ЭНИД БЛАЙТОН

Трижды ура "Секретной Семерке"!

УТРЕННЕГО СОБРАНИЯ НЕ БУДЕТ

- Совершенно не понимаю, зачем Семерке собираться именно сегодня, сказала Питеру Дженет. - Обсуждать нам нечего, никаких приключений не намечается. К тому же сейчас у меня есть отличная книжка, и я очень хочу поскорее дочитать ее.

- Мы не собирались уже целых три недели, - возразил Питер. - Впрочем, если у тебя есть более увлекательные занятия, поступай как знаешь. Тебе совершенно не обязательно быть членом Тайной Семерки и участвовать в собраниях. Мы легко найдем желающего тебя заменить.

- Питер! Не сердись! - воскликнула Дженет, придя в ужас от одной только мысли, что ее могут изгнать из Тайной Семерки. - Конечно, я очень хочу остаться с вами. Я горжусь тем, что являюсь членом тайного общества. Но, чтобы собрание не прошло впустую, мы должны поставить себе какую-нибудь задачу, которую надо будет выполнять, или уж, по крайней мере, наесться до отвала пирожных.

- Наши друзья наверняка притащат много вкусных вещей. Так что, если никто ничего не напутал, нам всем будет чем полакомиться, - сказа Питер. - Я рассчитываю на солидный второй завтрак. Именно поэтому утром я не дал тебе взят вторую тартинку. И вообще, раз у тебя нет никаких срочных дел, помоги мне убраться сарае.

И они вместе побежали в сарай, чтобы приготовить его к приходу друзей. На дверях сарая Питер вывел краской две буквы: "Т. С." Рыжий спаниель по кличке Скампер не отставал от своих юных хозяев; однако в сарай он не вошел, а остался снаружи, чтобы предупреждать их о приходе кого бы то ни было. Он знал, что Семерка придавала большое значение своим собраниям и присутствовать на них имели право только члены этой тайной организации.

- Ага, кто-то идет! - воскликнул Питер, когда Скампер негромко радостно тявкнул.

- Тук-тук!

Кто-то стучался в запертую дверь.

- Пароль! - отозвался Питер. - Только, пожалуйста, не надо орать его во все горло!

- Мотор! - раздался насмешливый голосок.

- Это Пэм, - объявила Дженет. - Входи.

Нагруженная большим бумажным пакетом вошла Пэм.

- Привет, - сказала она. - Я первая? Я принесла уйму печенья - выбирала ваши любимые

- Гав! Гав! - подал за дверью голос Скампер.

В аллее зашуршали шаги.

- Мотор! - прошептал чей-то голос. А другой добавил:

- Ментоловый леденец! - и тут же расхохотался.

Питер тотчас открыл дверь. На пороге стояли Джордж и Колин.

- Входи, Джордж, - сказал Питер. - А ты, Колин, оставайся, где стоишь. Ты не знаешь пароля.

- Да нет же, я только пошутил, - запротестовал Колин. - Честное слово! Мы так давно, на каждом собрании, твердим "мотор", что мне он ужасно надоел и я захотел немного разыграть вас. Спроси у Джорджа, если мне не веришь. Скажи, Джордж, правда, я не вру?

- Правда, он знает пароль, Питер, - подтвердил Джордж. - Позволь ему войти.

- Ладно, сейчас пусть войдет, но только уговор: больше дурака не валять, -ответил Питер. - А, вот и Барбара с Джеком. Но кто это там, в конце аллеи?

- Это Сьюзи, вреднющая сестрица Джека, - ответила Дженет. - Держу пари, она хочет к нам на собрание.

- Пароль, Барбара, - произнес Питер. Барбара и Джек отчеканили пароль. Им разрешили войти. Некоторое время Питер внимательно разглядывал Сьюзи, но та даже не попыталась войти в сад. Юный предводитель Семерки вошел в сарай и закрыл за собой дверь. Скампера он оставил часовым.

- Сиди здесь, - приказал Питер.

Скампер улегся перед дверью. Он уже знал, что лаять нужно тогда, когда кто-нибудь начнет приближаться к сараю. Сейчас пес не сводил глаз со Сьюзи. Если эта девчонка осмелится сделать хоть шаг, он залает изо всех сил.

Закрыв дверь, Питер повернулся к Джеку.

- Зачем ты притащил это чудовище - твою сестру? - строго спросил он. Она и без того слишком часто мешает нам проводить собрания. Сам знаешь, чего она только ни придумывает, лишь бы вызнать наш пароль.

- Она обещала не подходить к двери, - объяснил Джек. - Конечно, с ней трудно договориться зато, если она дала слово, она всегда его держит. Уверен, Сьюзи не станет нам мешать.

- Почему ты ее привел? - не унимался Питер. - Я ей ни капельки не верю. Наверняка он только и мечтает, как бы похитрей разыграть нас.

- Нет. Сейчас я объясню тебе, почему она увязалась за мной, - ответил Джек. - Один из наших дядюшек, тот самый, который живет в Америке, прислал ей заводной самолет. Она не может сама запустить его и попросила меня научить ее. А мне только этого и надо. Я опробую самолет сразу после нашего собрания. Мы спрятали его у вас за забором.

- Неужели настоящий самолет?

- Потрясающая машина, вот такой величины! - воскликнул Джек, разводя руки в стороны. - Точь-в-точь как настоящий, с мотором, винтом и серебристыми крыльями, словно из чистого серебра. Просто чудо какое-то.

- Что за странная мысль - прислать самолет Сьюзи! - воскликнул удивленный Питер. - Девчонке - и настоящий самолет! А почему дядюшка не прислал его тебе, Джек? I

- Он попросил нас сообщить ему, чего бы нам больше всего хотелось, ответил Джек. - Я заказал полный костюм ковбоя, а Сьюзи захотела самолет. Она сама выбрала игрушку, которая гораздо больше подошла бы мне. Что и говорить, мой ковбойский костюм, конечно, хорош, но самолет гораздо интереснее.

- Хотелось бы знать, разрешит ли нам Сьюзи присутствовать при испытательном полете? - задумчиво произнес Джордж.

Джек с сомнением покачал головой.

- Не уверен. Вы же знаете, она недолюбливает Семерку, потому что мы не принимаем к себе.

- У меня идея! - воскликнул Питер; с той минуты, как он узнал, что у Сьюзи есть такой потрясающий самолет, он стал к ней относиться не в пример лучше. -Перенесем наше тайное собрание на другой день. А сейчас пойдем в сад и возьмем с собой печенье. Мы угостим Сьюзи, но с условием, что она позволит нам поиграть с самолетом.

- Надеюсь, она согласится, - произнес Джек. - Пойду спрошу у нее.

Он вышел и направился к Сьюзи. Через несколько минут он вернулся.

- Она согласна. После завтрака мы запустим самолет в воздух. Пошли. И не забудьте про провизию.

Ребята вышли из сарая. Сьюзи тотчас же присоединилась к ним; на ее усеянном веснушками лице сияла широкая, до самых ушей улыбка.

- Привет, - вызывающим тоном произнесла она. - Вот Тайная Семерка и стала Тайной Восьмеркой. Так гораздо интереснее.

ПОТРЯСАЮЩИЙ САМОЛЕТ

Услышав подобное замечание, Питер помрачнел. Члены тайного общества, главой которого он был, совершенно не собирались пополнять свои ряды таким сварливым участником. И все же Питер сдержал свой гнев: сейчас было не время злить Сьюзи.

- И где же знаменитый самолет? - спросил он.

- А где же ваше печенье? - вопросом на вопрос ответила Сьюзи. - Может быть, мы сначала съедим его? Я, например, страшно хочу есть.

- Мы тоже, - подтвердил Питер. - Где мы сядем? Вон под теми деревьями?

- Нет, сейчас я вам скажу, что мы будем делать, - вступил в разговор Джек. -Мы, Сьюзи и я, хотели бы испытать самолет на большой лужайке за нашим домом. Возьмем с собой завтрак к пойдем к нам, а там расположимся прямо на траве. У нас получится настоящий пикник.

- Принято единогласно! - воскликнул Питер, а его друзья закивали головой в знак согласия. - Пошли, Скампер, мы идем гулять.

- Гав! - радостно отозвался Скампер. Он подбежал к калитке. Там он остановился, подозрительно оглядел предмет, спрятанный за зеленой изгородью, и залаял.

- Не бойся, Скампер, это мой самолет, - гордо заявила Сьюзи.

Она вытащила самолет из кустов, и ребята замерли, любуясь его красотой. Самолет сверкал на солнце; действительно, это была самая прекрасная игрушка в мире. Всем четырем мальчикам одновременно пришла в голову одна и та же мысль:

"Какая жалость, что такой замечательный самолет подарили Сьюзи... девчонке! Ох, как это глупо!" Однако они благоразумно не высказали ее вслух. Малейший намек - и Сьюзи разозлится и унесет свое сокровище.

- Ну, как вам? - спросила Сьюзи. - Не правда ли, этот самолет гораздо лучше какого-то дурацкого ковбойского костюма?

Красный от злости Джек испепелил сестру взглядом.

- Если бы я знал, что наш дядя Пол пришли тебе такой самолет... яростно начал он. Питер прервал его.

- Ладно, не заводись, Джек, - миролюбив сказал он. - Уверен, что у тебя отличный костюм. Но самолет - это совсем другое дело! У него даже есть убирающееся шасси... Смотрите!

- Да, - гордо ответила Сьюзи. - В инструкции сказано, что колеса убираются, как только самолет поднимается в воздух. А при приземлении они автоматически выбрасываются. Держу пари, что ни у одного мальчишки во всей Англии нет такого самолета, как у меня.

Семерка не могла не согласиться с ней. Сьюзи взяла самолет.

- Он слишком тяжел для тебя, - заявил Питер. - Дай мне его, я его понесу. Сьюзи ехидно рассмеялась.

- Ты думаешь, я не догадываюсь! Ты хочешь, чтобы все, кого мы встретим, подумали, будто это твой самолет, - сказала она. - Ха! Ты покраснел! Знаю я вашу Семерку! Вы хвастливы, как павлины! Но самолет мой, и я его не дам никому.

Никто не рискнул возразить. Бедный Джек! Его можно было только пожалеть, что у него такая сестра! Этой девчонке палец в рот не клади. Маленькая процессия тронулась в путь. Первой шла Сьюзи с самолетом в руках; остальные следовали за ней. Замыкавший шествие Скампер то и дело останавливался и по привычке принимался обнюхивать траву и камни.

Они добрались до дома Джека, вошли в маленькую боковую калитку и проникли в глубь сада. Там им пришлось перелезть через загородку. Когда все собрались на лужайке, Питер взял на руки Скампера и передал его Джеку.

- Сперва завтрак, - внезапно став в позу, заявила Сьюзи.

- А что ты для него принесла? - спросила Пэм, возмущенная такой беспардонностью.

- Мой самолет, этого вполне достаточно, - ответила Сьюзи. - Надеюсь, вы угостите меня чем-нибудь вкусненьким. Я не собираюсь есть засохшее печенье.

- Замолчи, Сьюзи! - воскликнул Джек; ему стало стыдно за сестру. - Нас всех ждет великолепный завтрак. Ты получишь свою долю... при условии, что будешь вести себя как подобает.

Джек был прав. Сладостей хватало всем, даже с лихвой. Кроме печенья Пэм, были еще бриоши, ломтики коврижки, плитки шоколада с орехами, куски сладкого пирога с вареньем, две бутылки лимонада и кулек карамели.

- Дайте конфету Скамперу, - посоветовал Джордж. - Тогда он хотя бы минуту посидит спокойно.

Но Скампер хотел попробовать все. И он прекрасно знал, что нужно сделать, чтобы получить желаемое. Для этого ему надо было всего лишь улечься в ногах у кого-нибудь из ребят и умоляюще взглянуть своими огромными глазами. Никто не мог устоять перед его немой просьбой! Даже Сьюзи дала ему кусок пирога и почесала его за ухом.

- Теперь приступим к запуску самолета, - сказала она, когда от снеди не осталось ни крошки и обе бутылки были опустошены.

Семерка с нетерпением ожидала этой минуты. Все живо вскочили на ноги. Джек принялся читать инструкцию, а Питер, Джордж и Колин, плотно обступив его, заглядывали через плечо.

- Похоже, это действительно не так сложно, - заявил Джек. - Для мальчика, разумеется, - поспешно уточнил он. - Девчонки же ничего не смыслят в технике.

- На первый раз я разрешаю помочь мне, но потом я прекрасно справлюсь и без тебя, - парировала Сьюзи. - Покажи мне, как он заводится.

- Положи руку на шасси, которое убирается внутрь аппарата, как только тот поднимется в воздух, - приступил к объяснению Джек. - Затем нажми на эту кнопку. Потом поверни этот ключ... Механизм приходит в движение, и...

- Мне не нужны твои нудные объяснения, - внезапно прервала его Сьюзи. Я просто хочу понять, что надо сделать, чтобы он полетел.

Джек умолк и начал производить указанные в инструкции манипуляции. Затем он поднял самолет над головой и нажал на маленькую кнопку.

- Вперед! - воскликнул он. Аппарат с громким жужжанием поднялся в воздух. На глазах у испускавших радостные крики детей он описал несколько кругов, а затем, словно настоящий большой аэроплан, стал набирать высоту.

- Сейчас он повернет и вернется к нам, - объявил Джек. - Так написано в инструкции. Но самолет продолжал лететь прямо, перелетел через высокую стену на противоположной стороне лужайки и исчез.

- Господи! - в ужасе воскликнул Джек. - Он не вернулся. Что же нам делать?

ГДЕ ЖЕ САМОЛЕТ?

- Он пропал! - с трудом сдерживая слезы, воскликнула Сьюзи. - Мой чудесный самолет! Ох! Ну и дура же я была, что дала его тебе в руки, Джек! Но теперь уже поздно! А это был только первый полет! Чего теперь искать, он наверняка разбился на кусочки.

- Я не нарочно!.. - смутившись, жалобно воскликнул Джек. - Мои самолеты никогда не поднимались так высоко. У меня и в мыслях не было, что он может улететь так далеко. Я сам готов заплакать, Сьюзи.

- А чей это сад? - спросил Питер, указывая на стену. - Там есть дом?

- Да, дом называется "Каштановая роща", - ответил Джек. - Однако в нем давно никто не живет. Его владельцы, мистер и миссис Грэньер, путешествуют за границей. Парк у них огромный.

