых слов. Меня некромант не интересует.

–Странно… – Лука, чуть наклонил голову,– а вот мне он сказал, что вы весьма настойчивы были к нему. И что даже он отвечал вам взаимностью.

Меня перекосило. Так-так-так…история все интереснее. Прямо сопливый женский роман. Что дальше? Маг мне оказывается сводный брат и наша любовь невозможна? Или нет! Моя мама вышла замуж за Луку, и у них родился некромант! А я, даже не подозревала об этом! Красота! Страшилка на ночь…

–Леди Рив?

–А?

–Вы побледнели. Все хорошо?

–Да, – я сдержанно кивнула.– Однако я вас сейчас разочарую до невозможности…все, что сказал вам некромант – ложь. У нас ничего не было. Никогда. Абзац. Конец истории. Все!

Лука усмехнулся.

–Теперь все ясно…

–Что вам ясно?

Но герцог лишь таинственно прикрыл свои серые глаза и откинулся в кресле. Я фыркнула. Господи, сколько же он будет красоваться?

–Я поговорил со старостой,– вдруг сказал Лука.– Я был впечатлен цифрами.

–Благодарю.

–Я готов исполнить любое ваше желание.

–Спасибо, ваша светлость…

–Ну, зачем же так помпезно?– усмехнулся герцог.– Зовите меня Лукой.

–Спасибо Лука, – послушно повторила я.– Однако мне ничего не нужно. Я делала то, ради чего была призвана в этот мир.

Герцог кивнул.

–Понимаю. Однако в свете некоторых событий…

–Каких событий?

Герцог сделал такое лицо, что я,мол, удивлён, как вы еще не знаете.

–Вам, наверное, не успели сказать.

–Наверное. Так что за события?

Лука нахмурился и взглянул на меня.

–Король отзывает охотника. Нармы уже давно не показывались здесь. К тому же, в случае непредвиденных обстоятельств, здесь останется мой отряд. Ваша работа, окончена, леди Рив.

Я сидела, и понимала, что будто мне послышалось. Моя работа…окончена. И что же…что дальше? По сути, это единственное, ради чего я жила. Я больше ничего не умею и не знаю. Как быть…?

–Я вижу, вам эта новость далась тяжело,– проговорил Лука, печально кивая.– Поэтому, я все же буду настаивать на том, чтобы вы придумали, что хотите за свою службу.

–Как я уже сказала….– хрипло проговорила я.– Мне ничего не нужно. Я простой охотник. Им и останусь.

–Но…этой деревне уже не нужны услуги охотника,– развел руками Лука.– Вам бы подыскать себе новое занятие.

Я сжала зубы. Не нравится мне это. Что этот парень задумал?

–К счастью,– вдруг продолжил он,– я взял на себя смелость и уже определил вашу дальнейшую судьбу.

Я удивленно вскинула на него глаза.

–Определили?

–Именно так,– Лука довольно кивнул.– Я забираю вас, в свое поместье. Вы станете моим охотником. Ваш талант не должен пропадать. Не беспокойтесь, все необходимые бумаги, уже сделаны и подписаны.

Он достал из– за пазухи два конверта и передал их мне. Я взяла и вскрыла сначала один, а потом второй. В одном письме говорилось о том, что меня снимает со службы король, и повелевает немедленно оставить деревню. А во втором, приказ о моем назначении в услужение Луке. Я положила письма на колени.

–Вы не рады? – Лука удивленно посмотрел на меня.– Я думал, вы обрадуетесь. Вам есть куда идти.

–Благодарю, за заботу…– проговорила я, не поднимая глаз. – Но, позвольте узнать, почему вы так настаиваете на этом? Я вам никто. Мы видимся первый раз.

Лука милостиво улыбнулся, обнажив белые ровные зубы.

–Видите ли,…когда я узнал, что охотник – женщина, я был удивлен. Но не думал, что вы продержитесь на своем месте, так долго. А потом, я получал письма от Фадея о вашей доблестной и бескорыстной службе. И, конечно же, до меня доходили слухи о прекрасном охотнике в алом плаще, который подобен ветру. Его движения неуловимы, а мастерство бесспорно. Я стал вами восхищаться. Узнав, что мой дядя хочет снять вас с должности, я решил не бросать вас. Вы этого не достойны.

Я внимательно слушала Луку. Красивые слова, но они лишь мишура, чтобы не увидеть истинного намерения. Лука называл мага по имени, значит они в тесных отношениях. Значит, об этом приказе было известно давно. Некромант молчал…почему?

–Я так понимаю…– начала я, скептически вздернув бровь,– это не обсуждается?

–Ну почему же…– Лука поправил волосы и взглянул на меня. – Вы имеете право решать. Что вам делать и чем заниматься…я лишь предлагаю выбор.

–Мне придется покинуть деревню?

Герцог печально развел руками.

Я закусила губу и гулко сглотнула.

–Могу я подумать о вашем предложении?

–Естественно.– Лука встал, и я встала следом. – Я этого и хочу. Леди Ривиэль, вы же не думали, что всю жизнь будете охотиться за нармами? Всему настает конец. Я очень надеюсь, что вы примите правильное решение. Всего вам доброго.

Я только кивнула. Герцог взял мою руку в свою ладонь и слегка сжал. Я не реагировала. Когда Лука вышел за дверь, я упала в кресло. В кулаке я сжимала письма. Это…не может быть правдой. Почему? Почему меня решили снять с моей работы?! С чего они взяли, что нармов больше нет?!

Однако меня тут же кольнуло воспоминание…нармы мирное племя. Они не трогают других без нужды и ведут охоту за одним единственным человеком…кого же они хотят убить? Некроманта? Луку? Кто причина? Пока они не получат своего, они будут возвращаться сюда. Будут уничтожать деревни и города. Горстка мужиков в латах им не помеха!

Я закрыла глаза. Знать бы кто мне лапшу на уши вешает, может и жить бы стало легче.

До самой ночи, я не выходила из дома. Мерила шагами комнаты, хотела зверем выть. Как раз в такой момент, в дверь постучали. Я пошла, открывать, и совсем не ожидала увидеть такого гостя…

–Зачем пришел?

Некромант вздохнул и скинул капюшон с головы.

–Может, для начала пригласишь в дом?

Я смерила мага уничтожающим взглядом и махнула рукой. Он прошел за мной в дом, и прикрыл дверь. Я села около камина и показала ему на кресло. Маг кивнул и прошел. Он опустился напротив меня и сложил пальцы в замок.

–Ну?

–О чем вы говорили с герцогом?

Я усмехнулась. Да, время зря не теряет. Я подала ему письма. Некромант пробежал по ним глазами и вздохнул.

–Этого я и боялся…

–Ты все знал.

Некромант поднял на меня взгляд полный растерянности и надежды.

–Рив…я узнал, только сегодня. И то от герцога. Он все рассказал…

–М-м…– протянула я и кивнула.– Ладно, считай, поверила.

–Это правда.

–Да уже по боку,– отмахнулась я.– Что правда, а что нет. Вот истина – лежит у тебя на коленях.

Я указала на письма. Некромант вздохнул и убрал их на столик рядом с ним.

–Ты не обязана его слушать. И тем более не обязана принимать его предложение. Можешь отказаться и тогда…

–Что?– я желчно усмехнулась.– Что тогда? Будем жить вместе? М-м? Я буду печь хлебушек по воскресеньям и ждать, когда мой разлюбезный муженек явиться с кладбища.

Наступила тишина. Маг взъерошил волосы и поднял на меня прозрачные синие глаза.

–Ты делаешь мне больно специально?

–Да. Ты же не стеснялся этого делать.

–Рив…это…плохой человек. Он жесток, коварен и тщеславен! Ты не понимаешь, что может произойти!

–Думаю, я уже знаю одного такого,– хмыкнула я.– Прямо передо мной сидит.

–Я хочу предостеречь тебя.

Я вскочила на ноги, сжала кулаки.

–Назови хотя бы одну причину, почему мне не стоит с ним связываться? Почему не стоит ему верить? Что такого о нем ты знаешь?

Некромант тоже встал на ноги и сейчас смотрел на меня сверху вниз.

–Просто…я за тебя боюсь.

–Это только слова…– тихо сказала я и усмехнулась.– Ты за меня боишься? А за себя? Даже сейчас ты не хочешь говорить всей правды. И ты еще умудряешься говорить, какой Лука плохой. А сам? Ничем не лучше.

–Рив, просто доверься мне…

Я усмехнулась.

–Ну, уж нет. Ты сделал свой выбор. И дал мне понять, кто и что я. А теперь, у меня тоже есть выбор. И я выбрала.

Некромант закрыл глаза и нахмурился.

–Ты делаешь ошибку.

–Так думаешь, только ты.

Я указала магу на дверь, и он ни секунды не стал задерживаться. Вылетел из дома, как вихрь.

***

-Вы обещали, что ее не будут трогать!

–Успокойся, Аирэй. Что тебя так взволновало?

Некромант метался по комнате, и не желал садиться.

–Откуда взялся этот приказ о ее переводе в ваше служение? Почему?!

–Это для ее безопасности,– пожал плечами Лука. – Чем ты не доволен. Ты попросил о милости к ней. Я эту милость оказываю. Вижу, как тебе дорога эта женщина.

–Она мне не дорога.

–Не смеши меня,– усмехнулся Лука, вытягивая ноги в роскошных вельветовых сапогах.– Дорога. Иначе, ты бы не стал так бушевать о принятом решении.

Некромант, наконец, опустился на стул.

– Прошу вас, обещайте мне, что с ней ничего не сделают. Она теперь нам не помеха. Мы можем сделать то, что задумали…

Лука улыбнулся, и эта улыбка не понравилась некроманту.

– У меня теперь другой план…

–Разве, вы не планировали посеять Хаос в королевстве?

