ЭНИД БЛАЙТОН

Так держать, "Секретная Семерка"!

СЬЮЗИ СТАЛА СОВЕРШЕННО НЕВОЗМОЖНОЙ

Размахивая ранцем, Питер шел после уроков домой, когда кто-то с разбега толкнул его в спину.

Питер уронил ранец и чуть не упал. Он сердито оглянулся, ожидая увидеть Джорджа или Колина. Но это были не они, а Сьюзи - нахальная-пренахальная, она стояла у обочины и ухмылялась.

- Извини, - сказала она, - ты загораживал мне дорогу. Как поживает Тайная Семерка?

- Сьюзи, у тебя что, глаз нет? - Питер поднял ранец. - А дела Тайной Семерки тебя совсем не касаются. Что у тебя за привычка всюду совать свой нос!

- Джек говорит, что Тайная Семерка уже сто лет как не собиралась. Сьюзи увязалась за Питером, к великой его досаде: второй такой вредины, как она, днем с огнем не сыскать.

Ее брат Джек был членом Тайной Семерки. Питер не сомневался, что тот не говорил сестре об их собраниях. И тем не менее Сьюзи попала в точку. Они уже давно не устраивали собраний. Пасхальные каникулы сами по себе доставили массу удовольствия, и Питер почти не вспоминал о своем тайном обществе.

- Ну... Тайная Семерка соберется в самом скором времени, - протянул Питер и тут же решил, что так и будет. - Но тебя мы не пустим. И не вздумай следить за нами - не то пожалеешь. Мы тебя не принимали в наше общество и никогда не примем.

- А я знаю ваш последний пароль, - заявила Сьюзи, перепрыгивая через трещины в мостовой, словно играла в классики. - Что, съел?

- Ничего ты не знаешь. - Питер ломал голову, пытаясь вспомнить, какой же у них пароль. Господи, кто-кто, а уж он-то должен был его помнить!

- А вот и знаю! "Кот-мурлыка"! - выпалила Сьюзи. Питер готов был съесть ее взглядом. Она права! "Кот-мурлыка" - их последний пароль, и они держали его в тайне, а тут - на тебе - Сьюзи выкрикивает его посреди улицы. Увидев, как Питер рассердился, Сьюзи прыснула. - Я права, нет, что ли? Дурачье вы, дурачье. И я знаю ваш пароль, и все девчонки в моем классе его знают - от меня. Так что, когда вы в следующий раз соберетесь, мы в полном составе явимся к вам, назовем пароль, и вам хочешь не хочешь, а придется нас пустить.

- Кто открыл тебе наш пароль? - грозно спросил Питер. - Это не Джек, он бы никогда так не поступил.

- Разумеется, нет. Хоть Джек мне и брат, он такой вредный - ничего мне не говорит, - ответила Сьюзи. - Но мне понадобился носовой платок, я полезла к нему в ящик и там, под стопкой носовых платков, обнаружила листок, а на нем написано: "Не забыть пароль - "Кот-мурлыка".

- Ты не можешь не шпионить, Сьюзи, - напустился на нее Питер. - Среди девчонок просто нет второй такой, как ты. Чего ради ты вечно выведываешь, какой у нас пароль да чем мы занимаемся? Почему бы тебе не оставить нас в покое?

- Ну а почему бы вам не принять меня? - спросила Сьюзи. - Приняли же вы и Джека, и Пэм, и Барбару.

- Не говори глупостей. Мы же Тайная Семерка. Если мы примем еще одного, нас станет уже восемь, - сказал Питер. - А тебя, Сьюзи, мы вообще не хотим принимать.

- До чего же ты противный, - сказала Сьюзи. - Ладно, я передам Джеку, что ты созываешь Семерку. На какое время ты назначаешь собрание, что ему сказать?

- Не вздумай ничего передавать Джеку! - сказал Питер. Назойливая Сьюзи совсем вывела его из себя. - С какой стати ты будешь оповещать наших членов? И можешь забыть пароль. Я его переменю и предупрежу всех ребят.

- Подумаешь, испугал. Джек наверняка опять запишет пароль, а я как пить дать его отыщу. До свиданьица, передай от меня привет коту-мурлыке. - С тем Сьюзи и ускакала.

Питер злобно посмотрел ей вслед. Вот вредина! Он поздравил себя с тем, что его собственная сестра, Дженет, ничуть не похожа на Сьюзи. И в самом серьезном расположении духа зашагал домой.

Собрание, конечно, больше откладывать нельзя. Они уже целую вечность не встречались. Невозможно допустить, чтобы Тайная Семерка прекратила свое существование лишь потому, что они перестали собираться и не происходит ничего, чем стоило бы заняться.

"Но если никаких таинственных историй не подворачивается, то что, интересно, нам разгадывать? - думал Питер. - Надо на что-то переключиться, а там, глядишь, и наткнемся на что-нибудь интересное. И еще, пора переменить пароль. Ну кто бы мог подумать, что Джек запишет пароль - ведь глупее ничего не придумать! Мог бы догадаться, что Сьюзи его отыщет".

Всю оставшуюся дорогу он напряженно думал. Дженет была уже дома. Скампер, золотистый спаниель, с радостным лаем кинулся ему навстречу.

- Привет, Скампер! Как мой песик сегодня вел себя? - спросил Питер, поглаживая его длинные шелковистые уши. - Обед съел? Кроликов выслеживал? Мусорщика облаял? Ничего не упустил? Значит, сегодня ты был пай-песик!

- Гав! - Скампер с бешеной скоростью закружил по комнате.

Дженет засмеялась.

- Он знал, что ты возвращаешься, задолго до того, как ты постучал в дверь, -сказала она. - Уселся, свесив голову набок, и стал прислушиваться минуты за три, не меньше, до того, как ты вошел. Мне кажется, он учуял тебя, еще когда ты заворачивал за угол.

- Дженет, - Питер скинул ранец, - нам надо созвать Тайную Семерку, и как можно быстрее.

- Идет! Только почему так вдруг? Что-нибудь произошло? - загорелась Дженет и была разочарована, когда Питер покачал головой.

- Да нет, просто я встретил сестру Джека, эту противную Сьюзи. Она знает наш пароль, насмехается над нами, говорит, что это, мол, вы уже целую вечность не встречались. А раз так, значит, нам надо во что бы то ни стало собраться и заодно придумать новый пароль. Бери бумагу, мы немедленно созываем собрание.

СБОР ТАЙНОЙ СЕМЕРКИ

Тайную Семерку решили созвать завтра же, сразу после уроков. Мама Питера предложила, чтобы ребята сначала попили у них чай, а потом уж заседали.

- После собрания я перемою посуду, всю до чашечки, - пообещала Дженет. -Ура! Тайная Семерка собирается снова! То-то обрадуются ребята!

Извещения о встрече были разосланы заранее, и все ожидали ее с нетерпением. Джек перерыл свой стол - разыскивал листок, на котором записал пароль. Листок нашел, но прочитав его, крайне удивился. Вот что там было написано:

"Не забыть пароль: "Кот-мурлыка", нет, "Кот и пес", нет, "Кот в сапогах", нет, "Кот в мешке".

Насупившись, Джек таращился на каракули. С какой стати он все это понаписал? Крыша у него, что ли, поехала? И какой у них на самом деле пароль? Он был уверен, что "Кот-мурлыка".

Вгляделся в бумажку. Ох уж эта Сьюзи! Большинство паролей было написано ее рукой! Рылась в ящике, нашла записку и узнала, какой у нас пароль. Ну, попадись она только мне на глаза!

Но, к счастью, Сьюзи ушла в гости. Джек долго не мог разыскать свой значок. Он боялся, что Сьюзи и до него добралась. Такой несносной сестры ни у кого нет!

Всех пригласили на чай к половине пятого, сразу после школы. Дженет и Питер отнесли угощение в сарай, и в нем тут же стало уютно. Для обогрева в углу поставили керосиновую печурку, там-сям приткнули с полдюжины свечей, под стол приспособили ящик. Дженет накрыла его скатертью.

На ящик поставили два большущих кувшина с горячим какао, вокруг них семь кружек. За столом на полке выстроились семь тарелок с лакомствами.

- Бутерброды с медом, бутерброды с сардинами. Я надеюсь, Питер, ты не будешь налегать на сардины, а то тебя от них не оттащишь, - сказала Дженет. -Булочки с маслом и вареньем. Свежие пончики. Сегодняшний шоколадный торт. Потрясный бисквит с вареньем, мама его заранее нарезала на семь частей. Любо-дорого посмотреть, верно? Ну и еще тарелка с разным печеньем.

- Гав! - откликнулся Скампер и веско постучал хвостом по полу.

- Твое угощенье на полу, но не вздумай приняться за него прежде, чем мы сядем за чай, - предупредила Дженет. Пес посмотрел на свою миску и с вожделением обнюхал ее.

В миске лежали два бутерброда с хвостиками и косточками сардинок, разрезанная пополам булочка, скупо намазанная маслом, но без варенья (его Скампер не признавал), и здоровенная собачья галета с консервированным мясом - все, о чем только может мечтать проголодавшийся пес!

- А вот и они! - сказала Дженет. На дорожке, ведущей к сараю, послышались шаги. Дженет выглянула в окошко. - Это Пэм и Барбара.

Стук-стук!

- Пароль! - крикнул Питер.

- "Кот-мурлыка"! - раздалось в ответ, и Питер впустил девочек. Но не успел он закрыть за ними дверь, как снова послышались шаги и в дверь постучали.

- Пароль?

- Э... Питер, ты уж извини, но мы так давно не собирались, что я его забыл, - сказал кто-то расстроено. Дженет взглянула на Питера. Неужели он рассердится и не впустит беднягу Колина?

Но Питер не рассердился. Он открыл дверь, и Колин - у него явно отлегло от души - вошел внутрь.

- Привет! - Колин в восторге разглядывал угощение. - Мне очень жаль, что я забыл пароль, но, если честно, мы уже Бог знает сколько времени им не пользовались.

- Да ладно, - сказал Питер. - Это я виноват - надо бы собрать вас раньше. И потом, несносная сестренка Джека все равно разнюхала наш пароль, и нам так и так надо придумать новый.

Стук-стук-стук-СТУК!

- Пароль! - крикнул Питер.

- "Кот-мурлыка", - хором отозвались два голоса, и в сарай влетели Джордж и Джек, оба - при значках Тайной Семерки. Дверь закрыли. Колеблющееся пламя свечей не разгоняло мрак, и сарай выглядел уютно и чуточку таинственно, что и требовалось Тайной Семерке.

- Ты почему созвал нас? - спросил Джек, примостившись на опрокинутом цветочном горшке. - Наткнулся на что-нибудь из ряда вон?

- Да нет, - сказал Питер. - Ничего не подворачивается, сплошное невезенье, но нельзя же допустить, чтобы Семерка захирела только потому, что мы ждем-пождем, пока приключится что-то из ряда вон выходящее. Но об этом поговорим позже. Разливай какао, Дженет, и не забудь положить всем побольше сахару.

- Гав! Гав! - одобрительно отозвался Скампер. Дженет поощрила его кусочком сахара. Она разливала какао, Питер раздавал бутерброды. И вот уже все уплетали за обе щеки, а Скампер, заглотив в мгновение ока бутерброды и булку, довольный-предовольный, принялся грызть галету.

Не прошло и десяти минут, как все тарелки опустели. Даже ни одного печеньица не осталось. Джек со вздохом отодвинулся от стола.

- Да, это всем чаям чай! - сказал он. - А какао не осталось?

- По половине кружки на нос, - ответила Дженет. - Передай мне твою.

- Чтобы не терять времени даром, пока вы будете допивать какао, начнем собрание, - сказал Питер. - Собрание это не из самых важных для нас, но пришла пора кое-что обсудить, наметить планы. И если сейчас у нас нет определенных задач, нам необходимо подыскать себе какое-то занятие. Ну как, ребята, согласны?

- Согласны, - дружно откликнулась Семерка - такой поворот событий их очень обрадовал.

- Вот и отлично, - сказал Питер. - Что ж, в таком случае я начну. Скампер, прекрати стучать хвостом и слушай, тебя это тоже касается!

НОВЫЙ ПАРОЛЬ И КОЕ-КАКИЕ ЗАМЫСЛЫ

Все примолкли. Скампер перестал стучать хвостом и тоже притих, свесив голову набок. Он был преисполнен гордости: как же, его пускают на все собрания, хотя он и не настоящий член Семерки.

- Во-первых, - сказал Питер, - нам надо придумать новый пароль - между прочим, еще и потому, что старый пароль знает Сьюзи.

Джек недоумевал. Как Питер проведал, что Сьюзи знает пароль?

- Да, она знает пароль, - подтвердил Джек и вытащил из кармана листок, на котором был накарябан старый пароль с дурацкой припиской Сьюзи. - Я записал его, чтобы не забыть, и бумажку припрятал, а Сьюзи раскопала ее и понаписала всякой ерунды! Но тебе-то, Питер, откуда известно, что она знает пароль?

- Сьюзи сама мне сказала. Ей втемяшилось, что Семерка дышит на ладан, ну, что-то вроде этого, и она так пристала ко мне, что я решил тут же созвать Семерку. Джек, Бога ради, сделай так, чтобы больше наш пароль никто не мог узнать!

- Ладно, учту на будущее, - сказал Джек, красный как рак. - Вам бы такую сестренку, посмотрю, что вы запоете. Если окажется, что она сию минуту стоит за окном и подглядывает за нами, я ничуть не удивлюсь.

Все как один, включая Скампера, посмотрели на окошко. Питер покачал головой.

- Нет, никого там нет. Если бы послышался малейший шорох, Скампер залаял бы. Ну так как насчет нового пароля? У кого есть хорошие идеи?

- "Ищейка", -предложил Колин (он думал о Сьюзи). - Очень подходящий пароль, что, нет?

- Да, и легко запоминается - из-за Сьюзи, - одобрила Дженет.

- Да, но легко спутать, ненароком скажешь еще не "ищейка", а "Сьюзи", -хихикнула Пэм. - Если у меня через неделю спросить пароль, я как пить дать отвечу: "Сьюзи"!

Джек часто сердился на сестру, однако это предложение ему не понравилось: пусть Сьюзи и сует всюду свой нос, но в конце-то концов сестра есть сестра, и даже если порой она ведет себя несносно, он ее любит. Джек покачал головой.