- Тогда почему бы нам не забраться в сад не поискать наш самолет, предложил Джордж. - И ни у кого ничего не надо спрашивать.

- В парк часто приходит работать садовник, - ответил Джек. - Это очень неприятный тип. Однажды наш мяч перелетел через стену, так мало того, что он не разрешил нам войти, он даже не пытался поискать его. Мяч пропал.

- Я туда не пойду, - заявила Барбара. - Если садовник сейчас там, я просто умру от страха.

- Девчонки останутся здесь, - решил Питер. - Это мужское дело отыскать самолет. Я не хочу, чтобы какой-то садовник, обозлившись, осыпал вас бранью. Мы вчетвером вскарабкаемся на стену и с высоты посмотрим, есть ли кто-нибудь в саду. Если мы заметим садовника, мы очень вежливо извинимся перед ним и спросим, не видел ли он наш самолет. Если же в саду никого нет, мы спрыгнем вниз и поищем сами.

- А не лучше ли прежде попросить разрешения? - с сомнением произнесла Дженет.

- У кого? - возразил Джек. - В доме никто не живет. Пошли посмотрим, что у нас получится.

Восемь ребят в сопровождении Скампера пересекли лужайку и подошли к стене.

- И как вы собираетесь туда залезть? - спросила Барбара. - Это же очень высоко.

- Мы подсадим друг друга, - ответил Джек. - Я влезу первым и посмотрю по сторонам, не видно ли садовника.

Джордж и Питер помогли ему вскарабкаться на стену. Джек перегнулся в сад и огляделся. За деревьями он заметил газон, который явно давно не подстригали, однако садовника нигде не было видно. Мальчик сложил руки рупором и закричал:

- Есть здесь кто-нибудь?

Ответа не было.

- Можно мне спрыгнуть в сад и поискать наш самолет? - громко спросил Джек. Внезапно раздался голос:

- Кто тут кричит? И где вы прячетесь?

- На стене, - ответил Джек и обернулся к друзьям. - Там кто-то идет. Он направляется к нам. Может быть, этот тип нашел наш самолет.

В самом деле, среди деревьев появился какой-то мужчина. На вид ему было лет шестьдесят, он был коренаст и широкоплеч. Его злое красное лицо с маленькими глазками отнюдь не внушало симпатии. Он грозно сжимал в руках лопату.

- Эй, наверху, что вы там делаете? - угрожающе прокричал он. Проваливайте. Вы же видите, здесь частное владение. Знаете, что ждет сорванцов, которые попытаются залезть сюда? Я поколочу их лопатой и вышвырну вон!

- Мы и не собирались лезть к вам в сад, - стал испуганно оправдываться Джек. -Мы только хотели спросить, не видели ли вы наш самолет. Он перелетел через забор...

- Нет, я не видел ни самолета, ни воздушного шара, ни летучего змея. А если я и найду как-нибудь игрушку, она останется здесь, - отрезал садовник. - У вас большая лужайка, вот и играйте там. Вам что, места мало? Если ваш самолет попадется мне в руки, я сожгу его вместе с прошлогодней травой.

- Нет, пожалуйста! - испуганно запротестовал Джек. - Он такой красивый и стоит очень дорого. Позвольте нам спуститься и поискать его. Это игрушка моей сестры, и я...

- Да хоть самой королевы! Я ни за что пущу вас сюда, - ответил мужчина. - Понятно? Мне поручено следить за садом. Я ухаживаю за деревьями и не желаю, чтобы малолетние воришки лазили сюда за фруктами или...

- Я не воришка! - возмутился Джек. - Я просто хочу найти наш самолет. Я все расскажу папе и он сам придет сюда.

- Это мы еще поглядим, - ответил садовник. - А теперь живо слезайте или пеняйте на себя!

И он угрожающе замахнулся лопатой. Перепуганный Джек кубарем скатился вниз. Стена была очень высокой, он шлепнулся на землю, к счастью, густая трава смягчила его падение.

- Ну и грубиян! - возмутился Питер.

- Верните мне мой самолет! - вопила Сьюзи. Она топала ногами, глаза ее были полны слез. Надо же такому случиться - лишиться такой прекрасной игрушки, да еще в тот же день, когда тебе ее подарили! Все понуро молчали.

- Сьюзи, мне очень жаль, - поднимаясь с земли, начал Джек. Послушай... Обещаю тебе: как только этот гадкий человек отправится обедать, я пойду и отыщу твой самолет. Наверняка этот тип обедает в полдень, как и наш садовник.

Ребята окружили Сьюзи. Они сочувствовали ее горю и разделяли его.

- Послушай, а когда ты залез на стену, ты как следует оглядел сад? Ты точно нигде не заметил моего самолета? - принялась допрашивать Джека Сьюзи.

Тот грустно покачал головой.

- Вот что мы будем делать, - заявил Питер, беря бразды правления в свои руки. - Двое из нас станут следить за главными воротами усадьбы, чтобы засечь, когда уйдет садовник. Как только путь будет свободен, мы отправимся на поиски самолета. Только придется снова перелезать через стену: если мы пойдем через ворота, нас могут заметить, и поднимется шум.

- Согласен, - одобрил Джек; он немного приободрился. - Мы пойдем с тобой, Питер. Так, сколько времени? Ага, почти двенадцать. Скорей. Хотелось бы вернуться домой не позже половины первого.

Питер и Джек побежали по узкой тропинке к дороге. Свернув налево, они очутились перед большими решетчатыми воротами усадьбы "Каштановая роща". Немного поодаль находилась маленькая калитка, ведущая в парк.

- Иди туда, а я останусь здесь. Мы же не знаем, откуда выйдет садовник, - произнес Питер. - Попробуй спрятаться где-нибудь за деревом и постарайся, чтобы он тебя не заметил. Он наверняка успел тебя запомнить, пока ты сидел на стене, и теперь, если узнает, может схватить тебя и поколотить своей лопатой.

- Не бойся, я превращусь в невидимку. Впрочем, готов поспорить, что я бегаю быстрее него, - ответил Джек, направляясь к калитке.

Неподалеку находился павильончик автобусной остановки. Спрятавшись за ним, Джек все видел, но сам при этом оставался незамеченным. Питер перешел через дорогу и укрылся в кустах, словно специально для этой цели выросших прямо напротив ворот. Теперь оставалось только вооружиться терпением и ждать.

Прошло минут десять; наконец ворота, за которыми следил Питер, распахнулись. Джек просигналил другу, тот ответил ему кивком головы. Вышедший из ворот человек был долгожданным садовником. Узнав его кряжистую фигуру, Джек втянул голову в плечи и затаился за своим павильончиком.

Садовник удалялся быстрым шагом. Едва он завернул за угол, как Питер свистнул. Джек выскочил из своего укрытия, и оба мальчика помчались по тропинке сообщить друзьям об уходе садовника.

Ребята ждали их на лужайке и, чтобы скоротать время, играли в мяч. Решив отомстить за потерянный самолет, Сьюзи отпускала в адрес Тайной Семерки ядовитые шуточки. Колин, Джордж и девочки не отвечали, однако было ясно, что терпению их скоро придет конец.

- А вот и мальчики! - воскликнула Дженет. - Что нового, Питер?

- Садовник, как мы и рассчитывали, ушел обедать, - ответил Питер.

- Сейчас самое время попытаться отыскать самолет Сьюзи.

- Я тоже пойду с вами, - неожиданно заявила сестра Джека.

- Нет, - решительно ответил Джек. - Никаких девчонок.

- Но это же мой самолет! - настырно заверещала Сьюзи. - И я имею право пойти с вами искать его. Вот я и пойду.

- Нет! - сурово отрезал Питер.

Члены Тайной Семерки хорошо знали, что если Питер начинал говорить в таком тоне, значит, он принял решение, с которым остается только согласиться.

Но Сьюзи не собиралась слушаться Питера.

- Я буду делать то, что мне нравится, - заявила она, презрительно вскинув голову. - А значит, я тоже полезу через забор.

- Это не так-то просто, - заметил Питер. - Я запрещаю членам Семерки помогать тебе.

Джордж и Колин подсадили Джека и Питера, и те быстро взобрались на стену. Надувшись, Сьюзи наблюдала за ними. Затем она повернулась к обоим мальчикам.

- А теперь поднимите меня, - повелительным тоном произнесла она.

- Никак нельзя, - насмешливо ответил Колин. - Ты же знаешь, Питер наш командир. А он приказал не помогать тебе. Не упрямься, Сьюзи.

- Раз так, я и без вашей помощи заберусь, - заявила Сьюзи.

И она принялась яростно штурмовать стену, хватаясь за каждый выступающий камень и ставя ногу в любое углубление кладки. Ошеломленные ребята молча наблюдали за ней. Однако, к всеобщему удовольствию, ей не удалось достичь верха. Одно неверное движение, нога соскользнула - и девочка кулем плюхнулась на траву.

- С тобой все в порядке? - забеспокоилась Дженет.

Выдержки у Сьюзи было впору любому мальчишке, она никогда не жаловалась. Вот и сейчас, вместо ответа, она лишь скорчила рожу Дженет, а потом быстро вскочила на ноги и отряхнула юбку. Отойдя в сторону, она прислонилась к стене и принялась насвистывать, недвусмысленно давая понять Семерке, как глубоко она их всех презирает.

К этому времени Питер и Джек уже давно скрылись за стеной. Им повезло: возле стены высилось раскидистое дерево. Облюбовав одну из веток, ту, которая потолще, они вцепились в нее руками и повисли; некоторое время они раскачивались, а потом, разжав пальцы, спрыгнули на землю, сумев при этом ничего себе не повредить.

Очутившись в саду, они тут же нырнули в кусты и сквозь просветы в листве принялись тревожно озираться по сторонам. Но кругом не было ни души, а так как про дом было известно, что он необитаем, то они, почувствовав себя в полной безопасности, решили отправиться на поиски самолета.

- Надеюсь, что самолет не разбился вдребезги, - бурчал Джек, направляясь к широкому, давно не стриженному газону. - Если он разбился, и попадет же мне! Сьюзи долго меня не простит.

Не теряя времени, мальчики приступили к поискам. Они обследовали росший вдоль газона кустарник, но безрезультатно. Парк был огромен. Садовнику явно приходилось трудиться в поте лица, чтобы поддержать его в мало-мальски ухоженном состоянии: высокая трава на газоне свидетельствовала о том, что у него уже давно не доходили руки до газонокосилки. Питер шарил в кустах, Джек осматривал кроны деревьев: небольшой летательный аппарат вполне мог застрять в ветвях высоких каштанов, которых в парке было множество.

- Ничего не понимаю, - наконец произнес Джек. - Самолет просто растворился в воздухе. Послушай, а может, садовник уже нашел его в спрятал?

- Нисколько не удивлюсь, если так оно и есть, - ответил Питер. Похоже, этот неприятный тип еще и не на такое способен.

За разговором они незаметно дошли до главной усадьбы. Закрытые ставни придавали дому угрюмый вид. Внезапно Питер издал радостный вскрик.

Он увидел самолет: тот приземлился прямо на широкие каменные перила балкона третьего этажа.

- Вот он! Наконец-то мы его нашли, - воскликнул Питер, размахивая руками. -Теперь, если нам удастся забраться вон на тот кедр, что растет перед домом, мы легко снимем его оттуда. Кажется, он совсем не пострадал. Во всяком случае, на вид он совершенно целый.

- Давай лезь, а я покараулю, - сказал Джек. - Не знаю почему, но мне вдруг стало страшно. Только бы садовник не вернулся!

ПИТЕР ДЕЛАЕТ НЕОЖИДАННОЕ ОТКРЫТИЕ

Питер полез на дерево; огромный кедр оказался очень удобным и вполне безопасным для подъема. Джек остался внизу и то и дело оглядывался по сторонам, желая убедиться, что страшный садовник не застанет их врасплох.

Через несколько минут Питер уже был на уровне балкона третьего этажа. Спрыгнуть с ветки на балкон было делом одной минуты. Едва достигнув цели, он принялся внимательно осматривать самолет, не сломалось ли у него что-нибудь при посадке?

Нет, крылья самолета по-прежнему горделиво сверкали на солнце, и весь он был такой новехонький, словно его только что вынули из коробки. Он очень удачно приземлился, выбрав для посадки самое удобное, какое только было возможно, место. Питер поспешил обрадовать Джека.

- Самолет цел. Вот повезло, правда? Но я не знаю, что мне теперь делать, вернее, как спустить его с балкона. Взять его я не могу, потому что тогда у меня будут заняты обе руки и я не сумею слезть с дерева.

- У тебя есть веревка? - крикнул Джек. - Привяжи ее к хвосту самолета и осторожно опускай его ко мне.

- Отличная мысль, - похвалил друга Питер. В карманах предводителя Семерки всегда было полно всякой всячины, как, впрочем, и у всех остальных членов этой тайной организации. 0ни считали, что в любой момент должны быть готовы ко всему. И уже не раз они имели право похвалить себя за такую мудрость и предусмотрительность.! Ибо приключения Семерки начинались именно в тот самый миг, когда члены ее меньше всего о6 этом думали.

Питер размотал веревку, желая убедиться, что она достаточно длинная и достает до Джека. Затем, не переставая восхищаться великолепным летательным аппаратом, он привязал один конец веревки к хвосту самолета. Он прекрасно понимал Сьюзи, которая страшно гордилась своей новой игрушкой. И все же какая жалость, что такой самолет достался девчонке!

Осторожно, стараясь не задеть стену, Питер начал опускать самолет Джеку; тот, счастливый столь быстрой и благополучной развязкой их опасного предприятия, стоял и ждал, устремив вверх руки, чтобы как можно скорее подхватить самолет. Теперь Сьюзи не в чем будет его упрекнуть.

-" Поймал! Спасибо, Питер! - воскликнул он. - Пошли отдадим его Сьюзи. Скорей спускайся ко мне.

Питер оглядел балкон, пытаясь сообразить, не забыл ли он случайно чего-нибудь. Оконные ставни, запертые на задвижки, неплотно прилегали друг к другу; занавески на окнах также были задернуты не до конца, и через образовавшуюся щель из комнаты наружу пробивался свет.

Питер, успевший уже перекинуть ногу через перила, так и застыл от изумления. Можно было подумать, что в комнате, окна которой выходили на балкон, горел свет, точнее, целый костер. Но это же невозможно! Дом заперт, а владельцы его - вот уже несколько месяцев путешествуют в далеких краях.

"Неужели там горит огонь? - тревожно подумал Питер. - А если так, то в любую минуту может начаться пожар. Эх, если бы мне удалось проникнуть в комнату, я бы сообразил, что нужно делать".

