Аннотация

Ты любишь и любима, наслаждаешься жизнью и невероятно счастлива. Но недоверие, ревность и гордость становятся между вами. Своими действиями он вырывает тебе сердце. Теперь отчаяние, боль и разочарование поселяются на его месте.

Когда-то ты была иной, была наивной и счастливой, так хотела любви и мира, так не хотела войны... Однако сейчас ты жаждешь мести, жаждешь расплаты за пролитую кровь. И война тебя больше не страшит, ты жаждешь ее. С твоей легкой руки Акелдама превратится в кровавое поле битвы. И пусть весь мир несется в ад - тебе плевать на последствия.

Пролог

Анита едва держалась на ногах: ее качало от слабости, мутило, а перед глазами все плыло. Энергия катастрофически заканчивалась - девушка чувствовала, что в любую секунду может просто упасть без сознания. Но она не могла себе этого позволить. Ее глаза вновь и вновь возвращались к неподвижно замершей на белом мраморном полу мужской фигуре, буквально залитой кровью, что даже пропитала его длинные волосы.

Анита заставила себя поднять взгляд и встретиться с горящим яростью взглядом алых глаз Темного Императора - ее сердце сжалось от нехорошего предчувствия - эти глаза впервые пугали ее.

- Прошу тебя, помоги ему, - едва слышно прошептала она.

Такеши услышал и скривил губы в нехорошей усмешке.

- Да как ты смеешь так обращаться к Императору, девка! - грубый окрик, и она падает, сбитая с ног хлестким ударом.

Нечеловеческий рык, и голова, посмевшего коснуться Аниты, покатилась по полу, оставляя алые капли на белоснежном мраморе, а следом осело и тело, из которого еще толчками вытекала кровь. Алое и белоснежное... запах крови... головокружение... ее замутило и с ее губ непроизвольно сорвался стон. И тут же сильные руки обняли ее, а потом подхватили. Она боролась с накатывающей тьмой, что так соблазнительно обещала покой, но нет, девушка не могла согласиться, стоит ей уступить и для него будет поздно.

- Помоги ему, - чуть хрипловатый тихий шепот.

- Нет, - безаппеляционное.

- Умоляю...

- Нет, Анита.

- Отпусти меня, я сама спасу его, - она начала вырываться из стальных объятий.

- Успокойся, ты повредишь сама себе, - холодный тон Темного пугает.

- Отпусти, - отчаянный рывок, и она вырывается, но вместо того чтобы оказаться возле истекающего кровью мужчины, оказывается довольно жестко припечатанной к стене, а над ней нависает Темный. Его полный сдерживаемой ярости взгляд алых глаз буквально впивается в нее.

- Сама едва жива, а все рвешься помочь этому, - его голос буквально звенит от напряжения и сдерживаемых чувств. - Раз так переживаешь, то что готова отдать за его спасение?

- Все что угодно, только помоги ему, - она едва подавила всхлип, но не могла удержать слезы, что медленно потекли по ее лицу.

- Все, что угодно? - он прищурился, вглядываясь в ее лицо

- Да, - подтвердила она, чувствуя, как у нее в груди зарождается надежда: она действительно готова была отдать все, лишь бы спаси его, все - вплоть до собственной жизни.

- И даже провести со мной ночь? - его голос полон насмешки, а губы кривит горькая усмешка, когда она пораженно замирает, неверяще вглядываясь в его стремительно темнеющие глаза.

- Так что скажешь, тенши, - он мягко стирает следы слез с ее щек. - Ночь любви со мной в обмен на его жизнь. Ты согласна?

За неделю до этих событий

Акелдама

Анита с восторгом рассматривала главный зал телепортаций дворца Темного Императора. Он был просто огромен и невероятно светел, а еще просто фантастически красив: высокие потолки с затейливой лепниной, разноцветные витражи, что отбрасывали разноцветные блики на белоснежный мрамор пола и колонны, покрытые изящной резьбой, заставляя их цветочные мотивы казаться живыми.

- Добро пожаловать на Акелдаму, шерити, - негромко произнес Исао, приобнимая девушку за талию. - Уверен, тебе тут понравится.

- Мне уже нравится, - полное восхищения.

- А это еще только один зал, - тихий смех. - Причем не самый красивый.

- Он прав, эмуншер, - совсем рядом с ними вдруг появился Рэм.

- Рэм! - Анита импульсивно бросилась ему на шею, а мужчина подхватил ее и закружил, заставляя весело смеяться.

- Как же я рад, что ты наконец-то тут, - полные счастья чернильно-синие колдовские глаза окутывают теплом, а бархатный голос ласкает.

Мужчина опускает ее на пол и нежно прижимает к себе, горячий шепот "тенши", и легкий, едва ощутимый поцелуй.

Немного смущенная, она отстранилась, а ее скулы залила краска - девушка сама не ожидала что настолько рада будет видеть Рэма, что просто бросится в его объятья. Она подняла на него глаза - он улыбался ей совершенно открыто и так по-мальчишески, что у нее перехватило дыхание от его ошеломляющей красоты. Мужчина понял это и поспешил вновь обнять ее, его губы прижались к ее виску, и он произнес только для нее:

- Люблю тебя, тенши.

- Рэм... - она заглянула в его глаза.

- Шшш, - он легко коснулся ее губ поцелуем. - Не нужно ничего говорить, я умею ждать.

Девушка вздохнула, обвила его руками и прижалась к его груди, показывая, насколько он ей дорог.

Воздушный Властелин с тоской смотрел на то, как его любимая бросилась к его другу, как тот подхватил ее и закружил, заставляя весело смеяться. Он смотрел на них и понимал, что сейчас явно лишний тут, понимал, что они идеально подходят друг другу, что действительно любят друг друга. И пусть ему было больно, но он был рад, что Анита счастлива и в безопасности. Большего он и желать не мог.

Мужчина подошел ближе и опустил на пол рюкзак с вещами Аниты, поймал лучившийся радостью взгляд друга и ментально передал:

"Рэм, на меня открыта охота"

"Ты уверен?" - мгновенно стал серьезным тот.

"Полностью, - кивнул Исао и передал другу картинки и воспоминания о покушениях, а особенно о последнем, которое удалось, и только благодаря Аните он выжил. - Теперь я угроза для всех, кто рядом со мной, - продолжил он, - так что мне лучше сейчас быть подальше от Аниты. Я никогда не прощу себе, если с ней что-то случится по моей вине"

"Что ты собираешься делать?" - напряженное.

"Найти того, кто на меня охотится, и устранить его", - просто ответил Воздушный Властелин.

"Чем я могу помочь тебе?"

"Позаботься об Аните, - взгляд полный грусти, - сделай ее счастливой, друг"

"Исао", - Рэм был потрясен его просьбой.

"Она любит тебя, - он чуть заметно улыбнулся. - Она действительно любит тебя. Так что пусть так все и остается. И, Рэм, не протестуй, я уверен, что она все равно выбрала бы тебя рано или поздно. Так что пусть будет сейчас"

"Исао, ты ей очень дорог. Анита тебя любит..."

"Не настолько сильно, как тебя, друг, - его взгляд светится знанием и грустью. - Я видел КАК она была счастлива видеть тебя. Настолько счастлива, что сама бросилась в твои объятья. Рэм, я сейчас говорю об Аните, что ни разу сама не сделала ни единого первого шага. Ты должен был и сам понять - она выбрала тебя. Да и вообще хватит спорить. Забирай ее и будь счастлив"

- Исао... - потрясенно выдохнул Рэм, но его друг только усмехнулся.

- Анита, мне пора уходить, - обратился к ней Воздушный Властелин.

- Так быстро, - она встревожено посмотрела в глаза мужчины.

- Так нужно, шерити, - он улыбнулся ей, обнял и коснулся губами ее макушки.

- Будь осторожен, - попросила девушка, обнимая его в ответ.

- Я постараюсь, шерити, - он едва коснулся ее губ быстрым поцелуем, кивнул другу и растворился в воздухе.

- Эмуншер, пойдем, я покажу тебе твои покои, - Рэм подхватил ее вещи и взял любимую за руку. Он прекрасно понимал чего стоило Исао уступить ему, он и не рассчитывал даже на такую возможность, ведь его друг невероятно сильно любил Аниту. Но Воздушный Властелин оказался достаточно сильным и благородным, чтобы поставить благополучие и счастье девушки намного выше собственного. Он поступил как настоящий воин, и Рэм ценил это.

- Идем, - девушка была немного расстроена, но не хотела это показывать.

- Тенши, - мужчина чувствовал ее волнение, - Исао отличный воин, с ним все будет хорошо.

- Рэм, - она поднята на него свои серо-голубые омуты глаз, в которых бушевала невообразимая смесь чувств, - я знаю, что он сильнейший воин. Но мне все равно что-то очень тревожно.

Мужчина вздрогнул - ее тревога четко подтвердила его состояние волнения, ожидания опасности, только не ему лично, а кому-то близкому, очень близкому...

Едва Анита следом за Рэмом вошва в отведенные для нее покои, как у нее вырвался пораженный вздох - такой красоты и буквально воздушного изящества она еще никогда не видела. Больная гостиная была выполнена в невесомых светлых тонах и, казалось, просто дышала покоем, а из огромных окон с тонкими резными узорами на рамах открывался потрясающе красивый вид на море.

- Нравится? - мужчина бесшумно подошел к девушке, что восторженно смотрела на волнующееся море и расцвеченное яркими красками заката одного из солнц небо.

- Очень, - она повернулась к нему, и у Рэма буквально перехватило дыхание - так красива она была с разрумянившимися щечками и восторженно сияющими глазами.

- Я очень рад, что угодил тебе, - тихий бархатный голос и головокружительная улыбка. - Но это ничто по сравнению с твоей спальней, тенши. Вот только ее тебе придется смотреть самой, - он нежно коснулся ее лица, а потом завладел ее рукой и перецеловал все пальчики. - Я приду за тобой перед ужином и покажу парк, - его голос прозвучал чуть хрипловато и невероятно соблазнительно. - А пока осмотрись здесь. Если тебе что-то понадобится - просто воспользуйся местным ксеем, он лежит на маленьком столике в гостиной. На нем есть все необходимые вызовы. Что бы ты ни попросила - все будет исполнено.

- А если я захочу тебя увидеть раньше? - неожиданно вырвалось у нее, и она смутилась.

- Только позови, и я приду, Анита, - в его глазах горела такая любовь, что она замерла, не в силах поверить собственным глазам.

- Рэм, - девушка шагнула к мужчине и положила руки ему на плечи, - я...

Но он не дал ей договорить, прильнув поцелуем к ее губам. Вначале нежный, поцелуй становился все настойчивее и жарче. Рэм сгорал в пламени страсти. Его любимая отвечала ему, и это просто сводило его с ума, заставляло желать большего, мечтать о большем, о том, что она...

С тихим стоном мужчина оторвался от таких соблазнительных и желанных губ, прижал к себе девушку и хрипло выдохнул, отвечая на вызов ксея:

- Да, - тяжелый вздох и отрывистое: - Скоро буду.

Он зарылся лицом в волосы девушки, отчаянно желая остаться с ней, но не мог себе этого позволить.

- Я должен идти, тенши, - тихо произнес он, все еще не в силах отпустить ее - его пальцы ласково перебирали пряди ее волос.

- Дела? - она подняла голову и посмотрела в его потемневшие глаза, он обреченно кивнул, а девушка нежно коснулась его лица и ободряюще улыбнулась. - Тогда иди. А я пока осмотрюсь здесь, а потом буду ждать тебя. Возвращайся как сможешь.

- Я быстро, - пообещал он, легонько поцеловал ее и стремительно вышел.

Анита тряхнула головой и, подхватив свой рюкзак, отправилась в спальню. Невольный вздох восхищения вырвался у нее - Рэм был прав, гостиная бледнела по сравнению со спальней. Тонкая, изысканная роскошь, смешение темных и светлых оттенков и выход на небольшую уединенную террасу. Девушка бросила рюкзак на кровать, застеленную черным с алой вышивкой покрывалом, и вышла на террасу. Еще один восторженный выдох вырвался из ее груди - она подошла к резным перилам и оперлась на них - перед ее глазами простиралось небо и море - невероятно красивые, расцвеченные багровыми отблесками от заходящего первого солнца и золотистыми лучами второго, что еще и не думало заходить. Она не знала сколько простояла, любуясь фантастически нереальной картиной, и смогла вернуться в комнату только после того, как одно из солнц окончательно ушло за линию горизонта, а второе все еще освещало яркими лучами небосклон.

Анита открыла одну из дверей и замерла - за ней была гардеробная, и она была полностью заполнена одеждой и обувью. Девушка недоверчиво достала с полки джинсы и удивленно распахнула глаза - они явно были нужного размера. Частично пересмотрев содержимое гардеробной, она опустилась на небольшой диванчик, что стоял посреди комнаты, и потрясенно выдохнула - все вещи, включая тончайшее нижнее белье, были ей впору, но самое главное было то, что они полностью повторяли ту одежду, что она предпочитала носить. Мысль о том, что Рэм позаботился о ее гардеробе, и смущала, и злила, и приводила в восторг. Анита даже и не знала, как ей быть.

"Скажи ему спасибо, Ани, - рассмеялся ее неф. - Он хотел сделать тебе приятное"

"Ру..."

"Ани, он понимает тебя, как никто иной, - перебил ее Рунихера. - Здесь нет ничего, что ты бы не рискнула надеть. Неужели не оценила заботу?"

"Оценила, - теплая улыбка родилась у нее на губах. - Просто немного смущающее... даже нижнее белье... и когда успел скопировать..."

"Ох, тенши, - веселый смех. - Вспомни в Храме, где ты с ним встретилась, он копировал для тебя одежду. Вот тогда, наверняка, и оставил себе копию параметров. А может и позднее вернулся. Хотя, могу поспорить, что сразу забрал"

"Не может быть", - ахнула девушка.

"А ты сама у него спроси, - хохотнул неф. - Или слабо?" - он послал ей ментальный поцелуй и исчез.

Анита подумала, что попытается спросить, хоть и понимала, что Разрушитель поймал ее "на слабо". Она взяла комплект свежей одежды и пошла в ванную, чтобы освежиться и переодеться. Почему-то ей хотелось выглядеть для Рэма как можно лучше. Улыбка расцвела на ее губах - она понимала, откуда у нее появилось это желание, это было аж никак не "почему-то"...