- Нет. Вы уж извините, но мне пароль не нравится. Я придумаю получше. Такой, чтобы никто не додумался. Как насчет "Начеку"? По-моему, очень подходящий для нас пароль.

- Верно, - поддержал Питер, остальные согласно закивали.

Передавая пароль от одного к другому, они повторяли его замогильными, таинственными голосами, чем очень озадачили Скампера.

- Начеку! - торжественно возвестила Дженет Барбаре.

- Начеку-у-у! - шепнул Колин Джеку.

- Начеку! - Питер подмигнул Скамперу. Пес вскочил и ринулся обнюхивать углы сарая в полной готовности выяснить, о чем его предостерегают все ребята. Начеку! Да он готов быть начеку хоть всю ночь напролет, но чего ради?

- Посмотрите на Скампера! Вы его совсем заморочили, - засмеялась Пэм. -Успокойся, Скампер! Это наш новый пароль - только и всего! Надеюсь, на этот раз никто его не забудет. Пароль - лучше не надо! Начеку! У меня мороз по коже продирает!

- А теперь надо обсудить, чем будет заниматься Семерка, - сказал Питер. -Похоже, никто из нас не слышал ни о каких необычных, загадочных или странных происшествиях, которые мы могли бы расследовать?

Молчание. Ребята выжидательно смотрели друг на друга и качали головами.

- Что ж, раз не подворачивается ничего необычного, нам волей-неволей придется найти себе какое-то занятие, - продолжил Питер. - Я что хочу сказать: мы целую вечность не собирались, а все общества, которые сворачивают свою деятельность, рано или поздно распадаются. Нам необходимо чем-то заняться, чтобы быть в форме, не то, когда нам наконец попадется интересное дело, мы его провороним...

- Так-то оно так, но как это понять: чем-то заняться? - спросил Колин. - Раз ничего не происходит, тут уж ничего не поделаешь.

- Это я знаю, - сказал Питер. - Но мы можем потренироваться. Поставить перед собой задачу-другую.

- Какую, к примеру? - спросил Джордж.

- Скажем, можем установить за кем-нибудь слежку для тренировки, сказал Питер. - Или попробовать маскироваться, почему бы нет? Просто чтобы выяснить: по плечу нам такая задача или нет.

- Маскироваться? Это как же? - спросила Пэм. - Мы же дети. Нацепи кто из нас накладную бороду, лохмотья или прикинься хромым - никто не поверит.

- Похоже, это я не очень удачно придумал, - признал Питер. - Забудем об этом на время. А пока мы могли бы тренироваться вот как: наметить кого-то в толпе и потом очень дотошно его обрисовать. Описать во всех подробностях, к примеру, вора - всегда большое подспорье.

- Ну а как мы распознаем вора? - спросил Джек.

- Да никак. - Питер явно терял терпение. - Просто пойдем, скажем, на вокзал, сядем на скамейку, будем приглядываться к людям, ожидающим поезда. Выберем одного из них, все равно кого. Всмотримся в него и постараемся все-все запомнить. Потом, когда этот человек уйдет, запишем все, что запомнили. Будем так тренироваться, развивать наблюдательность - чем плохо?

- Вот уж тощища, - буркнул Джордж. - Я бы лучше установил за кем-то слежку или еще что придумал. И вообще я не мастак описывать. Сочинения пишу хуже всех в школе. Не могу придумать, о чем бы таком рассказать.

- Ладно, тогда ты займись слежкой, - согласился Питер. - А наблюдение и описание лучше, наверное, поручить девчонкам.

- Гав! Гав! - взлаял Скампер.

- Поблизости кто-то бродит, - сказал Питер. - Быстро открываем дверь и выпускаем Скампера! Если это Сьюзи, мы ее так напугаем, что позабудет, как ее зовут.

ДО ЧЕГО ЖЕ ЗДОРОВО БЫТЬ ЧЛЕНОМ ТАЙНОЙ СЕМЕРКИ!

Но за дверью стояла не Сьюзи, а мама Питера, пришедшая напомнить, что уже поздно, и не забыли ли они, который час. Она очень удивилась, когда к ней с заливистым лаем кинулся Скампер. Увидев, что это всего-навсего мама Питера, он был очень раздосадован.

- Ой, мама, не может быть, разве уже половина седьмого? - заныл Питер. - Мы еще не кончили заседать. Да, я знаю, что мы не сделали уроки, но на завтра почти ничего не задали. Ну, можно мы хотя бы еще десять минуточек позаседаем?

- Ладно. Но не больше десяти минут, - мама ушла. Дверь снова закрыли, и Семерка в темпе продолжила заседание.

- Джордж, ты можешь заняться слежкой, и ты, Колин, тоже, - сказал Питер. - Девчонки пусть тренируют наблюдательность на вокзале или на автобусной остановке. А мы с тобой, Джек, займемся разведкой. Приищем укромное место, откуда удобно вести разведку, засядем там и будем следить за тем, что творится вокруг. Такие навыки нам очень пригодятся, когда в них возникнет надобность.

- А как же нам вести слежку? - спросил Джордж. - Если ходить за кем-то следом средь бела дня, нас сразу же засекут.

- Раз так, ведите слежку, когда стемнеет, - посоветовал Питер. - Только не вздумайте ходить с Колином парой: вы тут же привлечете к себе внимание и попадетесь по глупости! Пусть каждый выберет себе для слежки какого-то человека и идет за ним до самого его дома, но так, чтобы он ничего не заподозрил. Если вы справитесь с этой задачей, значит, вы ребята не промах!

- Чем тратить время на дурацкие тренировки, я бы лучше распутал какую-нибудь настоящую тайну, - ворчливо заметил Джордж.

- Глава общества - я, и ты обязан мне подчиняться, - властно сказал Питер. - Кто отвечает за Семерку, я или не я? А я делаю все, что могу.

- И потом, как знать, вдруг, пока мы тренируемся, нам попадется что-нибудь стоящее, - подбодрил Джек. - Интересные дела всегда подворачиваются нежданно-негаданно.

- Мы начнем тренировать наблюдательность в субботу утром, - сказала Дженет. - Я пойду на вокзал. Мне всегда нравится, когда много народа, шумно и весело.

- А я отправлюсь на автобусную остановку, - сказала Пэм. - Пошли со мной, Барбара.

- Отлично, - Питер остался доволен. - Теперь у каждого есть чем заняться, и это поможет нам продержаться, пока не всплывет что-нибудь интересное. Джек, я дам тебе знать, когда подыщу укромное местечко, из которого можно следить за тем, что творится вокруг.

Все поднялись, но расходиться никому не хотелось. Пэм с Барбарой взялись помогать Дженет мыть посуду, мальчики собирали грязные тарелки и кружки и подавали их девочкам.

- А теперь за уроки, - Питер вздохнул. - Жалко, что я сегодня в классе многое пропустил мимо ушей. Понятия не имею, как решать задачи, которые нам задали на дом.

Пэм, Джек и Джордж, поблагодарив маму Питера за дивный чай, распрощались. Остальные ребята, громко переговариваясь, домывали посуду. О том, что происходило на собрании, конечно же, ни один из них не проронил ни слова. Никто из посторонних не должен был знать, о чем шла речь на встречах Семерки.

Но у каждого, однако, дела Семерки не выходили из головы. Все-таки до чего же здорово быть членом секретного общества! Есть чем гордиться, есть о чем приятно поразмыслить перед сном. Откалывая вечером значок, Дженет посмотрела на надпись на нем.

- "ТС", - прочитала она. - Всего одно С, а должно бы быть несколько: Сверхсокрушительный Секретный Союз Семерых! Не забыть бы сказать об этом Питеру. В воскресенье я пойду на вокзал, выберу какого-нибудь подходящего человека и постараюсь описать его как можно лучше. Ничего не упущу, даже цвет галстука запомню! Докажу, что могу все заметить, до малейшей подробности, даже если и видела кого-то всего одну минуту. А Питер, лежа вечером в постели, в свою очередь прикидывал, что бы такое им с Джеком предпринять. Найти бы местечко для наблюдения. Залечь, что ли, в кустах, рядом с шоссе? Да, местечко подходящее. Можно взять с собой записные книжки и заносить в них номера проезжающих машин. Да и вообще все, что покажется интересным или подозрительным. Скучать не придется!

Все члены Семерки тщательно обдумывали, что будут делать. Доскональнее всех разрабатывал свои планы Джордж. Ему предстояла слежка. И уж кто-кто, а он будет вести ее по всем правилам! Поначалу затаится и пропустит объект мимо. Потом выскользнет из укрытия и пойдет следом, тихо-тихо и очень-очень осторожно! Для этого наденет туфли на резиновом ходу.

"Я постараюсь красться за ним, прячась в тени - как полицейские, преследующие воров или шпионов! - размышлял он. - Превращусь сам в тень. И никто меня не засечет. Выберу для слежки человека с сумкой. Воображу, что у него в сумке краденые секретные карты, драгоценности или что-то вроде того. То-то позабавлюсь!"

В конце концов всю Семерку сморил сон. До чего же все-таки здорово состоять в тайном обществе!

СЛЕЖКА НАЧИНАЕТСЯ

- Питер, а когда мы теперь соберемся? - спросила Дженет в субботу утром. - Я иду на вокзал выполнять задание, и мне хотелось бы знать, когда можно доложить о результатах. А я уж постараюсь на совесть.

- Понимаешь, я решил собрать всех как-нибудь вечером на следующей неделе, -ответил Питер. - Спешить нам некуда. А сейчас мы с Джеком отправимся на поиски подходящего укрытия. Так, блокнот и карандаш при мне? При мне. Ну, Дженет, желаю тебе удачи на твоем вокзале. Да, не останавливайся на ком-то одном, не облегчай себе задачу. Понаблюдай по крайней мере за троими.

- Я вот что подумала: если получится, выберу-ка я людей, которых все знают, - сказала Дженет. - И мы проверим, узнаете вы их по моим описаниям или нет.

- Блеск! - похвалил Питер. - Ну, я за Джеком.

Они расстались. Питер пошел в одну сторону, а Дженет в другую, к вокзалу. По дороге она встретила Барбару и Пэм. Девочки сидели на автобусной остановке с блокнотами в руках и, похоже, с трудом удерживались от смеха.

- Уже приступили? - понизив голос, спросила Дженет.

- Да нет, автобус еще не пришел, - сказала Пэм. - Мы с Барбарой решили: когда пассажиры будут выходить, выберем по одному, дождемся отхода автобуса и тогда опишем поточнее, как они нам запомнились.

А тем временем Колин и Джордж и думать позабыли о своем задании. Оба решили, что приступят к нему попозже, вечером. В темноте будет легче следить. На задание они, разумеется, пойдут по отдельности, ведь Питер велел им вести слежку порознь.

Однако из дома в этот вечер вышел лишь Джордж. Стоило Колину три раза чихнуть, и мама запретила ему выходить на улицу: он так легко простужается.

- Мама, пусти меня, ну пожалуйста, - просил Колин. - Семерка дала мне задание. Я не могу его не выполнить.

- Неужели нельзя это твое задание выполнить завтра вечером? - спросила мама. - Уверена, что его вполне можно отложить.

Колин заколебался.

- Пожалуй, ты права, думаю, задание можно выполнить и в другой вечер, он не стал лукавить. - Ладно, мам, сегодня вечером я посижу дома. Но завтра вечером ты меня отпустишь, договорились?

Итак, в этот вечер слежкой занялся один Джордж. Он надел туфли на резиновом ходу, которые скрадывали шум шагов, накинул темное пальто, чтобы не выделяться в темноте, и даже лицо зачернил. Видик у него был тот еще!

Джордж посмотрел на себя в зеркало и ухмыльнулся - зубы на черном лице казались ослепительно белыми.

"Выйду-ка я лучше через сад, - решил он. - Не ровен час, попадусь еще маме на глаза - с ней родимчик приключится! Видик у меня - закачаешься!"

Он прихватил с собой резиновую дубинку, которую ему подарили на Рождество. Пусть все будет как в жизни. Следить так следить, без дураков. "С ней я буду совсем как взаправдашний полицейский", - подумал Джордж, помахивая дубинкой. С виду она ничем не отличалась от настоящей, хоть и была из легкой пористой резины!

Он прокрался вниз и шмыгнул в сад. Из-за резиновых подошв его шаги были не слышны. Через калитку в конце сада вышел на темную улицу. Уже зажгли фонари. Придется держаться от них подальше.

Джордж шел осторожно, покручивая резиновую дубинку. Ну, воры, берегитесь! Берегитесь, шпионы! Будьте начеку, вам не уйти от констебля Тишком-Тайком!

За кем же установить слежку! Как назло, никто не попадался на глаза. Погоди-ка, что это - уж не автобус ли идет? И верно, автобус! Отлично! Из него выйдут пассажиры, он выберет кого-нибудь из них и пойдет за ним до самого его дома, хоть бы тот и жил на самой окраине.

Автобус остановился, впереди заметались черные тени - это высыпали пассажиры. Один из них двинулся навстречу Джорджу. Вот за кем он установит слежку! Джордж прижался к изгороди и, затаив дыхание, ждал.

Пассажир подошел поближе. Высокий, сутулый, в шляпе, в руке - сумка. Именно то, что надо! А вдруг у него в сумке краденые драгоценности? Он пойдет следом за ним до самого его дома и узнает, где живет этот (а вдруг и в самом деле) грабитель!

Ему казалось, что он не играет, а взаправду следит! Ночь была темная, пассажир шел своей дорогой и знать не знал, что в тени изгороди притаился сыщик. Когда пассажир проходил мимо, у Джорджа екнуло сердце.

А теперь пора вести объект, но так, чтобы тот ничего не заподозрил. Если он увидит Джорджа, значит, задание провалено. Но Джордж был уверен, что проследит за мужчиной до самого его дома и останется незамеченным.

Мальчик отделился от изгороди и пошел за пассажиром, стараясь держаться в тени, отбрасываемой деревьями у дороги. Дойти до угла. Завернуть за угол. А теперь осторожно, иначе объект может заметить, что за ним следят!

Крепко сжав дубинку и стараясь ступать как можно тише, Джордж завернул за угол; воображение рисовало, какая опасность ему грозит: ведь он преследует опасного преступника!