Но на задвижках висел замок, а оконные рамы были плотно пригнаны. Грэньеры обезопасили себя от взломщиков. И все же в доме горел огонь...

Питер приблизился к окну и, прижавшись лицом к щели между ставнями, внимательно всмотрелся в комнату. Когда глаза его привыкли к темноте, он увидел, что в камине горит газовый обогреватель.

Конечно же, хозяева забыли его выключить! Ну и растяпы! Уму непостижимо, какой огромный счет будет ждать их, когда они вернутся! Надо было срочно перекрыть газовый кран.

Мальчик топтался возле окна, соображая, как ему следует поступить, как вдруг из сада раздался голос Джека:

- Питер, что ты там делаешь? Давай назад!

- Сейчас... - отозвался Питер.

Снова раздался испуганный голос Джека:

- Питер! Я слышу чей-то свист. Это наверняка садовник. Спускайся скорей!

Питер в ужасе замер. Если этот негодяй обнаружит их здесь, он наверняка поколотит их своей лопатой. Мальчик живо перелез через перила и по стволу кедра соскользнул вниз.

- Чего ты там застрял? - накинулся на него Джек. - Сколько тебя можно ждать! Держу пари, садовник давно уже пообедал и идет сюда.

Но, к великому облегчению Питера, вокруг по-прежнему никого не было видно. Скорей всего, Джек испугался какого-то прохожего, который, насвистывая, прошел по дороге мимо парка. Через сад ребята заспешили обратно. Добежав до стены, они остановились, чтобы перевести дыхание.

- Послушай, Джек, - начал запыхавшийся Питер, - в комнате, окна которой выходят на балкон, я увидел нечто странное. Думаю, нам надо собраться. Отошли Сьюзи с ее самолетом домой, и, когда она уйдет, мы договоримся встретиться сегодня после обеда.

- А что ты видел? Что там случилось? - тотчас полюбопытствовал Джек.

- Сейчас нет времени объяснять, - ответил Питер, посмотрев на часы. Мы все уже и так опаздываем к обеду. К тому же мне бы хотелось рассказать об этом сразу всей Семерке; для этого я и созываю собрание. Давай лезь первым. Когда ты заберешься на стену, я подам тебе самолет.

И громко, чтобы его услышали на лужайке за забором, крикнул:

- Эй, Колин, Джордж, где вы?

- Здесь. Ты нашел самолет? - откликнулись из-за стены оба мальчика.

- Да. Так что давайте помогайте нам, - приказал Питер,

Взобравшись на стену, Джек наклонился, взял самолет из рук Питера и осторожно передал его Колину. Появление долгожданной игрушки вызвало бурю восторгов.

Затем Джек помог Питеру забраться на стену, и через минуту оба мальчика присоединились к друзьям. Рядом, прижимая к себе самолет, стояла Сьюзи и улыбалась во весь рот.

- Лучше отнеси его поскорей домой, Сьюзи, - сказал Джек, вспомнив, что ему надо избавиться от сестры.

- Именно так я и сделаю, - ответила Сьюзи. - И больше никогда его вам не доверю. - И гордо вскинув голову, она удалилась.

- А теперь. Семерка, слушайте, - начал Питер. - Сегодня в половине третьего назначаю общий сбор. Мне надо кое-что вам рассказать. Но только ни слова Сьюзи!

- Согласны, - единодушно поддержали его члены Семерки.

Скампер звонким лаем присоединился к их хору. Наконец-то появилось что-то интересное!

СОБРАНИЕ ТАЙНОЙ СЕМЕРКИ

Все участники тайного общества были точны. Друзья просто умирали от желания поскорей узнать, почему Питер так внезапно объявил общий сбор. Первым появился Джек - на целых десять минут раньше. Он так бежал, что долго не мог отдышаться, чтобы произнести пароль.

- Мотор! - наконец выговорил он, и его тут же впустили в сарай.

- Мне удалось незаметно удрать из дому, ну, по крайней мере, я надеюсь, что Сьюзи меня не видела. После обеда она просила меня пойти с ней на пруд ловить рыбу, и мне стоило больших трудов отвязаться от нее. Может быть, она догадалась, что у нас назначено собрание. В общем, как только я сумел улизнуть от нее, я пулей помчался сюда.

- К черту Сьюзи! - воскликнул Питер. - Скампер, иди и стереги дверь. Представляешь, Джек, сегодня на собрании нам будет нечего есть. Оказывается, утром мы съели все пироги, и мама сказала, что больше ничего не осталось.

- Тем хуже для нас! - вздохнул Джек. - А вот и остальные. Мы все точны. Сейчас всего лишь двадцать пять минут третьего.

В дверь постучали; одновременно раздалось тявканье Скампера. Четверо членов Семерки прошептали пароль.

- Входите, - крикнул Питер. Вошли Колин, Джордж, Пэм и Барбара, за

ними по пятам следовал Скампер. Спаниель умел считать до семи.

- Скампер, старина, мне очень жаль, но тебе придется караулить за дверью, - сказал Питер, ласково, но решительно выталкивая собаку из сарая. Ты будешь следить, не появится ли на горизонте Сьюзи, а если появится, то лаем предупредишь нас.

Поджав хвост, Скампер улегся спать перед сараем. Он чувствовал, что собрание будет бурным, и был бы не прочь поучаствовать в нем. Но так как Питер был главный, то Скампер, как и все остальные, беспрекословно подчинялся ему.

Ребята быстро расселись на ящиках и опрокинутых цветочных вазонах и теперь выжидательно смотрели на Питера.

- Зачем мы сегодня собрались? - спросил Колин. - Ты хочешь сообщить нам нечто сногсшибательное?

- Не уверен. Мне просто захотелось рассказать вам о том, что я видел, начал Питер. - Может быть, все это пустяки... Но, в любом случае, я чувствую, что обязан поделиться с вами своим открытием, В общем, слушайте.

Затаив дыхание, все приготовились внимать рассказу Питера.

- Мы увидели, что самолет приземлился на перила балкона. Чтобы добраться до него, мне пришлось залезть на дерево, - повествовал мальчик. Очутившись наверху, я заметил, что в комнате горит красноватый свет. Ставни были прикрыты неплотно, и занавески тоже, поэтому я смог как следует все разглядеть.

- И что же это было? Что ты там увидел? - спросила Дженет.

- Включенный газовый обогреватель - вот что, - ответил Питер. - Я прекрасно его рассмотрел. Что вы на это скажете?

- Все очень просто, - тотчас прощебетала Барбара. - Хозяева дома уехали путешествовать и забыли выключить обогреватель.

- Да, именно так я сначала и подумал, - сказал Питер. - Но сейчас я в этом совсем не уверен. Как раз когда Джек позвал меня, мне бросилась в глаза еще одна, гораздо более странная вещь. Но я испугался, что вернулся садовник, и поспешил слезть.

Воцарилась тишина.

- Ты хочешь сказать, что не успел все разглядеть? - спросил Колин. Или все же ты кое-что заметил? А что именно?

- Хоть убей, не помню. Это как сон - утром хочешь вспомнить, а ничего не получается, - нахмурившись, произнес Питер, мучительно роясь в памяти. Что-то такое на столе.

- Скатерть? - поинтересовалась Барбара.

- А может быть, у этого стола просто не было ножек, - со смехом добавила Пэм.

- Не говори глупости, Памела, - строго оборвал ее Питер. - Я точно знаю, что было что-то очень неожиданное.

- И как нам теперь быть? - произнес Джордж. - Совершенно ясно, что надо во что бы то ни стало выключить газ. Это напрасные расходы; к тому же там в любую минуту может начаться пожар.

- Именно это я и подумал, - поддержал его Питер. - Но как отключить газ?

- Предупредим садовника, - предложил Джек. - Или того человека, у кого хранятся ключи. Ведь в доме никого нет, правда? Все двери заперты?

- Да, похоже, так оно и есть, - сказал Питер. - Все ставни закрыты. Обычно так делают, когда запирают дом. Кто может знать, когда вернутся мистер и миссис Грэньер?

- Моя мама знакома с ними, - произнес Джек. - Совсем недавно она о них вспоминала; но не думаю, чтобы у нее был их адрес.

- Может быть, твоя мама знает, у кого ключи? - предположил Питер. Иногда их оставляют родственникам или соседям.

- Я Спрошу у нее, - пообещал Джек. - Тогда мы или сами предупредим их, или мама им позвонит и скажет, что хозяева дома забыли выключить обогреватель.

- Если твоя мама ничего не знает, нам придется все рассказать старому садовнику, - сказала Дженет. - Вполне возможно, что ключи у него. Может быть, это он, когда бывает холодно, входит в дом и включает газ, чтобы согреться.

- А это мысль! - восхитился Питер. В эту минуту Скампер подал голос.

- Внимание! - воскликнул предводитель Семерки. - Скампер лает, значит, кто-то идет. Раздался стук в дверь.

- Если это ты, Сьюзи, пеняй на себя: я так оттаскаю тебя за волосы, что ты надолго забудешь сюда дорогу, - угрожающе проговорил Джек.

Но это была не Сьюзи, а всего лишь миссис Дьюфур, мать Питера.

- Я не знаю пароля, - оправдываясь, произнесла она. - Я хочу предложить тебе, Питер, пригласить твоих друзей к нам на полдник. Разумеется, приглашение относится ко всем.

- Входи, мама! Тебе не нужно никакого пароля, особенно если у тебя такое замечательное предложение, - весело закричал Питер, широко распахивая дверь. - Заседание закрывается. Джек, ты поговоришь с мамой и завтра обо всем нам расскажешь.

ВРЕМЯ, ПРОВЕДЕННОЕ С ПОЛЬЗОЙ

Семерка собралась на следующее утро. Пришедшие первыми Питер и Дженет пять раз выслушали пароль; пять раз Скампер приветственно тявкнул.

Наконец прибыл последний участник тайного общества, и все расселись кружком в полумраке сарая.

- Что ты нам скажешь, Джек? - спросил Питер.

- Ничего особенного, - ответил тот. - Я расспросил маму об усадьбе "Каштановая роща". Хозяева ее отсутствуют уже больше года. Ключи хранятся у их нотариуса. Никто не имеет права входить в дом без его разрешения.

- И там никогда не убирают? - спросил Питер.

- Именно этот вопрос я и задал маме, - продолжал Джек. - Нет, не убирают. Элис, женщина, которая каждый понедельник приходит к нам стирать, перед отъездом мистера и миссис Грэньер вычистила весь дом, от подвала до самого чердака.

- Надо бы спросить эту Элис, не забыла ли она выключить обогреватель", -произнес Питер. - Когда она снова придет к вам, обязательно поговори с ней, Джек! Расспроси ее о доме, а потом незаметно перейди к газу, электричеству и тому подобным вещам, .

- Хорошо, я попробую, - согласился Джек. - Подожди минутку... Нет, не смогу. Она сломала себе руку и теперь сидит дома. Она уже давно не приходила к нам.

- Черт побери! - воскликнул Питер. - И что же нам делать?

Все задумались.

- А почему бы тебе не навестить ее, не справиться о ее здоровье? Ты мог бы принести ей конфет или фруктов, - предложила Дженет. - Мы так всегда делаем, когда наша домработница болеет.

- Хорошо, - ответил Джек, но по выражению его лица можно было понять, что эта идея его совершенно не вдохновляет. - А почему бы нам всем не пойти к ней? Так было бы гораздо проще. Она всех вас знает - по крайней мере, в лица.

- Согласен. Пожалуй, действительно будет лучше, если мы отправимся все вместе, - поразмыслив, заключил Питер. - Мы расскажем ей про наш самолет, про то, как он перелетел через забор, и как бы между прочим зададим ей интересующие нас вопросы. Но, разумеется, мы не станем говорить ей, что мы лазили на балкон.

- Ни за что! - поддержал его Джек. - Она может рассказать все маме, а та наверняка отругает меня за это.

- Так почему бы нам не пойти прямо сейчас? - внезапно произнес Питер, который никогда не откладывал на завтра то, что мог сделать сегодня. Кстати, есть ли у нас деньги, чтобы купить маленький подарок?

Ребята вытряхнули всю свою наличность, подсчитали и убедились, что ее вполне хватает на кулек конфет.

- Может быть, купим ей мятных леденцов? - предложил Питер.

- Отлично. Здорово придумано! - воскликнул Джек. - Они, конечно, ей понравятся. Пошли. Сегодня замечательная погода, и мне уже надоело сидеть в этом душном сарае.

Сначала ребята отправились в кондитерскую и купили большой пакет мятных леденцов. Затем они свернули на Зеленую улицу и подошли к скромному домику, где жила Элис. Приветливо улыбаясь, достойная женщина встретила их на крыльце.

- Какая радость - видеть веселые юные лица! - воскликнула она. Надеюсь, вы зайдете ко мне отведать медовой коврижки? Сестра только вчера принесла. Она сама испекла ее и, уж поверьте мне, не пожалела меда.

Коврижка была восхитительной. Ребята засмущались: получилось, что это Элис устроила им настоящее пиршество, а не они ей. Но когда они вручили этой доброй женщине пакет с мятными леденцами, та долго благодарила их. Похоже, она искренне обрадовалась такому неожиданному подарку.

- Как вы там живете? - спросила Элис у Джека. - Я давно не была у вас с тех самых пор, как сломала руку. Надеюсь, вы с сестрой не очень безобразничаете? Прислали ли вам обещанный ковбойский костюм?

Лучшего предлога завести нужный разговор нельзя было и желать. Джек тотчас же взял быка за рога.

- Конечно, прислали. А Сьюзи получила чудесный самолет. Мы в тот же день попробовали запустить его. И представьте себе, он перелетел через глухую стену, которой обнесен сад, окружающий усадьбу "Каштановая роща"!

- А! Там живут мистер и миссис Грэньер, - отозвалась Элис, нарезая новую порцию коврижки. - Перед их отъездом я проводила уборку в всем доме. А вы же знаете, какой он огромный. Эта уборка заняла у меня несколько дней.

- Так это вы закрыли ставни? - спросил Питер. - Мне показалось, что все они заперты.

- Да. Я все закрыла и заперла, даже занавески задернула, чтобы пыль не налетела. Но как только я это сделала, в доме сразу стало темно и грустно, и я постаралась поскорей уйти оттуда.

- И конечно же, вы закрыли все краны, выключили электричество, воду и газ, - вставила Дженет, довольная своей дипломатической уловкой.