–Теперь нет. Восстановление будет долгим. А я не хочу править слабой страной, мой друг. Все будет быстрее.

–И что же вы придумали?

–Всему свое время, Аирэй. Не переживай.

Некромант кивнул, но внутри зрело непонятное чувство тревоги.

–Взамен, я попрошу от тебя только одно…

–Что именно?

–Когда придет час, ты свершишь месть над моим дядей. И сделаешь это лично.

Глава 12. О том, что сомнения портят жизнь.

Не знаю, почему я так говорила с магом. Хотела его позлить. Мне и так было понятно, что Лука ведет двойную игру. И то, что некромант с ним заодно, стало очевидно. Что они там затевают, это их дело. Главное, чтобы меня не трогали и держались подальше.

Письма лежали на столике около камина, и я то и дело брала их в руки и читала. Мое положение было незавидным. Если я откажу Луке, у Фадея будут неприятности…а я бы, не хотела доставлять неудобства деревне. Пускай я мало общалась с деревенскими, пускай меня воспринимали, как монстра, пускай…но эти люди были добры. Они ни в чем не виноваты…я, не имею права подставлять их.

Когда Свея влетела ко мне в дом, был уже вечер. Я сидела за столом и пила свой любимый чай. В голове было до противного пусто.

Свея забежала, и даже не прикрыв дверь, сразу кинулась ко мне и бухнулась на колени.

–Сдурела что ли?! Встань!

Я попыталась поднять девушку, но Свея тут же подняла на меня заплаканные глаза и я опешила.

–Леди Рив…

–Свея ты что?

–Вы знаете! Господин Лука все нам рассказал. Леди Рив…молю вас, ради всех богов, не уезжайте!

Я вздохнула и прикрыла глаза. Девушка разрыдалась, вцепившись в мои штаны.

–Так! Ну-ка встала!

Я вздернула ее наверх и заставила смотреть на себя.

–Свея, с чего такие слезы? Не ты ли говорила, что хочешь обеспечить мое будущее? Сватала то одному, то второму? Лука, дал мне возможность и я…

–Нет-нет-нет!– девушка замотала головой, как бы не отвалилась…– Я никогда не хотела, чтобы вы покидали нас! Никогда! Живите с нами! Этот дом, будет вашим, староста Фадей даже разрешил! Вам…незачем уезжать!

Свея начала снова хлюпать носом и я нахмурилась.

–Это приказ короля. Как я могу ослушаться? Мне бы не хотелось, чтобы у вашей деревни были неприятности…

–Староста Фадей уже написал ответное письмо государю. Он просит за вас! Вся деревня просит! Вы стали нам родной, как мы можем отказаться от вас?!

Я печально улыбнулась. Значит, Фадей тоже не хочет моего отъезда…забавно.

–Скажите, леди Рив, вы ведь можете отказать господину Луке?! Я уверена, он не будет настаивать! Он добрый! Он…все поймет! Наш господин прислушается!

Я только усмехнулась. Вот так вот. Моя ветреная Свея даже сама не подозревает, какую гору сняла с моих плеч.

–Леди Рив…

–Не хнычь, – буркнула я. – Обещай.

–Не буду,– кивнула девушка,– а вы…не уедете?

Я махнула рукой и улыбнулась.

–Да куда я от вас денусь. От тебя тем более…на краю света найдешь меня.

Свея радостно взвизгнула и повисла на мне, болтая ногами. Я чуть не задохнулась.

–Леди Рив, я вас люблю! Очень – очень!

–Да отцепись! – я высвободилась из ее крепких рук,– Хочешь обнимашек, иди дерево обними.

–Я готова хоть каждое дерево в лесу обнять!– радостно рассмеялась Свея.

Предоставив себе эту картину, я не удержалась от усмешки. А ведь она обнимет…знаю я ее.

–Ладно, и чтобы больше никаких слез.

Свея деловито кивнула и ушла готовить. Я проследила ее взглядом и позволила себе легкий вздох. На душе стало легче и светлее…

***

Лука вяло пробежался по письму, которое ему отдал Фадей. Он мрачно вздохнул и порвал его. Клочки бумаги тут же отправились в камин.

–Не думал я, что задача может усложниться.

–Письмо от старосты?

–Да, Аирэй. Фадей просит короля, не отсылать охотника. Дескать, она стала своей для деревни. В письме были подписи всех жителей…

Некромант подавил улыбку и сохранил непроницаемую маску на лице.

–Что дальше?

–Окончательное решение зависит от леди Ривиэль, конечно же, – проговорил герцог. – Пока рано о чем-то говорить.

–А если она не согласится ехать?

Лука нахмурился и сцепил пальцы в замок.

–Тогда мой друг, на сцену выходишь ты.

Некромант не сдержал удивление.

–Я?

–Именно. Ты ее создатель. Тебе стоит лишь приказать, и она сделает все что угодно.

–Ваша светлость…я…

Лука мрачно свел брови на переносице и подошел к некроманту ближе.

–Ты в последнее время, не нравишься мне Аирэй. Догадайся почему.

–Я просто не понимаю…

–Вот именно, – кивнул Лука.– Ты перестал понимать. Ты задаешь много вопросов. Ты сомневаешься. А мне это не нравится. Ты помнишь мои условия? Либо она уйдет отсюда сама, по доброй воле, либо ты сам лишишь ее жизни. Так что, в твоих интересах, чтобы леди Ривиэль согласилась.

–Но как я могу…– некромант растеряно взглянул на герцога. – Она…и так не доверяет мне.

Лицо Луки исказилось гневом и нетерпением. Он взял мага за ворот камзола и зашипел.

–Позволь напомнить тебе, что это я дал тебе силу и полномочия придворного некроманта. Я даю тебе возможность отомстить за отца. Я, Аирэй! Ты обязан мне всем…либо убеди эту женщину покинуть деревню, либо ты сделаешь это сам.

Лука оттолкнул от себя некроманта. Маг отшатнулся, но на ногах устоял. Его мысли метались и искали выход. Планы Луки по захвату трона…даже месть мага за погибшего отца, как-то странно стали терять значение, и некромант понимал, что его мысли все больше занимает лишь красный охотник…

–Так что ты скажешь?

Некромант очнулся от своих мыслей. Он взглянул на герцога и проговорил.

–Вам все еще нужна кровь нармов?

–Спрашиваешь,– усмехнулся Лука.– С такой силой мне будет не страшен ни меч, ни яд. Конечно, кровь мертвых нармов, что ты мне приносил, тоже весьма полезна, но эта кровь мертва.

–Тогда…у меня есть одна идея.

***

Я не отпустила Свею домой, потому что она просидела у меня до позднего вечера. Когда девушка начала клевать носом, я уговорила ее прилечь. Она так и заснула в моей комнате. Я тихо закрыла дверь и вернулась в гостиную. Ну, дела, уважаемая леди Рив…ясно теперь, что меня будут тянуть в разные стороны. Однако я все же решила, что деревню я не покину. Я решила сходить развеяться. Прогулка под луной…какая романтика. Не хватает жутких монстров за каждым кустом. Тогда вообще было бы идеально. Море кровищи и кишки на елках, как гирлянды…м-м-м…

–Когда улыбаешься, становится еще страшнее.

Мир тут же померк, и с небес стали падать камни…я скуксилась и повернулась к магу.

–Чтобы хорошее сказал…

Некромант подошел ко мне.

–Составишь компанию?

–В чем именно?– подозрительно сощурилась я.– Любовь втроем?

Некромант покраснел и скривился.

–Кто о чем…

Настала моя очередь краснеть.

–Просто я вышел немного погулять. Подумал, может, и ты решишь немного подышать воздухом. К тому же…как я понял, Свея тебя сильно утомила.

Я закатила глаза. Да, тут он меня подловил. Мне и правда, хотелось немного побыть в тишине.

–Ладно, пойдем.

Мы шли по широкой тропинке в лесу. Однако наши плечи то и дело случайно соприкасались, отчего меня кидало в холод и странно потели руки. Маг шел молча, но его что-то тяготило. Я не подавала виду, что хочу узнать, почему он так мрачен. Собственно, спустя полчаса, некромант сам заговорил со мной.

–Я…хотел бы попросить прощения за сегодняшний разговор.

–Проехали.

–Все что я сказал…

–Я так понимаю было сказано из-за ревности,– усмехнулся я.

–Да…Что?! Нет! Какая еще ревность? – некромант говорил быстро и старался не смотреть на меня. – Ревность…ну…если только немного. Самую малость…

Я усмехнулась.

–Да ладно тебе. Говорю же, проехали. Дело прошлое.

–Скажи, ты уже приняла окончательное решение?

Я таинственно улыбнулась и взглянула на мага.

–Да. Меня кажется, в этой деревне любят…и не хотят, чтобы я их покидала. Да и мне, если честно, не очень хочется срываться с места, ради неизвестности.

–Но ты говорила….– удивлённо начал маг, но я перебила его.

–Да говорила. Но тогда я еще не знала, что за меня заступится вся деревня. Теперь все по – другому.

Маг кивнул и замолчал. Я удивленно уставилась на него.

–И все? Ты же так хотел, чтобы я осталась. Вот, я остаюсь. Где улыбка? Где победоносный смех? И коронная фраза «Ну я же говорил»?

Маг удивился.

–Я никогда так не говорю.

–Точно?

–Да.

Я хотела еще что-то сказать, но не решилась. Эти слова всплыли в моей памяти сами по себе. И голос…

–Рив…

Я очнулась от своих мыслей и посмотрела на мага.

–Что такое?

–Я поговорил с герцогом…

Я вздохнула. Ну вот, началось…все неприятности именно с этого и начинаются.

–И что сказал господин-выскочка?