Он увидел, что мужчина шагает прямо посреди дороги, вздохнул с облегчением и припустил за ним. Джордж, оглянись! Нельзя же смотреть только вперед! Джордж, быстро оглянись!

БЕДНЯГА ДЖОРДЖ ВЛИП!

Но Джордж не оглянулся, не посмотрел по сторонам, а упорно шел за мужчиной. Когда тот вдруг остановился, чтобы завязать шнурки, Джордж юркнул в ближайшие ворота, опасаясь, как бы объект не обернулся и не заметил его.

Переждав с полминуты, он вышел из ворот и увидел, что человек, помахивая сумкой, продолжил свой путь. Крадучись Джордж снова пошел за объектом, решив подобраться к нему поближе - иначе ему не определить, в какой дом тот войдет.

Он подкрался к мужчине с сумкой чуть ли не вплотную, в восторге от самого себя: ну до чего смел, ну до чего ловок! И вот тут-то и случилось непредвиденное.

Внезапно сзади послышались шаги, тяжелая рука опустилась ему на плечо и суровый голос громко спросил:

- Ты что это себе позволяешь? Ты почему крадешься в темноте за этим господином? Что это у тебя в руке? Дубинка! Уж не собираешься ли ты пустить ее в ход, хулиган ты эдакий!

Джордж был так ошарашен, что не мог вымолвить ни слова. Только смотрел во все глаза на схватившего его мужчину, который волок его за шиворот к фонарному столбу.

- Что это у тебя с лицом, в чем ты вымазался? - спросил тот.

Это был молодой парень, крепкий и решительный с виду; он как следует тряхнул Джорджа.

- Ты что, язык проглотил? - Парень прикоснулся к лицу Джорджа и присвистнул. - Вымазался сажей. А зачем? Ты что, из этого отпетого хулиганья, которое сбивает порядочных людей с ног, грабит и пускается наутек? - И он снова встряхнул Джорджа, да как!

Джордж обрел дар речи.

- Отпустите меня! - запротестовал он. - Никакой я не хулиган! Просто я веду слежку, ну, словом, для тренировки.

- Так я тебе и поверил, - сказал парень. - Я иду за тобой от самой автобусной остановки, поганец ты эдакий! Я видел, как ты прятался, как осторожно огибал углы - крался за мужчиной с сумкой. Пойдешь со мной. Я отведу тебя в полицейский участок. Вот там и будешь рассказывать сказки!

Джордж до смерти перепугался. Он попытался было вырваться, да где там парень держал его мертвой хваткой.

- Пожалуйста, не ведите меня в участок, - заканючил Джордж. - Мама очень огорчится. Отведите меня домой. Я вам скажу, как меня зовут, мой адрес и пойду с вами. Вы увидите, что я не хулиган. Мне и в голову не могло прийти кого-то ограбить!

- Ну ладно. Я отведу тебя домой, - парень нисколько не смягчился. - И поговорю с твоим отцом, молокосос. Пусть отчитает тебя как следует!

Всю дорогу он волочил беднягу сыщика за шиворот (как только тот не задохнулся!), и Джорджу хочешь не хочешь пришлось семенить рядом.

Дома его ждала сцена не из приятных. В пересказе парня его безобидное приключение обернулось весьма неприглядной историей. Мама очень расстроилась. Отец рассердился..

- Да я же не делал ничего плохого, - разобиделся бедняга Джордж. - Я выполнял задание Питера, командира Тайной Семерки, нашего общества. Мы тренировались: если нам придется распутывать какое-нибудь преступление, такой опыт пригодится. Только и всего. Мне поручили вести слежку, и я выполнял задание. Ну скажи, что в этом плохого?

- Ясно, - сказал папа. - Ну так вот, Джордж, можешь больше не считать себя членом Тайной Семерки. Если случайный прохожий приводит тебя домой за шиворот и говорит, что ты при дубинке, зачернив лицо сажей, преследовал безобидного старика, могу только сказать, что Тайная Семерка оказывает на тебя дурное влияние.

- Верно, - поддакнула мама. - Ему необходимо выйти из этой его Семерки.

Глазами, полными отчаяния, Джордж уставился на родителей.

- Но, папа, мама, вы не понимаете! Я никак не могу выйти из Тайной Семерки. Она не отпустит меня. Я должен в ней остаться!

- Поставим на этом точку, Джордж, - отрезал папа. - Ты знаешь, я не терплю пререканий. Пойди смой сажу и завтра же сообщи своей Тайной Семерке, что ты больше в ней не состоишь. Ты меня слышал?

- Да, папа, - ответил потрясенный, разнесчастный Джордж. Он еле слышно пожелал родителям спокойной ночи, пронзил взглядом парня и вышел из комнаты. Поколебавшись - хлопнуть дверью или нет - по зрелому размышлению оставил ее в покое. Отец не поощрял несдержанности.

Бедный Джордж! Он отмыл лицо, разделся и лег в постель. Он больше не член Семерки - до чего же это грустно! Как они обойдутся без него? Их останется всего шестеро. Что ж, тогда они будут называться Тайная Шестерка. Правда, менять придется всего одну букву.

А вдруг... нет, об этом не хочется и думать: а вдруг они примут вместо него новичка? Джордж почувствовал, что этого он просто-напросто не перенесет. Он зарылся лицом в подушку и заскрежетал зубами. За что ему такое? Он только выполнял задание - и как хорошо! - а этот гнусный тип решил, что он озорничает, и приволок домой.

Завтра же он пойдет и расскажет обо всем Питеру и Дженет. Им придется созвать Семерку в понедельник вечером и решить, как обойтись без него. Это будет его последнее собрание. Никогда больше ему не участвовать в их увлекательных тайных сборищах.

- Не надо думать об этом, иначе я зареву, - одернул себя Джордж и изо всей силы стукнул кулаком по подушке, представив, что перед ним тот парень. - Вот тебе! Вот тебе!

На душе полегчало, однако заснул он далеко не сразу. Бедный, бедный Джордж!

ДЖОРДЖ ПОКИДАЕТ ТАЙНУЮ СЕМЕРКУ, И ОНА ВЫБИРАЕТ НОВОГО ЧЛЕНА

Тайная Семерка собралась в понедельник вечером, сразу после уроков. Все семеро знали, почему их так срочно собирают. Из-за истории с Джорджем, из-за чего же еще.

В воскресенье утром Джордж пошел к Питеру и рассказал ему, что случилось. Питер был ошеломлен.

- Нам надо срочно собраться и обсудить, как быть. Бедный Джордж! Вот беда-то!

И в сарайчике с буквами "ТС" на двери состоялось чрезвычайное, очень серьезное собрание. У входа Джордж пресекающимся голосом выговорил пароль и в последний раз нацепил значок Тайной Семерки.

- "Начеку!" - сказал он, и дверь перед ним открылась. Все, включая Скампера, были в сборе.

- Привет, Джордж, - сказала Дженет. Увидев совершенно убитого Джорджа, она очень огорчилась. - Надо же, как тебе не повезло!

- Питер, наверное, уже рассказал вам, что стряслось, - Джордж опустился на ящик. - Лучше, чем Дженет, не скажешь: мне просто не повезло!

Джордж отколол значок и передал Питеру, тот прикрепил его себе на майку, рядом со своим.

- Я вынужден выйти из Тайной Семерки, - голос у Джорджа дрожал. Спасибо вам за компанию. Мне ничего так не хочется, как быть с вами, но отец велел выйти из нашего общества.

- Очень некрасиво с его стороны так с тобой поступить! - бушевала Пэм, ей было очень жаль Джорджа.

Но Джордж, как ему ни было горько, не мог допустить, чтобы ругали отца, пусть даже тот и заставил его покинуть Тайную Семерку.

- Папа не виноват. Это все тот парень. Он раздул эту историю со мной. И ведь знал же, что ничего плохого я не делал. И не папа, а он поступил некрасиво, прямо скажем, подло.

- Ты его знаешь? Кто он такой? - спросил Джек.

- Понятия не имею, - сказал Джордж. - В глаза не видел. Когда папа спросил его адрес, он сказал, что живет в маленькой гостиничке, в "Волнорезе". А имени не назвал.

- Меня так и подмывает пойти узнать, кто он такой, и выложить ему напрямик все, что я о нем думаю! - набычился Джек.

- Что ж, а это мысль! - поддержал его Питер. - В гостиницу отправимся втроем: Колин, Джек и я. Уж это-то мы можем сделать для бедняги Джорджа. Выскажем этому парню все, что мы о нем думаем!

- Он и тебя поволочет домой, и тебе будет нагоняй от родителей! - У Джорджа стало легче на сердце, когда он увидел, как все сочувствуют ему. - Я что хочу сказать: не могу взять в толк, чего ради он вообще поднял такой скандал? Даже после того, как я назвал свое имя и сказал, где живу, он все равно меня не отпустил.

"Гостиница "Волнорез", - четко записал в блокноте Питер.

- Мы пойдем в гостиницу, попросим вызвать этого парня и объясним ему, что он сделал Джорджу большую пакость.

- И я с вами, - предложила Пэм. Она была не робкого десятка, но Питер не захотел ее взять, сказав, что они вполне справятся втроем.

- А как быть с Тайной Семеркой? - чуть помолчав, спросил Джордж. - То есть теперь ведь, когда я выбыл, вас осталось всего шестеро. Значит, теперь будет Тайная Шестерка?

- Нет, - сказал Питер. - Мы как назывались Тайной Семеркой, так будем называться и впредь. Серьезное общество не может вот так вот взять и поменять название.

- Ясно, - сказал Джордж. - Но раз так, вы должны будете взять седьмого. И меня это очень огорчает. Кого же вы примете? Ленни, Ричарда?

- Нет, - отрезал Питер, и глаза всех устремились на него: интересно, что он задумал.

- А может быть, лучше сначала выдвинуть чью-нибудь кандидатуру, а потом проголосовать? - спросил Колин. - Если уж так обязательно принимать кого-то. Вообще-то мне бы не хотелось видеть на месте Джорджа никого другого.

- Обещаю, всем вам понравится новичок, которого я предложу, - глаза Питера озорно блестели. - Против такой кандидатуры никто не станет возражать, даю слово!

- Ну и кто же он? - Дженет была заинтригована.

- Он сегодня здесь, с нами, - сказал Питер. - Мы сделаем его членом Семерки не навсегда, а на время, пока не вернем Джорджа! Я намерен разыскать этого парня, заставить его пойти к родителям Джорджа и уговорить их разрешить ему вернуться в наше общество. Бьюсь об заклад, он не знал, как это важно для Джорджа.

- Но кто же он, этот временный член? - Джордж недоуменно озирался вокруг. - Здесь, кроме нас, никого нет.

- Это Скампер! - объявил Питер. Пес, услышав свою кличку, вскочил и ретиво завилял хвостом. - Скампер, окажешь нам честь стать членом Тайной Семерки на время, пока Джордж не вернется?

- Гав-гав! - радостно отозвался Скампер, словно бы он все понял. Ребята так и покатились со смеху, даже Джордж не удержался.

- Ой, Питер! - сказал он. - Если мое место займет Скампер, я ни капельки не огорчусь! Он ведь и так был членом Тайной Семерки, разве нет? Конечно же, я не терял надежды вернуться к вам, но теперь, когда я знаю, что меня заменит Скампер, у меня не так погано на душе. Вот если бы вы приняли вместо меня Ленни или Ричарда, этого бы я просто не перенес.

Тайная Семерка приободрилась. Скампер носился по сараю и лизал подряд все попадавшиеся на его пути коленки и руки.

- Можно подумать, он говорит: "Благодарю, благодарю за честь", - сказал Джек. - Миляга Скампер! Питер, приколи значок к его ошейнику. И ради Бога, Скампер, не забудь пароль. Я шепну его тебе на ухо: "Начеку!"

Собрание закончилось. Джордж чинно попрощался с друзьями. Гордый-прегордый Скампер проводил ребят до ворот и вернулся. Ему не терпелось похвастаться своим великолепным значком перед другими собаками.

НАЧИНАЮТ ПОСТУПАТЬ ДОНЕСЕНИЯ

Следующее собрание Тайной Семерки состоялось на другой вечер. Решено было проверить, как проходят наблюдение и разведка. Явились все семеро, правда, седьмым на этот раз был Скампер, а не Джордж. Без него было как-то непривычно, однако собрание шло по-деловому.

Первой взяла слово Дженет. Она вынула блокнот и прочла:

- Я отправилась на вокзал и выбрала для наблюдения троих пассажиров из тех, что проходили мимо. Они сошли с поезда 10.13 из Пилберри. Первая старушка. Так, лицо у нее круглое, крупный нос с бородавкой сбоку, волосы седые, курчавые. Одета в зеленое пальто с поясом, на голове шляпка, сплошь утыканная красными вишенками и...

- Миссис Лоусон! - хором крикнули ребята, и Дженет зарделась.

- Верно, - сказала она. - Угадали. Я выбрала миссис Лоусон, чтобы убедиться, узнаете ли вы по моему описанию, о ком речь. Теперь перейду ко второй пассажирке, но в ней нет ничего особо интересного. Молодая женщина в форме медсестры, блондинка с кукольным личиком и малюсенькими ножками, походка быстрая.

- Что ж, для беглого описания вполне прилично, - сказал Питер. - Мне кажется, я бы узнал ее при встрече. По-моему, Дженет, ты очень наблюдательная.

Дженет вспыхнула от удовольствия. Ей нравилось, когда Питер хвалил ее.

- А теперь опишу третьего, - сказала она. - Его я выбрала, потому что он и впрямь выглядел довольно необычно. Так вот, слушайте: мужчина, сильно горбится, прихрамывает, старая фетровая шляпа надвинута низко на лоб, долгополое пальто с широченными плечами, маленькие для его роста ноги, с рукой непорядок...

- Что значит - непорядок? - спросил Питер.

- По правде сказать, я не знаю, что у него с рукой, - призналась Дженет. -Похоже, у него недостает двух пальцев. Рука покалеченная, не гнется.

- А цвет волос, галстука или там шарфа, и как он шел - быстро, медленно или ни так ни сяк? - спросил Питер.

- Шляпа у него была нахлобучена так низко, что цвет волос я не могла разглядеть, а вот ни галстука, ни шарфа на нем не было, - ответила Дженет. И еще он припадал на одну ногу. Теперь все. Как, по-вашему, узнали бы вы его, если бы увидели?

