А тем временем что же происходило с Фатти?

Его стражи забрали письмо и вышли из комнаты, снова закрыв ее на ключ. Фатти догадался, что они собирались подкараулить кого-нибудь из Тайноискателей. Он тоже подошел к окну и стал наблюдать.

Утром так никто и не появился, и лишь незадолго до обеда пришел Пип. Фатти видел, как он поднял письмо, вылетевшее из окна.

Хотя Фатти и видел Пипа, он не решился свистнуть ему. Оставалась одна надежда, что Пип благополучно вернется домой и все вместе Тайноискатели прочтут секретное послание Фатти. Только бы они догадались, что держат его в руках!

Через некоторое время оба мужчины вернулись.

– Ну что же, – сказал тонкогубый, – думаю, скоро здесь соберется вся компания. То-то весело тебе будет! Пообедать, мой мальчик, ты сегодня сможешь в другой, менее комфортабельной комнате. А как только заявятся твои дружки, швырнем и их туда же!

Фатти отвели в комнату этажом ниже. В ней было совершенно пусто и очень холодно.

– Вот тебе несколько бутербродов и стакан воды, – обратился краснолицый к Фатти. – Мы тебя здесь запрем, а когда поймаем твоих приятелей, посадим сюда же. Боюсь, вам придется провести тут день-другой, пока мы не провернем одно важное дельце. Потом, может быть, мы позвоним в полицию или вашим родителям и сообщим, где искать их бедных потерявшихся детишек! Будете знать на будущее, как совать нос не в свои дела!

На прощание он влепил Фатти пощечину, после чего эти двое удалились из комнаты. Было слышно, как повернули ключ в замке.

«Конечно, – подумал Фатти, – здесь чертовски холодно и неуютно, но зато, мне кажется, из этой запертой комнаты я смогу выбраться! Здесь нет ковра и большое пространство под дверью. Подожду, когда все стихнет, и попробую проделать свой маленький фокус».

Он выглянул в окно – нет, так не уйти, разве что прыгать прямо на землю. Ни одного дерева поблизости!

Фатти присел на корточки в пыльном углу и с жадностью набросился на бутерброды. Он пришел к выводу, что эти типы чересчур ограничивают его в питании. В секретной комнате у них было полно всяких продуктов, но они дали ему лишь два-три жалких бутерброда с ветчиной! Фатти, привыкший подкрепляться по меньшей мере четыре раза в день, чувствовал себя страшно ущемленным.

Прикончив свой «обед», он запил его водой. Потом подошел к двери и внимательно прислушался. Ни звука.

Фатти прикинул, разумно ли будет попытаться убежать прямо сейчас. Возможно, те двое после обеда легли вздремнуть в секретной комнате. Был, правда, еще кто-то третий, по имени Джарвис, которого Фатти не видел. Скорее всего, он был кем-то вроде слуги, и ему могли приказать дожидаться прихода ребят.

Фатти только было собрался подсунуть под дверь газету и заняться замочной скважиной, как раздались чьи-то шаги. Он отскочил от двери и уселся в дальнем углу. Однако в комнату никто не вошел. Фатти взглянул на часы. Наверное, лучше не рисковать и дождаться темноты, тогда газету с той стороны ни за что не заметят.

Оставалось только терпеливо ждать. Фатти изнемогал от холода, голода и усталости. Он подумал, что такие неприятные моменты нередко омрачают приключения, но в данном случае винить нужно было только самого себя.

Как только начало темнеть, Фатти выглянул в окно. Он готов был поклясться, что заметил чью-то фигуру, прятавшуюся в тени изгороди. Кто же это? Фатти очень хотелось надеяться, что не Тайноискатели. В темноте он не смог рассмотреть униформу Пошлипроча, иначе сразу бы узнал только что прибывшего на место событий полицейского.

А вдруг все же там притаился кто-то из Тайноискателей? Фатти принял решение бежать немедленно. Тогда он еще успеет предупредить Ларри или Пипа – кто бы там ни был – об опасности. Вместе они вырвутся из западни и расскажут обо всем инспектору Дженксу.

За дверью было тихо. Фатти развернул газету и потихоньку просунул ее под дверь, оставив с внутренней стороны лишь небольшой кусочек. Затем он попробовал вытолкнуть ключ из замка. Довольно быстро ему это удалось – ключ глухо шлепнулся на газету.

У Фатти учащенно забилось сердце. Спасение совсем близко! Он потянул газету на себя. Это был самый волнующий момент – а вдруг ключ застрянет под дверью? Но он благополучно проскользнул в комнату.

Вздохнув с облегчением, Фатти вставил ключ в замок и тихо отворил дверь. В коридоре не было ни души. Он закрыл дверь с внешней стороны и оставил ключ в замке, чтобы не вызвать никаких подозрений у бандюг, которые его здесь заперли.

Фатти призадумался, как ему лучше выбраться из дома. Идти через парадный вход он опасался, поскольку нельзя было ни хлопнуть дверью, ни оставить ее открытой; в обоих случаях это могло привлечь внимание.

Безопаснее будет опять спуститься в угольный подвал и вылезти через люк. В такой кромешной тьме его наверняка никто не увидит.