–Он сказал, что если охотник докажет, что нармы еще не истреблены…и принесет голову зверя, то тогда позволит охотнику остаться и служить королевству дальше.

–Это же…отличная новость! – я обрадованно запрыгала вокруг мага.– Чего киснешь? Ты же не кефир!

–Э-э…?

–Да не важно! Это мой шанс!

–Но меня он поставил сопроводить тебя за Кряж…

Маг говорил тихо и куда-то в сторону. Я потрепала его по плечу.

–Не хмурься, господин некромант. Значит, мы с тобой наведаемся за Кряж. Снимем с тебя проклятие, раз оно больше не нужно. А заодно попробуем вернуть мои воспоминания. Как не глянь, а Лука предоставил нам отличную возможность.

–Да-да…я тоже так думаю…

–И когда в путь? Кстати, сколько нам туда топать?

Некромант, наконец, слегка улыбнулся.

–Дня три верхом. Но…ты ведь, кажется, не ездишь на лошадях.

Я погрустнела.

–Я бы и рада…но лошади шарахаются от меня, как от чумы. Так что…

–Не беда, – проговорил некромант.– Пойдем пешими.

–А их высокое величавое чудовище…то есть, высочество, будет дожидаться? Он не устроит какой-нибудь подвох?

Некромант сжал зубы и кивнул.

–Нас будут ждать. Герцог пообещал не отправлять писем королю, до нашего возвращения. Это ведь в интересах всего государства…

–М-м…– протянула я.– Ну ладно. Кстати…и ты меня тоже прости.

Некромант удивленно вздернул брови.

Я покраснела и опустила глаза.

–Я сказала, что ты ничем не лучше Луки…но, это была неправда. Ты лучше.

Я почувствовала, как маг взял мою руку и тихонько сжал пальцы. Что я делаю?! Стою, краснею, как девка на выданье!

Когда я подняла взгляд, то наткнулась на глаза мага. Они были темными, и затягивали в себя, как водоворот. Его пальцы слегка прошлись по моей щеке, вызвав в теле дрожь.

–Хм…– я опустила голову и, отстранившись, откашлялась. – Я…это…домой пойду. Свея там одна…

–Да, конечно, – тут же отозвался маг – Я провожу.

Обратная дорога прошла в молчании. Некромант шел чуть впереди. Я смотрела в его спину и не понимала, откуда во мне это ноющее чувство. Оно уже возникало, но я не думала, что некромант тому виной…

Чего уж говорить, я почти всегда подкалывала его, а он всегда мрачно хмурился и бубнил что-нибудь.

Некромант был каким-то особенным для меня. Я сама не заметила, что он стал занимать в моей душе куда больше места, чем следовало бы.

Но мои мысли остались при мне. Ни к чему это…

Маг проводил меня прямо до порога. Потом мы долго стояли друг напротив друга.

–Я…

–Ага…и я…это…

–Ну да…глупость какая! Да?

–Да стоим тут…как два…кактуса в поле…

–Что такое кактус?– удивился маг.

–Высокие колючие палки…– усмехнулась я.

Некромант тоже улыбнулся.

–Меня еще никто не называл с такой нежностью колючей сухой палкой…

–Знаю, у меня талант.

–Что ж…тогда полагаю до завтра. Надо будет отметить на картах наш маршрут и запастись провизией. Так что…буду ждать.

–Ладно. До завтра напарник!

Я усмехнулась и, открыв дверь, зашла домой.

Едва дверь перед лицом мага захлопнулась, улыбка тут же сошла с его лица, а глаза наполнились болью. Уходя, он сжимал кулаки от бессилия.

Глава 13. О том, что всякое доверие хрупко и не постоянно.

-Она согласилась на наши условия. Все будет так, как и планировалось.

–Очень хорошо, – кивнул герцог. – Аирэй, что с тобой? Ты недоволен, кажется?

Некромант выдохнул и проговорил.

–Нет, ваша светлость. Вы были правы. Эта женщина моя слабость, увы. Я должен все сделать сам.

–Я рад, что ты это понял. Но не забывай, что ты мне еще понадобишься. Я надеюсь увидеть тебя в составе совета, когда я взойду на трон.

–Это большая честь.

–Я тоже так думаю. Твой отец гордился бы тобой…

Маг сжал зубы и кивнул. Его отец…кто его знает, чтобы он думал, увидь своего сына в таком положении.

–Тогда я могу преступить к выполнению своих обязанностей?

–Да. Не медли. Скоро заканчивается период весеннего затишья. Нармы опять полезут через Кряж. И тогда будет трудно убедить нашего охотника идти туда.

–Не переживайте,– кивнул маг.– Я приведу ее за Кряж, а там…каким бы она не была умелым охотником, стая нармов даже ей будет не по плечу. В этот период они особенно агрессивны. Им необходимо защищать потомство. Так что, все решится там.

–Это хорошо,– улыбнулся герцог.– Но не забудь, я жду от тебя кровь нармов. Собери, сколько сможешь. И постарайся, дождаться следующего полнолуния. В облике оборотня, тебя не тронут нармы. Примут за своего.

–Я знаю.

–Тогда это все. Ступай. Жду от тебя новостей.

Некромант поклонился и, не смотря на герцога, вышел за дверь.

Некоторое время Лука смотрел в окно, и наблюдал, как некромант идет к своему дому. Потом он повернулся к двери.

–Везерэ…

В комнату вошел рыцарь. Он был высоким и крепким. Доспехи матово блестели под синим плащом. Русые волосы, заплетены в косу. Зеленые глаза под низкими бровями смотрели жестко и прямо. Он был бы красив, если бы не шрам, который пересекал его лицо от левого виска до правой скулы.

–Я слушаю, ваша светлость.

–За некромантом все еще следят?

–Мы сняли слежку по вашему приказу. Но…я не понимаю.

–Чего?

–Вы доверяете этому магу?

Наступила тишина. Лука милостиво улыбнулся и взглянул на рыцаря.

–Скажи, Везерэ, сколько лет ты мне служишь?

–Десять.

–За все это время скольким людям я доверял? По – настоящему, я имею ввиду.

–Никому, ваша светлость.

–Вот именно. И на этот раз исключений не будет.

–Что прикажете?

–Для начала начинай готовиться. Ты и я выйдем в путь следом за магом. Он оставил мне маршрут их путешествия. Так что мы незримо последуем за ними.

–Как прикажете.

–Стой Везерэ!

Рыцарь недоуменно обернулся в дверях. Лука растянулся в улыбке.

–Но мы не поедем с пустыми руками. Нам нужен особый козырь в рукаве.

–Что вы имеете ввиду?

– Позови – ка помощницу старосты Фадея…как там ее…? А! Позови ко мне Свею, Везерэ. Но вежливо. Наша пленница не должна понять, что ее ждет.

–Как скажите, ваша светлость.

***

-Смотри, сначала пойдем по этому тракту. Он выведет нас к Большому Бору. Это крупный торговый город. Если повезет, то нас даже подвезут. А потом…ты меня слушаешь?!

–А?

–Ривиэль!– некромант хлопнул по столу ладонью.– Заканчивай витать в облаках. Нам скоро в путь.

–Раз ты все уже решил, на кой мне надо знать…– недоуменно пожала я плечами.– Ты отметил города. Я вижу, что вот эта закорюка…

–Это наш маршрут…– кисло сказал некромант.– И это не закорюка.

–Не цепляйся к словам,– отмахнулась я.– Я вижу, что нам туда топать и топать. Вижу нашу дорогу. Все понятно. Нюансы возьми на себя. Я же буду обеспечивать нашу безопасность в пути.

Некромант хмыкнул, скатывая карту со стола.

–Поразительно, что ты так долго была охотником. С твоей-то невнимательностью…

–А в глаз?

–И переговоры ты вести не умеешь.

Я вздохнула.

–Похоже ты на драку нарываешься.

–И в мыслях не было,– мрачно проговорил некромант.– Раз наш маршрут мы «обсудили», тогда ты можешь собираться. Возьми самое необходимое. А я позабочусь о еде.

–Кстати, ты не видел Свею?

–Нет…– маг удивленно вскинул брови.– Может она у Фадея. Как– никак герцог гостит у него. Свее он нравится. Вот и крутится вокруг него. Не переживай.

–Ладно…но все равно странно. Она раньше всегда приходила после полудня. А сегодня…проснулась и сразу убежала. Обещала прийти как обычно. И…ее до сих пор нет.

Маг вздохнул.

–Не переживай. Свея ветреная. Ты это знаешь. Скорее всего она у Фадея. Пускает слюни на Луку.

–Фу…– я поморщилась. – Было бы из – за чего слюни распускать.

–Неужели герцог не понравился тебе? Быть не может.

Я хмыкнула.

– Не в моем вкусе. Слишком…сладкий. Зубы от его вида так и покрываются кариесом. Никакой Блендамед не поможет…

Маг с тяжким вздохом переварил все сказанное мной, и даже разъяснений не попросил. Да я бы все равно не объяснила…

–Ясно. Тогда не смею тебя больше задерживать. У нас времени на сборы до завтрашнего утра. Учти.

–Тогда я побежала. Если Свею увидишь, скажи, чтобы зашла!

Я вылетела за дверь, не забыв послать магу воздушный поцелуй. Его кислый вид меня снова порадовал.

Я бежала по тропинке и радовалась, как ребенок неизвестно чему. Настроение было светлым и казалось, его ничто не может испортить. Я забежала домой и улыбка тут же сошла с моего лица.

–Леди Ривиэль, а я вас жду.

Лука сидел за кухонным столом, сложив руки перед собой.

– Это как бы не очень красиво, заходить в дом, где нет хозяев.

Лука растянулся в улыбке.

–Прошу меня простить, но я не знал, когда вы вернетесь. Так что, умоляю, извините меня за эту вольность.

Я мрачно скривилась.