- Еще бы! - воскликнули ребята. - Молодец, Дженет.

- Барбара и Пэм, ваша очередь, - сказал Питер. Но их записи оказались довольно бестолковыми.

- Судя по отчету, вы там только и делали, что хохотали до упаду, укорил их Питер. - Если бы мы по-настоящему кого-то искали, ваши записи нам бы ничуть не помогли. Да, подкачали вы обе. Теперь твоя очередь, Колин. Ты вел слежку?

- Нет, - сказал Колин. - В субботу вечером у меня начался насморк, и мама оставила меня дома. Я пойду на задание сегодня. Мне очень неприятно, но я не виноват.

- Ладно, - сказал Питер. - Значит, теперь наш с Джеком черед. Мы нашли отличное местечко для разведки - большущий вяз, с такой густой листвой, что в ней ничего не стоит спрятаться. Мы залезли повыше, сидели там, сидели, глядели сквозь листья на дорогу, но поначалу ничего интересного не увидели.

- По этой дороге мало ходят, - пояснил Джек. - Это же Фэйрмайл-роуд, знаете, какая длинная. По ней почти не ходят, в основном ездят на автобусе. Там можно за целый час не увидеть ни души.

- По правде говоря, нам нечего докладывать, - сказал Питер. - Разве что об одной машине, которая остановилась как раз около вяза.

- А что в ней интересного? -спросила Пэм.

- Да вообще-то ничего особенного, - сказал Питер. - Просто из нее вышел человек с собакой, великолепным серым пуделем, где пушистым, где голым, ну да вы знаете, как стригут пуделей. Мне показалось, что пес до смерти перепуган. Но должно быть, его просто укачало в машине. Он довольно быстро оправился и принялся кружить у дерева, все обнюхивать.

- Правда, в машину он никак не хотел возвращаться, - добавил Джек, отчаянно скулил, рвал поводок. А хозяин с ним обходился довольно жестоко, так мне показалось.

- Наверное, бедный песик знал, что его опять укачает, - предположил Джордж. - Помнишь собаку нашего соседа, Питер? Всякий раз, как ее сажали в машину, она жалобно скулила - так ей там было плохо.

- Не слишком оно интересное, ваше донесение, - заметила Барбара: она обрадовалась случаю сквитаться с Питером за его нелицеприятные замечания относительно их с Пэм донесения. - А вы записали номер машины? Наверняка прошляпили.

- Я не видел в этом особого смысла, - сказал Питер. - Но, кстати говоря, номер мы записали. Вот он: "ПСД 188".

- "ПСД" - "Пес Совсем Дошел", - расшифровал Колин. - Запомнить легко!

Все засмеялись. Питер захлопнул блокнот, и ребята притихли.

- Пока все, - сказал он. - На сегодня у нас, по-моему, более чем скромные достижения. Лучше всего с заданием справилась Дженет. Ее отчет показал, что, если бы ей понадобилось описать человека, которого она увидела лишь мельком, она бы не подкачала. Полицейские вечно просят указать приметы преступников, но почти никто из случайных свидетелей ничего путного обычно не вспоминает.

- Зато уж от нашей Дженет никто не укроется, - не без яда заметила Пэм.

- Пока единственный ощутимый результат наших тренировок - то, что Джорджу пришлось покинуть Тайную Семерку, - невесело подытожил Колин. - Вот что я хочу спросить, Питер: а стоит ли мне сегодня вести слежку? Смысла особого я в этом не вижу, да и не хочу, чтобы меня застукали, как Джорджа.

- Джордж сам виноват: если бы он оглянулся, ничего бы не случилось, сказал Питер. - Ты такого промаха не допустишь. По-моему, Колин, тебе не следует отступать. Да и Пэм с Барбарой я тоже заставлю заново выполнить порученное им задание!

Но девочки так сердито посмотрели на него, что он осекся.

Колин встал.

- Ладно, я пошел на задание, - сказал он. - А что вы собираетесь делать?

- Пойдем в дом, поиграем, - предложила Дженет. - Нас осталось пятеро извини, Скампер, я забыла про тебя, - шестеро! До ужина еще час. Пэм, Барбара, Джек, пошли.

И все пятеро ушли в дом и уселись мирно играть в карты. Но спокойствие длилось недолго, В окно постучали.

Тук-тук-тук! Тук-тук-тук!

- Скорее! Откройте окно! Что я вам расскажу!

КОЛИН РАССКАЗЫВАЕТ СТРАННУЮ ИСТОРИЮ

- Откройте окно! - Дженет положила карты на стол. -Это Колин! Что случилось?

Питер открыл окно, Колин перемахнул в комнату и перевел дух.

- Спасибо, - сказал он. - Мне не хотелось идти в дом ни с парадного, ни с черного хода: не ровен час ваша мама увидела бы меня и стала бы расспрашивать, что стряслось. Я заглянул в окно, увидел, что вы играете в карты, и постучал.

- Что случилось? - спросил Питер. - Ты весь изгваздался, рука в крови.

- Пустяки, - ответил Колин. - Послушайте, что я вам расскажу. Как вы знаете, от вас я отправился искать подходящий объект для слежки. Поначалу мне никто не попадался на глаза. Стал накрапывать дождь, и мне надоело торчать на улице. Вот я и решил, что установлю слежку за первым встречным.

- И кто был этот первый встречный? - спросил Джек.

- Молодой парень с собакой, - сказал Колин. - Я решил, что он вывел ее на вечернюю прогулку. Однако пес, судя по всему, вовсе не хотел гулять, скулил, рвался. Я уж подумал, не почуял ли он меня, ведь я крался за ними. Но нет. Я не сразу разглядел, какой он породы: тьма же стоит кромешная, да еще дождь льет. И только когда они проходили под фонарем, наконец рассмотрел.

- Ну и какой же он породы? - спросила Дженет.

- Бультерьер, - сказал Колин. - И какой красавец! Редкостный! Мамина подруга разводит бультерьеров, поэтому я знаю в них толк. Следить за этим парнем оказалось легче легкого. Его внимание было приковано к псу - того приходилось тащить волоком - и он не замечал ничего вокруг.

- Продолжай. Что случилось, отчего ты так переполошился? - начал терять терпение Питер.

- Сейчас узнаешь, - ответил Колин. - Я поспешил за ними следом по Хартли-стрит, пересек Плейн-сквер и свернул в темный проулок, с высокими такими домами по обеим сторонам. По нему шел очень осторожно: не было видно ни зги, а зажечь фонарик я боялся.

- А этот парень от тебя не улизнул? - спросил Джек.

- Дай я расскажу все по порядку, - сказал Колин. - Сейчас я перейду к загадочным событиям. Я дошел почти до самого конца проулка, когда услышал шаги - парень возвращался назад. Я узнал его по кашлю, потому что он и по дороге туда кхекал совсем как мой дед.

- А что ты сделал? - вставила Дженет, едва Колин остановился, чтобы перевести дух.

- Я укрылся в дверном проеме, - продолжил Колин, - и он прошел совсем рядом и не заметил меня. Но пса с ним не было. Я не мог понять, куда он его подевал и почему, едва дошел до конца проулка, тут же повернул назад? Тогда я тоже прошел до конца проулка и включил фонарик.

- Ну и как, пес был там? - спросила Пэм.

- Нет, - сказал Колин. - Проулок привел меня во дворик, огороженный высоким забором, грязный-прегрязный, весь заваленный мусором. Я осветил двор фонариком, может, думаю, парень привязал собаку или сунул в конуру, но пес как сквозь землю провалился.

- Ну и где же он был? - спросила Дженет после паузы.

- А вот этого-то я и не знаю, - ответил Колин. - Я облазил весь двор, где только не искал. Прислушивался, звал - ни звука в ответ: пес не зарычал, не заскулил, не шелохнулся. А если я вам скажу, что выйти из этого дворика можно только через проулок, вы поймете, как я был ошарашен. Понимаете, не может же пес как сквозь землю провалиться?

- Гав! - отозвался Скампер, и его "гав" вполне могло сойти за "нет".

- Я обыскал этот кошмарный двор, заглянул во все закоулки, - сказал Колин. - Вот почему я так изгваздался. Напоролся на какую-то проволоку, порезал руку. И вот что я вам доложу: я не обнаружил никаких следов этого красавца бультерьера и не нашел ни калитки, ни двери, через которую он мог бы улизнуть. Где же он тогда был? Куда подевал его тот парень и с какой целью? Вот чего я не возьму в толк. Поэтому я решил вернуться и посоветоваться с вами.

- Да, дело ясное, что дело темное, - сказал Питер. - Предлагаю завтра же наведаться в этот двор и обыскать его. Если в нем есть тайник, куда можно спрятать пса, мы его отыщем!

- Какая жалость, что с нами не будет Джорджа, - посетовала Дженет. Питер, сходи обязательно в гостиницу, попроси того парня убедить родителей Джорджа, чтобы они отменили свой запрет. Джордж ужасно огорчится, когда узнает, что нам подвернулось интересное дело, а он не будет распутывать его вместе с нами.

- Заметано, завтра после уроков перво-наперво идем в гостиницу, согласился Питер. - А после гостиницы - в тот двор.

- Конечно, просто так псы не пропадают, - сказал Джек. -Я думаю, там есть конура или что-то вроде, просто ты, Колин, ее не заметил.

- Как бы не так, - ответил Колин. - Если тебе удастся разыскать там конуру, получишь пятьдесят пенсов из моей копилки. Да вы сами все увидите!

ПАРЕНЬ ИЗ ГОСТИНИЦЫ "ВОЛНОРЕЗ"

Итак, на следующий же день Колин, Джек и Питер отправились в гостиницу "Волнорез" с намерением во что бы то ни стало найти парня, из-за которого Джорджу пришлось покинуть Тайную Семерку.

По дороге они обсуждали, что ему сказать.

- Мы ему расскажем, какие подвиги числятся за Тайной Семеркой, рассуждал Питер. - И тогда он сразу поймет, что у нас могут состоять только вполне порядочные мальчишки и девчонки. Я, пожалуй, даже попрошу его сходить в полицию и навести там о нас справки. Уж они-то аттестуют нас как нельзя лучше: мы ведь не раз приходили им на помощь.

Но вот наконец и "Волнорез". На поверку гостиница оказалась довольно неказистой. Питер вежливо справился у женщины в холле, не живет ли у них молодой парень. И если живет, не могли бы они с ним поговорить?

- Как его зовут? - спросила женщина.

- Мы не знаем, - сказал Питер.

- Ну а какой он из себя? - женщина начала сердиться.

- Этого мы тоже не знаем. - Питер чувствовал себя преглупо. (Ну почему он не спросил у Джорджа, как выглядит парень?) - Мы знаем только, что он молодой.

- Сдается мне, вам нужен мистер Тейлор, - не слишком любезно ответила женщина. - Кроме него, у нас никто из молодых не живет. Пройдите в ту комнату, а я попрошу его спуститься к вам.

Они прошли в тесную комнатенку, им было не по себе. Вскоре явился молодой человек и с любопытством их оглядел.

- Что, вам нужно? - спросил он.

- Мы пришли из-за Джорджа, нашего друга, - принялся объяснять Питер, вчера вы схватили его на улице и отвели к родителям. Вам показалось, что он озорничает, а на самом деле он тренировался - учился вести слежку. Он член нашего общества. Тайной Семерки, а мы занимаемся такого рода вещами. Родители Джорджа велели ему выйти из нашего общества, вот мы и...

- Все так, но я-то тут при чем? - сказал парень. - Я ничем не могу ему помочь. В другой раз не будет валять дурака.

- Да не валял он дурака, - разгорячился Питер. - Я же вам говорю: нас здесь знают все, в том числе и полиция, мы ей не раз помогали.

- Что за чушь! - воскликнул парень.

- Позвоните инспектору, наведите справки, - возмущенно вступил Джек.

Парень удивился. Он уставился на Джека, как бы прикидывая, стоит ли наводить о ребятах справки в полиции.

- Ну так вот, помогали вы там полиции или нет, до вашего друга, как его бишь там... Джорджа, мне дела нет, - наконец сказал он. - Пусть будет как будет. Не имеет он права ни за кем следить, хоть и понарошку. А теперь проваливайте отсюда, да поживей!

За все это время Колин не проронил ни слова, только глядел во все глаза на парня. "И чего это он на него так пялится? - подумал Питер. - Уж не решил ли тренировать наблюдательность вслед за девчонками?"

Разобиженные, подавленные ребята уже выходили из гостиницы, когда где-то поблизости залаяла собака. Колин повернулся к парню:

- Это ваш пес лает?

- Какой еще пес? Нет у меня никакого пса. А если бы и был, куда бы я его дел? - ответил тот. - В этой гостинице держать собак не разрешается.

Колин не стал больше задавать вопросов, и троица покинула гостиницу. Никто не проронил ни слова, пока они не вышли за ворота.

- Ну и гнусняк! - Питер негодовал. - Противные, злые глазки, рот точно щель. Я как увидел его, сразу понял: он из тех, кого хлебом не корми, только дай сделать другому пакость. У нас в школе был один жуткий учитель с точно таким ртом.

- Колин, а ты почему нам не помогал? - спросил Джек, когда они вышли на дорогу. - Молчал себе в тряпочку, только когда залаял пес, разродился вопросом. Почему ты так не по-товарищески себя вел? Мог бы нас как-то поддержать.

- Погоди немного, я тебе объясню, почему, - сказал Колин, и ребята увидели, что он сгорает от нетерпения поделиться с ними. - Но не раньше, чем мы отойдем подальше от "Волнореза".

И только когда они удалились от гостиницы на порядочное расстояние, Колин, понизив голос, заговорил снова:

- Этот тип из "Волнореза" и тот парень, которого я встретил вчера вечером с невесть куда пропавшим псом - одно и то же лицо!

Джек и Питер остановились как вкопанные.

- Иди ты! А ты не ошибся? Ты же спросил его, не его ли это собака лает, а он сказал, что у него нет собаки! - Питер только что не кричал. Колин толкнул его в бок: как бы их кто не услышал!

- Тише ты! Мы, может, напали на важную тайну. Давайте потише.