Такеши тяжело вздохнул и посмотрел на небо, окрашенное алыми сполохами заката второго солнца, стремительно поднялся и вышел из кабинета, сделав знак советникам оставаться на месте. Он быстрым шагом пересек гостиную, вошел в спальню и уже хотел активировать потайной ход, но в последний момент передумал - как бы он ни жаждал видеть Аниту, он не мог вот так просто врываться к ней. Мужчина глубоко вдохнул, медленно выдохнул и присел на кровать. Он думал сейчас не о срочных делах, которые нуждались в его внимании и решении, а о землянке, что поселилась у него во дворце, о том, какой будет их первая личная встреча, как она посмотрит на него, что скажет, позволит ли... Он чуть не застонал от нахлынувших картинок и тряхнул головой, прогоняя наваждение. Вот только ее образ отказывался уходить. И если он не мог сейчас все бросить и пойти к ней, то просто увидеть и услышать ее он был в состоянии. Ксей материализовался в его руках, а на экране уже светился отправленный вызов.

- Да, - раздался ее мелодичный голос, но экран ксея так и оставался темным.

Император удивленно моргнул - нет, ксей не мог быть неисправным.

- Анита? - мягко произнес он.

- Шигео, - в ее голосе послышалась улыбка. - Рада видеть тебя.

- Похоже у меня вышел из строя ксей, - он рассеянно провел по безжизненному экрану. - Но я просто счастлив слышать тебя.

Мужчина услышал тихий смех девушки, такой нежный и мелодичный, а потом она произнесла:

- У тебя все в порядке с ксеем. Я сейчас говорю с тобой по встроенному. У меня нет возможности его сейчас материализовать.

- Но почему?

- Я немного не одета, - смущенное. - Ты что-то хотел?

- Прости, - он лукаво улыбнулся. - Очень хотел тебя увидеть и не удержался - вот выскочил с совещания, чтобы поговорить с тобой. Я не займу у тебя много времени, мне уже нужно возвращаться.

- Я всегда рада тебя видеть Шигео, - искренность, пропитывающая каждое ее слово, заставила его сердце пропустить удар.

- Как тебе понравились покои, тенши? - спросил Такеши.

- Они восхитительны, спасибо, - восторженное. - Но еще больше мне понравился вид, открывающийся с террасы - ничего красивее в жизни не видела.

- Рад, что смог порадовать тебя, - Темный Император улыбнулся ей и чуть прикрыл ресницами необыкновенно ярко сверкнувшие алым глаза.

- Так это не Рэм выбирал для меня...

- Можно сказать вместе, - не дал ей закончить мужчина. - Тенши, ты уже оделась?

- Э-э-э... нет, - чуть растерянное.

- Так долго...

- Шигео, я просто принимаю душ сейчас.

Темный Император широко распахнул глаза и резко выдохнул - его воображение мгновенно нарисовало безумно соблазнительную картинку: по бархатной белоснежной коже медленно скользят капельки воды, повторяя изгибы сильного и одновременно хрупкого тела.

- Жестокая, - едва слышно прошептал он и склонил голову так, что волосы шелковой волной закрыли его лицо, надежно пряча от нее его реакцию

- Шигео...

- Поужинай со мной сегодня, - Такеши грациозно откинул волосы с лица и рассеянно принялся вырисовывать кончиками пальцев на экране ксея замысловатые узоры.

- Прости, не могу. Сегодня я ужинаю с Рэмом, - мягко ответила девушка.

- С Рэмом значит, - напряженный взгляд и странный тон. - Но завтра - со мной.

- Напоминаешь, что я тебе обещала ужин? - нейтральный, идеально выверенный голос.

- А должен? - он вздохнул и тряхнул головой.

- Я прекрасно помню, что тебе обещала, - холодный твердый ответ.

- Тогда напоминаю, - вспылил мужчина и яростно сверкнул глазами. - Завтра мы ужинаем вместе.

- Хорошо, я всегда держу слово. Увидимся завтра за ужином, - произнесла она и разорвала связь.

А Темный Император вскочил и заметался по комнате, подхватил вазу, запустил ей в стену, а затем рухнул на кровать и горько рассмеялся: если бы ему кто-то сказал, что он будет кого-то ревновать к Рэму, он бы ни за что не поверил... Вот только ирония заключалась в том, что он не просто ревновал - он с ума сходил от ревности.

Мужчина сделал несколько глубоких вдохов, резко поднялся на ноги и поспешил вернуться обратно в свой кабинет, где его ожидали неотложные дела и советники. Он поморщился от того, что позволил себе проявить ревность и явно обидел Аниту. Такеши нервно провел рукой по волосам и невесело усмехнулся - теперь ему придется просить у нее прощения, и сделать это нужно как можно раньше. Приняв решение сегодня же увидеться с девушкой, он решительно вошел в кабинет и замер под пристальными взглядами трех пар глаз...

В этот раз Шигео не на шутку разозлил девушку - что-то в его голосе заставило ее буквально кипеть. Если раньше в их беседах она стала забывать, что он Император, то сегодня он напомнил ей это. Анита шагнула в сушку и тихонько вздохнула - она поняла почему так сильно разозлилась: Шигео ей нравился, сильно нравился, ей было легко и интересно с ним общаться, а тут такое разочарование. Еще один вздох.

"Он ревнует, Ани, - неф послал ей успокаивающую теплую волну. - Сильно ревнует. А еще понимает, что не имеет на это право, и от этого ему только хуже"

"Ох, не стоило мне его провоцировать, - простонала девушка. - Мне теперь за Рэма страшно"

"Ани, ты ничего такого не делала, успокойся, - Рунихера говорил очень мягко. - Вот увидишь, он сам поймет, что с ним происходит, и сможет с этим справиться. За ужином он будет вести себя безупречно"

"Хотелось бы мне в это верить, Ру", - Аниты вышла из сушки и принялась одеваться: черные джинсы, тончайшая белоснежная рубашка, сквозь которую просвечивалось ее белье, плотная жилетка и удобные ботинки.

"Потрясающе выглядишь, - заметил Разрушитель, когда она бросила на себя взгляд в зеркало. - Рэму обязательно понравится. Хотя ему бы больше понравилось, если бы ты встретила его в одном белье и сказала "да"

"Ру!" - ахнула девушка и стремительно залилась краской.

"Ани, хватит смущаться, - мурлыкнул неф. - Неужели ты все еще не понимаешь, что Рэм с ума по тебе сходит и чего хочет? Ему мало поцелуев, тенши"

"Я боюсь, Ру", - тихое признание.

"Чего ты боишься, Ани?"

"Боюсь, что он уйдет... Ру, я не переживу, если доверюсь ему, а он бросит меня или предаст", - только неф знал чего стоило ей это признание.

"Ани, решать тебе. Но, может, стоит рискнуть, чем потом всю жизнь сожалеть, что не рискнула", - Рунихера послал ей поцелуй и ушел, а девушка посмотрела в зеркало и грустно усмехнулась - она еще не была готова рисковать, и тем более не была готова сделать первый шаг...

Темный Император по очереди встретился взглядом с присутствующими в его кабинете людьми и, как ни в чем не бывало, опустился за свой стол.

- Слушаю тебя внимательно, Дайске. Как продвигается подготовка к балу в честь Нубит? - он выгнул бровь, стараясь не замечать во взгляде советника искорок любопытства.

- Все идет по плану, Такеши, - ответил тот. - Приглашения приняли все. К приему гостей, что приедут накануне бала все готово. Как ты и просил, селить их всех будут в другом крыле дворца. Охрана организована будет так, что ни один в это крыло не проскользнет. Я надеялся, что тени Исао примут участие в защите дворца и в особенности секретных лабораторий под ним, но он так и не появился сегодня.

- На Исао идет серьезная охота, - хмуро заметил Темный. - Он ушел, чтобы разобраться с этим и найти того, кто стоит за покушениями.

- Как же не вовремя, - вздохнул Даичи. - Без его теней нам не хватит воинов. Мы слишком многих потеряли во время атаки фоморов, часть еще восстанавливается. К сожалению, регенераторы не могут вместить всех. Но самые тяжелые уже на ногах - они первые попали в регенераторы, хоть некоторых и пришлось чуть ли не силой туда укладывать. Зато потом именно эти и способствовали тому, что остальные пошли безоговорочно. Так что страха технологий у них у них больше нет.

- Это хорошая новость, - довольно кивнул Такеши. - Сколько у нас рабочих регенераторов?

- Двадцать, - ответила Глории. - Но только пять из них в состоянии справиться с тяжелыми ранениями, остальные так, по мелочи или для лечения гражданского населения. Правда этого и так должно хватить.

- Спасибо, шерити, - улыбнулся девушке Темный Император и повернул голову к Даичи, что спокойно встретил алый взгляд и усмехнулся.

- Я доверяю Глории, - тихо сказал советник.

- Рад, что ты все понял правильно, - короткий кивок, и Такеши вернулся к делу: - Будут тебе тени, Даичи. Я сам с ними поговорю - мне они не откажут. Теперь об обеспечении безопасности Нубит. То, что ее будут пытаться убить и все повесить на меня - это неоспоримо. Поэтому рядом с ней постоянно будет находится либо Рэм, либо я сам. Если вдруг, что-то пойдет не так, и она останется хоть на несколько минут одна, Дайске, - Темный повернулся к советнику и твердо на него посмотрел, - ты будешь охранять ее и развлекать. Тебе ясна задача?

- Как именно мне нужно будет ее развлекать? - осторожно спросил мужчина.

- Как она пожелает, - Такеши резко встал и отошел к окну. - Все, что она попросит, Дайске, - тихо добавил он, уставившись невидящим взглядом в небо.

- Задача ясна, - коротко ответил советник.

- Тогда, на этом все. Можете идти, - Темный Император подождал пока за ними закроются двери, а потом со стоном прижался лбом к стеклу.

- Шигео, - мелодичный голос, и женская рука легла на его плечо, - что с тобой?

- Глории, я не хочу сейчас ни о чем говорить, - он не хотел даже просто поворачиваться, но она настойчиво потянула его за руку и заставила посмотреть в ее глаза. - Шерити...

- Ты любишь ее? - в лоб спросила девушка и по выражению его лица поняла ответ. - Так, значит любишь. А она?

- Я не знаю, - полное муки, - скорее всего, нет.

- Тебя невозможно не любить, Шигео. Стоит ей только узнать тебя получше, и любовь придет, - она ободряюще улыбнулась. - А пока соблазни ее. Привяжи к себе страстью...

- Нет, - Темный Император отрицательно покачал головой, - я не стану этого делать.

- Но почему? - полное удивления.

- Мне кажется, она любит другого, - тихо произнес Такеши и закрыл глаза.

- Кого? - напряженный вопрос.

- Рэма, - едва слышный выдох.

Глории сначала застыла, а потом легко рассмеялась:

- Да, умеешь ты находить приключения на свою голову, - она чуть приподнялась и поцеловала мужчину в щеку. - Не переживай, все наладится. Но я все же советую тебе ее соблазнить, тем более, что для тебя это не проблема, - девушка улыбнулась и бесшумно выскользнула из комнаты, оставив Императора размышлять в одиночестве...

Анита вышла из ванной и удивленно оглянулась - Рэма в спальне не было, а она рассчитывала его тут увидеть. На миг ей стало нестерпимо больно - он не пришел... неужели он... Но вот раздался тихий стук в двери и знакомый голос позвал ее по имени. Девушка вихрем бросилась к дверям, открыла их и буквально влетела в объятья мужчины.

- Рэм, - она крепко прижалась к нему.

- Анита, - он был удивлен и встревожен ее поведением. - Посмотри на меня, тенши, - попросил он, ласково коснулся ее лица, заставляя поднять на него глаза, и пораженно замер - они блестели от слез. - Кто тебя обидел? - хрипло выдохнул он.

- Никто, - девушка отрицательно качнула головой и чуть улыбнулась, а потом замялась, но все же призналась ему: - Я вышла из душа, а тебя не было в комнате. Я испугалась, что ты не придешь, что раз я уже здесь, то больше тебе не нужна...

- Анита, - потрясенное, - как ты вообще могла такое подумать... Я люблю тебя, тенши.

Он крепко обнял ее, заглянул в полные неуверенности глаза и чуть не выругался - если бы он знал, что простым нарушением этикета мог спасти ее от той боли, что причинил, то он бы наплевал на весь этот дурацкий этикет. Рэм послал все правила к фоморам, подхватил на руки любимую, прошел с ней через спальню, вышел на террасу, где опустился в кресло, все так же не выпуская девушку из объятий.

- Эмуншер, - его нежный бархатный голос завораживает, - я не рискнул ждать тебя в твоей спальне, - его губы коснулись ее виска, скользнули по щеке. - Если бы ты снова вышла из ванной в полотенце, я бы уже просто не смог сдержаться, - хрипловато шепнул он и накрыл ее губы мягким, уговаривающим поцелуем. - Я безумно люблю тебя, тенши, - он осыпал легкими, как прикосновение бабочки, поцелуями ее лицо. - И готов на все, лишь бы быть рядом с тобой.

- Так ты не уйдешь? - Анита обвила руками его за шею, а пальцы непроизвольно зарыла в его шелковые волосы.

- Я буду с тобой, пока ты не прогонишь меня, - выдохнул он ей прямо в губы и поцеловал, глубоким, обещающим поцелуем - она ответила, и он понял, что уже не сможет отпустить ее, даже если она и захочет уйти...

Он пил поцелуи с ее губ и никак не мог остановиться. Ее тихие стоны звучали сладчайшей музыкой, гибкое тело льнуло и буквально молило продолжать ласки. Нежные прикосновения... жаркие поцелуи... От прикосновения к ее обнаженной коже он буквально пылал, а от едва слышного голоса, шепчущего ему "да" полностью потерял голову. Больше ничего не имело значения, только то, что она рядом, только то, что она готова стать его. Какое же это наслаждение держать ее в объятьях, покрывать поцелуями ее бархатную кожу и чувствовать страстный ответ. Она выбрала его. Счастье огненным цветком распускалось внутри: его единственная, его любовь, его сердце, его жизнь, его дыхание сказала ему "да", и теперь он ее никогда не отпустит. "Навсегда", - прошептали ее губы. Умопомрачительно нежный и одновременно обжигающе страстный поцелуй стал его обещанием. И они потерялись в волшебном вихре чувств, прикосновений и поцелуев...

Исао открыл глаза, резко сел на кровати и с его губ слетел стон отчаяния. В этот раз он точно знал, что несмотря на всю реалистичность, это был только сон. Яркий, волнующий, невероятно желанный сон, что принес с собой сладкую горечь удовольствия. Мужчина бесшумно встал с кровати, вышел на террасу, оперся о перила и уставился невидящим взглядом в небо - прохладный ветер остудил его разгоряченное тело, что буквально разрывалось от желания обладать любимой. Горький смех битым стеклом прозвучал в ночи. Воздушный Властелин понимал, что уже никогда ему не быть с Анитой - он сам отступил, сам лишил себя шанса на счастье. Но иначе он поступить не мог и не только потому, что рядом с ним сейчас было слишком опасно, но и потому, что понял - она любила Рэма, а его друг, как никто другой, заслуживал счастья.