- Разумеется, я ничего не позабыла, - утвердительно ответила Элис. - А если кто-то хочет пожить в "Каштановой роще", ему придется прийти ко мне и попросить включить счетчики: никто сам ни за что не догадается, где они находятся.

В ответ на эту шутку все рассмеялись. Питер бросил торжествующий взгляд на Джека. Значит, газ был перекрыт. Почему же тогда в комнате, окна которой выходят на балкон, горел газовый обогреватель? Как так можно? Нет, положительно, они не зря навестили Элис.

- А в доме совсем никого нет? - спросил Джек.

- Совсем никого. Говорю же вам: я сама заперла все двери и окна, повторила Элис. - Старый садовник, Эрнест Мулярд, приходит три раза в неделю ухаживать за садом, но в дом он не входит. С виду этот старый ворчун грозен, но на самом деле он славный малый. Еще кусочек коврижки, ребята?

- Нет, спасибо, - ответил за всех Джек. - Нам пора идти. Надеюсь, ваша рука скоро заживет, Элис. До свидания, всего хорошего.

Семерка вышла, очень довольная проведенным дознанием. Но что им теперь делать, как поступить?

ЗЛОПОЛУЧНАЯ ВСТРЕЧА

- Идемте на лужайку, там мы сможем поговорить спокойно, не боясь, что нас подслушают, - предложил Питер, выходя из дома Элис. - Мы добыли интересные и важные сведения. Здорово, что мы сообразили навестить вашу прачку, Джек. Очень любезная женщина!

- Я же говорил тебе, - отозвался Джек. - Но если она все выключила...

- Давайте подождем, пока не придем на лужайку, - остановил его Питер. -Нельзя, чтобы нас подслушали. Включенный газ в пустом доме наша тайна, и мы должны сохранить ее.

После его слов все пошли молча. Наконец они дошли до лужайки и расселись на траве. Питер первым нарушил молчание.

- Теперь мы знаем: уходя из дому, Элис выключила газ, - сказал он. - А раз она утверждает, что выключила все счетчики - водяной, газовый и электрический, - то, значит, кто-то включил газ после ее ухода.

- Разумеется, у нас нет причин ей не верить, - поддержал его Джордж. Но тогда кто мог это сделать? И зачем? Ведь никто не имеет, права входить в дом.

- Если бы кто-то тайком проник в дом, Эрнест Мулярд его бы заметил, задумчиво произнес Колин. - Но Элис утверждает, что он порядочный человек. В таком случае, он бы прогнал незваного гостя или же вызвал бы полицейских.

- Этот Мулярд такой противный! - воскликнула Пэм. - Держу пари, он наверняка сделал вид, что ничего не заметил.

- Не говори глупости, Памела, - осадил ее Питер. - Тебе он не понравился только потому, что не захотел пустить нас в сад поискать самолет Сьюзи. Однако это не причина считать его нечестным.

Воцарилась тишина. Каждый пытался решить стоящую перед ним загадку, но ничего не получалось.

- Может быть, предупредим маму? - предложила наконец Дженет, обращаясь к Питеру. Питер колебался.

- Мне почему-то кажется, что если я скажу ей, что видел в доме огонь, она мне не поверит, - наконец ответил он. - Тем более что мы все слышали, что сказала Элис, а после ее слов наш рассказ кажется сплошной выдумкой.

- Мы запросто смогли бы доказать, что мы правы! - неожиданно воскликнул Джек. - Нет ничего проще! Подождем, когда садовник уйдет домой, снова перелезем через стену, заберемся на балкон и еще раз заглянем в щель между ставнями.

- Здорово придумано. Мы знаем, что Элис отключила счетчик. Но если газ все еще горит, мы предупредим твою маму, Питер, - заключил Джордж.

Все одобрительно закивали.

- Да, пожалуй, это единственный выход, - согласился Питер. - Мы с Джеком дождемся, когда Эрнест Мулярд окончит работу и уйдет домой, и проникнем в сад. Джек, я буду ждать тебя возле дома в половине седьмого. Будет еще светло, и мы в два счета заберемся на балкон.

- А кто нас подсадит? - поинтересовался Джек. - Мы не сможем без помощи перелезть через стену.

Питер на минуту задумался.

- Нет ли у тебя в сарае лестницы? - спросил он. - Идти нам недалеко, и мы вполне могли бы захватить ее с собой. А там мы прислоним ее к стене и без труда заберемся наверх.

- Договорились, - сказал Джек. - Надеюсь, мне удастся вынести лестницу из сарая незаметно от Сьюзи. А то она сразу станет допытываться, что да зачем, и увяжется за мной как хвост. Она такая любопытная.

- Что за несносная девчонка эта Сьюзи! - воскликнул Питер. Он почувствовал себя счастливым от того, что его собственная сестра совсем не походила на Сьюзи. - Жду тебя в половине седьмого, Джек. Общее собрание назначаю на завтра, на половину одиннадцатого.

-Лучше на одиннадцать, - сказал Колин. - Мне надо сходить к зубному врачу.

- Решено: встречаемся в одиннадцать, - согласился Питер. - А сегодня вечером мы с Джеком проберемся в эту таинственную усадьбу. Готов поспорить, что газ в той комнате все еще горит.

Пробило полдень, и дети, снедаемые жаждой приключений, разбежались по домам. Прежде чем отправиться обедать, Джек заскочил в сарай. Старая лестница, которой пользовался садовник, когда подстригал ветки плодовых деревьев, стояла ни своем привычном месте.

- Что ты здесь делаешь? - неожиданно услышал он голос Сьюзи.

Он даже подпрыгнул, а сестра звонко расхохоталась.

- Что это ты покраснел, словно помидор Чего ты замышляешь? - не унималась Сьюзи. - Твоя дурацкая Тайная Семерка дала тебе задание, да? И для него тебе понадобилась лестница?

Ох, до чего же Сьюзи была любопытна! Джек схватил грабли, корзинку и выскочил из сарая. Желая доказать сестре, что он и не думал брать лестницу, он принялся выдирать сорняки. Ехидно усмехаясь, Сьюзи следовала за ним по пятам.

- Какой прилежный мальчик! - воскликнула она. - И ты хочешь сказать, что собираешься целый день выпалывать сорняки! Это ты-то, который не может отличить лук от одуванчика!

- Заткнись, Сьюзи! - в ярости проревел Джек, выдирая первое попавшееся растение.

- Маттиола, - незамедлительно уточнила Сьюзи. - Тебя будут ругать, если ты перепортив цветы.

Вконец разозлившись, Джек с корнем выдернул пару великолепных левкоев, которые только собирались распуститься, и швырнул их в сестру. Сьюзи с визгом убежала.

Питер появился вместе с боем часов, ровно в половине седьмого - Джек уже ждал его, спрятавшись за кустами. Завидев Питера, он тотчас приложил палец к губам.

- Сьюзи здесь, - прошептал он.

Друзья на цыпочках двинулись к сараю, тихо открыли дверь... На ступеньке лестницы сидела Сьюзи. Она делала вид, что читает книгу, но на самом деле она просто давилась от смеха.

- Добрый вечер! Так, значит, вам нужна лестница? - произнесла она, Если вам угодно, я могу встать.

Джек бросил на нее испепеляющий взгляд. Затем, хлопнув дверью, мальчики выскочили на улицу.

- Мы остались без лестницы, - простонал Джек. - Честное слово, Питер, я сделал все, что мог.

- Тем хуже для нас! Придется обойтись без лестницы, - бодро ответил Питер. - А это значит, что мы не полезем через стену, а войдем через главные ворота. Другого выхода я не вижу. Я заметил, что садовник не запирал ворота на ключ. Идем, и не бери в голову, Джек... Наши приключения становятся все более захватывающими. Впрочем, иначе и быть не может.

Друзья вышли из сада Джека и через лужайку направились к узкой тропинке, ведущей к дорожке. Дойдя до усадьбы "Каштановая роща", они остановились в нескольких шагах от забора и огляделись по сторонам.

- Никого, кошки и те разбежались, - заявил Джек. - Пошли быстрей. Если внезапно кто-нибудь появится, мы проскочим мимо ворот, а когда путь будет свободен, повернем обратно.

И мальчики помчались к воротам. Вбежав в сад, они тут же спрятались за кустами, желая убедиться, что их вторжение осталось незамеченным. Кругом было тихо - ни криков, ни шагов, и ребята приободрились. Немного подождав, они направились к большому мрачному дому, стараясь все время держаться в тени кустарника.

- Запертые ставни придают дому зловещий вид, - тихо заметил Джек. - К счастью, нам осталось только перейти через двор. Скорей! Нужно побыстрее добраться до сада.

Они бегом пересекли маленький домик, обогнули двор, и... столкнулись с Эрнестом Мулярдом. Рядом с садовником шел симпатичный, безукоризненно одетый молодой человек. Оба были поражены столь неожиданным появлением мальчиков. Садовник первым пришел в себя.

- Что вы здесь делаете? - заорал он, бросаясь к Джеку.

Тот рванулся в сторону, но садовник метнулся ему наперерез, схватил за руку и так крепко сжал ее, что мальчик вскрикнул от боли.

- Я вас узнал. Ведь это вы пытались уверить меня, что ваш самолет залетел сюда, в сад, а? - принялся допрашивать Мулярд, тряся Джека словно грушу. - Нет, у меня не отвертишься, это вы сидели на стене и насмехались надо мной! Ну-ка, что вам здесь надо? Если...

- Отпустите меня! - воскликнул Джек. - Вы делаете мне больно!

Мулярд еще сильнее затряс его.

- То-то еще будет! Вы у меня попляшете. Значит, это вы забрались в сад и истоптали всю траву возле кедра? Это вы залезли на дерево и добрались до самого балкона? Я видел их следы и царапины на коре дерева. Чего вас понесло на дерево, а? Отвечайте, а то хуже будет.

- Просто наш самолет сел на балкон дома, - объяснил Питер. - Чтобы снять его оттуда, мы вместо лестницы воспользовались деревом. Мы вынуждены были пройти по газону... Но там не было цветов, только сорняки.

- Послушай меня, мой мальчик, - вмешался молодой человек, голос его звучал вполне дружелюбно. - Вы же знаете, что в частные владения вход воспрещен. А судя по словам Мулярда, вы уже во второй раз нарушили это правило и, боюсь, навлекли на себя тем самым серьезные неприятности. Как вас зовут и где вы живете?

У Питера душа ушла в пятки. Если его отец узнает об этой вылазке, он, конечно, рассердится. Да и Джеку тоже здорово влетит.

- Уверяю вас, мы не сделали ничего плохого, - заканючил он.

- Или вы честно признаетесь, что вам понадобилось здесь сегодня вечером, или я прикажу Мулярду позвать полицейских, - строго сказал незнакомец. - Законы на то и созданы, чтобы им подчиняться. Но если вы скажете мне правду и пообещаете больше этого не делать, я, быть может, на этот раз закрою глаза на ваше поведение.

- Я и не собираюсь врать! - в отчаянии воскликнул Питер. - Наш самолет действительно перелетел через стену и приземлился на балкон этого дома. Мы с Джеком перебрались через забор чтобы забрать его. Я залез на дерево и с него перепрыгнул на балкон; когда я уже собрался спускаться обратно, я случайно взглянул в окно и увидел странную вещь.

Садовник и молодой человек пристально смотрели на мальчика, словно желали прочесть его мысли.

- Что же такое вы увидели? - спросил молодой человек.

- Ставни были прикрыты неплотно, и занавески тоже не задернуты до конца, -продолжал Питер. - Я посмотрел в щель и увидел в комнате включенный газовый обогреватель. Честное слово я не вру.

- Сегодня мы для того и вернулись, чтобы еще раз посмотреть в окно и проверить, горит ли все еще газ, - вставил Джек, которого по-прежнему крепко держал Мулярд. - И если он горит, мы решили предупредить наших родителей, чтобы те позвонили в полицию.

Мулярд издал возмущенный вскрик.

- Что! Вы видели включенный газовый обогреватель? Это невозможно, отрезал он, обернувшись к своему спутнику. - Мистер Вальмонт, у вас ключи от дома. Вы можете пойти и лично убедиться, все ли в порядке. Уверяю вас, никакого газа в доме гореть не может. К тому же газовый счетчик отключен. Эти маленькие врунишки плетут невесть чего. При отключенном счетчике ни один обогреватель гореть не сможет.

- Да говорю же вам, что я видел огонь, - стоял на своем Питер. - Я сам страшно удивился.

- Совершенно невероятная история, - произнес молодой человек. - Моя фамилия Вальмонт, я работаю помощником у нотариуса. Я пришел заплатить жалованье Мулярду, который ухаживает за садом, и взглянуть на дом. Сначала я принял вас за маленьких хулиганов, но я ошибся: вы, оказывается, воспитанные ребята. Однако, если газ в доме не горит, мне все равно будет трудно поверить, что вы сказали нам правду.

- Мистер Вальмонт, у вас с собой ключи? - спросил Питер. - Тогда вы можете войти в дом и посмотреть, действительно ли отключен счетчик, а потом подняться в ту комнату, где я видел огонь.

- У меня нет лишнего времени, - ответил мистер Вальмонт.

Все же он вынул из кармана ключ с именным брелоком; на вставочке было написано название усадьбы: "Каштановая роща".

- Пожалуй, мне лучше пройти в дом и самому во всем разобраться. Отпустите мальчика, Мулярд. Мне кажется, его друг не врет. Идемте посмотрим, насколько правдива та сказка, которую они нам только что рассказали.

Через несколько минут все входили в просторный вестибюль дома "Каштановая роща". Страшно раздраженный Мулярд провел мистера Бальмонта в кухню и показал ему счетчики: газовый, электроэнергии и воды.

- Все отключено, мистер Вальмонт, можете сами убедиться, - сказал он.

Мистер Вальмонт посмотрел и кивнул в знак согласия.

- Вы правы. Все же давайте поднимемся в комнату, окна которой выходят на балкон; кажется, там горел тот таинственный огонь. Покажите нам дорогу, Мулярд.

ПИТЕР В ГНЕВЕ

Мулярд стал подниматься по широкой лестнице; все последовали за ним. Дойдя до третьего этажа, они свернули в длинный коридор. Было темно, как в печке, и мистер Вальмонт несколько раз споткнулся. Пахло плесенью и затхлостью.

- Вот комната с окнами на балкон, - объявил Мулярд, распахивая какую-то дверь.