Фатти осторожно спустился вниз и, миновав кухню, пробрался к двери, ведущей в угольный подвал. Нащупав в кармане ключ, он сообразил, что в подвале ему стоит запереть за собой дверь, чтобы избавиться от преследователей, если вдруг не удастся проникнуть через люк в сад.

Фатти достал ключ и смело шагнул за порог. Когда он закрыл дверь, то наконец-то почувствовал себя в относительной безопасности.

Но впереди была новая неожиданность. Оказавшись на нижней ступеньке лестницы, Фатти буквально застыл от ужаса: кто-то пытался пролезть в угольный подвал! Слышно было, как он ворчит и тяжело вздыхает. Кто бы это мог быть? Явно не один из Тайноискателей!

У Фатти опять стало тревожно на душе. Неизвестный тяжело плюхнулся на угольную кучу. Скорее всего, это один из тех громил, которые его захватили, хотя зачем тому понадобилось проникать в дом таким способом, Фатти объяснить не мог.

Недолго думая, он накинулся на скатившегося по углю незнакомца. Тот потерял равновесие и отлетел в дальний угол подвала.

Затем не мешкая Фатти вскарабкался на вершину угольной кучи и ухватился за края подвального люка. Неимоверным усилием он подтянулся на руках и протиснулся наружу. Снизу доносились бормотание и стоны.

Фатти и в голову не пришло, что в подвале находится Пошлипрочь. Выбравшись на улицу и нащупав поблизости крышку от люка, Фатти уже собрался закрыть его, но в этот момент Гун поднялся на ноги, снял с ремня фонарик и направил его луч в отверстие люка.

Каково же было удивление мистера Гуна, когда луч фонарика высветил лицо «того самого французика»! Ну конечно – те же черные кудрявые волосы, бледное лицо и выступающие зубы.

– Ррр… рр!.. – От злости мистер Гун не мог говорить членораздельно. Фатти, ослепленный ярким светом, зажмурился и поспешно захлопнул отверстие люка тяжелой крышкой.

Опасаясь, как бы пленник не вылез, подняв крышку, Фатти подтащил к люку бочку, на четверть наполненную замерзшей водой, и придавил ею крышку. Теперь тот, кто сидел в подвале, не смог бы выбраться оттуда ни через дверь, ни через люк.

Наконец-то Фатти перевел дыхание. Пленник принялся кричать и вопить. Но наверху едва можно было что-то услышать.

Фатти тихонько прокрался к садовой ограде, чтобы проверить, не прячется ли там кто-нибудь. Он никого не обнаружил, но вдруг ему послышался какой-то странный звук. Что это? Как будто отдаленный гул или вибрация.

«Похоже на самолет!» – Фатти был озадачен. Он посмотрел на небо и очень удивился, увидев, что крыша Милтон-хауса была освещена прожектором.

«Это, видимо, световой сигнал, – подумал Фатти. – Может, самолет заходит на посадку где-нибудь поблизости. Окрестные поля – вполне подходящее место для приземления».

Через несколько минут гул приблизился. Судя по звуку, самолет кружил в воздухе, готовясь к посадке. Потом все затихло. Фатти уже не сомневался, что на поле неподалеку от Милтон-хауса приземлился самолет. Свет на крыше погас.

Фатти притаился в беседке. Закутавшись в плед, он стал ждать, что будет дальше. Вскоре у калитки, находившейся в дальней части сада, раздались шаги и замелькал луч фонаря. Очевидно, пассажиры самолета собирались встретиться с кем-то в Милтон-хаусе!

Фатти вдруг стало жутко. Он совсем перестал понимать, что происходит. Ясно было одно: за всем этим кроется какая-то тайна, грозившая опасностью, и ему следует, пока не поздно, подобру-поздорову выйти из игры.

Прочитали ли ребята его секретное послание? Дозвонились ли инспектору Дженксу? Что они сейчас предпринимают, чтобы помочь своему другу? Насколько Фатти было известно, никто не приходил разыскивать его с тех пор, как Пип подобрал письмо. Фатти решил, что надо скорее возвращаться и выяснить, действуют ли Тайноискатели. Если не будут приняты срочные меры, злоумышленники обтяпают свое дело – и концы в воду!

В Милтон-хаус они, конечно, уже не вернутся. Какое-то время они использовали этот дом в своих тайных целях, но теперь, когда их обнаружили, он им стал ни к чему.

«Если мне сейчас же не придут на помощь, эти типы улизнут! – Фатти был близок к отчаянию. – В любой момент они могут обнаружить, что я сбежал, и переполошатся. Тогда им останется только погрузиться в самолет – и лети себе, пожалуйста, куда угодно!»

Фатти пролез сквозь щель в ограде и крадучись двинулся вверх по Каштановому проселку. И тут совершенно неожиданно он нос к носу столкнулся с кем-то, кто, точно так же держась в тени, двигался навстречу ему! Этот некто так крепко схватил Фатти, что тот и шевельнуться не мог.

В лицо мальчика посветили фонариком, и строгий голос спросил:

– Кто вы такой и что вы здесь делаете?

Голос был хорошо знаком Фатти. Услышав его, он был приятно удивлен.

– Инспектор Дженкс! Господи, как же я рад видеть вас!