Мужчина тряхнул головой, отбрасывая все мысли, его длинные волосы взметнулись, а потом шелковым покрывалом рассыпались по плечам, и посмотрел на стремительно светлеющий горизонт - начинался новый день, день, когда он начнет свою игру, ставкой в которой была его жизнь...

Рэм держал в объятьях любимую и ласково перебирал ее шелковистые локоны, она же доверчиво положила голову ему на плечо и переплела пальцы одной руки с его, а другой рассеянно рисовала по тыльной стороне его руки.

- Тенши, - прошептал он, нарушая ее задумчивость, - боюсь, прогулку по саду придется отложить на завтра. Сегодня мы уже ничего не рассмотрим толком, а сад действительно очень красивый.

- Завтра, так завтра, - легко согласилась Анита.

- Ты не расстроена? - осторожное.

- Нет, - она подняла голову сего плеча и заглянула в глаза. - А почему я должна быть расстроена, ведь ты сейчас со мной.

- Тенши, - его взгляд окутал ее теплом, а счастливая улыбка буквально заворожила, - рискнешь поужинать в моих покоях? - лукавые искорки появились в его глазах.

- Да, - улыбнулась в ответ она и легонько коснулась губами его губ.

От неожиданности Рэм моргнул, а потом уже сам прильнул к ней в чувственном поцелуе, таком медленном и нежном, таком уговариваривающем и обещающем, таком долгом, бесконечно долгом... Едва слышный стон сорвался с ее губ, и мужчина медленно оторвался от ее губ и чарующе улыбнулся, вглядываясь в ее затуманенные глаза.

- Еще, - прошептали ее губы, и она потянулась к нему. Он с радостью уступил и снова поцеловал, но этот поцелуй был легок, как прикосновение ветра, но в то же время невероятно сладок, так сладок, что ей хотелось еще. Анита обняла Рэма и запустила пальчики ему в волосы, а он чуть не потерял голову от такой незамысловатой ласки.

- Мы собирались поужинать, тенши, - он с трудом оторвался от нее и зарылся лицом в ее волосы, продолжая нежно обнимать. - И если не поторопимся, то все будет уже холодным.

- Пусть, - выдохнула она, прижимаясь еще ближе к нему.

Мужчина застыл, потом сглотнул и осторожно чуть отстранился, а потом мягко приподнял ее голову за подбородок и внимательно заглянул в глаза, холодея от мысли, что мог...

Она удивленно моргнула и разгладила кончиками пальцев морщинку, что появилась у него между бровями.

- Что-то случилось? - встревоженное - его взгляд, полный отчаяния и одновременно надежды, ее испугал. - Что с тобой, Рэм?

- Ничего не случилось, - облегчение было таким сильным, что он чуть не рассмеялся - ее реакция на его поцелуй была вызвана их взаимным притяжением, а не его способностью привязывать к себе и буквально доводить до умопомешательства от страсти, заставляя молить о продолжении. - Все просто чудесно, - он поцеловал ее в уголок губ и очаровательно так улыбнулся чуть проказливой улыбкой. - Я с ума от тебя схожу, - подхватил на руки, встал из кресла и закружил ее, заставляя смеяться.

- Рэм, поставь меня, - запротестовала девушка и видя, что он не реагирует, добавила: - У меня голова кружится.

- У тебя? Не смеши меня, тенши, - фыркнул он и закружил ее еще сильнее, а ей оставалось только смеяться и тонуть в его завораживающих чернильно-синих глазах...

Ужинали они в покоях Рэма, куда он их телепортировал, объяснив это тем, что не хочет сплетней, которые бы трепали имя Аниты. Причем ужин их ждал сервированным буквально на полу: посреди светлого пушистого ковра стоял низенький столик, на котором находились полоски мяса, фрукты, сладости и шампанское.

Девушка опустилась на пол и наблюдала, как мужчина открывает шампанское и наполняет бокалы, а потом садится совсем рядом с ней.

- За тебя, тенши, - предложил он тост, когда она взяла бокал из его рук.

Анита улыбнулась и отпила половину, а затем удивленно посмотрела на Рэма - он едва сделал небольшой глоток.

- Ты не пьешь? - тихое.

- Мне не стоит этого делать, - он завладел ее рукой и поцеловал ладонь, а потом переместился так, чтобы она могла на него опереться, а он мог ее обнимать.

- Но почему? - она повернула голову и встретилась с его горящим взглядом.

- Ты знаешь причину, тенши, - соблазнительно прошептал он бархатным, чуть хрипловатым голосом и легонько поцеловал ее. - Прекрасно знаешь.

Понимание сверкнуло в ее глазах, а скулы окрасил легкий румянец.

- Попробуй, - мужчина дотянулся до полоски мяса и закатал в него несколько тонких кусочков фруктов, - это действительно вкусно, - он поднес к ее рту кусочек, и зачаровано смотрел, как она откусывает маленький кусочек, а затем еще один и еще, и при этом жмурится от удовольствия.

- Вкусно, - она облизнула губу, на которой остался сок.

- Еще? - едва смог выговорить он.

- Да, - кивнула девушка и потянулась сама, но он ее остановил.

- Я подам, - Рэм повторил манипуляции и скормил ей еще кусочек, и еще один, пока она не запротестовала, что больше не хочет. - Персик? - он потянулся за ломтиком, но она перехватила его руку.

- Моя очередь, - тихо произнесла она и поднесла к его губам аккуратно свернутый кусочек мяса с фруктовой начинкой.

Мужчина спрятал полыхнувшие жаром глаза за веером ресниц и осторожно взял из ее рук кусочек, мягко коснувшись при этом губами ее пальцев. Довольная улыбка появилась на его губах - он видел, как она задержала дыхание - ее неудержимо влекло к нему...

Остаток ужина Рэм не позволил себе ничего лишнего, только не смог отказаться от возможности держать ее в объятьях, а так не было больше провокационных фраз и горячих поцелуев. Он рассказывал ей о планете, обещал показать те места, что наиболее ее заинтересовали еще до бала, а затем телепортивался в ее гостиную.

- Отдыхай, тенши, - он едва ощутимо поцеловал ее. - Проснешься завтра - свяжись со мной, - еще один легчайший поцелуй, и он растворился в воздухе, а девушка отправилась в спальню, где собиралась сразу лечь.

Она подошла к зеркалу, вытащила из волос заколки и положила их в коробочку, потом расстегнула и сняла жилетку, как вдруг замелила через окна движение на террасе - жилетка упала на пол, а у нее в руках материализовалась пара пистолетов.

Осторожно ступая, Анита направилась к выходу на террасу, удостоверилась, что мужская фигура в дальнем конце террасы только одна и больше никого не наблюдается, и только тогда тенью метнулась к незнакомцу, но замерла на полпути, едва он повернулся к ней лицом и неверный свет лун посеребрил его черты...

Девушка опустила оружие, но не убрала его, внимательно рассматривая одетого в черные кожаные брюки и белоснежную наполовину расстегнутую рубашку. Ее взгляд скользнул по его мускулистой широкоплечей фигуре, длинным темным волосам и задержался на лице - Анита сглотнула: он был слишком красив.

- Анита, - вспыхнули алые глаза, и он шагнул к ней.

- Чего ты хочешь, Шигео? - тихо спросила она, насторожено наблюдая за его приближением.

- Извиниться, - чуть хрипловато ответил Темный Император, жадно пожирая глазами ее фигурку под полупрозрачной рубашкой. - Прости, я не имел права что-либо требовать от тебя. И если ты не желаешь ужинать в моей компании, я пойму и не стану больше настаивать.

Девушка дематериализовала пистолеты и задумчиво посмотрела на мужчину - она ничего подобного не ожидала от Темного Императора. Он пришел извиниться, хотя вправе был не делать этого, она действительно обещала ему ужин, и он имел полное право настаивать на исполнении обещания, однако он сейчас давал ей возможность отказать ему. Это интриговало, невероятно сильно интриговало, как и его горящий восхищением взгляд.

- Я обещала тебе ужин, Шигео, - она заставила себя отвести от него взгляд и шагнула к перилам, на которые оперлась, - и не стану отказывать.

- Спасибо, - тихий бархатный шепот, и сильные пальцы осторожно касаются ее руки.

Она удивленно поворачивает голову и встречается с его алым взглядом, от которого у нее перехватывает дыхание: ксей был не в силах передать всю мощь его обаяния. Она остро чувствует его, его близость, заворожено смотрит, как он подносит к губам ее руку и целует, а потом делает еще один стремительный шаг к ней и замирает так близко, что она чувствует тепло его тела.

- Тенши, - соблазнительный, чуть хрипловатый шепот, - как же ты красива, - он едва ощутимо коснулся ее лица, убирая в сторону непокорные локоны, а затем его руки скользнули по ее плечам, чуть приподняли волосы, пальцы нежно погладили шею, и он отступил на шаг.

Анита украдкой перевела дыхание и чуть не застонала вслух: нет, только не снова - Темный Император невероятно сильно волновал ее, почти так же сильно, как и Рэм. Она тряхнула головой отгоняя наваждение и, подняв руку, коснулась шеи, что все еще покалывала от его прикосновений - пальцы наткнулись на цепочку, и девушка недоверчиво уставилась на мужчину.

- Это всего лишь пропуск, эмуншер, - примирительно произнес он. - Пропуск и одновременно охранная грамота. Ничего больше. Я понимаю, что ты вполне способна защитить себя, - упредил ее вопрос он и попросил: - Но позволь мне хоть немного облегчить тебе жизнь здесь. Этот медальон послужит предупреждением любому, кто встретится тебе во дворце, а так же позволит легко передвигаться - на обратной стороне небольшой экран, на который выводится карта дворца...

- А ты всегда будешь знать, где я нахожусь, - насмешливое.

- Анита, я и так всегда буду знать, где ты находишься, - осторожно произнес Такеши. - У меня тут Хранительница, - он вздохнул и попытался объяснить. - Что-то типа нефа для дворца и города.

Девушка недоверчиво на него посмотрела, мужчина вздохнул и расстроено покачал головой.

"Ани, он сказал правду, - вмешался Рунихера, - такая технология когда-то существовала. Она хоть и задумывалась как вспомогательная, но вышло все иначе. Сильные личности смогли взять под контроль все системы, в которые их интегрировали, и развиться дальше, вплоть до возможности иметь материальное тело. И таким образом они стали практически бессмертными, перешли в иную форму. Вот только есть одно но..."

"И что же?" - любопытство подняло голову.

"Никто из тех, кто перешел в иную форму, не интегрировался в системы городов, - неф усмехнулся. - Но любой из них может спокойно управлять такими системами по собственному на то желанию. И иногда управляет, особенно когда становится скучно. Знаешь, - чуть насмешливо протянул Разрушитель, - они ведь претендуют на звание богов, хотя изначально ничем не отличались от людей"

"Самоуверенно..."

"Да как сказать, Ани, - рассмеялся Рунихера. - Их возможности и силы необычайно велики. Правда это не отменяет того, что все они рождены смертными, а своеобразное бессмертие получили совершенно случайно. И все же они опасны, невероятно опасны. Тот двойник, которого вы ловили на балу, Эребус, наверняка из них"

"Ах ты ж черт! - выругалась девушка, а потом уточнила. - Ру, а эта местная Хранительница действительно сможет всегда указать мое местоположение?"

"Увы, это так", - ответил неф и ушел.

- Анита? - напряженный голос, и осторожное прикосновение к плечу вывели девушку из задумчивости.

- Хорошо, - тяжело вздохнула она и встретилась с напряженным взглядом Темного Императора, - я оставлю медальон.

- Неф? - чуть хрипловатый голос, а его глаза замерли на ее губах.

- Да, Ру мне все объяснил, - она сделала шаг назад и делано улыбнулась: - И потом, разве я могу отказаться от карты? - странное поведение Темного Императора ее пугало меньше, чем ее собственная реакция на него: ей хотелось коснуться его лица, запустить руки в его волосы, хотелось утонуть в его объятьях, почувствовать на губах его поцелуй. Она чуть не застонала от отчаяния, а он вздрогнул и виновато отвел глаза - дышать сразу стало легче.

- Прости, - едва слышное, - я не хотел...

- Что это было? - напряженно спросила она. - Игру я вижу, а это... я не понимаю... Что это было, Шигео.

- Я перестал закрываться, - он поднял на нее невероятно потемневшие глаза. - Поверь, больше такого не произойдет. Отдыхай, Анита, увидимся завтра, - он чуть склонил голову и быстрым шагом направился в затененную часть террасы.

Мужчина уже дошел до конца террасы, когда она окликнула его:

- Шигео, - напряжение, возникшее между ними, ей совершенно не нравилось, она уже скучала по тому веселому, чуть ироничному собеседнику, которым она его знала, - подожди, - она легко догнала его.

- Передумала завтра со мной ужинать? - его голос был невероятно спокоен, а вот глаза буквально полыхали алым.

- А должна была? - удивленное.

- Надеюсь, нет, - он был все еще напряжен.

- Я с удовольствием поужинаю с тобой, но у меня есть одно условие, - хитро прищурилась девушка.

- Какое? - он чувствовал, что она что-то задумала и невероятно переживал.

- Ты снова станешь тем Шигео, с которым мне так понравилось общаться по ксею, - легкая улыбка и надежда в глазах.

- Я постараюсь, эмуншер, - облегчение затопило его - он ей нравился.

- Тогда признавайся, как попал сюда? - лукаво прищурилась Анита. - Могу поспорить, что в спальню ко мне не заходил.

- Ты не приглашала, вот и не заходил, - чуть поддразнивающая улыбка и веселье в глазах.

- Телепортировался?

- Нет, - Темный Император покачал головой. - Твои покои дополнительно защищены от телепортации, хотя ты сама можешь внести коррективы в список тех, кому это дозволено, используя ксей, что находится у тебя в покоях.

- Значит, телепортироваться ты не мог. Но тогда как ты сюда попал? - в ее глазах такое любопытство, что он решает рискнуть.

- Попробуй угадать, - лукавая улыбка. - Если выйдет - исполню любое твое желание, а если нет - ты исполнишь мое, - и взгляд полный предвкушения.

Девушка рассмеялась - да, вот таким он ей намного больше нравился, а еще ей нравилось вернувшееся ощущение легкости.

- Согласна. Сколько дашь мне попыток? - она чуть склонила голову к плечу.

- Тенши, ты уже и так сделала несколько попыток, так что только одну.

- Это мухлеж, - делано запротестовала она.

- Поздно, ты уже согласилась, - мурлыкнул он. - Ну же, давай версию.

Анита чуть не рассмеялась снова - он уже чувствовал себя победителем, но у нее была одна версия, и девушка подошла вплотную к перилам и всмотрелась в стену.

"Ру, а могу я как-то получше рассмотреть стену?" - спросила она нефа.

"Ани, ты снова согласилась на пари, где в случае проигрыша потребуют ночь с тобой", - тяжело вздохнул тот вместо того, чтобы ответить.