Сквозь щель между ставнями сочился слабый свет. Мулярд резко отдернул шторы и распахнул окно. I

Питер поискал глазами газовый обогреватель. Да, он был на месте, но газ не горел. Обогреватель по-прежнему стоял в камине, но потухший и холодный. Не веря собственным глазам, мальчик молча смотрел на него. Он прекрасно помнил, как. метались маленькие язычки пламени, когда он заглянул в комнату сквозь просвет между ставнями.

Мистер Вальмонт глухо кашлянул.

- У вас богатое воображение, мой мальчик, и вы сочинили целый роман. Но вы сами видите, здесь никак не мог гореть газ, потому что счетчик отключен. Ваша выдумка неубедительна. Не кажется ли вам, Мулярд, что их надо отвести в полицейский участок? Пусть они там расскажут свою историю, а мы посмотрим, что скажут на это полицейские.

Мулярд покачал головой.

- Полиция только потеряет время, мистер Вальмонт. Мальчишка хотел позабавить своих друзей... или же искал предлог проникнуть сюда.

- Нет! - воскликнул Питер. - Я сейчас докажу...

- Довольно! - заявил мистер Вальмонт не терпящим возражения тоном. Теперь извольте выслушать меня: отныне чтобы вашей ноги здесь больше не было, я запрещаю вам забираться в сад. Извольте сделать так, чтобы ни ваши мячики, ни ваши самолеты отныне не перелетали через забор. Молчите. Я больше не хочу ничего слушать. Если бы Мулярд все-таки решил отвести вас в участок, я с чистым сердцем поддержал бы его Но он не хочет связываться с вами - тем лучше для вас. Но помните: не смейте сюда возвращаться. Мулярд, если эти мальчишки опять будут надоедать вам, позвоните мне, я ими займусь.

- Разумеется, мистер Вальмонт, - ответил садовник с довольной ухмылкой.

- Но, мистер... я хотел бы... - умоляюще начал Питер.

Мистер Вальмонт не дал ему договорить.

- Хватит! Как у вас еще хватает дерзости открывать рот? Я принял вас за воспитанного юношу, но, кажется, я ошибся. Спускайтесь по лестнице и уходите. Иначе я сам отведу вас в участок.

Питер бросил яростный взгляд в сторону Вальмонта. Джек удивился. Почему Питер так разозлился? Он ошибся, ему это доказали, так почему же он упрямится? Джек схватил друга за руку и поволок его к лестнице.

- Идем, - быстро заговорил он, - раз уж нам разрешили уйти. Ты ошибся... И нечего упираться, словно козел, на пустом месте.

Нахмурившись, Питер мрачно следовал за другом. Выйдя из дома, он громко хлопнул за собой дверью. Джек даже подскочил от страха; он изумленно уставился на Питера.

- Какая муха тебя укусила, Питер? - воскликнул он. - Неужели ты так злишься только потому, что был неправ и тебе это доказали?

Питер не ответил. Он высвободил руку и бросился бежать со всех ног. Выскочив из сада, он, не снижая скорости, помчался по тропинке. Наконец, когда они добежали до лужайки, он остановился и повернулся к Джеку; тот, запыхавшийся и растерянный, с трудом поспевал за другом.

- Так ты уверен, что я ошибся? - спросил он. - А вот и нет. Вчера утром там горел газ, и я это видел собственными глазами. Счетчики газа, воды и электричества могут быть отключены хоть сто раз, но в комнате все равно горел огонь. Кто-то зажег его. Кто-то входил в эту комнату... И у меня есть другие доказательства, кроме газа!

Джек в растерянности смотрел на Питера.

- Какие еще доказательства? И почему ты не сказал о них мистеру Вальмонту?

- Я пытался, ты же сам видел! - воскликнул Питер. - Но каждый раз, когда я открывал рот, меня заставляли замолчать. Я больше ничего никому не скажу. Я сам разгадаю эту тайну.

- А что ты еще видел, кроме горящего газа? - спросил Джек; про себя же он подумал, не сошел ли его друг с ума. 1

- Помнишь, я говорил вам, что кроме горящего обогревателя заметил в комнате еще что-то странное? - сказал Питер. - Я никак не мог вспомнить, что это было, потому что, как раз когда я пытался это разглядеть, ты позвал меня.

- Да, помню, - подтвердил Джек. - И что это было?

- Я заметил цветок в горшке, - ответил Питер. - Примулу... с сиреневыми цветами. Зеленый, мощный цветок, совсем не чахлый и засохший, каким он должен бы быть, стоя несколько месяцев в пустом доме. Примулы требуют много воды. Я это знаю, у мамы в оранжерее всегда цветет примула.

- Ты думаешь, что этот цветок поливали? - произнес Джек.

- Уверен в этом, - уже гораздо спокойнее промолвил Питер. - А сегодня я внимательно осмотрел горшок: земля была влажная. Ее поливали не позднее чем вчера. Я также заметил еще одну деталь, которая наверняка не ускользнула бы и от тебя, если бы ты прилежно следовал заповедям Тайной Семерки.

- Чего я не заметил? - искренне изумился Джек.

- Часы на камине показывали верное время, - отчеканил Питер. Обыкновенные часы, которые надо заводить раз в неделю. Это значит, что кто-то совсем недавно завел их. К тому же я чувствовал запах табака. Готов поклясться, в этой комнате кто-то живет.

- Не может быть! - воскликнул Джек. - Но кто, Питер, и почему?

- Это и должна выяснить Тайная Семерка, - заявил Питер. - Иди к остальным, скажи им, что завтра утром ровно в одиннадцать у нас состоится очень важное собрание. Устрой так, чтобы Сьюзи ничего не пронюхала. Это тайна.

ПИТЕР КОМАНДУЕТ

В этот раз тоже никто не опоздал. Подойдя к сараю, каждый член Семерки называл пароль: "мотор". Скампер встречал ребят звонким лаем.

- Что случилось, Питер? - спросил Джордж, удивленный серьезным выражением лица своего товарища. - На тебе лица нет.

- Ты прав, - согласился Питер, натужно улыбнувшись, он вновь посуровел.

Очевидно, произошло какое-то важное событие. Члены Семерки уселись и выжидающе смотрели на своего командира. Ребята сидели как на иголках. Что-то им сейчас расскажут?

Питер кратко поведал об их неудачном походе в "Каштановую рощу", о встрече с садовником Эрнестом Мулярдом и мистером Бальмонтом, помощником нотариуса, которому мистер и миссис Грэньер доверили ключи от дома.

Он сообщил, как ему удалось убедить мистера Вальмонта войти в дом и проверить, отключен ли газовый счетчик. Когда Питер вынужден был признать, что счетчик был отключен, Семерка дружно испустила горестный вздох. Затем он описал, как они поднялись в комнату. Газ не горел. Второй вздох разочарования вылетел из груди ребят. Затем...

Наконец мальчик дошел до самого волнующего места своего рассказа: до только что политого цветка и показывающих точное время часов.

Вся Семерка восхищенно взирала на своего командира: она по праву гордилась им! Он показал себя первоклассным детективом, героически выстоял под натиском садовника и помощника нотариуса.

- Если бы вы видели его, когда он выходил из дому! - добавил Джек, когда Питер умолк. - В ярости он так хлопнул дверью, что та чуть не слетела с петель. Он был красный, как помидор. И...

- Довольно, - смущенно произнес Питер, пунцовый от комплиментов Джека. -На моем месте кто угодно бы разозлился. Я хотел обратить внимание мистера Вальмонта на цветок, часы и запаха табака, но он не пожелал меня слушать.

- Этот помощник нотариуса просто глуп! - воскликнула Барбара. - Сам он ничего не заметил. Впрочем, Джек тоже.

- Замолчи, Барбара, - оборвал ее Питер, видя, как лицо Джека заливается краской. - Мы столкнулись с загадкой, которую должны решить во бы то ни стало, и притом собственными силами.

Сейчас Семерке придется пораскинуть мозгами. Мы должны ответить сразу на несколько вопросов. Кто входил в дом? Прятался ли кто-нибудь в доме в то время, когда в нем находились садовник и мистер Вальмонт? Является ли Эрнест Мулярд сообщником неизвестного? С какой целью неизвестный проник в запертый дом?

- Хорошо бы выяснить, действительно ли Мулярд слывет честным человеком, -предложил Джордж. - Если все о нем отзываются хорошо, значит, он не может быть сообщником.

- Согласен, - горячо поддержал его Питер. - Кто знает кого-нибудь, у кого уже работал Мулярд?

- Я. Он год работал у моей бабушки, - ответила Пэм. - Мне он уже тогда не нравился. Когда я приходила навестить бабушку, он не позволял мне ничего трогать в саду - ни одной смородинки не дал сорвать!

- Это говорит скорее в его пользу, - заметил Колин.

- Или же просто у него тяжелый характер, - отозвался Джордж. - Мне кажется, что Пэм надо расспросить свою бабушку. Как ты считаешь, Питер?

- Ты прав. Вот тебе задание на сегодня, Пэм, - произнес он, повернувшись к девочке. - После обеда доложишь мне о результатах разговора с бабушкой.

- Идет, - ответила Памела.

Исполнившись чувством собственной значимости, она поспешила занести в блокнот данное ей поручение, чтобы уж точно ничего не забыть.

- Также необходимо разузнать, где живет Мулярд, и выяснить, ночует ли он дома, - сказал Питер. - Возможно, это он устроился в "Каштановой роще". Может быть, его жена - сущая мегера, которая постоянно пилит его, и он воспользовался возможностью проводить вечера вне дома, в тишине и покое. В любом случае готов держать пари, что он знает способ, как проникнуть в дом, хотя у него и нет ключей.

- Ну, это ты загнул, - заметила Барбара. - История со сварливой женой больше похожа на роман!

- Мы обязаны все предусмотреть, - суровым тоном произнес Питер. - Нам нужно проанализировать даже самые фантастические предположения. В этой таинственной истории Мулярд играет не последнюю роль, поэтому чем больше мы о нем узнаем, тем лучше.

- Ты прав, - согласилась Барбара. - Но если его жена действительно такая противная, как ты утверждаешь, я отказываюсь с ней разговаривать.

- И все же это будет именно твое задание, - к великому ужасу Барбары постановил Питер. - Бабушка Пэм наверняка знает адрес Мулярда; ты пойдешь туда вместе с Дженет,

- А мистер Вальмонт? Разве он не заслуживает нашего внимания? - спросил Джек, готовый подозревать всех на свете.

- Я спрошу о нем у папы, - сказал Питер, - Мне кажется, он его знает или, по крайней мере, слышал о нем. Но мне кажется, что мистер Вальмонт вне игры.

- А что мы будем делать потом? - спросил Джордж.

- Когда мы соберем достаточно сведений об Эрнесте Мулярде, я, возможно, установлю слежку за "Каштановой рощей", - решительно заявил Питер. Неподалеку от входа в кухню я заметил пустующий сарай. Мне кажется, что, прежде чем проникнуть в дом, незнакомец прячется там, чтобы убедиться, что за ним никто не следит; оттуда до двери рукой подать. Там мы по одному и станем его караулить. Я уверен, что мы просто обязаны узнать, кто тайно проживает в той комнате, где горел газ.

- Ой, как это интересно! - пискнула Барбара. - Ты самый лучший командир, Питер. Я просто обожаю тебя.

- Да, ты молодец, - поддержал девочку Джек. Остальные члены Семерки единодушно закивали.

- Не торопитесь, я еще не заслужил ваших похвал, - ответил Питер, вставая. - Будущее покажет. Кстати, у нас давно не менялся пароль. Нам нужен новый пароль.

- А ты уже выбрал слово? - спросил Джек.

- Эрнест, - со смехом сказал Питер. - Всего лишь Эрнест! Не забудьте!

ДЕВОЧКИ ИСПОЛНЯЮТ ПОРУЧЕНИЯ

Гордясь полученным заданием, Пэм сразу после обеда отправилась к бабушке. В кармане кофточки у нее лежали блокнот и тщательно отточенный карандаш.

"Любая подробность может оказаться важной для Семерки, - думала она, -поэтому уж лучше я все буду записывать. И все же как это здорово принадлежать к тайному обществу! Сколько приключений ждет тебя!"

Миссис Перрон, бабушка Памелы, пропалывала грядки в саду. Увидев внучку, она радостно улыбнулась.

- Какая приятная неожиданность, моя дорогая! - воскликнула она. - Я и не думала, что ты сегодня придешь ко мне. Надеюсь, ты останешься на полдник?

- Нет, бабушка, не могу, - ответила Пэм. - Я пришла взять у тебя интервью. Это задание Питера.

- Взять у меня интервью?! - удивилась бабушка. - Но о чем же хочешь ты меня спросить?

- О твоем бывшем садовнике, которого звали Эрнест Мулярд, - ответила Пэм, извлекая из карманчика блокнот. - Тайная Семерка должна решить еще одну потрясающую загадку, и мы предполагаем, что Эрнест Мулярд играет в этом деле не последнюю роль.

- Опять вы с вашими тайнами! - рассмеялась миссис Перрон. - Вы всегда выдумываете что-нибудь забавное. Впрочем, если Питер приказал, мне остается только подчиниться. Что ты хочешь узнать?

- Скажи, пожалуйста, ты была довольна Эрнестом Мулярдом, когда он работал у тебя? - спросила Пэм.

- Очень довольна, - ответила бабушка. Пэм записала ее ответ; при этом она мучительно соображала, "а" или "о" пишется в слове "довольна".

- А когда ты уезжала из дому, ты оставляла его одного? - продолжала расспрашивать девочка.

- Да. Он даже жил у меня вместе с женой в тот год, когда я на месяц уезжала в Италию, - ответила бабушка. - Миссис Мулярд убирала в доме. Когда я вернулась, все сверкало чистотой. Тогда мне показалось, что она недавно перенесла пневмонию.

- Минуточку, ты говоришь слишком быстро, - остановила бабушку Пэм, яростно водя карандашом по бумаге. - "Пневмония" - а как это пишется?.. Ах да, вспомнила!

- Больше вопросов нет? - со смехом поинтересовалась миссис Перрон. Мне кажется, меня допрашивает настоящий полицейский.

Пэм расхохоталась. Она чувствовала, что блестяще справилась с возложенным на нее поручением, и чувство это наполняло ее гордостью. Кусая кончик карандаша, она на ходу придумывала новые вопросы.

- Когда ты вернулась из путешествия, в доме ничего не пропало?