–Что вам надо?

–Аирэй передал вам ваше задание?

–Да. Я как раз хотела начать сборы.

–Чудесно. Леди Ривиэль, позвольте спросить, почему вы отказались от моего предложения и предпочли остаться в деревне?

–Это личное. И вас не касается. И плевать мне, кто вы там…

–Смело, – хмыкнул герцог.– Что ж…пускай так. Отнеситесь к этому заданию со всей серьезностью. Все-таки это ваш шанс восстановить статус охотника.

–Не переживайте, Лука. Я все понимаю.

Герцог встал с места и подошел ко мне почти вплотную. Я заставила себя стоять на месте. Я мрачно смотрела в его глаза и не показывала никаких эмоций.

–Хотя, признаюсь, мне бы очень хотелось, чтобы нармов все-таки уже не было. Ведь тогда…вы будете вынуждены подчиниться приказу короля.

Я процедила сквозь зубы.

–А вам так не терпеться нацепить на меня ярмо?

–Зачем же так грубо,– усмехнулся Лука. А его рука, уже ненавязчиво взяла мою ладонь. Пальцы нежно выводили замысловатые узоры по внутренней стороне руки. Сразу же появилось чувство брезгливости.

–Просто, я бы предпочел видеть вас на своей стороне. Понимаете?

–Неа,– честно сказала я.– И советую вам топать отсюда.

–Это как?

–Быстро перебирая ногами, – с нехорошей улыбкой пояснила я. – А если вы не уберете свою руку, я вам пальцы сломаю.

Лука хмыкнул и опустил глаза. Но руку все-таки убрал.

–Мне нравятся смелые девушки.

–Рада за вас. Дверь там.

Лука рассмеялся.

–Позвольте, леди Ривиэль, вы не даете мне и шанса показать вам свою искреннюю симпатию.

–Пусть ваша симпатия сидит в штанах под присмотром, – грубо оборвала я. – Иначе, я быстро укорочу ее…

–Что ж…– наигранно печально кивнул Лука, – вижу, вы настроены враждебно. Но это только пока…уверен, вы подумаете и сделаете правильные выводы.

Я скептически вздернула бровь.

– А самомнение у вас весьма нездоровое. Это плохо сказывается на печени.

–Почему не печени?

–Потому что именно через этот орган до человека пытаются достучаться и показать ему кто он есть и что о нем думают другие.

Лука усмехнулся.

–Вы можете препираться сколько угодно, леди Ривиэль. Но я даю вам слово, от меня вы никуда не денетесь.

Лука сделал томные глаза, и последние слова помпезно прошептал.

–И что дальше?– в тон ему ответила я, растягиваясь в улыбке.

Лука обошел меня и, послав на прощание самый свой вожделенный взгляд, вышел за дверь. Я рыкнула так громко, что аж сама испугалась. Довел! Нет, вы посмотрите на него! Явился! А как красиво говорил? Прямо соловьем пел. Я уверен, вы подумаете…тьфу! Я подумаю, где тебя закапывать буду! Вот это, скорее всего.

От переизбытка чувств, я ходила по дому, громко ругаясь и размахивая руками. В итоге, когда я успокоилась, был почти вечер. А Свея так и не пришла…глупая девчонка!

Я собирала свои вещи в походную сумку и вяло размышляла о словах Луки. Не нравится мне его самоуверенность. Такие люди привыкли, что всегда получают то, что хотят. Как вспомню его постную рожу, кулаки так и чешутся!

Ближе к ночи, я наводила в доме порядок. Неизвестно, сколько меня не будет. Так хоть у Свеи будет меньше работы. Вот возьму и уеду! Даже не попрощаюсь! А ведь она начнет слезы лить. Куда это я делась, и неужели я ее бросила. Я вздохнула. Конечно моя совесть, мне этого не позволит сделать. Я взяла лист бумаги, чернило и перо. Написав простенькую записку, я перечитала ее, и осталась довольна. Пусть знает, что я вернусь.

***

-Ваша светлость, вы могли не утруждать себя и не приходить ко мне на ночь глядя. Это опасно.

Лука усмехнулся.

–Не переживай Аирэй. Со мной ведь Везерэ.

Некромант перевел взгляд за спину герцогу. Он знал этого рыцаря, и он почти никогда не отходил от дверей герцога и от него самого. Предан, как пес…

Маг, наконец, взглянул на герцога.

–У вас ко мне дело? Вы что-то еще хотели?

–Это скорее просьба…

–Я вас слушаю.

Лука усмехнулся и сел в кресло около камина.

–Ты как создатель охотника владеешь связывающим заклинанием…

–Это так, – кивнул некромант, но разговор ему уже не понравился. – У вас есть идеи?

–Да, Аирэй. Передай мне владение охотником.

Взгляд некроманта с удивлением уставился на герцога. Он даже не пытался скрыть своего ошарашенного вида. Передать…зачем? Почему именно сейчас?!

–Простите… но…

–Не задавай вопросов, мой друг, – вдруг жестко оборвал герцог.– Просто сделай это.

–Но…– маг сжал кулаки. – А если мне самому будет необходимо это заклинание?

Лука милостиво улыбнулся.

–Аирэй… ты некромант. Придумаешь что-нибудь.

–И все равно мне не понятно…Она не вернется из-за Кряжа.

–А если вернется?

Этот вопрос громом отозвался в мыслях некроманта. А если вернется…

Герцог заметил взгляд мага и, прикрыв глаза, кивнул.

–Это просто страховка, мой друг. Я не хочу рисковать. Знаю, ты сделаешь все возможное, но так мне будет спокойней.

Некроманту пришлось согласиться. Противостояние может породить еще большее недоверие. А те, кому Лука не доверяет, не доживают до рассвета.

–Как скажите господин.

Небольшой ритуал. Все лишь рукопожатие. Но это со стороны…так могло показаться любому. Однако некромант видел, как от его руки к руке герцога ползли невидимые зеленые нити, окутывая его запястье. А когда все было кончено, герцог поднял рукав рубашки и увидел на руке небольшую печать с изображением замка в центре. Он довольно улыбнулся.

–Прекрасно. Что ж…не буду более тебя задерживать. Собирайся.

Герцог повернулся к магу спиной и вышел за дверь. Везерэ вышел следом.

Некромант обессиленно опустился в кресло. Ему отрезали все пути отступления…

Глава 14. О том, что всякое путешествие начинается с первого шага.

Мы вышли на тракт до Большого Бора на рассвете. Письмо для моей эмоциональной Свее, лежало на кухонном столе. Авось заметит…

Некромант ежился под своим темным теплым плащом. Видите ли, холодно…я лишь хмыкнула. Ночью выпала роса, и воздух был свеж и прохладен. Красота. Я была в штанах свободного покроя, простой белой рубашке, жилетке и простом походном плаще. Некромант приказал спрятать мой красный плащ и оставить его дома. Я недоуменно пожала плечами, но подчинилась. Он вообще стал какой-то нервный…на вопросы, отвечал коротко, и чаще грубил.

Моя ноша в виде небольшой заплечной сумки не доставляла мне неудобств. Поэтому я шла впереди мага, залихватски напевая какую-то песенку, которая опять – таки крутилась в моей голове из неоткуда…

–Комарики! Кома-а-ари-и-ики-и!

Пейте, пейте мою кровь!

А зачем она нужна-а-а-а-а мне, если умерла любовь!

Некромант фыркнул.

–Прекрасная баллада о любви.

–Я не знаю, откуда это…просто так в голову пришло, – пожала я плечами.

Мы шли уже довольно долго. Миновав лес, который высился, справа от нас, мы вывернули к обширным полям. Здесь солнце заливало своим светом всю округу, от чего казалось, что каждый домик и речка были сделаны из чистого золота.

Эта картина просто захватывала дух. Но некромант был менее впечатлителен, чем я…поэтому, он,хмурясь, прошел мимо, и, не сбавляя шаг, ушел вперед. Я нагнала его и поравнялась.

–Опять ты кефир.

–Я не кисну,– отмахнулся маг. О как! Уже выучил.

–Тогда почему у тебя такой…растерянный вид?

Некромант мельком глянул на меня, но я говорила серьезно. Маг сжимал зубы и будто силился что-то сказать, но так и не проронил ни слова. Ну, мало ли… «эти дни» к примеру. Черт его знает, что там у этих некромантов, не так в организме.

Я стала мурлыкать какую-то песню себе под нос. Некромант сначала ворчал, что ему надоело, и чтобы я замолчала. Но потом прислушался и вроде даже стал подпевать…

– Ослепший старый маг, ночью по лесу бродил.

На кладбище разлил он волшебный эликсир.

И лишь проговорил: Что ж я старый натворил…?  (Король и Шут – Мертвый Анархист)

У мага был довольно хороший голос. Низкий и проникновенный. Наш дуэт был вне конкуренции. С пятого раза маг выучил всю песню. И теперь мурлыкал себе ее под нос.

–Очень интересная баллада…– задумчиво сказал некромант. – Кто автор?

–Э-э… – я замялась и возвела глаза к небу.– Не знаю.

–Но ты же знаешь всю песню,– удивился маг.– Как так? Где ты ее слышала?

Я опустила глаза и вздохнула.

–Кажется…в прошлой жизни.

Некромант замолчал. Ну вот! Надо было ему спросить…все настроение в ноль.

Когда солнце было над нами, мы спустились с равнины в небольшую долину с деревушкой. Около тракта стояла таверна. Однако маг не пожелал там останавливаться. Мол, еды у нас хватит на три дня, а лишняя трата денег сейчас не уместна.