"Шигео не попросит", - уверенно отмела она подозрения.

"Как ты можешь быть так уверена?" - скептичное.

"Он пришел просить прощения, хотя ему не за что извиняться"

"А если он просто не хочет портить с тобой отношения до бала?" - все никак не мог успокоиться Рунихера.

"Тем более он не станет настаивать на таком желании"

"Согласен, определенная логика с этом есть, - хмыкнул Разрушитель и наконец-то ответил на ее вопрос. - Активируй надстройку ночного видения, дальше сама разберешься"

"Ага, - появившиеся у нее на глазах очки быстро решили ее проблему. - Спасибо, Ру", - поблагодарила она, внимательно рассматривая стену, на которой едва заметны были небольшие царапины.

"Не за что, Ани", - улыбнулся тот и замолчал.

Девушка деактивировала надстройку и с победным видом повернулась к Такеши, который уже понял, что проиграл, но почему-то совершенно не жалел об этом. Мужчина уже предвкушал, как исполнит ее желание, любое, лишь бы доставить ей удовольствие.

- Ты перебрался сюда с другой террасы. Вон с той, - она четко указала на его личную террасу.

- Все верно, - согласился он.

- Тогда, ты должен мне желание, - Анита даже чуть прикусила губу, чтобы слишком радостно не улыбаться, и взглянула на него.

- Загадывай, - его голос лаской скользнул по ее телу, заставив широко распахнуть глаза и затаить дыхание.

- Любое? - лукавое.

- Любое, - согласно кивнул он. - Я сделаю все, что ты пожелаешь, - слова прозвучали обещанием, двусмысленным обещанием, а глаза опалили огнем.

- Все-все? - ее глаза вспыхивают, а он кивает. - А если я попрошу тебя раздеться?

Мужчина одним движением снимает рубашку и берется за пояс брюк, неотрывно наблюдая за ней.

- Стой, - поспешное, - я ведь сказала если...

Он пожал плечами, и его идеально очерченные мышцы пришли в движение, а девушка сглотнула - он был просто преступно красив.

- Твое желание, - он скользнул к ней с невероятной грацией дикого животного и замер возле нее. - Загадывай, - чувственно шепнул он.

Анита закрыла глаза и глубоко вдохнула, стараясь привести свои мысли в порядок, и вдруг взвизгнула: он принялся ее щекотать.

- Перестань, - она смеялась и извивалась у него в руках. - Остановись... хватит, Шигео, пожалуйста, - она уперлась ему ладонями в грудь, заставив теперь его замереть и украдкой перевести дух.

- Так чего ты хочешь? - с улыбкой спросил он.

- Я бы хотела поговорить с Амизи, - произнесла девушка и удивленно уставилась на стремительно побледневшего и помрачневшего Темного Императора.

- Хорошо, - хрипло выдохнул он и, сделав несколько шагов назад, подхватил рубашку и быстрым движением натянул ее. - Завтра ты с ней увидишься.

Он подошел к перилам и уже хотел перемахнуть через них, как в его руку вцепились ее пальчики, останавливая еще не начатое движение.

- Телепортируйся, не прыгай, - сдавленно попросила девушка. - Не хочу, чтобы ты рисковал.

- Для меня никакого риска, эмуншер, - он посмотрел на нее. - Отпускай.

- Шигео, пожалуйста, не надо...

- А если я попрошу за это поцелуй? - невероятно тихое.

- Наклоняйся, - просто сказала она, он подчинился, и девушка мягко коснулась его щеки губами.

- Я сказал если, эмуншер, - хитро улыбнулся он.

- Туше, - Анита рассмеялась и потянула его за руку в комнату. - Пойдем, покажешь что нужно сделать, чтобы ты смог отсюда телепортироваться.

- Это приглашение? - его голос прозвучал немного странно.

Она замерла и внимательно на него посмотрела, а потом тяжело вздохнула и напрямую спросила:

- В какую очередную традицию я сейчас вляпываюсь?

- Да, в принципе, ничего страшного, - он снова убрал с ее лица непослушный локон и улыбнулся. - Просто приглашение не имеет обратной силы. Разве что через поединок, где выигравший настаивает на своем.

- Тогда ладно, идем, - она взяла его за руку и завела к себе в спальню.

Темный Император сначала хотел что-то сказать, а потом только лукаво сверкнул глазами и промолчал.

Девушка прошла несколько шагов в полной темноте, а потом за что-то зацепилась и чуть не упала, но он ее подхватил, инстинктивно прижал к себе и четко произнес "хикари касука" (яп. свет слабый) -мягкий неяркий свет затопил комнату.

- Ух ты, - Анита восторженно посмотрела на Такеши. - Научишь?

- Конечно, эмуншер, - он улыбнулся ей. - Все просто: свет включается голосовой командой - говоришь слово и происходит включение, повторяешь его и все выключается. Запоминай команды: "хикари" - это свет, а слабый, приглушенный свет "хикари касука". А если свет уже включен, то для того чтобы его приглушить нужно сказать "касука". Все команды подаются очень четко и после небольшой паузы.

- Для того чтобы случайно не сработало? - уточнила она. Мужчина кивнул, жадно пожирая глазами, спрятанными за длинными ресницами все то, что открылось его взгляду: на свету, даже таком неярком, ее рубашка казалась совершенно прозрачной. Вот только девушка об этом и не догадывалась.

- И как мне открыть тебе возможность телепортироваться? - спросила Анита.

- Сейчас покажу. Идем, - он взял ее за руку и подвел к стене, недалеко от кровати, затем приложил к едва заметному замысловатому рисунку ее ладонь, активируя встроенную панель управления. - Вот смотри...

Темный Император объяснял настолько просто и быстро казалось бы невероятно сложные вещи, что девушка потихоньку начала им восхищаться. У него явно был талант доносить до собеседника информацию наиболее доступным языком - она все поняла с первого раза и легко внесла Такеши в список разрешенных телепортаций, куда так же сразу записала и Рэма.

- Как все просто, - улыбнулась она и поблагодарила мужчину: - Спасибо, Шигео.

- Пожалуйста, эмуншер, - в его кроваво-красных глазах притаились смешинки.

- Теперь ты можешь спокойно телепортироваться, - произнесла Анита и украдкой зевнула.

- Намек понял, - едва слышно рассмеялся Темный Император, завладел ее рукой, поднес к губам и поцеловал. - Увидимся завтра за ужином, тенши, - шепнул он, коснулся поцелуем ее щеки и растворился в воздухе.

Девушка пораженно выдохнула и дотронулась до щеки, на которой все еще ощущалось легким покалыванием прикосновение его губ...

Она скинула одежду и буквально рухнула в кровать, натянув на себя одеяло и надеясь быстро уснуть. Но шли минуты, а мысли не давали ей покоя. Девушке было страшно от того, что с ней происходит: как она могла любить одного, а настолько остро реагировать на голос, взгляд и прикосновения другого. Она в сердцах ударила подушку и застонала от беспомощности. Ведь все наконец-то стало кристально ясно, она только-только разобралась в себе и собственных чувствах, как вдруг появился Шигео и все начинается по новой.

- Почему, - простонала она и закрыла лицо руками.

"Ани, - осторожно позвал неф, она молчала, и он просто продолжил: - Я еще не понял что к чему, но вариантов несколько. Либо это просто притяжение на генном уровне, что в этот раз накрыло и тебя, либо Темный играет не честно, либо... прости, тенши, он тебе нравится и ты влюбляешься в него"

"Ру, я не хочу больше, - горькое. - Я ведь только поняла, что люблю. Я не хочу его терять. А Шигео... с ним не может у меня ничего быть. Как бы хорошо он ко мне не относился, но он Император, и если я ему и нужна, то только как нубит, а не как личность, как девушка"

"То, что ты ему нужна и как нубит и как девушка - это неоспоримо, - усмехнулся Рунихера. - А вот как личность, ну не знаю, Ани... тут мне нечего тебе сказать, так просто ему в голову не влезть"

"А ты можешь влезть к нему в голову?" - заинтересовалась девушка.

"Теоретически могу, - осторожно ответил Разрушитель. - Вот только способ тебе не понравится"

"Расскажи", - просила она.

"Ани, способ тот же, как тогда с Исао, - неф тщательно подбирал слова. - Не думаю, что ты будешь согласна его соблазнить, чтобы узнать наверняка как он к тебе относится. Особенно если учесть, что если он очень сильно силен ментально, то у нас ничего не выйдет"

"Ты прав, Ру, на такое я не согласна", - девушка вздохнула и откинула одеяло - ей было жарко.

"Тогда пусть все пока идет своим чередом, а ты просто будь осторожна с ним, тенши, - посоветовал Рунихера. - А сейчас засыпай, у тебя был долгий и тяжелый день"

"Не получается", - пожаловалась она.

"Если хочешь, могу попытаться помочь тебе расслабиться", - предложил он.

"Хочу", - ответила Анита и вздрогнула от невероятно реалистичного прикосновения к плечу.

"Спокойно, Ани, не дергайся, - мягко, чуть ли не мурлыча, произнес Разрушитель. - Это только я. А массаж тебя расслабит и усыпит"

"Спасибо, Ру", - девушка таяла под такими невероятно реалистичными прикосновениями и медленно уплывала в сон...

Рэм не мог найти себе места - его как магнитом тянуло к любимой. Он встал с кровати, натянул брюки и вышел на террасу, но и прохладный воздух не смог остудить его горячую голову. Он смотрел на ночное небо и понимал, что не сможет дождаться утра, чтобы увидеть ее. Мужчина вздохнул и вернулся в комнату, где набросил рубашку и стиснул в руке медальон-телепортатор, снова борясь с невероятно сильным желанием увидеть ее, и катастрофически проигрывая. Миг, и он уже в ее спальне.

Серебристые лучи лунного света едва рассеивают мрак, но глаза Рэма все равно сразу же находят Аниту: она безмятежно спит, разметав по подушке волосы, а ее белоснежная кожа прямо светится в темноте и неудержимо манит его. Он бесшумно приближается к кровати и потрясенно замирает: девушка спит откинув в сторону одеяло и обняв подушку, а ее спину закрывает только несколько локонов, позволяя отчетливо увидеть, что она спит полуобнаженной...

Рэм сам не понял как оказался сидящим на кровати, а пальцы его руки нежно дотронулись до ее спины и осторожно заскользили по ней, заставляя девушку выгибаться... Тихий стон сорвался с ее губ, когда он коснулся поцелуем ее плеча. Мужчина понял, что переходит грань, и поспешно отстранился, но было уже поздно - она проснулась и смотрела на него. Он сглотнул и замер, готовый к ее гневу, но совершенно не готовый к тому, что она потянется за ним.

- Рэм, - от того как она произнесла его имя, у него перехватило дыхание.

- Тенши, - выдохнул он, обнимая девушку, что сама прижалась к нему, и вглядываясь в ее мерцающие в темноте глаза.

Ее руки обвились вокруг его шеи, глаза смотрели так пронзительно нежно, а пальцы перебирали волосы у него на затылке.

- Я люблю тебя, Рэм, - отчетливо произнесла Анита, прижалась горячим поцелуем к его губам и... уснула.

- Вот и как это называется? - он не знал смеяться ему или огорчаться, но как бы то ни было, в его объятьях доверчиво спала полуобнаженная красивая девушка, и не просто красивая, а любимая девушка, от близости которой он просто терял голову.

Мужчина попытался уложить ее в кровать и уйти подальше от соблазна, но она продолжала крепко цепляться за него, и ему пришлось лечь рядом с ней поверх одеяла. Теплая улыбка появилась на его губах: едва он лег, она устроила голову у него на плече и придвинулась так близко, как только было возможно, и при этом так и не проснулась.

Он не думал, что сможет уснуть, но сам не заметил как погрузился в сон, нежно прижимая к себе Аниту. И ему снились ее прикосновения, поцелуи, довольный смех и слова любви. Счастье, такое острое и яркое, что он проснулся и замер, пытаясь осознать, что из всего этого было сном, а что произошло на самом деле. Но удавалось это с трудом, ведь по его груди разметались золотисто-рыжие локоны любимой, что продолжала спать, положив голову ему на плечо, а ее рука покоилась в опасной близости от пояса его брюк.

Рэм сглотнул и попытался осторожно выбраться из кровати, не потревожив девушку, но ему это не удалось - ее ресницы дрогнули, и она открыла глаза.

Он застыл, опасаясь неосторожным движением оттолкнуть ее и судорожно пытаясь придумать как ей объяснить его присутствие в ее кровати, когда она его сюда не приглашала.

- Привет, - чуть хрипловатое со сна, и ленивая улыбка появляется на ее губах.

- Привет, - отвечает он, совершенно ничего не понимая и пораженно распахивая глаза, когда ее ручка начинает медленно скользить по его коже вверх, заставляя сокращаться мышцы.

- Какой ты красивый, - тихий шепот, и она проводит кончиками пальцев по его скулам, легонько касается губ, вызывая у него судорожный выдох.

- Тенши, - он теряется в ее глазах, - надеюсь, ты понимаешь, что делаешь... - он ловит ее губы и целует, целует настойчиво, но осторожно - он помнит, что напор ей не нравится.

Он обнимает ее и, продолжая целовать, перекатывается так, что теперь нависает над ней.

- Люблю тебя, - глаза в глаза шепчет он за волосок от поцелуя и вдруг проваливается в ее личность.

Множество ярких оттенков, что встречают и кружат его, так непохожи на ту тьму, в которой он в прошлый раз искал Аниту, что у него на миг перехватывает дыхание, и он не сразу понимает, что тут что-то не так...

- Ты что творишь?! - яростный рык, и чудовищный удар отбрасывает его в полет - ее неф в ярости наступает, но больше застать врасплох Рэма ему не удается.

- Какого фомора ты делаешь? - Рэм довольно легко уходит от атак Рунихеры, но не позволяет себе ответить, прекрасно зная, что может этим навредить любимой.

- Ты что не понял, что сотворил? - неф остановился и зло посмотрел на мужчину глазами полными беснующейся тьмы, а потом витиевато выругался.

- Что я сделал? - Рэм не на шутку испугался.

- А сам-то как думаешь? - ядовитая ирония пропитала слова Разрушителя.

- Нет... - мужчина побледнел и застонал от отчаяния. - Только не это...

- Дошло значит, - хмыкнул неф. - Ну раз дошло, исправляй, умник, пока еще не поздно. А то ведь Ани тебя не простит.

- Я сам себя не прощу, - хриплое и полное боли. - Выпусти меня, и я все исправлю.

- Не простишь значит, - задумчиво протянул Рунихера, буквально прожигая взглядом Рэма. - Ладно, она будет считать, что видела сон. Но не приведи Боги ты сделаешь это еще раз - тогда она узнает о тебе все. Запомни, ВСЕ.