- Дело закручивается интересное, - сказал Питер. - Не мешкая двинем-ка во двор и обшарим его. Парень остался в "Волнорезе", значит, он нам не помешает.

- Пошли, - согласился Колин. - Ах, чтоб тебя: на горизонте - Сьюзи!

И впрямь - Сьюзи собственной персоной, запыхавшись, на всех парах подлетела к ним.

- Питер! Я знаю, что Джордж вышел из Тайной Семерки. Ну пожалуйста, пожалуйста, прими меня. Джек, скажи Питеру, чтобы он меня принял.

- Нетушки! - хором сказала троица.

- Благодарствуем за честь, но мы уже нашли седьмого, - добавил Питер.

- Вот досада! Никак не думала, что опоздаю, - выпалила Сьюзи и с этими словами умчалась на всех парусах.

- Ну и нахалка! - воскликнул Джек. - Ей-ей, второй такой днем с огнем не найти. А теперь двинем небыстрому, пока Сьюзи не пришло в голову пойти следом за нами. Нет, ну что за нахалка!

До Плейн-сквер ребята добирались минут пятнадцать - она была на другом конце города. Пересекли площадь, и Колин стал высматривать проулок, по обеим сторонам которого стояли бы высокие дома.

- Да от Плейн-сквер отходят два, а то и три таких проулка, - сказал Питер. -Какой из них нам нужен, Колин?

Колином овладела нерешительность.

- При дневном свете все выглядит по-другому, - сказал он. - Мне кажется, вот этот. Но точно я вам скажу, как только увижу тот двор. Мне его вовек не забыть, такой грязищи, как там, я сроду не встречал.

Проулок оканчивался забором, за которым разместилась детская площадка. На ней резвились девчушки: одни разъезжали на трехколесных велосипедах, другие катали взад-вперед кукол в колясках. Вытаращив глаза, они смотрели на мальчишек.

- Не тот, - сказал Колин. Ребята пошли назад и свернули в другой проход между домами.

- На этот раз без ошибки, - сообщил Колин. - Вот дверной проем, где я спрятался от того парня.

Они дошли до конца проулка, и Колин закричал:

- Он! Тот самый двор! Вот и ящики, целая груда, а вот и ржавая коляска со сломанными колесами, я их запомнил. Сюда парень отвел пса, здесь оставил и вернулся уже без него.

Мальчишки озирались по сторонам. Во двор, окруженный со всех сторон глухим забором, выходили пыльные окна окружающих домов, и Питер испугался: а что если кто-то откроет окно и велит им убираться подобру-поздорову?

- Послушайте, - он понизил голос. - Давайте сделаем вид, будто мы потеряли мячик или что-то еще, на случай, если нас заподозрят и захотят вытурить отсюда. У кого есть мяч?

У Колина оказался при себе пинг-понговый шарик - сойдет! Он бережно положил шарик в кучу мусора, и ребята вроде бы принялись его искать. На деле же, конечно, их интересовало место, куда парень мог спрятать пса.

Они перевернули двор вверх дном и, так как им никто не препятствовал, орудовали все более дерзко. Из тихого, пустынного, огороженного со всех сторон двора был только один выход - через проулок. Двор служил свалкой для картонных коробок, ящиков, битой посуды, мешков и всякого мусора.

- Чего тут только нет, только пса не хватает! - подытожил Питер. - Мы вроде бы в каждый ящик, в каждую коробку заглянули, все закоулки обшарили. Да от нашего шума любой бы пес залаял, куда его ни спрячь. Видно, из этого двора можно выбраться не только через проход. Здесь должен быть лаз, и широкий, чтобы пес мог протиснуться через него.

Они отодвинули от забора все коробки и ящики, но ни щели, ни дыры в нем не обнаружили. Да, загадали им загадку!

Джек присел передохнуть на большую коробку, валявшуюся посреди двора. Колин, любитель подурачиться, налетел на него и затеял возню, пытаясь спихнуть с коробки. Оба упали, и коробка перевернулась.

- Тише вы, - приструнил их Питер. - Всего одну коробку перевернули, а сколько шуму наделали!

Колин и Джек с улыбками вскочили и принялись отряхиваться. Вдруг Питер вскрикнул, схватил Джека за руку, стал тыкать пальцем в землю у его ног.

- Посмотри - видишь? Сюда собаку могли пропихнуть?

Троица уставилась вниз, на ноги Джека. Он стоял на железной крышке люка, ведущего, по-видимому, в угольный подвал.

- Люк замаскировали коробкой, - Питер разволновался. - А мы ведь все коробки передвинули, кроме этой. Но кто бы мог подумать, что под ней люк? Мы вообще ни о каких люках и подвалах не думали! Джек, отойди, давайте осмотрим получше.

Ребята опустились на колени и стали разглядывать крышку.

- Недавно ее отодвигали, - сказал Питер. - Иначе в щели непременно набилась бы грязь. Я не я, Колин, если бультерьера не спустили через этот люк в подвал, на что хочешь спорим!

- Но с какой стати спускать отличного пса в подвал? - недоумевал Колин. - Это прям из ряда вон! И вообще непонятно, для чего в этом маленьком дворике угольный подвал. По этому проулку ни одна телега с углем не проедет.

- Зато угольщик с мешком пройдет, дурачина ты! - сказал Питер. Давайте попробуем поднять крышку. Хочу заглянуть вовнутрь - нет ли там чего любопытного?

Открыть крышку оказалось совсем не просто, такой она была тяжеленной. Питер даже разозлился на нее. Но в конце концов крышку все же подняли, отодвинули в сторону, и ребята разом сунулись в люк, стукнувшись при этом головами.

- Первым смотрю я, - не терпящим возражений тоном сказал Питер. - Я глава Семерки или не я?

Колин и Джек не стали перечить.

Наконец Питер высунул голову из люка, на лице его было написано явное разочарование.

- Там темно, как, ну как... в угольном подвале! - сказал он. Ничегошеньки не видно. У кого есть фонарик?

- У меня, - откликнулся Колин. Но и фонарик не помог! Сколько они ни светили в темную дыру - никаких результатов. Собакой там и не пахло! Кстати, не обнаружили они там и угля. Страшная глубокая дыра зияла черной пустотой!

- Э! Э... Кто хочет прыгнуть вниз? - спросил Питер.

УГОЛЬНЫЙ ПОДВАЛ

Ни у кого не было ни малейшего желания прыгать в подвал. Во-первых, отверстие казалось узковатым, во-вторых, до дна лететь далековато, а в в-третьих, кто его знает, что ожидает юного смельчака, который очертя голову прыгнет в люк?

- Н-да, должен заметить, на мой взгляд, глупо лезть в люк, толком не разобравшись во всей этой истории, - сказал наконец Питер. - Если я тебя правильно понял, Колин, ты считаешь, что пса столкнули вниз?

- Не уверен, - Колин был озадачен. - Во всяком случае, во дворе мы его не нашли - ни живого, ни мертвого. В дыре тоже пусто. Мне кажется, люк ведет в подземелье, и, похоже, довольно большое. Но я никак не пойму, зачем понадобилось сбрасывать прекрасного пса в угольный подвал? Не вижу здесь никакого смысла.

- Давайте-ка лучше закроем люк и пойдем домой, - предложил Питер. - Уже смеркается. Мне бы не хотелось к ночи оставаться на этом мерзком дворе. Притом что вокруг ни души.

Питер взялся за крышку, но Колин остановил его.

- Погоди-ка. Есть у меня одна мыслишка. - Он сунул голову в люк и свистнул. А уж Колин умел свистеть, как никто, - резко, пронзительно, так что уши закладывало. Оглушительный свист подхватило эхо и долго, все удаляясь, разносило его по подвалу.

- Ты зачем это? - Питер напустился было на Колина, но догадливый Джек толкнул его в бок: молчи, мол. Колин тем временем прислушивался, он так и не вытащил голову из люка. Ага, что-то слышно, но что? Так, вот снова эти звуки. А теперь - затихли.

Колин оторвался от люка, глаза у него сверкали.

- Пес где-то внизу, это точно, - сказал он. - Он услышал мой свист, я услышал его лай, но откуда-то издалека. Бог весть откуда.

- Да ну? Правда слышал? - Питер изумился. - Со свистом ты это здорово придумал, Колин. Теперь мы знаем наверняка, что пес в подвале, а значит, парень сбросил его в люк. Да, эту историю стоит распутать.

- И подвернулась она нам, как и всегда, нежданно-негаданно, - сказал Колин. - Ну, что будем делать дальше? Можно бы спуститься в подвал, но если взять и просто-напросто спрыгнуть вниз, переломаем ноги, а веревочной лестницы у нас нет.

Наступило молчание. Ребята присели на корточки и задумались.

- Подвал явно уходит под один из этих домов, - сказал наконец Джек. Вопрос только, под какой? Ответ: да практически под любой, ведь люк точно посреди двора.

- Ну и что? А нам разве не все равно? - спросил Питер.

- Очень может быть, что совсем не все равно, - ответил Джек. - Мы могли бы разузнать, не занимается ли собаками одна из фирм, размещающихся в этих домах.

- Что ж, это мысль, - не слишком уверенно сказал Питер. - Во всяком случае, давайте задвинем крышку и поставим коробку на место. Нельзя допустить, чтобы они заподозрили, что мы напали на их след.

Так и сделали. Вскоре люк был так же хорошо замаскирован, как и до их прихода.

- Уже почти совсем стемнело, - сказал Питер. - Пожалуй, нам лучше пойти домой. Мама будет беспокоиться, куда я запропастился, к тому же я еще уроки не сделал, чтоб их! Трудно зубрить французские глаголы, когда голова занята только тем, как бы распутать эту тайну.

- Смотрите! - воскликнул Джек, когда они уже повернулись к выходу. Смотрите, только в одном из этих домов светится окно. Может, именно под него уходит угольный подвал? Как по-вашему, в подвале кто-нибудь присматривает за бультерьером? Ведь ему, должно быть, страшно одному.

Ребята не отрывали глаз от окна, одиноко горящего в темноте.

- Это дом слева, - сказал Питер. - Угловой. Пошли посмотрим, какая фирма там помещается. Вдруг что-нибудь да узнаем. Хотя вполне возможно, что свет в окне не имеет никакого отношения к нашей тайне.

Темным проулком они вышли на улицу и повернули к дому, в котором, по их расчетам, светилось окно. Колин направил фонарик на нечищеную медную табличку у парадного подъезда.

- "Ассоциация производителей высоковолокнистой мешковины", - прочел он. -Что бы это могло значить? Но, судя по дому, производители мешковины давным-давно приказали долго жить. Какой унылый, запущенный дом! Его, наверное, не красили лет сто!

- Должно быть, этот дом - один из тех, которые муниципалитет наметил к сносу, - сказал Джек. - Я знаю, кое-какие дома в этом районе уже сносят, такие они старые. А теперь пошли отсюда!

- Смотрите! - Питер оттащил друзей в сторону. - Дверь открывается!

И точно. Затаившись в тени дома, ребята ждали, что же будет дальше. Кто-то вышел, тихо притворил за собой дверь и спустился по ступенькам. Это оказался высокий, сутулый мужчина. Стараясь держаться в тени, он направился к Плейн-сквер.

Ребята, не сговариваясь, пошли за ним следом; туфли на резиновом ходу скрадывали шум шагов. Мальчишки знали, что за углом стоит фонарь, и рассчитывали разглядеть незнакомца в его свете. Кто он?

- Будем следить, - прошептал Питер. -Айда.

ДВЕ ВСТРЕЧИ, И ПРИТОМ ОЧЕНЬ ИНТЕРЕСНЫЕ

Фонарь за углом на миг осветил высокого мужчину, и тут же его вновь скрыла темнота. Питер попытался с одного взгляда запомнить как можно больше подробностей. Вот уж кто бы ничего не упустил, так это Дженет. "Хотя и ей пришлось бы трудновато", - подумал Питер. Незнакомец так низко нахлобучил шляпу, что лица не разглядеть. Похоже, слегка прихрамывает. Нет, мне нипочем его не узнать при встрече. Вот досада-то!

Мужчина быстро удалялся в сторону автобусной остановки. Теперь следить за ним особого труда не составляло: улица была многолюдная.

- Сейчас он сядет в автобус, -сказал Колин.

- Надо проследить, на какой. А что если нам тоже сесть и разглядеть его как следует?

- Идет, - решил Питер. Он забыл и о позднем времени, и о несделанных уроках, вообще обо всем, так его увлекла слежка. Им выпал шанс раскрыть тайну! Ну, можно ли тут останавливаться на полпути!

Мужчина направился ко второму из двух автобусов, поджидавших пассажиров.

- Автобус на Пилберри, - сказал Питер. - Садимся тоже, вперед.

Ухватившись за поручень, мужчина поднялся на подножку. За ним потянулись другие пассажиры. Ребята тоже собрались войти в автобус, но кондуктор преградил им путь.

- Извините. Все места заняты. - Он дернул звонок, автобус взревел и отъехал.

- Вот незадача, - Питер огорчился. - Ведь мы могли бы проследить его прямо до самого дома.

- Да ладно, вообще-то он вряд ли имеет отношение к этой истории с псом, так я думаю, - сказал Колин. - Устроили бы погоню, а потом выяснилось бы, что это всего-навсего безобидный клерк, который спешит домой после трудового дня.

- Питер! Колин! А вы обратили внимание на его руку, когда он схватился за поручень? - Голос Джека дрожал от волнения.

- Нет. А что? - в один голос спросили ребята.

- А то, что у него не хватает двух пальцев, и рука кривая, - сказал Джек. - Вы что, забыли про донесение Дженет, забы...

- Ну и ну! - воскликнул Питер. - Так это тот самый мужчина, который приехал на поезде из Пилберри в субботу утром! И она его запомнила! Шляпа низко нахлобучена, слегка прихрамывает, с рукой какой-то непорядок...

- И пальто с широченными плечами, - добавил Колин. - Все сходится. Это тот самый человек. Но погодите, предположим, мы встретили человека, которого видела и Дженет, ну и что особенного? Я что хочу сказать: это чистая случайность, ничего особенного тут нет.

- Да, ты прав. И в самом деле, ничего особенного. - Джек сник. - Просто мне показалось это странным, только и всего. Не исключено, что мы делаем из мухи слона и это обычный человек, который спешит с работы домой.