Я скривилась. Ни разу не была в таких заведениях, с тех пор как я здесь. Трактир старого Вила не в счет…я там была один раз, когда драку разнимала. Так что…

Мы с магом спустились в долину и прошли деревню насквозь, вновь выйдя на дорогу до Большого Бора. Пару раз до заката, мы делали привалы. Мне как бы отдых не особо нужен, но вот маг…он, конечно, не попросит остановиться и отдохнуть. Но я взяла на себя роль слабой и капризной дамы. Поэтому уже второй раз мы сделали передышку. Я втихомолку хвалила себя за находчивость и вредность. Маг даже успел немного вздремнуть. Правда совсем чуть – чуть…мне стало скучно и я, сорвав травинку, старалась попасть ей магу в нос…Получилось. Возмущения были ужасны и эпичны…

Никогда не думала, что некромант такой скучный собеседник. Для чего нужны совместные путешествия? Для командного духа и товарищества! Но видимо маг не собирался показывать свой дух и товарищество…жадина.

Когда солнце стало неумолимо клониться к закату, мы разбили лагерь прямо в чистом поле, недалеко от дороги. Развели костер и жарили маленькие кусочки мяса на тонких прутиках. Искорки от костра парили в воздухе и гасли на ветру. Некромант задумчиво жевал кусок хлеба с мясом и смотрел в огонь. Я лениво ковыряла палкой в траве. Скукота…

–Слушай Рив…

–М-м?

–Скажи, если бы ты могла вернуться домой…ты бы это сделала?

Я удивленно уставилась на мага.

–Что за вопрос?

–Смогла бы ты оставить Свею? Жителей деревни? Фадея? И…меня?

Я сглотнула и опустила взгляд.

– Думаю да.

–Почему? Ведь ты не знаешь, как тебе жилось там…? Почему ты хочешь возвращения?

–Потому что, бывают дни, когда меня раздирает на две части немыслимая тоска…– почти шёпотом сказала я, смотря куда-то в сторону. – И мне хочется сделать, хоть что-то, чтобы унять ее. А когда я понимаю, что я ничего не сделаю, потому что, это невозможно…становится совсем плохо. Как – то так. Объяснить точнее не могу.

Некромант кивнул и как – бы невзначай глянул на кольцо, которое было на моем пальце.

–Ты так и не снимаешь его?

Я проследила взгляд мага и поднесла руку ближе.

–Нет. Я даже немного забыла о нем…

–Не снимай его.

–Это почему?

–Просто. Может когда-нибудь, оно спасет тебе жизнь.

И некромант замолчал. Все. Поговорили. Очень душевный разговор. А где же страшилки на ночь? Где песни у костра?

Я не стала сдаваться и с готовностью повернулась к магу.

–Я как раз вспомнила одну историю…

Маг цинично усмехнулся и прикрыл глаза.

–Меня трудно напугать…

–Да? Но когда я рассказала эту историю Свее, она целую неделю боялась спать по ночам.

–Сказки, небось…– маг заинтересовано открыл один глаз.

–Вот возьми и проверь,– хмыкнула я. – Что тебе стоит?

–И правда… – задумчиво сказал маг – Ну что же…я слушаю.

Я села ближе к костру и сделав страшные глаза, начала рассказывать.

–Давным-давно…в тридевятом царстве…в некотором государстве…

***

–Чем они заняты?

–Они разбили лагерь у дороги на Большой Бор, – сказал Везерэ. – Какие-то страшилки рассказывают друг – другу. Ничего интересного.

–Маг молчит о своем задании?

–Молчит. Но…не нравится мне его вид. Он держится рядом с охотником очень напряженно…Она, может догадаться о его замыслах.

– Не догадается,– хмыкнул Лука.– Она слишком увлечена Аирэеем. И не видит ничего дальше своего носа.

–Зачем вам понадобилось брать связывающее заклинание у мага? Какой в нем смысл? – спросил рыцарь, – охотник умрет.

–М-м…– промурлыкал Лука.– Нет. Ты все-таки не понимаешь. Но винить тебя за это сложно. Твоя голова заточена под битвы и войны. Этот охотник Везерэ… самый сильный из всех тех, которые когда– либо, были призваны. Она не глупа. Сильна и обладает сильным характером. Было бы глупо лишать себя такого козыря в рукаве в борьбе за трон.

–А…как же некромант?

–А что некромант? Аирэй сделает свое дело. Приведет ее за Кряж и оставит на растерзание нармам. А потом…явимся мы и спасем нашу бедняжку.

–Вы заранее все спланировали…

–Естественно,– усмехнулся Лука. – Как там наша пленница? Не вредничает?

–Она отказывается от еды и воды. Говорит, что хочет видеть леди Ривиэль.

–Скажи нашей пташке, что как только мы нагоним их, она сможет увидеть леди Ривиэль. – отмахнулся Лука.– Пусть будет паинькой. Она должна быть жива и здорова, что – бы охотник не артачился.

–Думаете, ей будет не безразлична какая-то девчонка?

–О-о-о…– протянул Лука.– Это не просто девчонка, мой недалекий друг. Это самый близкий человек, для нашего охотника. И чтобы сохранить ей жизнь, она сделает для нас все.

–Вам виднее, ваша светлость…

Лука кивнул и позволил себе небольшую полуулыбку. Все шло так, как он и хотел…

***

-Проснись…

–М-м…

–Проснись…

–Ну-у-у….

– «Тебя расстреляют, если ты сию минуту не встанешь!»– мрачно сказала я. Откуда это? Надо запомнить.

–Расстреливайте…– вяло разрешил маг.

Котелок с холодной водой был, деловито выплеснут, на беспечную голову некроманта.

Маг подорвался и сел, озираясь по сторонам. Мокрый, как мышь…

–За что?!

–А было бы за что, вообще бы утопила…– мрачно буркнула я.– Чего дрыхнешь?! Солнце уже встало. Пора топать.

–А можно было как-то по нежнее это сделать…

–Ты что кот, чтобы тебя нежно будить?– удивилась я.

Маг тяжко вздохнул и поднялся на ноги.

–Это ты виновата, что я так поздно уснул.

–С чего бы это?– удивленно спросила я, собирая котелок в сумку. – Я ничего такого не делала.

–А кто мне страшилку рассказал?!

–Так ты сам попросил! Знала бы, что ты так испугаешься Бабы Яги…

–Не надо. Пожалуйста.

–Зря. Вы вроде как с ней родственники. Мог бы, и поучиться мастерству у старушки.

–Есть детей?!

–А что? Зато все уважают…

Маг тяжко вздохнул и стал собираться в дорогу. Да, меня не переспорить.

Завтрак, как вы понимаете, пришлось пропустить из-за мага. Мне-то все равно, а вот некромант страдал молча. Я слышала возмущение в его пузе, и, кажется, даже различала слова мольбы желудка…

–Может, поедим?

–Нет.

–Ты же голоден!

–И что с того?

–Да ничего!

Я сложила руки на груди и возмущенно замолчала. Что с того…! Крутой мужик! Я, между прочим, заботу проявляю! А он…

Впереди показалась телега. Я радостно подпрыгнула и забыла обо всех обидах. Нагнав возницу, я попросила его подвезти нас. Оказывается молодой мужчина лет тридцати, тоже ехал в Большой Бор. Он вез в телеге овечек, и несколько жеребят на продажу. Я заверила, что нам хватит места и обещала обязательно отплатить ему за доброту.

Когда некромант нагнал меня, я уже залезла в телегу к животным.

–Ты что делаешь?!

–Помогаю нашим ногам. Залезай.

–Туда?! К скотине?!

–Тьфу ты!– я погладила жеребёнка по пушистой челке. – Сам ты…смотри, какие они хорошенькие!

–И вонючие.

–Ну, знаешь ли!– я вспыхнула. – Раз ты хочешь топать пехом, то я не возражаю. Извозчик! В цирюльню!

Маг громко взвыл и залез в телегу, когда та уже была на ходу.

–Я тебе это припомню….

–Расслабь мышцы бедер. И поездка будет приятнее…смотри…кажется, ты нравишься этой овечке…

Некромант мрачно посмотрел на овцу, потом перевел взгляд на меня.

–Это баран.

–Да? Ну…любви все особи покорны, – я беспечно пожала плечами и рассмеялась. – Не надо печалиться, господин – некромант. Все не так уж и плохо.

–Да…– маг брезгливо отряхнул свой плащ, который уже был весь в соломе. – Куда уж хуже…

–Не будь букой и улыбнись, – я гладила гнедого жеребенка, который улегся на мои ноги. – Посмотри, разве он не лапочка?

–Лапочка, – не стал спорить маг, – но я не разделяю твоего энтузиазма.

–Нам ли с тобой привередничать в выборе транспорта. К тому же…

–Что?

Я задумчиво оглядела животных.

–Они не боятся меня…

–Скорее всего, я перебиваю твой мертвый запах…поэтому, и не боятся.

Я усмехнулась.

–Уже ради этого стоило ехать именно в этой телеге!

Маг возвел глаза к небесам, а я затянула новую песню, которая упрямо пульсировала у меня в голове…

–« Я маленькая лошадка! Но стою очень много денег!

Я везу свою большую повозку с того, на этот берег!

Я маленькая лошадка!»

Солнце приветливо светило с небес, обещая прекрасную погоду…

Глава 15. О том, что лучше не пить, если не умеешь…

Наконец, к концу второго дня, мы прибыли в Большой Бор. Что я могу сказать…этот город был гораздо больше деревни, в которой я так долго прожила. Гудел рынок, люди и повозки сновали туда-сюда. Я даже немного растерялась. И если бы не маг, который тащил меня за руку, то я бы точно потерялась.