- Почему сразу ей все не откроешь? - настороженное.

- Я хочу, чтобы Ани была счастлива, - очень серьезно произнес неф, - а ты можешь сделать ее счастливой, - он улыбнулся, но как-то невесело. - Если все не испортишь, - едва слышное, и Рэма выбросило прочь...

Мужчина моргнул и чуть отстранился от Аниты - для этого ему понадобилась вся его сила воли. Но вот ее руки заскользили по его груди, а она прямо таки потянулась за ним, и из его горла вырвался отчаянный стон - он не мог противостоять ей, совершенно не мог.

- Надеюсь, ты сможешь простить, - бархатный шепот и обжигающий поцелуй, отбирающий дыхание и лишающий мыслей. Она отвечает так страстно, так открыто и так откровенно жадно... Но он должен спросить, он не может не спросить - одного взгляда ему хватит чтобы понять ее ответ. Вот их глаза встречаются: его полные любви и нежности и ее - пылающие от чистой страсти... Понимание ледяной волной обрушивается на Рэма, возвращая утраченное самообладание - в том, что она ведет себя так, виноват только он. Он не понимает когда сотворил с ней такое, он вообще не знает как пошел на это. Мужчина крепко, но невероятно нежно прижимает ее к кровати, ловит ее лихорадочный взгляд и, едва касаясь губами ее губ, принимается осторожно убирать собственное воздействие...

Рэм смотрел на безмятежно спящую девушку и молил все Богов, чтобы она не вспомнила ни о чем. Не вспомнила, что готова была умолять его быть с ней, что жаждала его прикосновений, что откровенно соблазняла его. Он понимал, что виной всему его влияние на ее мозг, но никак не мог вспомнить, когда он мог такое вытворить, да и вообще не понимал, как решился. Это был верный способ потерять ее навсегда - она бы никогда его не простила. Мужчина вздохнул и с тоской посмотрел на любимую - как же он хотел, чтобы она решила стать его не под действием принуждения, а по собственной воле. Он осторожно поправил одеяло и легонько коснулся тыльной стороной руки ее щеки - он любил ее и жаждал ответного чувства, жаждал настолько, что видимо в полудреме внушил ей это. Анита пошевелилась, и он резко отдернул руку - она не должна была застать его в спальне: Рэм нащупал в кармане медальон и поспешил телепортироваться, едва успев исчезнуть за миг до того как она открыла глаза.

Анита проснулась как от толчка - было еще темно и рядом никого не было, и это ее удивило, ведь все ее инстинкты кричали, что она была не одна. Девушка откинулась на подушку и уставилась в потолок - неужели это снова были сны... Она вздохнула - в этот раз она отчаянно жалела, что это был только сон, но даже воспоминания о нем заставляли ее сердце биться быстрее. Если бы она могла быть настолько же смелой, как в своем сне... она закрыла лицо руками и чуть не застонала - она и хотела и опасалась сказать Рэму "да" на все. Вот если бы он немного больше настоял - она бы с радостью уступила. Но он был так осторожен с ней, так четко улавливал ее колебания, ее страх и отступал, раз за разом отступал.

Девушка выскользнула из кровати и, набросив легкий халатик, вышла на террасу глотнуть свежего воздуха. Предрассветная прохлада принесла ей успокоение - она с удовольствием вдыхала наполненный ароматом экзотических цветов воздух, избавляясь от напряжения, от которого ее тело буквально звенело. Каждый вдох возвращал ей самообладание, пара минут, и она вернулась в кровати и спокойно уснула...

От стены отделилась полупрозрачная фигура Хранительницы и бесшумной тенью скользнула к кровати. Астарта задумчиво рассматривала спящую девушку - удивительно, но ее воля оказалась достаточно сильна, чтобы невероятно долго противиться ее внушению. Хранительница стремилась бросить эту землянку, сгорающей от страсти, в объятья Шигео и все сделала для этого, но она упорно сопротивлялась, а должна была уже ползать у его ног и умолять. Это было странно, странно и невероятно интересно. Эта непохожая ни на кого сильная девушка привлекла ее внимание и заставила крепко задуматься. Землянка ей и нравилась и одновременно невероятно сильно раздражала своим непокорством и железной волей, своей жаждой свободы и отсутствием нормальной женской реакции на фантастическую красоту ее мальчика. Астарта чувствовала в девушке что-то неуловимо знакомое, но никак не могла точно понять, что же именно. Решив пока не вмешиваться в ход событий, Хранительница покинула спальню, растворившись в воздухе...

Анита проснулась когда оба солнца уже были высоко в небе и сразу же материализовала ксей - она невероятно сильно хотела видеть Рэма. Каково же было ее удивление, когда он не ответил на ее вызов. Ее сердце сжалось от ужаса: вдруг Шигео что-то сделал с Рэмом.

"Спокойно, Ани, - раздался мягкий голос нефа. - Просмотри сначала сообщения. И не стоит паниковать - ничего с твоим Рэмом не случилось"

"Откуда ты..."

"Сообщение просмотри", - усталый вздох и Рунихера замолчал.

Девушка обнаружила на ксее несколько сообщений: одно от Рэма, одно от Такеши и целых два от Нифонта. Удивленно моргнув, она первым делом активировала сообщение Рэма.

- Надеялся, что ты уже проснулась, - мужчина на экране чуть грустно улыбнулся. - Мне очень жаль, эмуншер, но до обеда мне к тебе никак не вырваться, прости. Но, обещаю после обеда познакомить тебя с истребителями. И еще, не отказывайся идти в парк с Дайске, так я буду уверен, что с тобой все хорошо, - он на миг замолчал, а потом посмотрел полным любви взглядом. - Тенши, я найду тебя в парке, и мы вместе пообедаем, - еще одна грустная улыбка, и он отключился.

Она коснулась экрана ксея, неосознанно проводя по точеным скулам Рэма, и тихонько вздохнула - она уже скучала. Единственное, что ее радовало - так это то, что обед должен был быть уже довольно скоро - она умудрилась проспать практически до полудня.

Удобнее устроившись на кровати, она активировала сообщение от Шигео и пораженно моргнула: он был одет в такую же кожаную куртку с высоким воротом, как и Рэм, вот только был невероятно серьезен.

- Анита, - быстро произнес он, явно куда-то торопясь, - мне приходится огорчить тебя. Рэм мне очень нужен сегодня до обеда, так что я попросил Дайске развлечь тебя пока Рэм не освободится. Надеюсь, ты не будешь на меня слишком зла и не отменишь наш сегодняшний ужин. Если все же решишь, что не хочешь меня видеть, - он опустил глаза и сглотнул, - оставь мне сообщение. Хорошего тебе дня, тенши, - едва слышно добавил он и отключился.

Как бы то ни было, она не собиралась отказываться от ужина в обществе Темного Императора - она дала слово, а свои обещания всегда выполняла неукоснительно. Вот только ее смущало то, что ей в компаньоны навязывали какого-то неизвестного Дайске. Она вздохнула и, пообещав себе с этим разобраться позднее, решила перейти к сообщениям Нифонта.

- Анита, - мужчина выглядел напряженным, но старался казаться спокойным, - прошу тебя, свяжись со мной. Скажи как ты, мы все переживаем за тебя. Ведь ты на территории Темного Императора и совершенно беззащитна перед ним, - он бросил умоляющий взгляд и отключился.

Следующее его сообщение ее совершенно озадачило - она не могла понять, почему он так паникует.

- Анита, умоляю, шерити, свяжись со мной, - в его глазах застыло отчаяние пополам с болью. - Я говорил с Исао, и он сообщил, что больше не является твоим телохранителем. Темный на вызовы не отвечает. Я не могу места себе найти, шерити. Прошу, как только получишь сообщение, свяжись со мной...

- Я пойду за ней, - только голос, но этот голос она ни с чем бы не спутала.

Сообщение закончилось, и девушка застонала - Дамир мог уже быть на Акелдаме и искать ее, а ему тут нельзя было появляться, совсем никак нельзя. Она вскочила и быстро натянула одежду, одновременно отправляя вызов Нифонту и мысленно молясь не опоздать...

- Нит, - она едва успела застегнуть рубашку, когда он ответил.

- Анита, - напряженный взгляд отмечает, что она не совсем одета, но ни единой реплики по этому поводу не срывается с его языка, - с тобой все нормально?

- Все хорошо, я просто спала, - она надевает жилет и быстро его застегивает.

- Конеко, ты нас до смерти перепугала, - осторожное замечание, его пристальный взгляд скользит по ней, выискивая следы соблазнения.

- Нит, где Дамир? - под его взглядом ей не по себе, но сейчас важно совершенно другое, и она просто отмахивается от такой мелочи, как неприятный взгляд.

- Ты услышала, - тихий выдох.

- Нит!

- Да, Анита, ты все правильно поняла, - Император отвел глаза.

- О, нет, - простонала девушка. - Как ты мог, Нит, как ты мог его отпустить?

- Я не мог его остановить, - мужчина открыто посмотрел ей в глаза, - да и не хотел. Ты для меня важнее его - все просто конеко.

- Да пошел ты...

- Анита, стой, - быстро проговорил Нифонт, увидев, что она потянулась к ксею с намерением отключиться. - Он пошел не один. С ним Дамиан и Лель.

- Думаешь от этого мне легче?! - яростное.

- У Дамиана и Леля есть разрешение на пребывание на Акелдаме, - Император многое бы отдал за возможность отменить свое решение, когда буквально подтолкнул Дамира отправиться на поиски Аниты.

- У Дамира его нет!

- Зато он знает дворец как свои пять пальцев...

- Нит, если с ним что-то случится по твоей вине, я вызову тебя, - холодный и абсолютно уверенный тон, ледяной блеск глаз.

- Это твое право, - склонил голову мужчина, а девушка резко отключилась.

Анита невероятно злилась на Нифонта - то, что Дамир теперь подвергал себя опасности, наверняка, было целиком и полностью на его совести. Она судорожно пыталась придумать, как ей связаться с Дамиром и упросить его вернуться на Тахиру, но в голову не приходило ни одной стоящей мысли. Хотя... Она метнулась в гардеробную и быстро переоделась - джинсы, водолазка, кожаная курточка. У нее был план и несколько часов времени, чтобы его воплотить в жизнь. Главное, ей надо будет как-то избавиться от приставленного к ней "компаньона".

Быстро причесавшись и сделав легкий макияж, она вышла из покоев и сразу же наткнулась на сидевшего в кресле у ее дверей мужчину, мгновенно поднявшегося на ноги и чуть склонившего голову в приветствии. Она чуть не застонала - и этот был необычайно красив: высокий, широкоплечий, с идеальной мужской фигурой, затянутой в черную кожу куртки с высоким воротом, такого же покроя как она уже сегодня видела на Рэме и Такеши, длинными темными волосами, собранными в замысловатую прическу из множества переплетенных кос, и невероятно привлекательными чертами лица, на котором ярко выделялись своим колючим пронизывающим взглядом холодные серо-стальные чуть удлиненные глаза.

- Нубит Анита, - нейтральный тон и ощущение сканирования.

- Вы Дайске? - она мило улыбнулась, но он все так же холодно смотрел на нее, не настроенный покупаться на ее приветливость и даже чуть поморщился, когда она назвала его по имени, но не поправил.

- Сегодня до обеда я в вашем полном распоряжении, нубит Анита, - все тот же ровный и безжизненный тон и промелькнувшая в глазах тень насмешки.

Девушка чуть не расхохоталась - она ему не нравилась, и это было просто потрясающе.

- И вы исполните все, что я бы ни попросила? - нежно пропела она.

- Все, - она заметила, как он сглотнул и отвел взгляд.

- Отлично, мне нужен дракард. Что-то очень хочется прокатиться, - удивление на его лице было просто бесценно. - Что-то не так? - приторно сладким голосом полюбопытствовала она. - Это слишком сложно для вас?

Мужчина поморщился, но все же чуть внимательнее на нее посмотрел, а потом вздохнул и устало произнес:

- Следуйте за мной, я проведу вас в ангар, где мы сможем выбрать двухместный...

- Нет, - твердо сказала Анита, двухместная машина ее не устраивала. - Мне нужен одноместный спортивный дракард. Скоростной.

- А ты уверена, что справишься, детка? - насмешливо бросил он.

- А ты проверь, - в тон ему протянула она, жестко встречая его взгляд.

- Проверим, - хмыкнул он, чувствуя, что она начинает его интриговать все сильнее. - Прошу следовать за мной, нубит Анита, - он снова вернулся к официальному тону.

- Ведите, - лукавая улыбка, расцветшая на ее губах, заставила его начать волноваться. Впервые Дайске не мог предугадать поступки человека. И кого? Какой-то девушки, пусть и нубит. Это его неприятно укололо, как и то, что у нее по отношению к нему не было ни капли почтения...

Едва девушка вошла в ангар с дракардами, как увидела до боли знакомые хищные контуры машины - именно на таком дракарде она участвовала в уличных гонках та Тахире. Ее буквально магнитом потянуло к машине - желание сесть за штурвал именно этого дракарда было невероятно сильным.

- Чей он? - спросила Анита, легонько прикасаясь к черной обшивке машины.

- Рэма, - ответил Дайске, удивленный ее откровенно обожающим взглядом. - Но это не самый лучший вариант...

- Самый, - тихое, она поворачивается к нему. - Я летала на таком - он просто идеален.

- Здесь нет...

- Я знаю, - она дернула плечиком и чуть заметно улыбнулась, - там часть систем, к которым привыкли местные пилоты, просто отсутствует. Я полечу на нем.

- Не уверен, что это хорошая идея, - мужчина напрягся, - Рэм никому не дает свой дракард.

- А я его возьму, - девушка коснулась рукой обшивки, открывая себе доступ в кабину.

- Нубит Анита! - ахнул советник Темного, но она уже скрылась в глубине машины и закрыла за собой люк

Короткий миг, и машина медленно ожила: взревели двигатели, дракард чуть приподнялся и, легко миновав ворота ангара, стрелой взмыл в небо. Мужчина выругался и помчался к своему дракарду, понимая, что отчаянно отстает от девушки - никто не предупредил его, что она настолько искусный пилот. Да его вообще не предупредили о том, что это не девушка, а фомор знает что. Смех вырвался из его груди: он, дурень, переживал, что ему, возможно, придется развлекать ее в постели, а потом принимать вызов Рэма, что буквально боготворил ее. А вот с Рэмом он драться был не готов, и не потому, что тот был сильнее, а потому, что... Кроме того, он совершенно не хотел переходить Рэму дорогу, хватит уже и того, что так долго его преследовал. Мужчина поморщился, признавая собственную глупость, и запустил двигатели своего дракарда. Времени у него было совсем немного - с каждой секундой нубит уходила все дальше. Дайске сглотнул и бросил свою машину в погоню - если он потеряет девушку... Нет, об этом ему совершенно не хотелось думать, ведь Такеши никогда не отличался мягкостью и прощением.