Они снова пересекли площадь и дошли до прохода, ведущего в таинственный двор. Вдруг из проулка, едва не сбив их с ног, выскочил какой-то человек.

Из-за темноты они не сразу разглядели его, но, когда тот проходил под фонарем, Джек заметил в его руке какой-то ремешок.

- Смотрите, поводок, - понизив голос, сказал он. - А где же пес? О, да это же наш знакомец из "Волнореза"!

- Тот, которого я видел вчера с собакой! - Колин чуть не запрыгал от волнения. - Что он опять здесь делает? Уж не отвел ли он во двор и не столкнул ли в люк еще одного пса? Ну и ну! Да, как ни крути, дело темное! Что-то здесь нечисто!

Они пошли за парнем, стараясь держаться от него на почтительном расстоянии. Вот он завернул за угол и исчез из виду. Ребята тоже завернули за угол - и тут их ждал пренеприятный сюрприз!

Из дверного проема на них выскочил парень и схватил Колина и Питера. В глаза им ударил свет фонаря.

- Ага, старые знакомые! Члены знаменитой Тайной Сыскной Шайки, или как вы там себя именуете! Я так и думал, что вы установите за мной слежку. Так вот, вашего дружка, как бишь его там, Джорджа, я отвел к родителям, и ему здорово нагорело, в другой раз поопасется таскаться за людьми в темноте. А вас я отведу в полицию - они вам зададут перцу, чтобы не приставали к людям!

- Вот и отлично! -не растерялся Питер. - Ведите нас в полицию. Мы не против. Пошли.

Парень растерялся. Он явно не ожидал, что Питер поймает его на слове. Ребята угрюмо переминались с ноги на ногу.

- А где ваш пес? - вдруг выстрелил вопросом Колин.

- Да ты что? Нет у меня никакого пса! - взвился парень. -У тебя одни собаки на уме. Ты уже спрашивал меня об этом сегодня днем.

- А раз у вас нет собаки, зачем вам тогда поводок? - не отставал Колин.

- Слушайте, да вы кто вообще такие, чтобы приставать с дурацкими вопросами, лезть в чужие дела, выслеживать? Чего вы ко мне привязались с этими вашими псами? Что у вас на уме?

Ребята оставили его вопрос без ответа.

- Так поведете вы нас в полицию или не поведете? - спросил Джек. - Если вы готовы идти в полицию, то и мы готовы. Можете плести там, что угодно, но и нам есть о чем рассказать.

- Испугали до смерти! - Парень едва удерживался, чтобы не исхлестать их поводком. - Вы мне надоели. А ну, живо домой, и чтоб я вас больше не видел!

И сердито зашагал прочь.

- А ведь он побоялся отвести нас в полицию. Интересно, почему? - Питер посмотрел парню вслед. - До чего же странный и подозрительный тип!

После таких увлекательных событий возникла необходимость как можно скорее собрать Тайную Семерку. Члены Семерки были просто обязаны обсудить все, что произошло за последние дни, во всем разобраться. И в четверг перед дневными уроками Питер созвал короткое, всего на полчаса, собрание.

- Какая жалость, что с нами нет Джорджа! - огорчилась Дженет. - Ему было бы так интересно.

- А почему бы нам не рассказать ему о последних событиях? - спросил Джек. - На собрании он присутствовать не может, это ясно, но, хоть убейте, не понимаю, что нам мешает держать Джорджа в курсе. В конце концов с его первой слежки все и началось.

- Так-то оно так, но Джордж больше не член Тайной Семерки. - Питер терпеть не мог, когда нарушались правила. - О том, чем мы занимаемся, могут знать лишь члены Семерки, и больше никто. А иначе никакое мы не тайное общество.

- Гав! - Скампер стукнул хвостом по полу. Видно, пес считал своим долгом принимать участие в спорах: как-никак он стал полноправным членом общества.

- Давайте поставим вопрос на голосование, - сказала Дженет. - Я тоже не люблю, когда правила нарушаются, но в том, что Джордж не с нами, не его вина. Для меня он по-прежнему один из нас.

Вопрос поставили на голосование, и, к счастью, все присоединились к Дженет. Джорджу, безусловно, надо рассказать обо всех последних событиях. Это его хоть чуточку утешит. Скампер, когда спросили его, так громко гавкнул, что все поняли: он тоже "за". В протокол собрания торжественно записали, что члены Тайной Семерки все как один считают своим долгом держать Джорджа в курсе их дел.

Завязался оживленный спор. Ребята перебивали друг друга, и Питеру пришлось их приструнить, потребовав, чтобы они говорили по очереди.

В конце концов все согласились, что мужчина, который вышел из дома с единственным освещенным окном и сел в автобус, и тот тип, которого Дженет видела на вокзале - одно и то же лицо.

- По всей видимости, он живет в Пилберри, - размышляла Дженет. -Я видела, что он сошел с поезда из Пилберри, а вы видели, как он сел в автобус на Пилберри. И при всем том я не уверена, что нам так уж важно знать, где он живет. Не исключено, что он не имеет никакого отношения к пропаже собак.

- А мы что говорим! - воскликнул Джек. - Но, если мое чутье меня не обманывает, он все-таки может быть связан с этим делом, поэтому мы должны следить за ним в оба. Ты так хорошо описала его, Дженет, что мы его сразу узнали!

От такой похвалы Дженет расцвела, а Пэм и Барбара горько пожалели, что прохихикали тогда свое задание на автобусной остановке. Ну ладно, зато уж в следующий раз они тоже не подкачают!

Ребята долго и обстоятельно говорили про подвал.

- Ясно, что по вечерам парень тайком отводит собак в тот двор, спускает в люк, а сам уходит. Вопрос только, зачем он это делает? - спросил Колин. Как по-вашему, там есть кто-то, кто принимает от него собак? Понимаете, ведь должен же кто-то за ними присматривать?

- Верно. Вот только зачем сбрасывать собак в подвал, прятать их? возмутился Джек. - Вот что мне хотелось бы знать. Собак ведь жалко. Надо напустить на этих типов Королевское общество защиты животных. Сбрасывать собак в подвал, оставлять их там в темноте - самая настоящая жестокость! А что если их там вообще не кормят и не поят!

- Нет никакого смысла морить собак голодом, - сказал Питер. - Они наверняка краденые. Это яснее ясного. Мы видели одного из этих псов. Ты, Колин, сказал, что это прекрасный бультерьер, а значит, очень дорогой, и за него можно выручить хорошие деньги.

- Наверное, вчера вечером, когда мы наткнулись на этого парня, он только что отвел очередного пса, и тоже из дорогих, - догадался Джек. - Ну и ну! А вдруг в подвале полным-полно дорогих чистопородных собак, и притом краденых? Как вы думаете? Нет, мы этого так не оставим!

- Бедные песики! - сказала Пэм. - Каково им в подвале? Я очень-очень надеюсь, что там за ними есть кому присмотреть.

Наступило молчание. Все думали об одном: необходимо во что бы то ни стало вызволить собак! Необходимо пробраться в подвал и обыскать его!

Колин, Пэм и Джек заговорили одновременно и притом так громко, что Питеру пришлось призвать их к порядку, постучав по ящику.

- Тихо! Я же сказал: говорите по очереди. Кто и что может предложить? Пэм, что ты хотела сказать?

- Мне пришла в голову одна мысль, и, по-моему, неплохая, - ответила та. - Что если почитать в газетах объявления о пропавших и украденных собаках и посмотреть, много ли вообще таких сообщений?

- Отличная мысль, - сказал Питер, и Пэм его похвала очень обрадовала. Так мы и сделаем.

- А что если вдобавок сходить к полицейскому участку и почитать объявления? - спросил Джек. - Там часто вывешивают списки с описанием пропавших животных.

- Это ты здорово придумал, - одобрил Питер. - Есть еще предложения?

- Мы должны обыскать подвал, - сказал Колин. - И я вот подумал: а не пробраться ли нам в дом, откуда вышел тот мужчина, и не проверить, соединяется ли тамошний подвал с угольным? Правда, нам может здорово нагореть. Кажется, это называется чем-то вроде "незаконного проникновения".

- Верно. На это мы не пойдем. - Питер был тверд. - Закон недопустимо нарушать даже ради благих целей. Придется пробираться через угольный люк, хотя, по правде говоря, особого смысла я в этом не вижу. А теперь давайте разрабатывать план.

- Прежде всего надо распределить обязанности, - сказал Джек. - Питер, дай каждому из нас задание, и мы будем их выполнять. Ура! Тайная Семерка снова разворачивается на полную катушку!

ЗАДАНИЯ РАСПРЕДЕЛЕНЫ

Все без исключения получили задания!

- Пэм и Барбара, вы пролистаете как можно больше газет и посмотрите, много ли там объявлений о пропаже дорогих собак, - сказал Питер.

- Будет сделано, - ответили девочки.

- Но попрошу на этот раз отнестись к заданию со всей серьезностью, - не преминул укорить подруг Питер. - А ты, Дженет, сходи к полицейскому участку, почитай там объявления и заодно навести Джорджа, благо он живет неподалеку. Расскажи ему наши новости. Его сегодня из-за кашля не пустили в школу, и он будет тебе рад.

- Будет сделано, - Дженет очень обрадовалась такому заданию.

- А ты, Колин, и ты, Джек, вечером отправитесь со мной и Скампером в подвал, - понизив голос, сказал Питер, и стало ясно, что шутки кончились и он полон решимости во что бы то ни стало распутать эту историю. - Колин, возьми свою веревочную лестницу. Она не очень длинная - в самый раз для спуска в дыру. Прихватите с собой фонарики и наденьте резиновые туфли.

- Есть, Питер! - Мальчики были взволнованы. Вот это приключение!

- Гав-гав! - отозвался Скампер.

- Он тоже говорит: "Будет сделано!" Скампер, миленький ты мой, ты же все-все понимаешь, - ликовала Дженет.

- Завтра четверг, - напомнила Пэм. - Вы что, забыли: вы же, все трое, приглашены к Ронни? Так что сегодня вам особенно не развернуться.

- Вот те на! Ну просто из головы вон! - сказал Питер. - Раз так, придется обследовать подвал в пятницу. Ну уж вы, девочки, приступайте к делу сегодня же. А теперь мы, похоже, все обсудили и можем разойтись. Как раз поспеем к началу уроков.

Ребята высыпали из сарая, за ними, горделиво помахивая хвостом, бежал Скампер. Пэм и Барбара решили сразу после школы отправиться в библиотеку, просмотреть колонку объявлений "Пропажи и находки". Засев в читальном зале, чем немало удивили библиотекаршу, они обложились подшивками самых разных газет, в том числе и местных.

Их ждало немало интересных открытий.

- Смотри-ка, Пэм, - Барбара ткнула сначала в одно, потом в другое объявление: "Потерялась или украдена породистая борзая", "Потерялся или украден чистокровный бультерьер". - Может, это тот самый бультерьер, которого видел Колин! Здесь указаны фамилии и адреса хозяев, они из нашего графства.

- И я нашла интересное объявление, - сказала Пэм. - "В понедельник, шестнадцатого числа, потерялась красивая чистопородная гончая. Отзывается на кличку Салли". Адрес опять же местный. Похоже, здесь орудует шайка, промышляющая кражей породистых собак.

- А вот еще объявление! - воскликнула Барбара. - "Украдена чистопородная восточноевропейская овчарка, хорошо обученная, отзывается на кличку Тюк". Вот это да! А вдруг все собаки в том подвале и наши ребята их найдут?

- Что тот ворюга делает с ними, как по-твоему?

- Перепродает, что же еще? За них же можно выручить кучу денег, ответила Барбара. - Или возвращает за вознаграждение. Видишь, за овчарку обещают вознаграждение - сто фунтов.

- Интересно, что Дженет выудит из объявлений около полицейского участка! -сказала Пэм. - Мы с тобой, во всяком случае, недаром провели время. Питеру не к чему будет придраться!

А Дженет до вечера так и не удалось вырваться из дома, но на другой день она, наспех проглотив обед, помчалась к полицейскому участку. Так, сначала туда, а потом к Джорджу с последними новостями.

Лишь в одном из вывешенных там объявлений речь шла о собаках. В нем сообщалось, что собак, которые будут гоняться за овцами, пристрелят на месте. Дженет всем сердцем понадеялась, что Скампер никогда не сделает такую глупость. Да нет же, ему и в голову не придет - у отца вон сколько овец, а Скампер на них и не смотрит. Если бы его застрелили, это было бы ужасно!

Она взглянула на соседнее объявление. В нем описывался преступник, которого разыскивает полиция. Дженет с интересом прочла:

"Джон Уилфрид Пейс, 71 год. Рост невысокий, горбится.

Лысый, с косматыми бровями и бородой. Голос хриплый, я

Походка шаркающая. На правой щеке шрам".

"При встрече я непременно узнаю его, - подумала Дженет и попыталась представить согбенного старичка, лысого, бородатого, с пересекающим щеку шрамом. - А теперь пора к Джорджу, не то я опоздаю в школу".

Джордж очень обрадовался Дженет. Он чувствовал себя уже неплохо, но мама решила подержать его до понедельника дома, потому что он все еще кашлял.

- Я пришла к тебе с последними новостями про Тайную Семерку, - начала гостья. - Нас никто не услышит? Хотя ты теперь не член Семерки, мы решили держать тебя в курсе наших дел и как один за это проголосовали. У меня целая куча новостей для тебя, Джордж. И одна увлекательнее другой!

И Дженет толково рассказала ему обо всем. После ее ухода Джордж приуныл. "Тут такое творится, а я в стороне", - думал он.

Вдруг его осенило: а с какой, собственно, стати он должен оставаться в стороне? Почему бы ему не отправиться в тот двор и не посмотреть, как ребята спускаются в подвал? Не обязан же он докладывать им, куда идет. А двор он и сам разыщет. "Решено, иду туда! Тайная Семерка, я с тобой, пусть и без твоего ведома! Ура!"

В ПОДВАЛЕ

У Ронни было очень весело, мальчики и Дженет так разыгрались, что и думать позабыли о захватывающей тайне, которую им предстояло разгадать.

Но тут мама Ронни затеяла игру, которая напомнила им о делах Тайной Семерки. Она внесла поднос, заваленный всякой всячиной.