Мы пришли к постоялому двору, в котором решили заночевать и пополнить запасы воды. К тому же, близилось полнолуние…маг чувствовал себя не важно. Поднялась температура. Конечно, он уверял меня, что это ерунда, и он может идти дальше, но я была непреклонна. Выспаться на нормальной кровати ему не помешает. Идти еще далеко…

Мы взяли комнату наверху с двумя кроватями. Маг бубнил, что это расточительство. Однако когда я томно закатила глаза и прошептала ему прямо на ухо, что мы можем и в одной кроватке прекрасно уместиться, он без колебаний выложил перед хозяином двора нужную сумму за номер с двумя кроватями. Какой пугливый…и пошутить нельзя.

Когда мы расположились, я выжидающе посмотрела на мага, который с тихим вздохом лег на кровать и с наслаждением вытянул ноги. Некромант заметил мой ждущий взгляд и проговорил.

–Что еще?

–Я пойду, погуляю. Никогда не была в таком большом городе.

Маг сразу же сел.

–Нет. С постоялого двора ни шагу!

Я возмущенно сложила руки на груди.

–Я что под замком?

–Это ради твоей безопасности!

–Эй, я страшнее, чем все те, кто осмелиться коряво, посмотреть в мою сторону.

–Рив, я сказал, что это может быть небезопасно, – маг стоял на своем, чем выводил меня из себя – Просто переждем ночь, и утром двинемся в путь! А если будешь артачиться, то я мигом тебя скручу. Ты знаешь, я могу…

Некромант снова лег на спину и повернулся ко мне спиной. Я чуть ли не лопалась от возмущения! Каков наглец! Я ему что, дите неразумное?! И кем он себя возомнил?!

В порыве гнева я схватила подушку со своей кровати и запустила в мага. Она шлепнулась об спину некроманта и упала на пол. Маг опустил руку вниз, взял подушку и положил ее рядом с собой.

–Спасибо. Из комнаты ни ногой.

Я возвела глаза к небу, моля богов о каре для этого…упрямого и циничного мага!

Я селя на кровать, сняла сапоги, и улеглась, закинув руки за голову. Минут пятнадцать было тихо, а потом, я услышала спокойное сопение. Приоткрыв один глаз, я глянула в сторону некроманта. Так и есть. Уснул.

Я усмехнулась и, надев сапоги, тут же вышла за дверь. Даже половица не скрипнула. Пусть отдыхает, а я пока погуляю. Я ведь тоже имею право на отдых? Так почему должна торчать в комнате весь вечер и ночь? Ну, уж дудки.

Я спустилась по лестнице в зал, где была таверна. Хозяин, высокий и крепкий старик, улыбнулся мне. Я подошла к нему.

–Госпожа, как вам комната? Все ли устраивает?

–Спасибо, хозяин. Все прекрасно. Я погулять пойду. Базар ваш допоздна работает?

–А как же,– кивнул старик,– город торговый. Времени спать нет. Там много диковинок продается, может, приглянется и вам что-нибудь. А ваш супруг останется?

Я не сдержала смех и прыснула в кулак.

–Простите…– стушевался хозяин, – Я не хотел…

–Ничего,– я улыбнулась. – Нет, мой супруг, изволит дрыхнуть. Вы его пока не будите. Он очень устал с дороги.

–Конечно,– с готовностью кивнул хозяин,– Не извольте беспокоиться.

Я положила золотую монету на стол и хозяин таверны с поклоном ее принял. Кстати, деньги мага тоже были у меня. Он все время экономит…надо это исправить. Полагаю, ему как магу, будут полезны какие-нибудь интересные книги.

Я вышла с постоялого двора, когда на столбах зажигали фонарики. Я залихватски топала в сторону рынка и когда оказалась там с жадностью рассматривала каждый прилавок!

–Лучшие ткани госпожа! Из Идиля, Йоны, Лираты! Легкие, как пух!

–Не желаете украшение? Смотрите, какие камни! Жемчуга и изумруды!

–Только сегодня и только для вас! Скажите, «нет!» выпадению волос! Чудо-средство! Избавляет от паразитов и блох! Обеспечивает гладкие и шёлковые волосы! Возьмите мужу госпожа!

–Про блох, это верно,– хмыкнула я,– сколько стоит?

–О-о-о!– передо мной раскланивался тощий торговец, в засаленном халате и довольно длинной бородой. – Сущие гроши, госпожа! Всего две монеты золотом и чудо-средство ваше!

Кошель мага приятно тяготил карман, и я решила, что две монеты не такая уж большая цена. Я расплатилась с торговцем, и он вручил мне прозрачную баночку с розоватой жидкостью.

–Применять каждый день,– сказал продавец. – И будет вам счастье!

–Спасибо,– я спрятала баночку в заплечную сумку.

Вот магу подарочек. А то бегает волком по лесам, цепляет всяких паразитов на себя. Зато теперь будет чист и свеж, как роза в саду.

Я обошла почти весь рынок, но себе так ничего и не присмотрела. Товаров было много и самые разные, но на покупки меня ничего не подвигло. Ну что ж…все равно было весело.

Я уже хотела повернуть назад, когда услышала веселую музыку из ближайшего заведения. Я подошла ближе. Вывеска гласила, что передо мной бар, который называется «Веселый пони». Я хмыкнула. А почему бы и нет, сказал мой внутренний голос. Но совесть тут же влезла, обозвав меня бездушной эгоисткой, так как некромант может волноваться из – за того, что меня нет. Но совесть тут же получила по мордасам от моей гордости и затихла. Я зашла в бар. Накурено, пахнет пивом и чем-то жаренным. Люди сидят за столами и веселятся. На небольшой сцене сидят музыканты и играют какую-то веселую и незнакомую мне мелодию. В целом атмосфера была неплохой. И даже располагала к себе. Я подошла к стойке и хлопнула по ней рукой.

Ко мне тут же подошла хозяйка. Полная дама, выше меня на голову, с ярко накрашенными зелеными глазами и чувственными пухлыми губами. Волосы черные, как смоль и вьются. Красавица. Дама была одета в синее платье с таким вырезом, что даже у меня дух захватило.

–Да милая?– хозяйка бара обладала проникновенным голосом.– Что угодно?

–Пива, наверное,– я несмело пожала плечами.

Женщина понятливо улыбнулась и налила в высокий стеклянный стакан янтарный напиток.

–Вот, прошу.

Я кивнула и осторожно отпила. Хлебный вкус, оказался приятным и даже бодрил. Хозяйка усмехнулась, глядя на меня.

–Первый раз?

–Ага… – я кивнула. – Раньше как-то не довелось.

–Ну, тогда первая кружка за мой счет,– женщина кокетливо повела плечом и ушла к другому посетителю

Я махом выпила почти пол стакана и мне значительно полегчало. В голове появился приятный гул, а в теле расслабленность. Когда я допила кружку, то хозяйка предложила мне отведать чего покрепче. Ну как можно отказать такой даме? Я пила прекрасную вишневую настойку! Потом угостила и саму хозяйку заведения, а потом и…кого-то еще.

–…и хочу сказать, они все козлы…

Я вяло перевела взгляд с кружки наливки на хозяйку.

–Ага…– кивнула я и допила содержимое стакана.– А кто?

–Да как кто?! Мужики!

–А! Да-да-да… – пьяно зашептала я.– Тощ-щ-но…уроды…ваще…к…злы…

–Давай за дружбу!

–А давай!

Еще один графин наливки опустел. Эх, что-то ноги меня не держат…

–А ты такая…ну, девушка хоть куда! – продолжала пьяно хозяйка. – Да плюнь ты на этого…мужика! Не стоит он того!

–Да я бы…и рада…и не тока…плюнуть, – проговорила я. – Но…душа – то у меня отходчивая…

–Женская,– кивнула со знанием дела дама.– Оно и понятно. Вот и пользуется он. Ох…пропадешь с ним. Боги свидетели, пропадешь!

–А-а-а!– я махнула рукой, и чуть не съехала со стула. – Да пшёл он…

–И правильно! За любовь!

И за женщин, и за счастье, и за мам, и за этот прекрасный мир…за все.

Я весьма плохо понимала, когда шла рядом с хозяйкой бара по какому-то коридору. И меня не смущало, что она как-то ненормально прижимается ко мне и что-то страстно шепчет на ухо. Не смущали ее руки, которые, уже вовсю блуждали по мне, в поисках пуговок на моей рубахе. Я только глупо хихикала и посылала ко всем чертям самодовольного мага с его дурацкими замашками.

Мы остановились перед какой-то комнатой, и пока хозяйка возилась с ключом, меня довольно бесцеремонно схватили за плечо и повернули…

Некромант смотрел на меня разъяренным буйволом. Только дым из носа не пускал…

–Идем, Рив.

Хозяйка бара, схватила меня за руку и не собиралась сдаваться.

–Куда это вы ее забираете?!

–Мадам,– сквозь зубы процедил некромант, – эта женщина…

–Да знаю я!– тут же перебила дама.– И тебя знаю! Явился таки! Загубил девке жизнь! И как тебе не совестно! Все мужики одинаковы! Оставь бедняжку! Не порти ей и дальше будущее!

Но и некромант был не из робкого десятка, и сдаваться не собирался. Он больно дернул меня на себя.

–А вы вообще, какое отношение к ней имеете?! Рив, кто эта тетка?!

–Я, между прочим, теперь ее лучшая и близкая подруга! И у нас любовь!

Некромант даже забулькал от возмущения.

–Да вы пьяны, женщина!

–Сам спроси!

–Рив! Это что?! Правда?!

Я пьяно захихикала и пожала плечами, мол, упс…

Маг рыкнул и уперся ногами в пол. Хозяйка не выдержала напора и, разжав руки, плюхнулась на пол. А некромант, закинув меня на плечо, уносил все дальше от возмущенно и кричащей мне вслед женщины. Маг подошел к стойке, забрал мой заплечный мешок и мы вышли на улицу.

–Отпус-с-сти…ну – ка…

–Не дергайся!

–Я сама…это…пойду!