- Ничего. Более того, миссис Мулярд сварила варенье из созревших в саду фруктов и отказалась взять вознаграждение за свои труды; она сказала, что ей было очень приятно жить в этом доме. Должна сказать, выглядела она тогда гораздо лучше. Я слишком быстро говорю, дорогая? Хочешь, я сама запишу свои ответы?

- О нет! - запротестовала Пэм. - Это моя работа, бабушка. Повтори, пожалуйста, свой рассказ, только помедленнее. "Вознаграждение" - первая "а" или "о"?

- "О". Я просто в восторге от вашей Тайной Семерки. Вы действительно работаете на совесть. Так как же, останешься на полдник?

- Мне бы очень хотелось, но Питеру нужны эти сведения уже сегодня вечером, - ответила Пэм. - Большое спасибо, бабушка. Ты сообщила мне очень интересные вещи. А то мы подумали, что Мулярд нечестный человек.

- В чем вы его подозреваете? - с любопытством спросила бабушка.

- Это секрет, - прошептала Пэм. - Когда мы ведем расследование, мы предпочитаем держать язык за зубами. До свидания, бабушка. Большое спасибо.

Засунув блокнот в карман, она убежала. Питер редко поручал Пэм важные задания. Он не верил, что она способна сделать что-нибудь серьезное. Теперь он раскается в своей ошибке. Пэм знала, что блестяще справилась с поручением, и заранее поздравляла себя с победой.

Она пришла, когда Питер и трое мальчиков вместе со Скампером уже сидели в сарае.

- Мотор, - произнесла Пэм, стуча в дверь. Ответа не последовало.

- Откройте! - воскликнула Пэм. - Я же назвала пароль.

- Нет, ты его не назвала, - крикнул в ответ Питер. - И я тебя не знаю.

- Я Пэм, и ты прекрасно меня знаешь, - возмутилась девочка. - Я исполнила твое поручение! Быстро впусти меня.

- Сначала скажи пароль, - настаивал Питер.

- Но я уже сказала... - начала Пэм и внезапно вспомнила. - Ой! Прости, Питер. Эрнест, Эрнест, Эрнест.

- Хватит и одного раза, - проворчал Питер, открывая дверь. - Ты говорила с бабушкой?

- Да, - ответила Пэм, широко улыбаясь. - Вот, я записала все свои вопросы и все бабушкины ответы.

Питер взял блокнот и начал читать вслух. Закончив чтение, он одобрительно кивнул:

- Очень хорошо, Пэм. Превосходная работа. Судя по сведениям, которые ты раздобыла, Мулярд честный человек, и его жена тоже... Похоже, миссис Мулярд очень симпатичная женщина. Ну вот, а я был уверен, что именно садовник проник в дом. Значит, это кто-то другой... неизвестный, о котором Мулярд ничего не знает. Иначе он задержал его; ведь твоя бабушка полностью ему доверяет.

- Как все странно! - произнес Джордж. - И все-таки нам нужно докопаться до истины.

- Еще бы! Для этого мы будем следить за дверью в кухню, - решил Питер. - А вот и Дженет с Барбарой. Они собирали сведения о миссис Мулярд. Интересно, вспомнят ли они новый пароль!

Раздался стук в дверь.

- Эрнест, - послышался голос Дженет; помолчав, девочка со смехом добавила: - Мистер Эрнест Мулярд.

- И миссис Мулярд, - поддержала ее Барбара.

Питер открыл дверь.

- Входите, глупышки, - сказал он. - Что вам удалось узнать?"

Девочки вошли и сели. Скампер радостно визжал, выражая таким образом свои чувства.

- Здравствуй, Пэм, - произнесла Дженет. - Что тебе рассказала бабушка о нашем садовнике?

- Она сказала, что он абсолютно честный человек, - ответила Пэм. - Вот мои записи. Я сама их сделала.

Дженет и Барбара пришли в восторг от такого подхода к делу.

- В слове "довольна" пишется "о", - заметила Барбара. - А мы, Питер, ничего не записывали. Мы просто задавали вопросы; но запомнили все, что нам отвечали.

- Это самое главное, - сказал Питер. - Так что же вам удалось узнать? Докладывай, Дженет.

- Мы отправились к Эрнесту Мулярду, - начала Дженет. - Адрес мне дал почтальон. Какая у него кошмарная крохотная хижина, Питер! Ужас!

- Неужели? - удивился Питер.

- Настоящая развалюха, на самом берегу канала, - объяснила Дженет. - Ты знаешь, в этом году было много дождей, вода в канале вышла из берегов и затопила крохотный садик...

- На первом этаже должно быть страшно сыро, - вставила Барбара. - Одна из стен снаружи поросла мхом. Мне даже жутко стало.

- Хижина явно требует ремонта, - произнесла Дженет. - Если бы этот домик принадлежал папе, он бы не оставил его в таком состоянии. Дома наших рабочих настоящие дворцы по сравнению с ним. Как только можно жить в такой развалюхе? Черепица осыпается, крыша прохудилась.

- Не удивительно, что им было хорошо у бабушки, - заметила Пэм. Понятно, почему миссис Мулярд плохо выглядела. Живя в такой сырой развалюхе, да еще на берегу канала, не мудрено заболеть!

- Почему же они не переедут? - спросил Джек.

- Очень трудно найти жилье, - сказал Джордж. - Особенно когда не можешь сразу заплатить за него. Узнала ли ты что-нибудь о миссис Мулярд, Дженет? Ты видела ее?

- Нет, - ответила Дженет. - Но мы говорили с соседкой. Ее дом стоит дальше от канала, чем дом Мулярдов, и он гораздо более удобный. Соседка первая заметила нас и спросила, кого мы ищем.

- Мы ответили, что разглядываем вон ту развалюху, что стоит на берегу, и нам было бы любопытно узнать, живет ли в ней кто-нибудь, - подхватила Барбара. - В сущности, мы даже не особенно соврали.

- Очень хорошо, - одобрил Питер, кивая головой. - Продолжайте. Что вам ответила соседка?

- То, что мы уже знали. Что Мулярд целыми днями работает садовником, что он сменил нескольких хозяев и что он несколько раз в неделю работает в парке усадьбы "Каштановая роща", откуда возвращается вечером часам к шести. Его жена больна, но она делает покупки и готовит еду. Соседка сказала, что миссис Мулярд очень любезна...

- И прекрасно ладит с мужем, - подхватила Барбара. - Прекрасно ладит со старым Мулярдом! Ну и терпение же должно быть у нее!

- Несомненно, миссис Мулярд очень больна, - продолжала Дженет. Соседка сообщила, что вот уже несколько недель, как она перестала появляться в своем садике. Мулярд сам развешивает белье.

- Хотя Мулярд и грубо обошелся с нами, он производит впечатление достойного человека, - сказал Питер, удивленный сообщениями девочек. Бабушка Пэм ручается за его честность, и у него, несомненно, доброе сердце, раз он так помогает своей больной жене.

- Да разве можно быть в хорошем настроении, когда живешь в таком ужасном доме? - воскликнула Барбара; она никак не могла опомниться от жуткого впечатления, которое произвело на нее зрелище хижины Мулярдов. Питер, твой отец не стал бы даже свиней держать в таком сарае.

- Уж наверняка, - сказал Питер. - У наших свиней образцовые свинарники, которые чистят два раза в день.

Собранные девочками сведения нисколько не способствовали раскрытию их тайны. Конечно, они полностью оправдывали Мулярда, но в них и намека не было на то, кто же все-таки забирался в запертый дом. Может быть, помощник нотариуса мистер Вальмонт? Но Питер решительно отмел это предположение.

- Он вне подозрений. Папа знает его уже несколько лет, - заявил он. - Я сказал папе, что встретил мистера Бальмонта, и он ответил: "Вальмонт один из моих друзей. Где ты его видел?"

- И как же ты выкрутился? - спросил Джек, мгновенно вспомнивший, что мистер Вальмонт пообещал отвести их в полицию.

- Меня выручил Скампер: он начал лаять, и я вместо ответа принялся расспрашивать собаку, - со смехом, объяснил Питер. - Я начал: "Кто идет, Скампер, кто там, старина? Пойдем посмотрим, на кого это ты лаешь!" - и мы вместе выбежали из столовой.

Воцарилась тишина. Семерка была обескуражена. Что делать? Где кроется разгадка тайны? Надо ли наблюдать за дверью, ведущей в кухню запертого дома, как решил Питер? А другие двери? А окна? А может быть, таинственный незнакомец, проникнув в дом, так в нем и остался? И теперь, запертый на ключ, блуждает из комнаты в комнату и включает газ, когда становится холодно или когда ему хочется приготовить скромный ужин.

- Составим план действий, - наконец сказал Питер. - У кого есть идея... хорошая идея?

Все молчали. Первым слово взял Джек.

- Я вижу только один способ, - сказал он. - Кто-нибудь из нас заберется на балкон и будет усидеть там до тех пор, пока в комнате снова не загорится огонь. Тогда он заглянет в щель между ставнями и увидит, кто же проник в дом. Вот что я придумал!

НЕОБЫЧНОЕ ОТКРЫТИЕ

Послышался восхищенный вздох.

- Почему мы об этом раньше не подумали? - воскликнул Питер. Разумеется, человек, который прячется в доме, ночью должен чувствовать себя в полной безопасности. Наступает темнота, и он перестает бояться прихода садовника или помощника нотариуса. Если с вечера мы устроим на балконе засаду, мы в конце концов выследим его.

- Я готов идти добровольно! - вызвался Джордж.

- Мы пойдем все вчетвером, - сказал Питер. - Один будет сторожить перед главными воротами, чтобы предупредить остальных, если кто-нибудь покажется... Нельзя, чтобы нас застукали. другой станет караулить возле дерева. Мы с Джеком поднимемся на балкон. Мы уже знаем дорогу.

- А мы? - спросила Дженет. - Мы тоже хотим пойти с вами.

- Нет, никаких девчонок, - отрезал Питер. - Джек, Колин и Джордж, вы сможете выбраться из дома, когда стемнеет?

- Нам разрешили пойти в кино, - заверил его Джек. - Сегодня суббота, есть сеанс в восемь часов. Около девяти мы выйдем из кинотеатра и отправимся в "Каштановую рощу".

- Отлично, - одобрил Питер. - Значит, встретимся в кино. И вы, девчонки, можете пойти вместе с нами в кино, если вам разрешат... Но вы останетесь смотреть фильм - если, конечно, родители позволят вам пойти на такой поздний сеанс.

- Только не мои, - печально вздохнула Барбара. - Мои наверняка не отпустят меня из дому так поздно. И почему только самое интересное всегда достается мальчишкам? Я всю ночь заснуть не смогу, буду думать, как там вы, что там у вас происходит.

Семерка с нетерпением ожидала вечера, поэтому вторая половина дня тянулась для всех страшно долго. Волнение ребят передалось Скамперу. Но к его величайшему разочарованию, Дженет и Питер отказались взять его с собой и ушли без него. Спаниелю ничего не оставалось, как печально забраться в свой угол и улечься спать. Он всегда уходил в угол, когда обижался на своих юных (хозяев за то, что они оставляли его одного. Но стоило только Питеру и Дженет вернуться домой, как пес тотчас же забывал все свои обиды и заливистым лаем принимался выражать свои радость и любовь.

Ребята попали на очень красочный фильм о приключениях дикой лошади; но Семерка даже не смотрела на экран. Поминутно глядя на часы, мальчики ерзали от нетерпения: им казалось, что стрелки слишком медленно движутся по циферблату.

Без десяти девять Питер наклонился к Джеку.

- Пошли! Я больше не могу здесь сидеть. Предупреди остальных... И помните - девчонки остаются.

Дженет, Пэм и Барбара, с большим трудом сумевшие уговорить родителей отпустить их на такой поздний сеанс, с молчаливой завистью во взоре смотрели, как мальчики во главе с Питером покидают кинозал. На улице совсем стемнело; к счастью, у всех четверых были фонарики. По небу плыли густые облака, за которыми, словно в густом лесу, прятались звезды.

Ребята направились к дому Джека и через заднюю калитку прошли в сад.

- Осторожно: Сьюзи! - прошептал Джек. - Если она нас заметит, мы пропали.

К великой радости Питера, Сьюзи не было видно. Они пересекли лужайку за домом Джека и пошли по тропинке, ведущей к дороге, рядом с которой стояла усадьба "Каштановая роща".

- Итак, все знают, что нужно делать? Колин караулит у ворот. Если кто-нибудь появится, кричи совой. Джордж, ты останешься стоять возле кедра, по которому мы полезем на балкон. Ты тоже будешь кричать совой, если заметишь что-нибудь подозрительное. Джек, у тебя есть фонарик? Фонарики нам обязательно пригодятся.

Джек взял свой фонарь в зубы. Питер последовал его примеру. Освободив таким образом себе руки, они полезли на дерево, по ветвям которого собирались перебраться на балкон третьего этажа. Слабый свет фонариков освещал им путь.

Колин, спрятавшись за кустами, стоял на посту возле ворот; Джордж - у подножия дерева. Оба мальчика старательно прислушивались к малейшему шороху. Через некоторое время раздался легкий скрип подошв по камню; Джордж понял, что друзья забрались на балкон. Но Питера и Джека ожидало огромное разочарование: ставни были плотно закрыты, не осталось ни малейшей щели, чтобы можно было заглянуть внутрь. Мальчики растерялись.

- Так мы ничего не увидим, - прошептал Джек.

- Зато это лучшее доказательство того, что в комнате кто-то есть, также шепотом отозвался Питер. - Может быть, этот неизвестный уже давно поселился там.

Мальчики осмотрели каждую щель, каждую трещинку в ставнях, но все напрасно: посмотреть, что творится в комнате, не было никакой возможности. Внезапно они услыхали какой-то шум.

- Послушай, - тихо сказал Джек. - Что это?

- Похоже, это радио, только оно играет очень тихо, - ответил Питер. Едва слышно. Нет, я не ошибся. Невероятно! Но кто же все-таки прячется в этой комнате?

Мальчики погасили фонари и остались в полной темноте; никто из них не знал, что же им теперь делать. Как неизвестный проник в дом? Мистер Вальмонт, кажется, единственный, у кого есть ключи. Даже у садовника их нет. Впрочем, честность Эрнеста Мулярда не подвергалась сомнению. Но кто еще мог завладеть ключами? А может, неизвестный влез через одно из окон, которое забыли запереть? Или же через отдушину в погребе? Ребята мучительно соображали... Но внезапно им ; пришлось прервать свои размышления.