Анита на полной скорости гнала свой дракард прочь от дворца, одновременно анализируя вместе с Рунихерой карты, что смогла скопировать с подаренного Темным Императором медальона. Она была уверена, что Лель обязательно должен будет появиться хоть в одной уличной гонке, чтобы не вызвать своим появлением недоумения и лишних вопросов. А уж он точно сможет помочь ей увидеться с Дамиром, и она уговорит его вернуться на Тахиру, где он был бы в безопасности.

"Ру, как ты думаешь, гонщики собираются за городом, недалеко от каньона?" - задумчиво спросила девушка у своего нефа.

"Скорее всего, Ани, - Разрушитель провел полный анализ карт и пришел к тому же выводу. - Там самое оптимальное место. Вот смотри, - он вывел на половину экрана ее шлема карту со светящейся точкой и несколькими концентрическими окружностями. - Точка - это идеальное место для парковки дженгов перед гонкой"

"Абсолютно с тобой согласна. А вот эта светящаяся змейка - это возможный маршрут гонки?"

"Именно так, Ани, - неф вздохнул. - Там к фоморам сложная трасса, так что даже и не думай участвовать"

"Ру, вообще-то я и не собиралась. Но после твоих слов мне ужасно захотелось поучаствовать..."

"Анита!" - полное возмущения.

"Тише, Ру, ты мне делаешь больно", - поморщилась девушка.

"Прости..."

"Обещаю, что участвовать буду только в случае безвыходной ситуации", - очень серьезно произнесла она.

"С твоей удачей ты обязательно вляпаешься в такую ситуацию, - тяжело вздохнул Рунихера. - Прошу, будь осторожна и не блокируй меня ни при каких обстоятельствах"

"Не буду, Ру", - пообещала она, и он ушел.

Анита лихо припарковала свой дракард в опасной близости от отвесной скалы и выпрыгнула наружу, уже покрытая броней. Ее появление вызвало эффект разорвавшейся бомбы - сначала ее оглушала тишина, а потом все сильнее и сильнее нарастающий шум. Девушка тихонько ругнулась и решительно повесила на шею медальон, что дал ей Рэм - ей совершенно не улыбалось прорываться с боем или доказывать, что она вполне способна себя защитить.

"А ты растешь, - довольно хмыкнул неф. - Честно, не ожидал, что ты поступишь настолько разумно"

"Спасибо, что веришь в меня", - обижено буркнула она.

"Ани, прости, я не хотел тебя обидеть, - в его голосе прозвучало сожаление с нотками боли. - Просто в прошлый раз ты слишком сильно упрямилась, вот я даже представить не мог, что ты так запросто сейчас решишься признать покровительство Рэма"

"Ру, мне ни к чему проблемы, - она вздохнула. - Я уже прекрасно знаю, на что способны эти уличные пилоты, и мне совершенно не улыбается потратить кучу времени зря и так и не добиться цели. Сейчас на кону стоит жизнь Дамира, и у меня просто нет права лишний раз рисковать. Тем более, что этот мой "компаньон" наверняка уже взял мой след, а значит у меня не так уж много времени"

"Ты права, тенши, права во всем", - мягко произнес Рунихера и затаился, но не ушел - сейчас ей в любой момент мог понадобиться его совет.

- И что здесь делает такая прекрасная сити? - раздался приятный мужской голос, а его владелец легко шагнул к ней.

Острый взгляд его ореховых глаз прошелся по ее фигуре и зацепился за медальон. Мужчина хмыкнул и уже совершенно по-другому посмотрел не девушку.

- Чем могу помочь избраннице Сефу? - последовал серьезный вопрос.

Анита удивленно рассматривала говорившего: да, он был высок, широкоплеч и мускулист, так же покрыт татуировками, как и Лель, но эти татуировки явно скрывали под собой шрамы. Его длинные каштановые волосы с более светлыми золотистыми прядями были просто убраны в высокий "хвост", открывая красивое лицо с обаятельной улыбкой. Он чуть повернулся, и на его ухе сверкнула полоса - почти точная копия той, что носила она сама - этот мужчина был носителем.

- Я ищу Леля, - в лоб сказала она.

- А вот это уже интересно, - прищурился мужчина. - Ищешь нового покровителя? Брось, Лель не станет связываться с Сефу. Да и никто не станет с ним связываться.

- Слушай, я уже встречалась с Лелем на Тахире, мне просто надо с ним поговорить, - спокойно произнесла Анита, хоть и буквально физически чувствовала, как утекают драгоценные секунды.

- И где же ты пересеклась с Лелем? - скептично посмотрел на нее мужчина.

- На гонках, - терпению девушки приходил конец.

- Да ну, - насмешливое, а потом его глаза лукаво блеснули: - Докажи, что можешь гонять, и я без проблем отведу тебя к Лелю.

- У меня нет на это времени...

- Что, угнала у Сефу его любимую машину и теперь хочешь его шантажировать, отдав ее Лелю? - зло рыкнул мужчина.

- А что б тебя! - выдохнула она, пронзая ледяным взглядом собеседника, что только хмыкнул.

- Дракард я забираю, тебя тоже. Посидишь у меня подумаешь о жизни, пока за тобой не придет Сефу, - он шагнул к ней, протянул руку и тут же оказался на земле, но мгновенно вскочил и настороженно заглянул в ее глаза, пытаясь пробить блок.

"Хватит, - отрезала Анита. - Я знаю, что ты носитель, но меня тебе не прочитать"

"Так ты Нубит", - он расхохотался и немного расслабился.

- Я думал, ты иная, - отсмеявшись, произнес он вслух. - Анита, значит, - он шагнул к ней вплотную и шепнут так тихо, что она едва расслышала: - Я в курсе, что ты ничья. Так что предлагаю пари на гонку со мной. Если выиграешь - я сразу отведу тебя к Лелю, а если проиграешь, то станешь моей игрушкой на одну ночь. Согласна? - его губы едва не касались ее, а глаза уже горели предвкушением - он знал, что она всегда принимает пари, а еще он прекрасно знал, что у него ей не выиграть, особенно на машине Сефу.

Мужчина ожидал чего угодно: слез, ужаса, угроз, но только не сокрушительного удара в челюсть, что отправил его на землю. Он моргнул, недоверчиво коснулся места удара, сплюнул кровь и рассмеялся.

- Да, Рэм нашел себе избранницу под стать, - мужчина легко поднялся на ноги, усмехнулся и поморщился. - А бьешь ты жестоко.

Анита чуть дернула плечом и шагнула в сторону, намереваясь обогнуть мужчину и продолжить поиски Леля, но тот заступил ей дорогу.

- Спокойно, я понятлив. Нет, так нет. Настаивать не буду, - он в примиряющей жесте поднял руки. - Я Тигран, - представился он и чуть склонил голову в легком поклоне. - Если ты действительно хочешь встретиться с Лелем - я тебя провожу к нему. Но только в том случае, если ты не станешь пытаться уйти от Рэма.

- Ты друг Рэма? - пораженное.

- Да, - короткий кивок, - а больше никто и не рискнул бы подойти - с Сефу связываться боятся.

- А ты не боишься, - легкая насмешка промелькнула в ее глазах.

- Нет, Рэм меня не убьет, а трепку я переживу, - он сверкнул глазами. - Но вот если бы ты согласилась на пари, - на миг его взгляд опалил ее, - я бы рискнул всем, но провел с тобой ночь. И не спорь, ты бы проиграла. Я знаю возможности дракарда Рэма. Мой быстрее. Мы с ним гоняли как-то, так гонку тогда я у него выиграл. А лучше пилота, чем Рэм, я еще не встречал.

- Вот как, - задумчиво протянула девушка и нехорошо так прищурилась.

- Это была проверка, просто проверка, - мужчина вздрогнул под пристальным взглядом вспыхнувших алым глаз Аниты. - Я бы тебя просто передал Рэму. Не в моих правилах переходить дорогу другу.

- Только давай без предупреждений, что найдешь меня и убьешь, если я причиню ему боль, - отмахнулась она и бросила быстрый взгляд на небо - преследователь еще не появился.

- Познакомилась с Акио, - красивые губы дрогнули в улыбке, - и все еще жива. Тогда я спокоен за Рэма.

- Тигран, ты проводишь меня к Лелю? - напряженный взгляд - она знает, что сейчас каждая секунда на счету и прерывает собеседника, хотя в любом другом случае обязательно выслушала бы все, что мог бы ей рассказать мужчина о Рэме и его друзьях.

- Ждешь "компанию"? - он заметил ее напряженные взгляды на небо, она кивнула, а он нахмурился. - И сколько у тебя времени?

- Катастрофически мало, - она стиснула зубы. - Ко мне приставили какого-то Дайске.

- КОГО? - потрясенно выдохнул Тигран.

- Дайске... - недоуменное.

- Ох, принцесса, - мужчина покачал головой и усмехнулся. - Дайске советник Темного. Он отвечает в первую очередь за политику и дипломатию, но воин он невероятно сильный, как и пилот. Удивительно, что ты смогла оторваться от него, - заинтересованный взгляд. - А ты случайно так не поотключала системы дракарда?

Анита кивнула, и он рассмеялся:

- Ты мне нравишься, принцесса. Пойдем, Лель должен скоро выходить на старт. Если поспешим - сумеем его перехватить. Если вместо него кто полетит - у вас будет время поговорить.

- А ты сможешь? - девушка легко двигалась следом за мужчиной, отмечая, что пилотам одного взгляда на медальон хватало, чтобы потерять к ней интерес.

- Хочешь чтобы я полетел? - он украдкой взглянул на нее. - Если он доверит мне свою машину, я принесу ему победу.

- Доверит, - пообещала девушка таким уверенным тоном, что он сразу же поверил ей.

- Ну хорошо, принцесса, - он подмигнул ей, повернулся в сторону небольшой группы пилотов и буквально рыкнул: - Лель, фоморы тебя забери, тащи... эээ, - мужчина покосился на Аниту и исправился, - бегом сюда. Тебя тут сити ищет.

- Тигран, подождет твоя сити, - раздался знакомый голос с рычащими нотками. - У меня гонка...

- Лель! - он поймал взгляд и ментально закончил: "Тебя нубит ищет"

Замысловатое ругательство сорвалось с губ Леля, и он мигом оказался рядом, окинул взглядом девушку и порывисто обнял ее.

- Как же ты нас напугала, Анита, - тихий, вибрирующий голос.

- Это вы меня напугали, - она отстранилась. - Нам нужно поговорить, сейчас. Пусти за штурвал своего дракарда Тиграна. Он мне обещал выиграть.

- Лети, - рыкнул Лель и кивнул потрясенно застывшему мужчине. - Поторопись, старт с минуты на минуту.

- Анита, эта победа будет в твою честь, - Тигран рванул к машине Леля - миг и он поднял ее в воздух, а секундой позже рванул вперед - гонка началась.

- Пойдем, присядем, - Лель взял девушку за руку и завел в небольшое кафе, заказал пару кофе и спросил: - Ты сбежала из дворца Темного?

- Да, - кофе принесли буквально мгновенно, и она отпила глоточек.

- Я могу переправить тебя на Тахиру...

- Лель, - перебила она мужчину, - я сбежала только чтобы встретиться с тобой без помех и узнать, где мне найти Дамира. Я должна уговорить его вернуться обратно - здесь для него смертельно опасно. Если бы он не рискнул всем и не появился на Акелдаме, мне не пришлось бы сбегать. С тобой и Дамианом я могла бы и в сопровождении Дайске встретиться...

- Темный тебя поручил Дайске? - ахнул Лель.

- Рэм занят до обеда, поэтому меня должен был развлекать Дайске. А что тут такого.

- Куколка, - рассмеялся мужчина, - тебя развлекает представитель высшей аристократии. Причем ты умудрилась сбежать от него, а значит ему грозит жестокое наказание от Темного, если тот, конечно, об этом узнает.

- А Дайске в курсе, что ему грозит? - прищурилась девушка.

- Конечно в курсе, - усмехнулся мужчина.

- Хм... - в ее глазах вспыхнул опасный огонек.

- Что-то задумала, куколка? - рычащие нотки в его приглушенном и немного смягченном голосе звучали интригующе.

- Возможно, - она тряхнула головой, - но, надеюсь, это не понадобится, - пожала плечами Антита и уже абсолютно серьезным и чуть напряженным голосом спросила: - Лель, где Дамир?

- Тут недалеко, - мужчина не двинулся с места, тогда как она уже оказалась на ногах.

- Отведи меня к нему, - девушка уставилась на отрицательно покачавшего головой Леля. - Но почему? - потрясенно выдохнула она.

- Обернись, - только и сказал он, отчаянно сдерживая улыбку, и весело рассмеялся, когда она оказалась в крепких объятьях Пустынного Властелина.

- Анита, - он прижал ее к себе отчаянно, понимая, что стоит ему чуть отстраниться, и он станет покрывать ее лицо поцелуями, и ему будет плевать, совершенно плевать на окружающих.

- Дамир, - ее голос дрогнул, а руки обняли за талию. - Тебе нельзя быть здесь, - она тихо и быстро говорила, вскинув голову и отчаянно вглядываясь в серебристые глаза. - Прошу, возвращайся на Тахиру.

- Нет, принцесса, - он нежно отвел с ее лица непокорный локон. - Я больше не буду бежать. Хватит.

- Дамир, - стон вырвался у Аниты. - Ты ведь здесь вне закона. Это слишком опасно.

- Не беспокойся, шерити, - он тепло улыбнулся ей - ее забота согрела его сердце. - Акелдама - моя родная планета, и у меня тут достаточно друзей, что готовы помочь. Теперь, когда я знаю, что моя сестра жива, а ты вне опасности и можешь спокойно передвигаться и бывать где хочешь, я могу подумать о возвращении владений.

- Дамир, - Анита замялась, но все же решила быть с ним полностью откровенной, - дело в том, что от "компаньона" я сбежала, но он в любой момент может меня найти.

- Я не дам превратить в пленницу еще и тебя, - яростно сверкнул глазами мужчина. - Хватит того, что моя сестра заперта во дворце Темного. Принцесса, пойдем со мной, я помогу тебе вернуться на Тахиру.

- Дамир, я... - начала девушка, но ее прервали.

- Она в любой момент может вернуться, - раздался холодный и твердый мужской голос, и его обладатель появился рядом со столиком, казалось, из ниоткуда. - Нубит Анита гостья, а не пленница, Пустынный.

- Дайске, - Дамир быстрым движением переместил Аниту себе за спину, мгновенно покрылся броней и насмешливо усмехнулся: - Забыл, что ты мне не противник?

- Это в прошлом, - бросил тот и тоже активировал броню...

- Очень интересно, - хмыкнул Лель. - Вот только тут поединки запрещены, это раз, и два - Дайске, ты не можешь ни вызвать ни принять вызов Дамира. У тебя личное поручение Темного, его приказ, значит все остальное тебе запрещено.