–Ага,– мрачно отозвался маг, – скорее поползешь. Молчи.

–А ты…меня не заткнешь…тиран и деспот! Люди! Насилуют!

–Замолчи! Не позорься! Ты пьяна в хламину! – гневно вскрикнул маг и шлепнул меня по заднице.

Я взвизгнула и сильнее заболтала ногами.

–Помогите! Хулиганы зрения лишают!

–Рив! Хватит орать!

Я даже слезу пустила и разнылась.

–Ты злой….

–Нет.

–Нет…ты зло-о-о-ой!

–Ничего– ничего. Придем на постоялый двор, я из тебя мигом всю дурь выбью…

Я ахнула и схватилась за лицо.

–Мы же не женаты! Противный шалун…

Маг спотыкнулся, но на ногах устоял. Я снова хихикнула, продолжая нести какую-то околесицу…

Не думала, что я могу так захмелеть, да и повода проверить не было. Как-то мыслей не возникало. А теперь, некромант тащит меня на плече, как куль с картошкой…я болталась из стороны в сторону, и боялась, как бы меня не вырвало…

Когда мы пришли к постоялому двору, то некромант сразу же направился к лестнице, стараясь не задерживаться.

–Неси меня домой!

Прижми к своей груди!

Раздень меня, укрой!

И женщину найди!

Я надрывно проорала песенку, так что все обратили на нас внимание. Некромант тихо рыкнул и удвоил шаг. По лестнице мы взлетели так быстро, что меня чуть не стошнило.

Едва мы оказались в нашей комнате, некромант швырнул меня на кровать. Я кое-ка приняла вертикальное положение и уставилась на мага пьяными и возмущёнными глазами.

–Я же просил никуда не ходить!

– А я пошла…

–Вот именно! Ты…тебя могли там убить!

–Пфф… – я фыркнула и всплеснула руками.– Я сама кого хош…

–Ага, в таком-то состоянии…– гневно процедил некромант.– Рив! Это не шутки! Будь рядом!

–Да че ты заладил! – я встала и пьяно пошатнулась – Не безопасно! Не ходи! Сиди на месте! Я кто по– твоему?!

–И кто?– маг устало сложил руки на груди и со вздохом посмотрел на меня.

–Капитан Джек Воробей!

–Ага, сейчас поклонюсь. Ложись. Завтра вставать рано.

Я плюхнулась на кровать. Маг снял мои сапоги и плащ.

–Аирэй…

–Ну что?

–У тебя такие красивые глаза…все шесть.

–Очень польщен. А теперь на бочок и баиньки…ага?

–Ага…

Некромант потушил свечи и тоже лег на кровать. Я пыталась заснуть, но эта проклятая комната вращалась как волчок передо мной, стоило закрыть глаза.

–Спят усталые игрушки…тра-ля-ля…

–Спи, Рив…

–Одеяла и подушки…ждут ребят…тра-ля-ля…

–Ты что издеваешься?!

–Даже злобный маг ложится, чтобы ночью нам присниться…

–Ясно…– некромант надулся и отвернулся к стене.

Я усмехнулась и закрыла глаза. На этот раз сон сморил меня сразу, едва я успела подумать о завтрашнем дне. Сны мне не снились и слава богам, между прочим. В таком состоянии, кроме кошмаров, ничего не привидится…

Однако где-то на задворках сознания, я клятвенно пообещала себе, что больше никогда так напиваться не буду…

Однако моя совесть лишь цинично фыркнула, а мое внутреннее «Я» с ней всецело согласилась. Мол, буду, и еще не раз…Я оставила возмущения на потом, и позволила себе провалиться в спасительный сон.

Глава 16. О том, что за все надо платить…

-Мама…

–Не гунди.

–Плохо-о-о-о…

–А кто виноват?! Я что ли шлялся по кабакам? Нет. Я подцепил разукрашенную тётку в годах?! Нет! Я потратил почти все наши деньги?!

Я скривилась. Некромант ругал меня с самого утра, когда мы ушли с постоялого двора. Сейчас, мы были на большой дороге и топали в следующий город. Погода хмурилась, что было особенно неприятно…

–Я это…

–Что ещё?

М-да…некромант очень злился, так как повод у него был. Даже в мою сторону смотрел со крипом в сердце.

Я сняла с плеча сумку и вытащила купленную баночку на базаре в Большом Боре. Маг удивленно вскинул брови и даже остановился. Я протянула ему подарок, и он с сомнением его принял. Но удивление сменилось раздражением, когда он прочитал надпись. Он поднял на меня взгляд.

–Издеваешься?

–Почему сразу издеваюсь?! Я ради тебя стараюсь!

–У меня нет блох! И волосы у меня не выпадают!

Баночка была отправлена в полет, и скрылась где-то в высокой траве. Я печально проследила ее полет и вздохнула. Вот и делай людям добро…

–Пошли.

Некромант двинулся вперед. Я,мыча, поплелась за ним.

Следующий город на нашем маршруте назывался Ольри. Ничего примечательного, рыбацкий городок, стоит на реке…название не помню. Но что-то смешное. Там мы должны были встретиться с паромщиком, и узнать, когда будет переправа. Я думала, что путешествие будет веселым…но, мои мечты быстро растаяли. Надо было идти напрямик, через лес…Эту мысль я сказала вслух, услышав от мага презрительное фырканье.

–Через лес…я не помню дороги через лес. А ты ее знаешь? Полагаю, нет. И через какие дебри нам пришлось бы пробираться, тоже не знаешь, да?

–Я бы пошла по следам нармов.– тут же нашлась я. – Дел-то…

–М-м…а чтобы мы делали, если бы наткнулись на стаю нармов? Представь,– ехидно отозвался маг.– Ладно, первых пятерых грохнешь ты. Еще…двоих может, убью я. А остальные сожрут нас.

Я тяжко вздохнула.

–С тобой спорить вообще не выгодно…

–Вот и не спорь,– мрачно бросил маг.– Этот путь безопаснее.

–Я просто хотела как лучше…– буркнула я в ответ и замолчала.

День сегодня явно не задался. Ну, да, признаю, моя вина. Расслабилась. Но, я,правда, не знала, что так быстро пьянею! И…про какую тетку он говорил…?

–Аирэй?

–Ну?

Я покраснела, но заставила себя говорить. Так хоть наша атмосфера не была такой гнетущей.

–Про какую тетку ты там говорил?

Маг усмехнулся.

–Ты еще и не помнишь…

–Помню. Не все, правда…

–Я вижу, – маг оглянулся на меня. – Хозяйка таверны «Веселый пони», о чем – нибудь тебе говорит?

–Эм…

–Высокая, грудастая женщина. Была бы милой, если бы не тонна косметики. Синее платье…М-м?

Я старательно перебирала в своей памяти этот образ. И даже обрадовалась, когда вспомнила ее.

–Ну, помню…была такая. И что? Что ты там нес про то, что мы хотели…

–А вы хотели,– оборвал меня маг.– Она тебя уже вовсю лапала, когда я пришел за тобой. Так что, я спас твою добродетель. Спасибо скажешь позже. Вижу, тебя эта новость подкосила…

Я ошарашено таращилась на некроманта, искала подвох, но маг говорил серьезно! У меня покраснели не только щеки, но и волосы…ужас! Позорище…

–А что орала, когда я тащил тебя домой?– продолжил маг жестко. – Я такого стыда натерпелся! Не приведи боги еще раз такое пережить.

–Все было так плохо…?– спросила я осторожно. – Прости…

–Какой теперь в этом смысл, Рив,– устало вздохнул маг.– По крайней мере, ты теперь не будешь повторять эту попытку снова. Я прав?

–Конечно!– я так яростно закивала, что голова снова разболелась.– Не буду, честное пионерское…

Маг кивнул, и больше мы не разговаривали до привала. Когда мы немного отдохнули, то выдвинулись в путь.

Ливень застал нас на полпути к Ольри. Мокнуть не особо хотелось, но и выбора у нас не было. Искать убежище или продолжать путь? Маг,конечно, выбрал второе. Я ничего не сказала, однако переживала за его здоровье. Все-таки у него и так была температура, а тут еще и дождь…

До Ольри мы дошли вымокшие, как собаки…дождь не думал прекращаться. Будто сама погода восстала против нашего похода.

Мы зашли в городок, отыскали первый же постоялый двор и зашли. Внутри было тепло и вкусно пахло. Народа тоже было много. Какая работа, в такое ненастье…

Маг снял мокрый капюшон и подошел к хозяину таверны у стойки.

–Уважаемый, вы не знаете, где нам найти паромщика?

Хозяином двора оказался низкий и пузатый мужичок, с рыжей шевелюрой и такой же бородой. У него были добрые карие глаза, и сам он производил впечатление весьма хорошего человека.

–Как не знать, господин? Вон он сидит, в дальнем углу в компании. Тот, что в синей шапке.

Я оглянулась. В дальнем углу и правда была шумная веселая компания. Паромщик был тощим мужчиной, с неприятными скользкими глазами. И улыбка у него была какая-то неестественная…А сальный взгляд, который он кидал на официанток, говорила сама за себя.

–Только, в такой дождь, вас никто не переправит. Мивро не согласится выходить на работу в такую непогоду. Река разлилась. Кто его знает, что может произойти.

Маг беспомощно повесил голову. Хозяин двора услужливо спросил.

–Да вы не горюйте так. Дождь кончиться, и сможете ехать. Может вам комнату? Не дорого возьму. Всего два серебряных.

–Нам бы поесть для начала…– сказал устало маг. – Мы очень устали. Идем от самого Бора.