- А теперь смотрите хорошенько! - сказала мама. - На подносе лежат двадцать самых разных предметов. Смотрите внимательно, через минуту я унесу поднос, а каждый из вас возьмет по листку бумаги и постарается перечислить как можно больше предметов. Эта игра выявит, кто из вас самый наблюдательный.

Нетрудно догадаться, кто победил, - ну конечно же, Дженет! Она запомнила все двадцать предметов. Питер был очень горд.

- Я слышала, Дженет, что ты входишь в тайное общество, - сказала мама Ронни, вручая ей приз - коробку конфет. - Наверняка ты там одна из лучших.

Вот тут-то ребята и вспомнили о том, какие захватывающие дела предстоят им завтра. Интересно, что их ждет в подвале?

Провести собрание по всей форме они явно не успевали, поэтому Дженет, Пэм и Барбара наспех доложили Питеру, что им удалось и что не удалось разузнать о потерянных и пропавших собаках. Питера их сообщения очень заинтересовали, особенно когда он услышал, что в большинстве объявлений речь шла о собаках из их графства.

- Судя по всему, воры окопались где-то поблизости, - сказал Питер. - А раз так, то почему бы и не в подвале? Мне очень хотелось бы сквитаться с этим гнусным парнем, который устроил Джорджу такую пакость. Я ни капли не сомневаюсь, что он замешан в этом деле!

К семи вечера совсем стемнело. Трое ребят и Скампер встретились на улице, где жил Питер, и оттуда отправились в путь. Колин нес свою веревочную лестницу, все прихватили с собой фонарики. Мальчики горели от нетерпения.

Вечер был темный, сеялся мелкий дождичек. Ребята подняли воротники. Шли с оглядкой, опасаясь, как бы на них из-за угла снова не наскочил тот парень. Очень он был им не по душе. Честно сказать, в глубине души каждый его даже побаивался. В холодном взгляде его глаз, в злом оскале рта им чудилось что-то зловещее.

Оставив позади Хартли-стрит, они пересекли площадь. Мимо проехал автобус, за ним пронеслись одна за другой несколько машин. До проулка оставалось несколько шагов.

- Как вы думаете, а вдруг этому типу вздумается именно сегодня привести очередного пса? - шепнул Джек. - Нам надо быть начеку! Не хотелось бы, чтобы он нас застукал, когда мы полезем в подвал!

- Ладно, когда мы с Джеком полезем вниз, ты будешь стоять на стреме, сказал Питер. - А потом рванешь к люку и спустишься вслед за нами. Если этот парень нас накроет, мы влипнем, и еще как! Стоит ему закрыть люк - и нам не выбраться. А изнутри люк нам не открыть - крышка слишком тяжелая.

От такой перспективы ребята помрачнели и стали вести себя еще более осмотрительно, то и дело оглядывались - не идет ли кто за ними следом. Но в проулке было безлюдно, и ребята спокойно дошли до двора. Темень там стояла кромешная.

Ребята остановились, прислушиваясь, Скампер тоже замер у ног. Вроде бы никого нет, иначе они уж точно услышали бы хоть какой-то шорох. Но ничто не нарушало тишину. Пожалуй, можно зажечь фонарики и двинуться к люку.

Они откинули коробку, подняли тяжеленную крышку. Питер посветил в люк. Грязная дыра зияла черной пустотой. Колин размотал веревочную лестницу и перекладина за перекладиной спустил вниз. Скампер наблюдал за процессом с нескрываемым интересом.

Ребята заглянули в люк - есть, нижняя ступенька лежала на дне подвала. Колин крепко-накрепко привязал лестницу к ближайшему каменному столбу.

- Теперь, Джек, иди к выходу и карауль, пока мы не спустимся, прошептал Питер. - А как только я тихонечко свистну, подойдешь.

Джек кинулся к выходу. Колин вызвался лезть первым. Переступая с перекладины на перекладину, он спустился до конца. Посветил вокруг фонариком. Он стоял посреди просторного угольного подвала. Под ногами у него то и дело что-то похрустывало. "Не иначе как угольная крошка", - смекнул он.

- Иду за тобой, - шепнул Питер. - Внимание! Я спускаюсь вместе со Скампером! - Через минуту он стоял рядом с Колином. Только тогда Питер подал знак Джеку присоединиться к ним.

Наверху послышались шаги, и вскоре Джек с улыбкой до ушей тоже очутился в подвале.

- Послушайте, из этого подвала наверняка должен быть выход. - Питер водил фонариком по сторонам. - Смотрите-ка, это что там - дверь?

- Точно, - сказал Джек. - Скорее всего она ведет в другой подвал или в какое-то подсобное помещение. Действовать, надо с оглядкой и держать ухо востро!

- Никто не видел, как мы спускаемся, - вот что хорошо! - заметил Питер.

Но он ошибался. Кое-кто их видел. Правда, в темноте он различал их с трудом, зато слышал перешептывания и знал, что происходит. Интересно, кто бы это мог быть? Джордж, кто же еще!

Он все-таки осуществил свой план: разыскал двор с угольным подвалом и, притаившись, следил за друзьями. Член он там Тайной Семерки или нет, но стоять в стороне не намерен!

СОБЫТИЯ В ПОДЗЕМЕЛЬЕ

Ребята осторожно прикоснулись к ручке двери. Скампер не отставал от Питера, он тоже был очень взволнован. Питер сердился, что пес так громко сопит, но тот ну ничего не мог с собой поделать!

Дверь с легким скрипом отворилась. За ней было темно. Питер с опаской посветил фонариком. Перед ними тянулся коридор, в конце его виднелись ступеньки, а над ними - закрытая дверь.

Ребята подошли ко второй двери, повернули ручку. Интересно, заперта или нет? Нет, не заперта. Дверь приотворилась, и Питер заглянул в щелочку. Не видно ни зги. Он посветил фонариком.

Они оказались в обширном подземелье, расположенном под большим домом. Низкий потолок тут и там подпирали кирпичные столбы. Подвалы уходили в разные стороны.

Скампер услышал шум и насторожился, склонив голову набок. Питер это заметил и тоже прислушался. Тишина. Впрочем, куда ему до Скампера с его слухом!

Ребята двинулись вперед, то и дело останавливаясь и прислушиваясь. Им было жутковато очутиться так глубоко под землей в заброшенных темных подвалах, которые тянутся неизвестно куда. И пахло здесь тоже очень странно - затхлостью, прелью, сыростью.

Они наткнулись еще на одну дверь, на этот раз деревянную, и перед ней Скампер прямо-таки зашелся от волнения. Питеру стоило большого труда уговорить его не лаять. Открыв массивную деревянную дверь, они поняли, что так взбудоражило пса. Собачий вой - вот что это было! Скампер тоже взвыл и рванул вперед. До них донеслись лай, тявканье. И снова вой.

- Там сидят взаперти собаки, - шепнул Питер. - Наши подозрения оправдались. А теперь, Бога ради, старайтесь не шуметь!

Они очутились в длинном узком подвале, тускло освещенном одной-единственной лампой. На деревянной скамье вдоль стены стояли клетки. В них сидели пять или шесть собак, глаза которых в полумраке горели красным огнем.

Больше в подвале никого не было. Ребята подошли поближе к клеткам, собаки, подозрительно оглядывая их, заурчали, но тут Скампер в знак приветствия взвизгнул, и остальные тоже завизжали, заскребли стенки клеток.

- У них и еда есть, и вода, - шепнул Питер. - Смотрите-ка, вон тот славный пудель, которого укачало в машине! Помнишь, Джек? Я уверен, что это тот самый пудель.

- Конечно, он, - подтвердил Джек. - Гляди-ка, Колин, а вон бультерьер! Не иначе, тот, которого мы видели с парнем из "Волнореза".

Колин кивнул. Он очень любил собак, и они тут же прониклись к нему расположением, тянулись сквозь прутья лизать его руки.

- А вот и борзая, и потрясающая овчарка! - сказал Питер. - Ручаюсь, это те самые собаки, о которых Пэм с Барбарой прочли в газетах. А вот и далматинский дог! Привет, Крапушкин! Ну ты и красавец!

Собаки быстро признали ребят за своих отчасти благодаря Скамперу: так дружелюбно тот их приветствовал. Питер стоял перед клетками и разглядывал собак, прикидывая, что же делать дальше.

- А что если нам выпустить собак из клеток, связать одной веревкой и через люк вытащить" наверх? - предложил он.

- Да ты что? - удивился Колин. - Собакам нипочем не влезть по веревочной лестнице, и потом, если их выпустить из клеток, они как пить дать передерутся.

- Тихо, сюда кто-то идет! - вдруг сказал Джек, а Скампер предупреждающе зарычал. Ребята отошли в темный угол и затаились.

В подвал, шаркая, вошел сгорбленный старикашка, в руке он нес фонарь. Его голова поблескивала в тусклом свете - она была лысая, как коленка. Рядом с ним трусила собачонка, явная дворняга, и старикашка скрипучим голосом вел с ней разговор.

- Идем, идем. Звоночек, посмотрим, как тут наши господа живут-поживают, все ли у них в порядке. Они перед нами дерут носы, ну да нам на них плевать, верно я говорю?

Не переставая болтать с семенящей у ног собачонкой, старик ковылял вдоль клеток.

- Ах вы, задаваки вы мои, господа вы мои важные, нынче вам впору позавидовать моему Звоночку. Вы своих хозяев лишились, а его вот он, при нем! Кто знает, может, вы все и на вес золота, но чего бы вы только не дали, чтобы вас выгуляли, нет, что ли? А вот Звоночка я выгуливаю два раза в день! Скажи им, Звоночек, скажи!

Но Звонок уже не слушал своего хозяина. Он учуял чужих и с яростным лаем рванул к ребятам, затаившимся со Скампером в темном углу.

Старик поднял фонарь и уставился на ребят.

- Смотри-ка, никак к нам опять гости пожаловали? Небось, пришли наших господ навестить? Погоди-ка, погоди-ка, да это же всего-навсего мальцы!

Питер, Джек и Колин вышли на свет. Старикашка не внушал им страха.

- Как попали сюда эти собаки? - спросил Питер. - Кто их сюда привел? Чьи они? Зачем вы их здесь держите?

Старикашка растерянно моргал.

- Собаки... что с них возьмешь - прибегают, убегают, - проскрипел он. Сегодня прибегут, завтра убегут. Проберутся через люк, ну и...

Его слова заглушил лай, и ребята так и не узнали, что он хотел сказать. Послышались чьи-то шаги. Кто же это?

- А вот и начальничек пожаловал. - Старик ехидно захихикал. - Теперь вам несдобровать. Вот запрет он вас в клетки, посмотрим тогда, что вы запоете!

НЕПРИЯТНЫЕ СЮРПРИЗЫ

Из темноты неторопливо вышел человек.

- Вы что здесь делаете? - спросил он. Ребята как по команде обернулись.

Это был тот сутулый, сухопарый мужчина, которого они проводили до автобуса. Все сходилось - низко надвинутая на лоб шляпа, широченные плечи, увечная рука. Правда, лица его они и теперь не могли разглядеть: его затеняли поля черной шляпы.

Ребята молчали, не зная, что сказать - их застигли врасплох. А незнакомец неожиданно открыл ближнюю к нему клетку и крикнул:

- Тюк, стеречь!

Здоровенная овчарка выскочила из клетки, подбежала к ребятам и, ощерившись, зарычала. Скампер испуганно отпрянул. Ребята тоже оробели. Они застыли как вкопанные и не смели сдвинуться с места.

- Вот так-то лучше, - сутулый захохотал. - Видите, у меня на руке нет двух пальцев. Это работа одной овчарочки - ей велели стеречь меня, а я попытался уйти!

Ребята промолчали. Питер проклинал себя. Они мнили себя умниками, догадались, видите ли, обыскать подвалы, а угодили прямо в ловушку, где их сторожит злющая овчарка! Дай Бог, чтобы Скампер не выкинул какую-нибудь глупость. Тюк проглотит его и не подавится.

А незнакомец засыпал их вопросами.

- Как вы сюда пробрались? Зачем? Кто знает, что вы сюда пошли? А вы знаете, что ждет тех, кто лезет в чужие дела? Не знаете? Ну так скоро узнаете!

- Ключи при тебе? Тогда запри этих ребят в клетки, - резко приказал сутулый лысому старикашке, который не переставая что-то бормотал себе под нос. - Тюк, загони их в клетки.

Тюк согнал ребят в кучу, как овец, подвел их к сутулому, а затем по одному сопровождал к клеткам: если кто пытался сопротивляться, рычал. Лысый старикашка, хихикая, запирал клетки. Вот он посмотрел на Колина, и тот увидел, что щеку их тюремщика пересекает шрам. Сомнений быть не могло - это тот самый тип, который находится в розыске. Описание, которое Дженет прочла на стене полицейского участка, подходило ему тютелька в тютельку. Но теперь полиции не узнать, где он, потому что им отсюда не выбраться.

Собаки рыскали по подвалу, тревожно рычали, однако сутулого слушались. Стоило ему повысить голос, и те выполняли любой его приказ. Сутулый с издевательским видом разгуливал перед клетками. Скампера не заперли, и он, перепуганный и недоумевающий, растянулся перед клеткой Питера.

- Ухожу, - сказал сутулый лысому старикашке. - Собак увезу с собой в машине. Больше ты меня не увидишь. Здесь становится опасно. Если тебя будут спрашивать обо мне, ты ничего не знаешь. Прикинься идиотом - это тебе ничего не стоит!

- Боюсь я полиции, - проскрипел старикашка.

- В таком случае прячься в подвалах, - сказал сутулый. - Здесь любой заблудится, полиции тебя не найти. А ребят через сутки отпустишь. К тому времени я буду далеко, и что они там обо мне понаплетут, мне до лампочки! Да они и не знают ничего!

- Это мы-то не знаем? - дерзко прервал его Питер. - Мы знаем, что эти собаки украдены, знаем, что лысого старика разыскивает полиция. Знаем парня, который приводит сюда собак! Знаем, что вы устроили себе штаб-квартиру в доме над этим подвалом. Знаем...

Сутулый, прихрамывая, подошел к клетке Питера и ожег его взглядом, полным такой бешеной злобы, что Питер оробел. Скампер, решив, что Питеру угрожает опасность, подскочил к сутулому, тяпнул его за ногу. Тот взвыл и пнул собаку в морду. Скампер завизжал и отполз в темный угол.