- Это меня не остановит, - Дайске не собирался отступать, как и Дамир, но тут между ними выросла фигура Аниты.

Девушка опалила обоих взглядом абсолютно алых глаз и веско произнесла:

- Только попробуйте.

- Хорошо, - Дайске небрежно пожал плечами и отступил на шаг, деактивируя броню. - Я просто сообщу Такеши, - он достал ксей и вздрогнул от полного насмешки голоса девушки.

- Мне вот интересно, что Шигео с тобой сделает за то, что ты меня потерял, - ее глаза все еще были пугающе кроваво-красными.

- Но ведь нашел, - уверенное.

- Ну-ну, - хмыкнула Анита, от которой не укрылось то, как мужчина сглотнул украдкой. - Кроме того, мне ничего не стоит снова сбежать от тебя, Дайске. И поверь, я уж точно позабочусь сама рассказать Шигео с какой легкостью мне удалось скрыться, - и добила с мягкой улыбкой: - С Исао такое бы не прошло.

Мужчина побледнел: он прекрасно помнил, как Такеши обошелся с Исао, когда тот его ослушался. А уж если Император ТАК наказал своего ближайшего советника и друга, то о том, что грозило ему, даже страшно было подумать.

Девушка выдержала паузу, и четко выбрав момент, когда собеседник полностью рухнул в бездну отчаяния, тихо предложила:

- У меня к тебе предложение, - она улыбнулась так искушающее, что у мужчины перехватило дыхание, но вот ее серо-голубые глаза насмешливо сверкнули, и он опомнился.

- Что за предложение? - голос Дайске прозвучал чуть хрипловато, и он внутренне поморщился.

- Все просто, - мягкий мелодичный голос, за которым чувствуется несгибаемая воля, - ты забываешь, что видел Дамира, а я молчу, что ты меня терял. Можем даже сделать вид, что стали друзьями.

Мужчина смотрел на безмятежно улыбающуюся нубит и понимал, что она выиграла, причем отчетливо это сознает. Она манипулировала им искусно, он отдавал ей должное. А еще она была потрясающим пилотом, да и носителем, причем явно прошедшим мутацию. Да, она была чрезвычайно опасным противником, которого он недооценил. Но откуда он мог знать, что такие девушки вообще существуют. Он вздохнул и невесело усмехнулся - вот теперь он прекрасно понимал, что в ней нашли и Рэм, и Такеши, и Дамир, а главное - почему Исао не смог убить ее, хоть так к этому стремился.

Дайске умел проигрывать, поэтому только грациозно склонил голову, признавая поражение, и произнес:

- Я согласен. Впрочем, ты и так знала, что я соглашусь.

- Предполагала, - осторожное.

- Красиво ты меня загнала в ловушку, - он подарил ей восхищенный взгляд. - И что теперь?

- Ты подождешь меня, а потом мы вернемся во дворец, - спокойное.

- Не все так просто, - усмехнулся мужчина. - Медальон, что дал тебе Такеши, покажет, что ты была тут.

- У тебя медальон Темного? - Дамир шагнул к ней и заглянул в глаза. - Ты приняла у него медальон? - едва слышный вопрос коснулся ее слуха.

- Да, - она не собиралась оправдываться.

- А как же тогда Рэм? - рыкнул Лель и встал так резко, что его стул отлетел в сторону. - Не думал, что ты такая, - слова слились с один сплошной рык, закончившийся проклятьями. - Знал бы заранее - и пальцем бы не пошевелил.

- Закончил? - ледяной тон и вздернутая бровь, а в глазах клубящаяся тьма. - А теперь ответь мне, чего вас вообще сюда понесло? Голову включать не пробовали? Я просто спала, а вы устроили черт знает что! - отрывистые слова хлестали наотмашь.

- Медальон, Анита, - Дамир предупреждающе поднял руку, заставив Леля промолчать, хоть тот и кипел, - почему ты его приняла?

Дайске во все глаза смотрел на собранного и абсолютно спокойного Пустынного Властелина, и ему становилось страшно. Такой Дамир был невероятно опасен - те, кто считали его ранее несерьезным и слишком горячим, теперь пойдут за ним, а это означало начало внутренних конфликтов, которых не могла сейчас позволить себе Акелдама. Он уже отчаянно жалел, что принял предложение нубит. Увидев такого Пустынного, он предпочел бы принять любое наказание, лишь бы обезопасить Такеши и Акелдаму от внутренних дрязг.

- Пропуск и защита, - коротко и емко ответила девушка.

- И больше ничего? - Лель замер, буквально прожигая ее взглядом, в котором мелькали изумрудные искорки.

- Ничего, - твердое.

- Прости, - неожиданно выдохнул Лель так тихо, что рычащих ноток в его голосе практически не было. - Я сделал неправильные выводы. А ты ведь всего лишь прислушалась к моим словам, что я сказал тогда перед гонкой, - она кивнула, а он снова мягко произнес: - Прости, Анита.

- Забыли, - она улыбнулась ему - почему-то портить отношения с Лелем ей совершенно не хотелось.

- Принцесса, - Дамир позвал ее и, поймав ее взгляд, продолжил уже ментально: "Медальон Темного дает ему возможность следить за тобой"

"Я в курсе, - ответила девушка, - он мне сам об этом сказал"

"Странно, подобная откровенность не в его правилах, - задумчиво выдал Дамир. - Будь с ним осторожна, он явно играет с тобой"

"Он не так уж и плох, - покачала головой девушка и пообещала, заметив сомнения в глазах мужчины: - Я буду осторожна"

"Спасибо, принцесса, - легкая улыбка скользнула по четко очерченным губам Пустынного Властелина. - Если вдруг почувствуешь, что что-то пошло не так - сразу же свяжись со мной, и я вытащу тебя", - пообещал мужчина и переслал ей параметры для вызова его ксея.

"Я скоро свяжусь с тобой, - с открытой улыбкой пообещала Анита. - Мне Шигео обещал устроить встречу с твоей сестрой"

- Шерити, - потрясенно выдохнул Дамир и порывисто обнял девушку. - Даже и не знаю, как тебя благодарить, - шепнул он ей на ухо.

- Просто будь осторожен, - попросила она.

- Скоро здесь будет не продохнуть от дракардов Такеши, - вмешался в разговор Дайске. - Я заметил тройку, что стремительно приближается. Если хочешь оставить в силе нашу договоренность, его, - советник кивнул в сторону Пустынного Властелина, - здесь не должны заметить.

- Дамир, уходи, - попросила Анита и ментально добавила: "Умоляю. Ты так мне дорог. Я не могу потерять тебя"

Глаза мужчины потрясенно расширились, но он не рискнул ничего спросить, а только коротко кивнул, коснулся поцелуем ее руки и растворился в толпе. Анита же повернулась к Дайске с проказливым блеском в глазах, от которого тот вдруг начал нервничать.

- А вот мы поучаствуем в гонке, - она подмигнула Лелю и рассмеялась пораженному виду Дайске. - Все элементарно - раз мы прибыли сюда, то только потому, что мне захотелось погонять. А значит выходим на старт, - она бросилась к своей машине.

- Смотри не отстань от нее... снова, - хохотнул Лель и отправился пожелать девушке удачи.

А советник Темного, кляня нубит на все лады, понесся к своему дракарду. Мужчина прекрасно понимал, что гонка не игрушки, но не мог не признать, что участие в гонке снимет с них любые подозрения, а значит им придется выйти на старт...

Трасса была невероятно сложной с резкими поворотами и невероятно узкими коридорами, заставляющими едва не цеплять обшивкой. И это будоражило, будоражило так, что кровь буквально кипела от адреналина. В ушах давно звучала музыка, что всегда помогала Аните в сложных ситуациях. Неф же даже и не пытался вмешиваться - слишком высока была скорость, а значит любая ошибка могла стоить жизни носителя. Девушка прошла несколько головокружительных поворотов и вырвалась вперед - до финиша оставалось пройти длинный абсолютно ровный отрезок, а потом еще немного попетлять на крутых поворотах. Ее дракард летел вперед практически на максимальной скорости, когда ее стали нагонять другие машины. Анита удивленно следила, как секунда за секундой сокращается расстояние между ней и хищным черным дракардом. Вот пилот подвел свою машину на расстояние обязательной связи, и на ее экране появился ... Рэм.

- Тенши, умоляю, выйди из гонки, - его потемневшие глаза были полны тревоги.

- Но почему? - удивленно спросила она. - Я ведь прекрасно справляюсь...

- Ты невероятный пилот, эмуншер, - он говорил максимально быстро. - Проблема в дракарде - он просто не сможет вписаться в третий поворот - слишком длинный, ты разобьешься. Тенши, выходи из гонки.

- Ты тоже бросишь гонку? У тебя ведь такая же машина, - бросила на него недоверчивый взгляд девушка, входя в первый поворот.

- Я оставлю гонку, Анита. Выходи! - в глубине полного тьмы взгляда мужчины вспыхнули алые искры. - Ну же!

- Только после тебя, - она с хитрой улыбкой входит во второй поворот.

- Хорошо, - одно слово, и он резко бросает дракард вверх, выходя их каньона и тем самым покидая гонку. - Теперь ты.

- Ты вышел, - потрясено выдыхает девушка: она ни на миг не могла подумать, что он выйдет.

- Тенши, ты же обещала! - она впервые видела Рэма в ярости, он закрыл глаза и попытался взять себя в руки. - Выходи, - буквально прохрипел он.

- Уже, - ответила Анита, присоединяясь к нему за несколько метров до поворота. - Рэм, не злись, просто объясни, почему ты заставил меня выйти из гонки?

- Дай мне минутку, эмуншер, - его голос был напряжен до предела, а глаза все еще закрыты, - и я тебе все объясню. А пока просто понаблюдай за тем, как дракарды будут проходить этот поворот. Вернее как будут падать.

И он оказался прав - девушка с ужасом смотрела, как один за другим дракарды не вписывались в невероятно крутой поворот и падали на дно каньона.

- А как же Дайске? - выдохнула она и принялась лихорадочно пытаться обнаружить его дракард, но вспомнила, что даже и не знает, как тот может выглядеть.

- Он вышел из гонки сразу же, как только увидел меня, тенши, - Рэм уже немного совладал с собой, но его голос все еще был довольно таки жестким.

- Ты на меня злишься? - удивленное.

- Да, и очень сильно, Анита, - до нее донесся звук тяжелого вздоха.

- Почему?

- Ты могла погибнуть просто по глупости, - он сглотнул и нехорошо сверкнул глазами: - А с Дайске у меня еще будет отдельный разговор...

- И как бы он меня остановил? - выгнула бровь девушка.

- Не позволил бы взять дракард! - резкое.

- У него был приказ Шигео мне угождать во всем, - прищурилась она.

- Но не давать тебе возможности погибнуть! - вспылил мужчина. - Он отвечал за тебя, а значит...

- Остынь, Рэм, - хлестнул его ледяной голос Аниты. - Я сама за себя отвечаю. И кто ты такой, чтобы мне указывать?!

Мужчина хотел что-то сказать, но резко отвернулся и судорожно выдохнул, а потом едва слышно произнес:

- Вы правы Нубит, у меня нет такого права...

- Рэм, - она вздрогнула от его слов и застонала от отчаяния - она обидела его, девушка не понимала чем именно, но чувствовала, что невероятно сильно его задела. - Рэм, давай немного успокоимся и поговорим уже на земле.

- Как скажете...

- Рэм, пожалуйста, - она стиснула штурвал так, что побелели костяшки пальцев, и умоляюще посмотрела.

Он коротко кивнул, принимая временное перемирие, и ровно произнес:

- Мы возвращаемся во дворец.

- Хорошо, Рэм, - легко согласилась Анита, хоть и предпочла бы посмотреть кто выиграет гонку и окажут ли помощь пилотам рухнувших дракардов.

Мужчина отключился и направил машину в сторону дворца Темного, девушка последовала четко за ним, а буквально спустя менее минуты к ним присоединился и Дайске...

Едва приземлившись и заглушив двигатели, девушка выпрыгнула из дракарда и хотела броситься за стремительно удалявшимся по коридору Рэмом, но ей заступил дорогу Дайске.

- Не ходите за ним, - произнес мужчина. - Дайте ему время остыть.

Она замерла, переваривая его слова, а он повернулся с намерением последовать за Рэмом.

- Дайске, только не говори, что он тебя вызвал, - выдохнула Анита.

- Откуда? - пораженное.

- Куда он пошел? - резко спросила она, не обратив внимания на вопрос.

- Малая арена для поединков, - механически ответил советник Темного. - Но вам не стоит туда ходить, нубит Анита. Лучше отправляйтесь в свои покои и...

- Дайске, не указывайте мне, что мне делать и куда идти, - голос девушки был холоден, а глаза заполнились тьмой - она сейчас злилась и на Рэма, и на Шигео, и на самого Дайске. - И вообще, вы обязаны меня сопровождать и развлекать, если я правильно поняла, - под ее испытующим взглядом, он нехотя кивнул, подтверждая ее слова. - Тогда, будьте добры, прямо сейчас показать мне дворцовый парк, - очень вежливо закончила она и вздернула бровь.

- Вы это не серьезно... - ошарашено протянул советник Темного.

- Абсолютно серьезно, - она безмятежно улыбнулась, но от этой улыбки он вздрогнул.

- Я не могу проигнорировать брошенный вызов.

- Вы не имели права его вообще принимать. Как Рэм не имеет права мне что-то диктовать, - зло сверкнула она глазами.

- Вы играете с огнем, Анита, - полностью дезориентированный таким ее поведением, мужчина назвал ее просто по имени.

- Пусть даже это и так, - небрежно пожала она плечами. - Однако я не позволю кому бы то ни было вымещать зло на других, когда злятся именно на меня, - девушка взяла мужчину под руку и потянула к противоположному выходу. - Пойдемте, прогуляемся по парку.

Удивленный стальной хваткой хрупкой девушки, Дайске послушно последовал за ней, рассудив, что поединок может состояться и позднее, а вот добавлять еще и недовольство Такеши ему не хотелось - одного Рэма ему за глаза хватит.

Некоторое время они медленно шли по дорожкам, но едва Анита стала получать удовольствие от живописных уголков и теплых солнечных лучей, пробивающихся сквозь зеленые кроны высоких деревьев, как перед ними буквально вырос Рэм, и он был в ярости.

Дайске понял это мгновенно и попытался отодвинуть за себя девушку, но она только фырнкула и бесстрашно шагнула навстречу Рэму.

- Решил присоединиться к прогулке, как и обещал? - мягко, но с легкой насмешкой в глазах, спросила она.

- Нет, - сухое, - я пришел кое-кому напомнить про долг воина, - в его голосе смешалась ирония и ярость.