–В такой-то дождь!– хозяин округлил глаза. – Да вы присаживайтесь! Сейчас, все будет! Санья! Быстро прими заказ…

Я и маг отошли к столу, который был почти у самой стойки, и сели. Вода с нас бежала в три ручья. Мне бы хотелось сначала одежду сменить, а уж потом есть. Да и не хотелось мне живот набивать…

Маг выглядел болезненно. Осунулся. Побледнел. Дыхание было хриплым.

–Ты как?

–Что?

–Я говорю, как ты себя чувствуешь?

Маг повел плечами и поморщился.

–Немного ломает…

–Полнолуние через три дня…– растеряно сказала я.– Мы не можем задерживаться.

–Думаешь, я не понимаю?– вяло усмехнулся маг.– Надо как-то уговорить паромщика…

–Так…давай ему денег предложим.

Маг выразительно помотал своим кошельком. Там брякало несколько золотых монет. Может десять или двенадцать.

Я тяжко вздохнула.

–Вот зря ты мой подарок выкинул! Могли бы этому лысому паромщику отдать! Ему бы сгодилось. И тогда может и провез бы нас!

–Или поганой метлой из города выгнал…– усмехнулся некромант и закашлял. Я участливо похлопала его по спине.

–Сколько стоит перевоз?

–Паре лет назад один серебряный, – пожал плечами маг. – Не старайся Рив. Ты не заставишь этого мужика нам помочь. Такие во всем ищут выгоду…меньше, чем за двадцать золотых, он, и с места не сдвинется.

Я усмехнулась, так как в голове зрела идея. Да, и магу она не понравится…но кто его спрашивает.

Я уверенно встала с места и направилась к компании в дальнем углу таверны. Надо сказать Мивро, сразу положил на меня глаз, а когда понял, что я иду к их столу, то и вовсе расплылся в улыбке.

–Вы только посмотрите, ребята, какая фея залетела к нам на огонек…– пьяно проговорил паромщик. – Чем обязаны, леди?

–Я ищу паромщика Мивро,– томно проговорила я.

Если надо, я могу, и глазки строить и позы принимать, и голос делать, как у блудливой девки. Мивро сразу же вскочил на ноги.

–Я это. Я леди. Меня звать Мивро и я паромщик.

–Как кстати,– я даже захлопала в ладоши. – Вы мне очень нужны…понимаете, у меня проблема.

–И…какая?

Мивро гулко сглотнул. Бьюсь об заклад, он уже нарисовал в своей голове пути решения моей «проблемы», похотливый козел…

–Понимаете, мне очень надо перебраться на ту сторону сегодня. Я там живу.

–Но леди…– Мивро усмехнулся.– Погода…я ведь не маг и не колдун. Дождь усмирить не смогу.

–Но ведь вы такой мастер, господин Мивро…– я томно сложила ручки на груди.– Что вам стоит…Не думайте. Я отплачу. Чем захотите…

Последние слова, я произнесла тихо и проникновенно, кокетливо накручивая прядь волос на пальчик.

Мужчины за столом стали подбадривать паромщика, дескать, не мужик что ли? И не в такую непогоду выходил на реку. Изволь помочь леди.

–Ну что же, – Мивро, усмехнулся и подмигнул мне.– И…когда леди изволит рассчитаться за мой подвиг? Здесь есть комната…

–Ну что вы! – я округлила глаза.– Лучше…у меня.

–А ты меня не кинешь? – Мивро уже понял, с кем он имеет дело, и позволил себе хамоватый гонор.

–Я даю вам слово…– кивнула я. – Мой дом недалеко от стоянки парома. Я живу с братом, так что…

–Ладно. Но учти, если надуешь меня, отправишь в реку рыб кормить, ясно?

–Яснее некуда,– усмехнулась я.

Мивро допил содержимое своей кружки, обтер узкое морщинистое лицо и накинул на плечи плащ.

–Я пойду все сделаю. Подходи через двадцать минут.

Паромщик вышел за дверь под дождь, а я повернулась к столу, за которым сидел некромант и уже ел горячее овощное рагу.

–О чем вы болтали?

–О нашей переправе,– усмехнулась я и присела. – Он согласен.

–Правда?– некромант радостно улыбнулся.– И сколько нам будет это стоить?

–Один перепихон.

Еда стала комом в горле у мага, на глазах выступили слезы. Я вздохнула и похлопала его по спине. Когда некромант отдышался, то вперил в меня злой взгляд.

–Ты…ты…в своем ли ты уме?!

–В своем.

–Ты предложила ему себя?!

–Именно.

–Да разве так делают?!

–Уже сделала,– скептично проговорила я.– И чего ты так завелся?

–Чего?!

От избытка чувств, некромант даже говорить не мог. Он некоторое время остервенело, жевал свой обед, а потом, когда закончил, метнул взгляд на меня.

–Я против!

–У-у… – протянула я едко,– какие мы правильные. Ты думаешь, я позволю этому типу дотронуться до себя?! Ну, ты и извращенец…

–Но ты же сказала…

–А вранье в этой стране отменили? А то я не в курсе была.

Некромант нахмурился.

–Рив, он мне сразу не понравился. Но…чувствую, что ты зря это сделала.

–А у тебя есть план лучше? Если да, то я тебя слушаю. А если нет, то доедай, и пошли.

Маг молчал и с минуту смотрел на меня. Но я достойно выдержала его тяжелый взгляд. Он вздохнул.

–Если этот тип к тебе притронется хоть пальцем, то я…

–Я сама ему этот палец сломаю,– кивнула я, успокаивая мага.– Хватит уже. Устраиваешь мне сцены ревности…к чему бы это?

–Я просто переживаю, женщина,– вспыхнул маг.– А не то, что ты там себе надумала. Ясно?

–Предельно. Ты закончил? Тогда пошли.

Некромант расплатился за еду, и мы вышли с постоялого двора по дождь и ветер. Погода стала хуже…возможно, маг был прав. Может, зря я это затеяла?

Но как бы то ни было, мы спустились к реке, где нас уже ждал паромщик. Едва мы зашли на плот, как Мивро тут же недовольно буркнул.

–Это еще кто? Ты говорила, что одна будешь!

–Это мой брат,– обезоруживающе улыбнулась я. – Не обращайте на него внимания, он немой.

Некромант метнул на меня злой взгляд, но смолчал.

Мивро недовольно нахмурился, но все же завел механизм, который толкал плот вперед по реке, по натянутому канату.

Ветер здорово качал нас. А волны, который шли одна за другой, могли в любой момент опрокинуть ненадежное судно. Я стояла и вглядывалась вдаль, стараясь увидеть противоположный берег, но из – за дождя ничего не было видно.

Некромант стоял чуть поодаль и смотрел себе под ноги. К нему подошел Мивро и похабно усмехнулся.

– А твоя сестрица…ух, что за баба. Кровь с молоком. Держу пари, был бы ты ей не родной, ты бы и сам ей в миг ноги-то раздвинул.

Маг сжал зубы.

–Ну чего нахмурился?– усмехнулся паромщик.– Да шучу я. Только вот…– Мивро стал к магу почти вплотную и заговорщески прошептал,– …сестра-то твоя баба стоящая? Есть за что подержаться? На рожу то красива, а вот фигуру не видать под плащом. Ты ведь кроме нее девок-то и не видел, небось? Ну, намекни хоть, может ты и немой, но головой– то кивать умеешь?

Некромант уже не скрежетал зубами, он просто утробно рычал на одной ноте.

–Эх, значит, хороша,– усмехнулся паромщик. – Прямо не дождусь, как исподнее с нее сниму! Ты не пугайся, ежели визжать будет. Обещаю, я с ней нежен буду, хи-хи…

Рука некромант схватила паромщика за глотку. Мивро захрипел и я обернулась.

–Мразь…– прорычал маг.– Удавлю!

–Аирэй! Что ты делаешь?!– закричала я.– Отпусти его!

–Ты бы слышала, какие он гнусности говорил! Сил моих больше нет!

Маг сжал руку сильнее, и паромщик захрипел, закатывая глаза.

Маленький плот качало на волнах и подбрасывало в воздух. И так стоять тяжело, так еще и эти двое раскачивают!

–Аирэй, его смерть тебе славы не принесет,– вкрадчиво сказала я – Он никчемный человек. Таким только руки марать,…пожалуйста,…отпусти его.

Маг некоторое время сверлил Мивро яростным взглядом, но руку разжал.

Паромщик упал, хватаясь за горло и хрипя.

–Стерва! Обманула! Он говорить умеет!

–Я не только говорить умею, жалкий червь,– прошипел некромант и его глаза полыхнули желтым светом. – Советую тебе заткнуть глотку, пока мы не переправимся и молить богов, чтобы я сохранил тебе жизнь!

Но Мивро был из тех людей, которые предпочитают мстить сразу и из – под тешка. Так быстрее и есть шанс достать обидчика.

Я только обернулась, но уже видела, как в спину мага летит короткий и широкий нож. Я не успела вскрикнуть или как-то помешать. Некромант превратился в живую тень, и нож ударился об борт парома. Плот сразу резко качнуло на волне, а разыгравшийся ветер довершил дело…паром перевернуло.

Я оказалась в холодной воде. Странно…я не понимала, как плыть…я барахтала руками и ногами, но меня еще сильнее затягивало куда-то вниз. Я рвалась к поверхности и наконец, липкая вода расступилась и я вдохнула воздух. Обломки парома плавали вокруг, но ни мага, ни паромщика…

Я огляделась и отчаянно закричала.

–Аирэй! Аирэй!!!

Но в ответ лишь шум дождя и вой ветра. Я решила, что сначала надо попасть к берегу, а уж потом…

Но я не видела берега…везде, была вода. Я потеряла ориентир, когда упала в воду. Куда плыть? Что теперь делать?!

Я раньше не чувствовала холод. А теперь…стала его ощущать. Мне было холодно. Меня будто сковало льдом. Я раскинула руки и позволила волнам нести меня. В душе теплилась надежда, чт