Наконец сутулый ушел и увел с собой запуганных, послушных собак. Просто удивительно, какую он имел над ними власть: скорее всего это был профессиональный инструктор. Лысый старикан посмотрел на перепуганных мальчишек в клетках и покатился со смеху; дворняжка, прижавшаяся к его ногам, тоже разинула пасть, казалось, и она смеется над пленниками.

- Мальчишки! Терпеть не могу мальчишек! Сколько я от этих поганцев натерпелся! Всегда говорил: им самое место в клетках! - Старикашка залился скрипучим смехом. - Вот вы и доигрались, сидите у меня взаперти в клетках, никто и знать не знает, где вы. Так вот что я вам скажу, господа хорошие: если полицейские меня заберут, они не узнают, где вы. Я уже решил: "Ах, вы хотите засадить в тюрьму старого Джона Пейса? Раз так, вам нипочем не узнать, где ребята". - Он закатился клохчущим смехом и ушел. Собачонка потрусила следом. После его ухода ребята долго молчали. Первым нарушил тишину Питер.

- Вот влипли, так влипли! Бог знает, сколько нам придется торчать в этом вонючем подвале. И еще Скампер куда-то запропастился. Взобраться по веревочной лестнице он не может, иначе привел бы сюда наших. Боюсь, как бы эти гады его не покалечили.

- Ш-ш! Прислушайтесь! Сюда идут! - сказал Колин. - Я слышу шум, правда-правда. Дай Бог, только бы не этот гнусный парень. Не хватает еще, чтобы он приволок сюда очередного пса.

Они различили быстрый топот, приглушенный звук шагов - кто-то крался в подвал. Не иначе как парень из "Волнореза" с псом. Шаги все приближались, ребята затаили дыхание. Неожиданно луч фонарика осветил клетки.

ДЖОРДЖ НЕ ПОДКАЧАЛ!

- Питер! Колин! Джек! - окликнул их знакомый голос. - Чего ради вы залезли в клетки?

- Это Джордж! Джордж, неужели это ты? - обрадовался Питер. - И Скампер с тобой? Как наш Скампер, цел-невредим?

- Да. Но объясните, что стряслось? - Джордж вытаращенными глазами смотрел на заточенных в клетки ребят.

- Как ты сюда попал? - спросил Джек. - Я, когда услышал твой голос, прямо обалдел.

- Я знал о ваших планах, Дженет мне все рассказала, - объяснил Джордж. - И я решил: пусть я и не член Тайной Семерки, все равно пойду посмотрю, что вы будете делать. Спрятался во дворе и наблюдал, как вы спускались в люк. Если бы вы только знали, как мне хотелось быть с вами!

- Ну и ну! - сказал Питер. - В таком случае, с чего вдруг тебе вздумалось спуститься в подвал?

- Я ждал-ждал, когда вы подниметесь, и вдруг услышал, как в подвале взвыл Скампер, - сказал Джордж. - Тогда я выскочил из укрытия и спустился по лестнице. Только и всего. А с какой стати вы торчите в клетках? Вы что, не можете выйти?

- Нет. - Питер едва не застонал. - Но сейчас не время для объяснений. Беги скорей в участок, веди сюда полицейских. Нет, погоди, сначала хорошенько посмотри вокруг, может, старик держит ключи где-нибудь неподалеку.

Джордж обшарил стены фонарем.

- Точно, на гвозде висит связка ключей, - обрадовался он. - Сейчас проверю, подойдут ли они к замкам.

Всунул ключ в висячий замок на клетке Питера - не подошел, вставил другой - и послышался щелчок!

- Отлично! - Питер толчком отворил дверь. Вслед за ним из клеток освободились Колин с Джеком. И до чего же все они были рады очутиться на свободе!

- А теперь живо - за полицией! - скомандовал Питер. - И ты с нами, Скампер! Подумать только, ведь если бы не ты, Джордж ни за что не догадался бы прийти к нам на выручку! Ты, наверное, все это время знал, что Джордж прячется во дворе, а мы и не подозревали.

Они со всех ног припустили к люку, поднялись по веревочной лестнице и вышли в проулок. Сердца их бешено колотились! Скампер был очень горд. Теперь он стал не только полноправным, но и заслуженным членом Тайной Семерки!

Четверо взбудораженных, перепачканных мальчишек произвели фурор в полицейском участке. К счастью, в этот день дежурил их знакомый сержант, поэтому он со всем вниманием отнесся к их фантастическому рассказу - от полицейских постарше им бы никогда не дождаться такого!

Ребята выложили все, что им удалось разузнать, и сержант велел полицейским записать их показания. На тех они тоже произвели сильное впечатление.

Ребята по очереди излагали эту запутанную историю.

- Краденые собаки... люк... парень с невесть куда подевавшимся псом... подвалы... чудаковатый лысый старикашка, который приглядывал за собаками... ах да, этот же старик числится у вас в розыске. Высокий сутулый мужчина... ах да, он скрылся! И собак забрал с собой, увез в машине, так он сказал...

- Ручаюсь, что сутулый увез их в той же машине, в которой перевозили пуделя! - осенило вдруг Питера. - Ей-ей! Погодите-ка, у меня записан номер машины. Если вы ее найдете, сэр, то наверняка отыщете и собак и сутулого впридачу! Что за напасть, бумажка, на которой я записал номер, куда-то подевалась. - Питер вывернул карманы один за другим, но бумажку так и не нашел.

- Постарайся вспомнить номер! Сосредоточься! - подбадривал его сержант. - Это очень важно. Если нам будет известен номер, мы разошлем его, и самое большее через десять минут машину задержат, где бы она ни находилась. Вспоминай.

- Номер я помню, - Питер только что не стонал. -188. Но буквы, какие буквы перед номером?

- Вспомнил! "Пес Совсем Дошел"! - выпалил Джек.

- Пес совсем дошел? - удивился сержант. - Не понимаю, ты о чем это?

- "ПСД", -Джек ухмыльнулся. - Пес и впрямь дошел - его стошнило, вот мы и решили, что буквы в номере машины означают - "Пес Совсем Дошел", ясно? "ПСД 188"-вот какой у этой машины номер!

- Передайте номер по телефону всем патрульным машинам, - приказал сержант. - Поторопитесь! Надо захватить ворюгу в пути. Нет, подумать только, ведь мы уже не один месяц охотились за похитителями собак. Этому вашему сутулому, как вы его называете, ничего не стоит подманить пса, запихнуть в свою машину - и поминай как звали. Потом он передает пса своему сообщнику, а тот дальше по цепочке...

- Верно, он передает собак парню из гостиницы "Волнорез"! - сказал Питер. - Мы знаем, что он сбросил одного пса в люк. А в подвале собак поджидал лысый старикашка. Вам ничего не стоит взять этого парня. Он же не подозревает о том, что происходило сегодня вечером. И не только его, а еще и старикашку. Пошлите ваших людей, пусть они проникнут через люк в подвал, а оттуда в дом.

Сержант посмотрел на Питера с благоговением.

- У меня сейчас нет времени вас расспрашивать, каким образом вы все узнали: и номер машины, и про парня из "Волнореза", и про краденых собак, и про то, где их прячут, и про преступника, который числится в розыске - я должен спешить. Нет, это просто уму непостижимо!

- Иначе и быть не могло, как-никак мы члены Тайной Семерки, а наше общество лучшее из лучших, - расхвастался Питер. - Мы всегда смотрим в оба, следим - не найдется ли какое-нибудь интересное дело. Но на этот раз мы не стали ждать, пока такое дело найдется, а нашли его сами.

Сержант засмеялся

- Ну что ж, могу только пожелать вам, чтобы вы почаще находили себе такие дела. А теперь живо домой! Уже поздно. Завтра я к вам загляну. До свидания и большущее вам спасибо!

ГОЛОВОЛОМКА РЕШЕНА

Когда взбудораженные ребята явились наконец домой, четырем парам встревоженных и недоумевающих родителей чуть не за полночь пришлось выслушивать немыслимую историю об украденных собаках. Дженет, едва внизу скрипнула дверь, вскочила с постели и кубарем скатилась вниз: ей не терпелось узнать что случилось с Питером.

- Неужели вы нашли собак? И они сидели в клетках? Нет, подумать только, и тот старик, который числится в розыске, тоже оказался там? Господи, неужели они и впрямь заперли вас в клетки? И неужели Скампер, наш любимец, наш храбрец Скампер, привел Джорджа вам на выручку? Скампер, теперь ты у нас в Тайной Семерке - лучший из лучших

- Гав! - Скампер горделиво приосанился. Дженет очень насмешила история про пса, который "совсем дошел". Что и говорить, было над чем посмеяться! Теперь, когда опасность миновала, история, в которой они приняли такое деятельное участие, представлялась им совершенно невероятной. А ведь не займись они развитием наблюдательности, может, и не посчастливилось бы столкнуться с увлекательной загадкой и пережить необычайные приключения

- Каждому из нас досталась часть головоломки, а когда мы их состыковали, то сразу же выяснилась вся картина, - сказал Питер. - И каждый из нас был молодцом, даже бедняга Джордж.

На завтра (а иначе и быть не могло) назначили собрание Тайной Семерки, и хотите верьте - хотите нет, но сияющий, улыбающийся Джордж тоже на него явился.

- Можно войти? - Джордж остановился на пороге и постучал в дверь. - Ах да, пароль! Пароль старый: "Начеку"? Очень подходящий пароль: нам всем последнее время пришлось быть начеку. Я сообразил, что вы обязательно соберетесь сегодня утром, и решил тоже прийти. Отец разрешает мне вернуться в Тайную Семерку, если, конечно, вы не возражаете.

- Ой, Джордж, как здорово! - раздался ликующий хор голосов, и Питер втащил Джорджа в сарай. - Это правда? А почему твой папа передумал? Потому что мы выследили преступников и опять помогли полиции?

- Вот именно. Понимаешь, инспектор с сержантом пришли к нам кое о чем меня порасспросить и давай нахваливать папе и маме Тайную Семерку. Ну папа и умолчал о том, что велел мне выйти из Семерки. А когда те ушли, он сказал:

"Сдаюсь, Джордж! Твоя взяла! Возвращайся в Тайную Семерку, я не против. Скажи ребятам, чтобы они тебя снова приняли". И вот я с вами.

- Джордж, мы торжественно принимаем тебя в члены Тайной Семерки, Дженет была вне себя от радости. - Скампер, мы тебя предупреждали, что ты у нас будешь временно. Ты же не станешь возражать, чтобы твое место занял Джордж? Но ты, Скампер, все равно один из лучших среди нас. Верно я говорю?

Все согласились с Дженет. Скампер сидел довольный донельзя и только диву давался, почему это его так тискают да нахваливают. На всякий случай он тихонько взвизгивал, как бы намекая: "Все хорошо, но не мешало бы еще и крекер пожаловать!"

Дженет, которая понимала его без слов, не мешкая вынула из коробки большущий крекер.

- Ты его заслужил, - сказала она. - Если бы ты вчера не привел Джорджа на выручку ребятам, они и по сию пору томились бы в клетках!

- Правда твоя! - сказал Питер. - Смотри-ка, кто это к нам в гости?

В маленьком окошке показалась широченная добродушная физиономия инспектора: он пришел вместе с сержантом.

- Мы не знаем вашего пароля, - удрученно сказал инспектор. - Иначе мы бы не вошли без спроса.

- Пароль - "Начеку!", - Питер с улыбкой распахнул дверь. - Мы скоро его поменяем, поэтому уже и не скрываем.

- Есть какие-нибудь новости? - Колин не сумел сдержать нетерпения.

- И еще какие, поэтому-то мы вас и разыскали здесь, - сказал инспектор. - Мы решили, что вы имеете право знать, какие результаты принесла деятельность вашей замечательной Тайной Семерки.

- Ой, как интересно, рассказывайте скорее! - поторопила его Дженет.

- Значит, так, мы задержали машину под номером "ПСД 188", - сообщил инспектор. - Задержали в Пилберри.

- Да, тут мы оплошали, - огорчился Питер. - Надо было вам сказать, что, по нашим расчетам, сутулый живет в Пилберри.

- Спаси и помилуй, неужто вы и это знали? - поразился инспектор. По-моему, от вас ничего не утаишь! Так вот, мы нашли и машину, и собак. У этого типа там магазин и при нем два, а то и три гаража. Он держал собак в одном из них. А уж сколько он их украл и продал, одному Богу известно. И когда мы выложили ему все, что знаем о нем, он тоже превратился в "ПСД", только на этот раз дошел не пес, а похититель.

- И того лысого старикашку сторожа мы тоже схватили, - добавил сержант. - Его, правда, даже жаль, такой он дряхлый, да еще с придурью. Хотя на то, чтобы участвовать в краже собак, ему, похоже, ума хватало! Мы все гадали, где он скрывается, а он, оказывается, орудовал в нашем городе, у нас под носом!

- И парня из "Волнореза" забрали, - сказал инспектор. - Вот уж прохвост. Они с сутулым на пару обтяпывали все эти делишки, и притом очень ловко Умело заметали следы, дурили нас, как хотели.

- Зато членов Тайной Семерки им обдурить не удалось - не на таких напали! - Инспектор встал. - Нам пора. Спасибо, ребята. Побольше бы таких, как вы! Нам просто повезло, что вы живете в нашем городе!

Полицейские ушли, ребята закрыли за ними дверь и заулыбались.

- Обдурить! - с расстановкой сказал Колин. - Обдурить. А что если нам взять такой пароль? Как вам? "Обдурить" - никому и в голову не придет, что это пароль, если только Джек не запишет его на бумажке, а Сьюзи не раскопает!

- Не дразнись! - сказала Дженет. - Я так рада: и Джордж опять с нами, и все-все так хорошо складывается! Есть предложение угоститься мороженым. Я сегодня получила карманные деньги. Угощаю всех! Да, да конечно, и тебя тоже, Скампер, миленький ты мой! Ты заслужил мороженое в первую очередь!

- Гав! - Скампер в знак согласия с такой силой замолотил хвостом, что пыль взвилась столбом. - Гав!

Тайная Семерка в сопровождении Скампера высыпала из сарая в ярко освещенный солнцем сад. Мне очень нравятся эти ребята, а вам? И не терпится узнать, какие приключения ждут их впереди!