Со стороны ворот донеслось звучное уханье. Колин подавал условный сигнал. Мальчики так и подскочили. Тут же раздалось второе уханье. Оно прозвучало так близко, что Питер и Джек вздрогнули от испуга. Значит, и Джордж увидел или услышал что-то подозрительное.

- Осторожно! - прошептал Питер. - Замри, Джек. Кто знает, что там случилось!

Затаив дыхание, они застыли на месте. Внезапно раздался характерный шорох: кто-то пытался забраться на дерево.

- Кто-то лезет сюда к нам! - в ужасе прошептал Питер. - Я его слышу... вижу свет его фонаря!

- Что делать? - чуть слышно выдавил из себя Джек, дрожа как осиновый лист. -Сейчас он нас увидит. А на этом балконе совсем негде спрятаться.

- Слушай, давай полезем вверх. Вряд ли ему нужно на самую макушку, а, значит, там мы будем в безопасности, - шепнул другу Питер.

Он потащил Джека к толстой кедровой ветке, нависавшей над балконом. Снизу раздавалось тяжелое дыхание неизвестного. Слава Богу, он был не слишком проворен.

- Тише! - прошипел Питер.

Оба друга поднялись еще на пару метров вверх по стволу и затаились среди ветвей. Сейчас им ничего не оставалось, как молча наблюдать за балконом.

Какой-то человек с трудом карабкался на дерево, держа в зубах электрический фонарь.

Снизу снова раздалось уханье совы. Незнакомец перевалил через перила балкона и взял фонарь в руку. Со своего насеста Джеку и Питеру был виден тонкий луч света.

Человек приблизился к окну и постучал. Это был условный стук: три удара подряд, остановка, два удара, снова остановка и еще два удара. Тук-тук-тук... тук-тук... тук-тук...

Затаив дыхание, оба мальчика наклонились как можно ниже, чтобы разглядеть неожиданного визитера. Ставни приоткрылись, и яркий свет хлынул на балкон.

Несколько секунд таинственный посетитель был целиком залит светом. Питер и Джек едва не вскрикнули от изумления: они узнали человека, забравшегося на балкон. Но ребята отказывались верить своим глазам.

Неизвестный вошел в высокое окно и поспешил закрыть за собой ставни. После его исчезновения оба мальчика долго молчали, не в силах произнести ни слова от пережитого ими потрясения. Затем Питер схватил Джека за руку.

- Ты видел, Джек?

- Да. Это был старый Мулярд, садовник, - все еще сомневаясь, пробормотал Джек. - Что ты на это скажешь?

- Да, именно Эрнест Мулярд! Кто бы мог подумать! Мулярд, честный Мулярд! Теперь мне понятно, почему он так разозлился, когда обнаружил наши следы возле кедра и понял, что мы забирались наверх. Он сам пользуется этой дорогой.

- Но кто же тогда находится в комнате? - недоумевал Джек. - Кто зажигает газ, заводит часы и поливает цветок? Неужели тот же взломщик, который отбирает вещи, увязывает их в узлы и потом отдает Мулярду?

- А почему бы и нет! - воскликнул Питер, заинтригованный не меньше Джека. - Значит, вчера Мулярд, как только мы с мистером Вальмонтом вошли в дом, сам отключил газовый счетчик. Заметив наши следы под кедром, он испугался, как бы мы не увидели света в окне и не рассказали об этом. Нет, уверен, это он перекрыл газ, боясь, как бы его не разоблачили. Не может же газ гореть при отключенном счетчике. Ох, чем дальше, тем дело становится все запутаннее.

- Ты прав, - поддержал Джек. - И вообще, давай спускаться, в любом случае, сейчас мы больше ничего не увидим. Идем предупредим Колина и Джорджа. Они наверняка волнуются.

Даже не осмелившись зажечь фонарики, мальчики тихо спустились с дерева. В темноте лезть было трудно, им приходилось долго шарить ногой, прежде чем они нащупывали новую опору. Но, несмотря на темень, они скоро оказались внизу.

Джорджа на месте не было.

- Наверное, он подумал, что это спускается тот человек, - прошептал Джек. -Давай произнесем наш пароль, Питер! Тогда он поймет, что это мы.

- Именно это я и собирался сделать, - ответил Питер. - Эрнест... Эрнест!

- А вот и я, - произнес Джордж, вылезая из кустов. - Как я рад услышать наш пароль! Заметив, что кто-то спускается, я испугался, что это опять будет тот тип. Вы слышали мой сигнал?

- Да. А также сигнал Колина, - ответил Питер. - Идем поищем его. Приключение становится все более захватывающим.

Колин, прятавшийся возле ворот, появился сразу, как только услышал пароль. Все четверо вышли на дорогу, свернули на тропинку и вскоре уже были на лужайке позади дома Джека. Там они остановились. По дороге мальчики не обменялись ни словом.

- Кто был тот человек? Вы его видели? - спросил Колин.

- Это Мулярд, - ответил Питер. - Даже не верится. Мулярд, которого мы считали образцом честности! Что он там делает?

- С его стороны просто непорядочно оставлять жену совсем одну в их ужасной хижине, - сказал Колин. - Наверняка у него есть сообщник в "Каштановой роще", пока хозяева отсутствуют, они решили без помех обокрасть дом. И теперь по ночам выносят ценные вещи.

- Может, вызовем полицию?

- Не надо. Лучше я сначала поговорю с отцом, он знает мистера Вальмонта, помощника нотариуса, у которого хранятся ключи. Они сообразят, что нужно делать. Кто бы мог подумать, что этот Эрнест Мулярд окажется таким негодяем?

- Он никогда не был мне симпатичен, - сказал Колин. - Вспомните только, как он орал на нас! Пошли. А то мне кажется, что Эрнест Мулярд прячется где-то здесь, на лугу, и вот-вот бросится на нас.

- Проводите меня домой, я хочу уже сегодня предупредить папу, - сказал Питер. - Идемте все вместе... Нам надо многое ему рассказать, и вы будете моими свидетелями. По дороге заглянем в кинотеатр. Может быть, Дженет, Пэм и Барбара все еще там. Надо ввести их в курс дела.

Сеанс только что окончился, зрители постепенно расходились. Ребята без труда отыскали среди них трех девочек Семерки. Питер бросился к ним.

- Эй, вы! Да, все трое! Пошли с нами. Если бы вы только знали, кого мы сейчас видели! В какую загадочную историю мы влипли! Идем, мы собираемся все рассказать моему папе.

МИСТЕР ДЬЮФУР БЕРЕТ ДЕЛО В СВОИ РУКИ

Мальчики тут же поведали девочкам о том, что произошло сегодня вечером. Дойдя до того места, когда Питер и Джек, забравшись на балкон, услышали, как кто-то поднимается следом за ними, Пэм испуганно вскрикнула.

- Я бы там просто умерла от страха! Как я рада, что не пошла с вами! И кто это был?

- Эрнест Мулярд, - ответил Питер. - Кто бы мог подумать! А мы-то решили, что, в сущности, он славный малый и сердце у него золотое.

Мистер и миссис Дьюфур были очень удивлены, увидев явившуюся в полном составе Семерку.

- Посмотрите-ка, Колин, Джек, Пэм, Барбара, Джордж... Почему вы пришли к нам, а не разошлись по домам? - спросила миссис Дьюфур.

- Мама, у нас потрясающая новость, - заявил Питер. - Папа, приготовься: сейчас мы расскажем тебе удивительные вещи. Тайная Семерка...

- Только не говори мне, что речь пойдет о новом приключении! воскликнул отец. - Надеюсь, с вами все в порядке?

- Абсолютно в порядке! - ответил Питер. - Надеюсь, что ты не станешь сердиться, когда узнаешь, что мы сделали.

- Давай по порядку, - попросила мама; она стала из буфета коробку с печеньем и протянула всем по очереди. - Ты командир Семерки, Питер, поэтому начинай: мы тебя слушаем.

Питер рассказал все, начиная с того утра, когда самолет Сьюзи перелетел забор "Каштановой рощи" и исчез в саду. Он описал гнев садовника, поведал, как они с Джеком обнаружили на балконе самолет и он полез на дерево, чтобы забраться на балкон и спустить самолет.

- Вот тут-то и начались загадки, правда, Питер? - перебил Джек. Питер посмотрел в щель между ставнями и увидел в комнате горящий газ.

Родители Питера с изумлением слушали рассказ ребят. После проведенного расследования Семерка убедилась в честности Мулярда; оказалось, что на самом деле садовник был добрым человеком, заботящимся о своей больной жене. Но скоро мнение ребят о садовнике резко изменилось.

- Мы сидели на верхушке кедра, над самым балконом, и пытались разглядеть, кто же стучится в окно комнаты. Когда же ставни распахнулись и из окна хлынул поток света, мы увидели... догадайтесь, кого?

- И кого же? - с любопытством спросил мистер Дьюфур.

- Эрнеста Мулярда, - ответил Питер. - Да, папа, это был он. Кто-то открыл ему изнутри, он вошел в высокое окно и закрыл за собой ставни.

- Мы решили, что должны все рассказать вам, потому что вы знаете мистера Вальмонта, у которого хранятся ключи от "Каштановой рощи", прибавил Джек. - Вы сумеете разобраться, что нужно делать.

- Вы были правы, - одобрительно кивнул мистер Дьюфур. - Нет, вы только подумайте! Вечно с этой Семеркой что-нибудь случается! Впрочем, мне не в чем вас упрекнуть. Вы повели себя мужественно и разумно. Надо немедленно заняться этим Эрнестом Мулярдом и узнать, что он замышляет. Благодаря вам мы сможем застать его и его приятеля-взломщика на месте преступления.

- Его приятеля-взломщика! - повторила Пэм. - Ох, как интересно! А что вы собираетесь делать?

- Я сейчас же позвоню мистеру Вальмонту, попрошу его прийти сюда, захватив с собой ключи от "Каштановой рощи". И мы вместе отправимся в усадьбу, - произнес мистер Дьюфур, направляясь к телефону.

- Папа, а можно нам тоже пойти? - закричал Питер, считая, что он имеет полное право присутствовать при последнем акте драмы.

- Посмотрим, что скажет мистер Вальмонт, - ответил отец.

Он набрал номер. Дети с замирающим сердцем смотрели на него. Вот это настоящее приключение! Только бы им разрешили присутствовать при задержании вора!

Мистер Дьюфур повесил трубку и повернулся к ребятам.

- Как вы догадываетесь, мистер Вальмонт очень заинтересовался этим делом. Он заедет за мной на своей машине. Питер и Джек поедут с нами; они еще раз расскажут обо всем, что видели: про газ, горевший позавчера, и про все остальное. Нам нужны свидетели.

- А как же мы? - чуть не плача спросила Дженет. - Ты не хочешь взять нас? А мне так хотелось поехать с тобой, папа!

- Догадываюсь, - ответил отец. - Но пойми, мы не можем взять с собой всю вашу Семерку. Дело может принять серьезный оборот. Мистер Вальмонт сообщил в полицию и предупредил, чтобы полицейские были наготове; в случае необходимости он позвонит из "Каштановой рощи". Но сначала нам хотелось бы самим разобраться в ситуации. Хотя боюсь, что нам все же придется прибегнуть к помощи полиции.

Питер и Джек постарались скрыть от товарищей свою радость, но не удержались и обменялись довольными улыбками. Наконец-то тайна будет раскрыта, и они будут присутствовать при развязке этой таинственной истории. Кого они встретят в загадочной комнате? Как станет оправдываться Мулярд? Кто окажется его сообщником?

Спустя несколько минут возле ворот раздались автомобильные гудки. Мистер Дьюфур, Питер и Джек выбежали на улицу, провожаемые завистливыми взглядами оставшихся членов Семерки. Миссис Дьюфур обзвонила родителей ребят, чтобы те не беспокоились: Тайная Семерка сидит у нее в доме.

Джек и Питер забрались в "рено" мистера Вальмонта и уселись на заднем сиденье. Они боялись проронить хоть слово. Совсем недавно помощник нотариуса так сурово отчитал их! Машина тронулась и покатила по дороге, ведущей к "Каштановой роще".

Джек сжал руку Питера.

- Потрясающее приключение! - прошептал он. - Как по-твоему, чем все кончится?

В ПУСТОМ ДОМЕ

Машина остановилась перед "Каштановой рощей". Сквозь ставни большого мрачного дома не пробивалось ни единого луча света. Ребята и взрослые бесшумно вылезли из машины.

- Я отопру дверь, и мы тихо войдем в дом, - шепотом объявил мистер Вальмонт. - Идемте на цыпочках, чтобы не выдать нашего присутствия. Мы поднимемся в комнату, куда эти мальчики уже водили меня, чтобы застать врасплох тех, кто в ней находится. Надеюсь, теперь они нас не перехитрят, и мы потребуем у них объяснений. Следуйте за мной.

Он повернул ключ в замочной скважине. С легким скрипом дверь отворилась. Мистер Вальмонт, а следом за ним и все остальные проникли в вестибюль. Затем мистер Вальмонт вновь запер дверь и зажег фонарь.

- Телефон находится здесь, в углу, - прошептал он. - Как тебя зовут, мальчик?

- Питер, мистер Вальмонт.

- Так вот, Питер, если у нас возникнут затруднения, вы должны будете спуститься сюда и вызвать полицию, - заявил помощник нотариуса. - Вы скажете, чтобы немедленно присылали полицейский наряд. Понятно?

- Да, - ответил Питер.

По спине у него забегали мурашки - так всегда бывало, когда приключение Семерки подходило к развязке.

- А теперь тихо, - произнес мистер Вальмонт.

Он начал подниматься по лестнице, освещая путь своим фонарем. Толстый ковер скрадывал шум шагов. Мужчины шли первыми, оба мальчика следовали за ними. Джек был так взволнован, что едва дышал.

Они прошли первую лестничную площадку и поднялись на третий этаж. Там площадка была узкой. Немного постояв и определив, в какую сторону идти, мистер Вальмонт выключил фонарь.

Из-под знакомой двери выбивался луч света... Изнутри доносился глухой шум голосов. Внезапно они стали сильнее, раздались крики и угрозы.

Что происходило за этой закрытой дверью? Джек чувствовал, как у него дрожат коленки.

- Не бойтесь, - прошептал мистер Вальмонт, заметив ужас мальчика. - У них есть радио, они слушают театральную постановку. Не бойтесь!

Джек приободрился. Конечно, это радио. Конечно, они с Питером уже слышали его, когда были на балконе. Мистер Вальмонт подошел к двери повернул ручку. Но напрасно. Дверь была заперта на ключ. Он поднял руку и властно постучал.

- Открывайте, и немедленно! - крикнул он. Радио тут же замолчало, и воцарилась тишина. Мистер Вальмонт снова постучал.

- Откройте!

- Кто там? - раздался голос.

- Откройте и увидите! - проревел мистер Вальмонт так громко, что оба мальчика просто подпрыгнули. - Я знаю, что вы там, Мулярд. Откройте, иначе вам придется раскаяться, и вам, и вашему приятелю.

Несколько минут в комнате царила тишина, потом раздался дрожащий, взволнованный голос садовника:

- Это точно вы, мистер Вальмонт? Мистер... Мистер, вы же знаете, что я честный человек, вы...

- Живей открывайте! - воскликнул мистер Вальмонт. - А что касается вашей честности, Мулярд, позвольте мне теперь усомниться в ней.

Из-за двери донеслись голоса: казалось, что Мулярд пытается кого-то успокоить. Затем он вновь заговорил умоляющим голосом:

- Мистер Вальмонт, я открою, если вы позволите мне сразу же закрыть дверь и вы не войдете прежде, чем я вам все объясню.

- Вы немедленно откроете дверь, и мы войдем без всяких условий, отчеканил мистер Вальмонт. - Что вы там бормочете? Предупреждаю вас, Мулярд, если ваш приятель сбежит через окно, вам придется отвечать за вас обоих. Довольно! Открывайте!

Дверь не открывалась. Мистер Вальмонт повернулся к Питеру и громко, чтобы Мулярд его услышал, распорядился:

- Питер, спускайтесь вниз и звоните в полицию. Торопитесь. Попросите их немедленно прислать наряд.

- Хорошо, мистер Вальмонт.

Но едва мальчик сделал шаг к лестнице, раздался вопль Мулярда.

- Нет, не зовите полицию, я сейчас отопру. Подождите, мистер Вальмонт, подождите!

- Постой, Питер, - сказал мистер Вальмонт тихо. - Думаю, он сейчас откроет.

Никто не тронулся с места. Наконец в замочной скважине повернулся ключ и дверь отворилась. Появился Мулярд, лицо его было взволновано.

- Отойдите, - сказал мистер Вальмонт, отодвигая его в сторону.

Он вошел в комнату, за ним последовал мистер Дьюфур. Оба мальчика шли следом, гадая, что же они сейчас увидят.

Но никто не ожидал увидеть ту картину, которая предстала перед их глазами. От изумления все четверо застыли на месте.

НЕОЖИДАННАЯ РАЗВЯЗКА

Комната была чистая и уютная. Горел газовый обогреватель, над камином весело тикали часы. Стол был накрыт белой скатертью; на ней лежал хлеб, стояли супница и две тарелки - с маслом и сыром.

Но не этот скромный ужин привлек внимание четырех посетителей. Они удивленно взирали на диван, стоящий в углу камина. На диване лежала очень бледная и совершенно седая старая женщина; руки ее дрожали, а глаза с ужасом смотрели на новоприбывших.

Мистер Вальмонт не шелохнулся. Как и все остальные, он был готов к встрече со взломщиком. Но, кроме этой старой, испуганной женщины в комнате никого не было.

- Прошу вас... - бормотала женщина, - прошу вас... - Это моя вина. Не будьте слишком строги к Эрнесту.

Мистер Вальмонт обрел наконец дар речи.

- Не бойтесь, миссис, - сказал он кротко. - Мы пришли всего лишь посмотреть, что здесь происходит.

Слезы текли по лицу старой женщины. Мулярд подошел к ней и взял ее за руку.

- Полно, полно, успокойся. Я хотел, как лучше. Видите ли, мистер Вальмонт, моя жена больна, она целую зиму кашляла. Доктор сказал, что ей больше нельзя находиться в нашем доме. Там слишком сыро. Он хотел поместить ее в больницу...

- Я отказалась, - произнесла женщина. - Я не могу расстаться с Эрнестом, для меня это слишком тяжело. Я бы умерла с тоски. Если нас с ним разлучат, я умру.

- После дождей уровень воды в канале поднялся, - с отчаянием в голосе продолжал Мулярд. - С крыши начала осыпаться черепица, в нашу комнату затекала дождевая вода. И что мне оставалось делать? Я не мог найти другого жилья, а этот огромный дом был пуст. Нам была нужна всего лишь маленькая комната, а я давно работаю на мистера и миссис Грэньер...

- Понимаю, - произнес мистер Вальмонт, садясь на стул. - Да, понимаю. Вы привели сюда свою жену, чтобы она пожила в тепле, вы включили газ, электричество, воду...

- Да. В первый раз я проник в дом через форточку в подвале; тогда я поднялся на кухню и открыл входную дверь, - сказал Мулярд. - Я знал, что ключ от дома хозяева поручили вам, но я также знал, что есть еще один ключ, который висит в кухне на гвоздике. И вот однажды ночью я привел сюда свою жену. Дорога очень утомила ее...

- Вы удобно устроили ее здесь, Мулярд, - перебил садовника мистер Вальмонт. - Значит, теперь вы ходите в магазин, стираете и развешиваете белье на заднем дворе вашего дома? Видите, я в курсе всех ваших дел. И каждый вечер вы влезаете на дерево, а потом перебираетесь на балкон.

- Да, мистер Вальмонт. Я положил ключ на прежнее место, боясь, как бы вы не заметили его отсутствия, - сказал Мулярд жалобно. - Каждый день в полдень я возвращался в наш маленький домик. Я страшно рассердился, что эти мальчишки забирались на балкон. Я тотчас же отключил все счетчики и перевел жену в мансарду. Какой же это был ужас, когда они принялись рассказывать вам об обогревателе, который якобы был включен и чей огонь они заметили сквозь ставни! У меня просто душа ушла в пятки. Только не подумайте ничего плохого, мистер, я знаю, что имел права так делать, но у меня не было другого выхода.

- Вы должны были попросить у меня разрешения, Мулярд, - заметил мистер Вальмонт.

- Вы бы наверняка сказали "нет"! - воскликнул Мулярд. - И вы тоже, обернулся садовник к мистеру Дьюфуру. - Но моя бедная жена тут не бездельничала, она все время работала - по мере своих слабых сил. Хотя она и тяжело больна, она каждый день стирает пыль, поливает цветы, полирует мебель. Она ни минуты не сидит без дела! И несмотря на все хлопоты, она здесь почти не кашляет.

Питер внезапно почувствовал, что глаза его мокры от слез. Бедный Мулярд! И эта несчастная, больная женщина, вынужденная жить в промозгшей хибарке с прохудившейся крышей! Действительно, ведь садовник не сделал ничего дурного. Напротив, миссис Мулярд все убирала и чистила. Вернувшись домой, хозяева найдут свое жилье в полном порядке.

Некоторое время все молчали, первым нарушил тишину мистер Вальмонт: тон его был вполне доброжелателен.

- Вы понимаете, Мулярд, что я обязан поставить в известность нотариуса и мистера и миссис Грэньер. Но я расскажу им о вашем тяжелом положении, скажу, что миссис Мулярд убирала дом...

- И вы не станете вызывать полицию, мистер? - раздался с дивана умоляющий голос старой женщины. - Для меня в этом мире нет никого лучше моего Эрнеста. Я знаю, он излишне вспыльчив, его несдержанный характер навлекает на него множество неприятностей, но он честный человек. Вы можете мне верить.

- Я не стану вызывать полицию, - пообещал мистер Вальмонт. - Но, как вам известно, на следующей неделе возвращаются хозяева дома. И вы не сможете здесь оставаться.

- Я вернусь в наш старый дом, - ответила миссис Мулярд. - С тех пор как я живу в тепле, я стала гораздо меньше кашлять.

- И ты снова заболеешь! - в отчаянии воскликнул Мулярд. - Тебя увезут, и я не смогу им помешать. Доктор опять станет говорить, что ты никогда не выздоровеешь в такой сырости, и отправит тебя в больницу.

- Пока я не получу известий от мистера и миссис Грэньер, вы можете оставаться здесь, - сказал мистер Вальмонт. - Я вижу, вам можно доверять. Но все же, Мулярд, если в следующий раз у вас будут неприятности, обращайтесь за помощью к друзьям или к вашим хозяевам. Не делайте ничего противозаконного.

- Я боялся, что меня разлучат с женой, - сказал Мулярд. - Мне жаль, что пришлось обмануть вас, мистер Вальмонт, но уверяю вас, мы не сделали ничего плохого.

Мистер Дьюфур встал.

- Идемте, Вальмонт, - промолвил он. - Пусть эти достойные люди отдохнут после пережитого волнения. Мулярд, приходите завтра ко мне, я дам вам молока и яиц для вашей жены. Доброй ночи, миссис Мулярд. Ничего не бойтесь. Мы подумаем, что можно сделать для вас и для вашего мужа. Доброй ночи, Мулярд.

- Доброй ночи, - отозвался Мулярд.

Оба мужчины и мальчики вышли из комнаты. Провожая незваных гостей до дверей, Мулярд следил за ними тревожным взором.

- Папа, - начал Питер, взволнованный ничуть меньше, чем старый садовник. - Папа, а не можем ли и мы помочь этим бедным людям? Они так несчастны! Я не смогу спать спокойно до тех пор, пока мы что-нибудь для них не сделаем.

ДА ЗДРАВСТВУЕТ ТАЙНАЯ СЕМЕРКА!

На следующее утро Семерка снова собралась старом сарае. Один за другим члены Семерки та в дверь и произносили пароль:

- Эрнест!

- Эрнест! Это я, Пэм.

- Эрнест! Можно войти?

Питер пять раз открывал дверь, и пять раз подавал голос Скампер. Наконец все собрались; судя по лицам ребят, они еще не оправились от пережитого вчера волнения.

- А мы во всем винили Мулярда! Бедняга, как он боялся, что мы раскроем его тайну! - вздохнула Дженет.

- Им никак нельзя возвращаться в свою ужасную хижину, - подхватила Барбара. - Миссис Мулярд снова станет кашлять. Однако через несколько дней им придется покинуть "Каштановую рощу". У этой загадки оказалась очень грустная разгадка.

- Им непременно надо помочь, - заявил Джек.

Он вытащил из кармана кошелек и высыпал со содержимое в пустую коробку.

- Я разбил свою копилку и копилку Сьюзи. Здесь все наши сбережения, мы решили отдать их Мулярдам.

- Копилку Сьюзи! - изумленно воскликнула Дженет. - Неужели она тебе разрешила?

- Да. Вернувшись вчера домой, я ей все рассказал, - ответил Джек. - Она имела право узнать все, ведь эта история началась с ее самолета, разве не так?

- Конечно, все правильно, - согласились остальные члены Семерки.

- И как только Сьюзи выслушала мой рассказ, она тут же предложила мне все свои деньги!

- Вот еще один сюрприз! - воскликнула Барбара. - Сьюзи такая вздорная, но у нее, оказывается, доброе сердце!

- Знаете, что я придумал? - вдруг воскликнул Питер. - Давайте отдадим все наши сбережения Мулярдам! Может быть, таким образом нам удастся хоть в чем-то им помочь. Конечно, наших денег вряд ли хватит на ремонт крыши, для этого нам придется обратиться к взрослым. Но, по крайней мере, мы сделаем все, что в наших силах. Стоит мне только вспомнить, что мы шпионили за беднягой Мулярдом и вынудили его раскрыть свой секрет, мне становится ужасно стыдно.

Ребята тут же согласились отдать все карманные деньги, которые им удалось скопить. Питер почувствовал гордость за свою Семерку. Ее члены проявили истинное великодушие и благородство.

Внезапно раздался лай Скампера; в дверь постучали.

- Пароль! - крикнул Питер.

- К сожалению, я его не знаю, - прозвучал в ответ голос мистера Дьюфура.

- Ах, это ты, папа! Тебе пароль не нужен, - ответил Питер, открывая дверь.

В сарай, улыбаясь, вошел отец Питера. Он увидел коробку с деньгами, и брови его поползли вверх.

- Однако вы богачи! И что вы собираетесь делать со своим состоянием?

- Помочь Мулярду и его жене, - сказал Питер. - Это сбережения Джека и Сьюзи. Мы все отдаем наши сбережения, папа. Мы страшно раскаиваемся, что приняли беднягу Мулярда за вора. Ведь он всего лишь хотел помочь своей жене!

- Да, это очень печальная история, - согласился отец. - И я взволнован не меньше тебя, Питер. Я рад, что вы решили помочь Мулярдам. У меня тоже есть кое-какие соображения по этому поводу.

- Какие, папа? - спросил Питер.

- А вот какие, - ответил мистер Дьюфур. - Помните тот маленький домик, где совсем недавно жил наш пастух? Я приведу его в порядок и передам Мулярдам. Нам нужен человек, который бы умел подстригать живую изгородь и выполнять несложную работу подобного рода. Если садовник согласится, он сможет поселиться в этом доме, который, как ты помнишь, стоит в очень хорошем месте, где много солнца. Уверен, что там его жена быстро излечится от кашля.

- Папа! Папа! Ой, как я люблю тебя! -завопила Дженет, столь резко бросившись на шею отцу, что едва не свалила его с ног. - Стоило нам подумать, что Мулярды должны будут вернуться в свою развалюху, нам просто плохо становилось. Как же здорово быть взрослым и иметь возможность помогать другим!

- Так же здорово, как быть молодым и состоять в Тайной Семерке, ответил отец. -Конечно, вы нередко суете нос в то, что вас не касается, но у вас добрые сердца и вы сообразительны, поэтому ваши приключения всегда хорошо кончаются. Я рад, что вы раскрыли тайну Мулярда. Теперь мы сможем помочь ему.

- Мы отдаем все наши деньги на ремонт пастушьего домика, - выступил Джек. - И делаем это огромным удовольствием.

- Спасибо, - сказал мистер Дьюфур. - Тогда передайте их Питеру, а он вручит их мне. Обещаю, что использую их с максимальной пользой для дела. И последнее, что мне хотелось бы вам сказать: у вашей Семерки уже было много приключений, но мне кажется, что это приключение самое удачное из всех. Да, чуть не забыл: я всеми вами очень горжусь!

И улыбнувшись ребятам, мистер Дьюфур вышел. Сияющий Питер повернулся к друзьям.

- Вы слышали. Семерка? - воскликнул он. - Ты слышал, Скампер? Да здравствует Тайная Семерка! Гип! гип! гип!..

- Ура! - подхватили остальные, а Скампер звонко, изо всех сил залаял.