- Рэм... - напряженно начал Дайске, но Анита его перебила:

- Зачем ты с ним так? - спросила она. - Ведь он всего лишь следовал за мной. Я не дала ему ни малейшего шанса остановить себя.

- Остановить девушку просто, - он не смотрел на нее. - Надо всего лишь... - мужчина замер, осознав, что именно хотел сказать.

- И как же? - едкая ирония и боль на миг появились в ее голосе. - Соблазнить или принудить, - она подняла блеснувшие слезами глаза на Рэма и едва слышно прошептала непослушными губами: - Я думала, ты другой. А ты... - она закусила губу, тряхнула головой и горько рассмеялась: он все время играл с ней, подбирался все ближе, окружая заботой и любовью, делая вид, что принимает ее такой, как она есть, не пытаясь ничего изменить, не пытаясь командовать, решать за нее или навязывать свое мнение. Но вот он понял, что добился своего - усыпил бдительность, привязал к себе и затащил на Акелдаму, и вот она правда.

- Анита, - Рэм шагнул к девушке, но она отшатнулась, а неприкрытая боль в ее глазах испугала его. Сам того не желая, он явно вскрыл старую и невероятно глубокую рану в ее сердце. - Тенши, - он снова делает осторожный шаг, но она опять отшатывается и в этот раз вообще отворачивается он него и начинает идти в противоположном направлении.

- Оставь ее, Рэм, - Дайске отважно заступает дорогу мужчине готовому броситься следом за девушкой.

- С дороги, - Рэм встречается взглядом с советником Темного, что буквально бледнеет на глазах от того, что видит в его взгляде.

- Это невозможно, - хриплый шепот.

- Уйди, Дайске, просто уйди, - усталое.

- Я не понимаю... - потрясенно выдыхает мужчина.

- И не надо, - на губах Рэма ироничная усмешка. - Просто не мешай мне и молчи.

Дождавшись короткого кивка Дайске, он размытой тенью бросается за Анитой. Мужчина прекрасно понимает, что ему никак нельзя ее сейчас оставлять одну. А еще ему невероятно горько и больно от того, что он может потерять ее по собственной глупости. При всей ее силе, несгибаемости и жесткости, она была невероятно ранима во всем, что касалось близких отношений. И он ведь знал это, знал, но позволил страху за нее перерасти в ярость, что затмила все.

- Анита, - он нагнал ее, порывисто подхватил на руки, прижал к себе и телепортировался в само сердце парка, где их бы не побеспокоили. - Тенши, - прошептал он, отчаянно вглядываясь в полные слез глаза, - нам необходимо поговорить...

Девушка не понимала, как ей удалось не расплакаться, спокойно повернуться и не убежать, как отчаянно хотелось сделать, а уйти. И вот она шла, совершенно безразличная ко всему, стараясь ни о чем не думать, стараясь подавить все чувства в надежде, что тогда пройдет и боль. Она не услышала, как он приблизился, и не поняла, каким образом оказалась у него на руках

- Анита, - его голос причинял ей боль, и слезы вновь заблестели в ее глазах.

Он заглянул ей в глаза и буквально простонал:

- Тенши... - глубокий вдох и шепот: - Нам необходимо поговорить.

Рэм осторожно, как бы нехотя, поставил ее на ноги, но не выпустил из кольца рук.

- Что ты хотел мне сказать? - и пусть его близость неимоверно волновала девушку, она не собиралась этого показывать: дернув плечом, она высвободилась и отошла от него.

Он посмотрел в такое дорогое, но сейчас абсолютно бесстрастное лицо, серо-голубые зеркала глаз, на дне которых то и дело появлялись сполохи боли, и вздохнул - это могло оказаться намного сложнее, чем он думал. К тому же он все еще злился и на нее, и на Дайске, который не предупредил ее о смертельной опасности.

- Анита, - он решил сказать чистую правду, - когда я узнал, что ты оказалась в месте, где проводятся уличные гонки, я испугался не на шутку. Любая девушка, появившись там, становится объектом преследования. Как бы ты ни была сильна, эмуншер, сразу против всех тебе не выстоять, - он глубоко вздохнул, успокаиваясь, и продолжил: - Я помчался за тобой. Подлетая, я увидел свою машину и машину Дайске на старте Смертельной гонки... Тенши, - глухо и хрипло произнес он, заново переживая момент, когда осознал, что она несется навстречу собственной гибели, - так я еще никогда и ничего не боялся. Я помню этот третий поворот, почти перед самым финишем... я его навсегда запомнил. Там я потерял трех друзей и едва выжил сам. И видеть, как ты несешься навстречу мучительной смерти... - от избытка чувств он замолчал и только покачал головой. - Мне не нужна жизнь без тебя, Анита, - просто сказал он, вглядываясь в ее потрясенные глаза.

Осторожный шаг, и он мягко заключает ее в объятья, зарывается лицом в волосы и шепчет:

- Я люблю тебя, люблю отчаянно. Люблю так сильно, что теряю голову от одной только мысли, что могу потерять тебя.

- Рэм... - Анита чуть отстраняется и замирает, услышав его полный отчаяния стон.

- Не уходи, - в его бархатном голосе звучит боль пополам с отчаянием, а чернильно-синие колдовские глаза умоляют. - Прости меня, - он срывается и принимается покрывать легкими поцелуями ее лицо, чуть хрипловато шепча "прости".

- Рэм, остановись...

Взгляд полный отчаяния, и он накрывает ее губы, целуя горячо и жадно, но при этом его губы невероятно нежно скользят по ее...

Едва дыша, он разрывает поцелуй и, медленно возвращаясь к реальности, ждет удара с ее стороны, но вместо этого ее тонкие пальчики нежно касаются его щеки, скользят вниз, обводят губы, заставляя его сердце биться неровно.

- Не уходи, - вновь вырывается у него, и мужчина легонько целует ее пальчики. - Не бросай меня.

- Рэм, - она прижимается к его груди и, не глядя ему в лицо, говорит: - Ты сделал мне очень больно.

- Прости, - его руки крепче сжимаются вокруг нее, он боится, что она в любой момент может уйти, - я сказал глупость. Я знаю, что если ты чего-то хочешь, то непременно этого добьешься. Знаю и ценю это в тебе, тенши.

Она не сказала ни слова, только подняла на него недоверчивый взгляд.

- С тобой никогда не бывает просто, Анита, - он не знает, что сделать, чтобы она снова поверила ему. - И скучно с тобой не бывает. И мне это нравится. А еще мне нравится твоя рискованность, твоя сила, твоя уверенность в себе, твое мастерство воина. Тенши, мне все в тебе нравится.

- Рэм...

- Прошу, выслушай меня, - попросил он. - Прости, я сорвался. Сегодня я впервые за очень долгие годы испугался. Испугался, что опоздаю, не успею предупредить, не успею спасти, - он сглотнул и продолжил. - Я знал, что Дайске должен быть с тобой, но подозревал, что он не сможет ничего противопоставить тебе, Анита. Едва я понял, где ты - меня охватила паника...

- Рэм, - девушка прижала пальцы к его губам, вынуждая ненадолго замолчать, - я надела твой медальон поверх брони, - мужчина потрясенно распахнул глаза: она перед всеми пилотами признала, что он ее покровитель. - Мне еще на Тахире рассказали, что он станет мне защитой, так что мне ничего не грозило, - с улыбкой закончила она.

- Ты правда его надела? - тихо выдохнул он.

- Куда ты смотрел, - он тихонько рассмеялась и продемонстрировала медальон, что все еще висел у нее на шее.

- Тенши, - его все еще недоверчивый, но полные счастья и восхищения взгляд окутал ее теплом, - ты даже не представляешь, как много это для меня значит, - в его голосе проскальзывают хрипловатые нотки, он нежно-нежно целует ее, а потом снова подхватывает на руки и опять телепортируется.

В этот раз они оказываются на небольшой поляне, скрытой от глаз посторонних высокими деревьями и густым кустарником. Мужчина осторожно опускает девушку на покрывало, в центре которого сервирован обед, а сам присаживается рядом с ней и переплетает и пальцы своей руки с ее.

- Пообедаешь со мной? - он заглядывает в ее глаза. - Пожалуйста, эмуншер.

- Конечно, Рэм, - отвечает она и задерживает дыхание от его невероятной улыбки: ленивой, счастливой и безмерно чувственной.

Он подносит к губам ее ладонь и медленно целует, не сводя с нее горящего взгляда.

- Только у меня один вопрос еще остался, - все же нашла силы собраться с мыслями и спросить Анита.

- Да? - его губы касаются запястья, где невероятно быстро бьется пульс.

- Объясни мне нормально про тот поворот, - попросила она, и он замер, лихорадочно размышляя как же ему быть. С одной стороны он совершенно не хотел, чтобы она знала правду и его жалела, а с другой - боялся оттолкнуть ее.

- Хорошо, - кивнул он, - я расскажу тебе все...

Мужчина глубоко вздохнул, собираясь с мыслями и прикидывая с чего начать.

- Рэм, - Анита накрывает его руку своей. - Я просчитала, дракард мог пройти тот поворот. С трудом, правда, но это возможно.

- Скажи мне, только честно, эмуншер, ты прошла бы тот поворот? - тихо спросил он.

- Вряд ли, - честно ответила она. - Скорее всего цепанула бы хвостовой частью. Но я бы не разбилась, Рэм. Да, повреждения были бы, но это было бы не смертельно. Возможно мне пришлось бы сесть и ждать помощь, но я осталась бы жива.

- Анита, - в его глазах застыла боль, - мне страшно даже подумать, что ты могла быть ранена. Ты не представляешь, как это беспомощно лежать в разбитом дракарде и ждать помощь, не зная даже придет ли она...

- Ты разбился там, - ахнула она и непроизвольно стиснула его руку.

- Да, - он кивнул, - я не вписался в поворот и рухнул вместе с дракардом на дно каньона.

- Но как так получилось? - в ее голосе море удивления. - Ты же потрясающий пилот.

- Тенши, - грустная улыбка появляется на его губах, - тогда опыта у меня было еще меньше, чем сейчас у тебя. Да и не гонка это была, это был реальный воздушный бой.

Мужчина тяжело вздохнул и на миг прикрыл глаза - Анита видела, что воспоминания все еще причиняют ему боль и уже хотела остановить его, но он уже справился с собой и продолжил.

- Мы тогда боролись против предыдущего императора, - спокойно рассказывал он, - и искали место под новую базу, чтобы быть как можно ближе к городу. Противостояние выходило на новый уровень - нам позарез надо было укрепиться где-то в этих горах. И мы нашли подходящее место в глубине каньона - удобное и скрытное, то что надо. Это была чудесная просторная пещера, связанная сетью ходов с другими - просто находка для нас. Мы даже начали оборудовать там базу и должны были перегнать дракарды. Часть из нас успела спокойно добраться до пещеры, а потом нас засекли. Нам пришло принимать бой, вот только врагов было слишком много... - на мгновение он замолчал, а потом просто распахнул для нее свою память, предлагая все увидеть самостоятельно...

Анита буквально рухнула в его воспоминания, и не просто воспоминания - он открыл для нее все, включая его ощущения и чувства. Она чувствовала такое знакомое опьянение боем и скоростью, радость победы, когда очередной вражеский дракард срывался вниз, чтобы расцвести огненным цветком, а еще лихорадочное желание победить, победить во что бы то ни стало...

Боезапас закончился слишком быстро - уж очень много было вражеских машин. Теперь он мог только маневрировать, используя большую подвижность своего дракарда, и пытаться подставить преследователей под огонь друзей.

- Первый, что у тебя? - по экстренной связи связался Рэм с другом.

- Почти пуст, - ответил тот, снимая еще один вражеский дракард. - Осталась пара выстрелов.

- Второй?

- Еще повоюем, - рассмеялся в эфире тот. - У меня половина.

- Снайпер, фоморы тебя задери, - раздался еще один голос. - У меня треть, Рэм.

- Первый, уходи, - жестко приказал Рэм.

- Это ты уходи. Давно уже все расстрелял, - не согласился тот и витиевато выругался, когда снял еще одного и едва уклонился от следующего.

- Маг, вали отсюда! - Рэм едва уходил от атак севшей ему на хвост пары дракардов, демонстрируя просто невообразимое пилотирование.

- Фоморы их забери! - отчаянный крик в эфире и изящный дракард расцветает в воздухе огненным цветком, разлетаясь на куски, что падают на дно ущелья.

- Маг! - Рэм в ужасе смотрел на место падения друга, став на мгновение отличной целью.

- Шевелись! - жесткий голос хлестнул по ушам - второй виртуозно сбил попытавшегося уничтожить друга вражеского пилота. - Не залипай! В конце концов погибнем все.

Рэм собрался и продолжил свой смертельный танец, хоть его и уговаривали отступить, но он точно знал, что может помочь, отвлекая на себя внимание противника, когда его друзья методически сбивают увлекшихся им пилотов вражеских машин.

- Берегись! - отчаянный крик - Рэм едва успевает среагировать и заложить настолько крутой вираж, что дракард протестующее заскрипел, но выдержал.

- Силен, - хрипловатый смех прорвал эфир, разряжая обстановку, а в это время еще одна машина противника опадала горящими осколками. - Я пуст.

- Второй, что у тебя? - Рэм был встревожен долгой паузой, предшествующей ответу друга.

- У меня осталось совсем немного, - как бы нехотя ответил тот. - Три заряда только.

- Нам нужно уходить, - Рэм понимал, что им не устоять.

- Попробуем пройти по каньону, - предложил второй, - это рискованно, но это наша единственная возможность оторваться.

- Лейн, там слишком сложные повороты, - попытался возразить Рэм.

- Я просчитал - у нас есть шанс пройти, а вот преследователи точно не впишутся - у них машины более неповоротливы, - раздался чуть насмешливый голос. - Да и выбора особого нет.

- Поддерживаю, - второй провел два выстрела и жестко выругался - один из пилотов умудрился уклониться, - у нас просто нет иного выхода.

- Так, я пошел, - хохотнул молодой голос. - Увидимся на базе.

Дракард, расстрелявший весь боезапас, нырнул в каньон и понесся по нему, ловко обходя препятствия... Поворот, еще один и вот остается совсем немного, как непонятно откуда его нагонят вражеская машина.

- Дар! - Рэм уже несется за ним, намереваясь отвлечь внимание на себя, но не успевает...

Его другу удается уклониться от выстрела и войти в поворот, но он уже потерял концентрацию и не успевает исправить дело - два огненных цветка расцветают одновременно...

- Нет! - отчаянный крик.

Боль... слезы застилают глаза... Дар... еще один верный и надежный друг, еще одна потеря, еще одна незаживающая рана... Рэм резким движением смахивает слезы - не время сейчас для этого: коварный поворот все ближе...

- Поспешим, - второй нагоняет его. - Возле базы нас прикроют ребята. Осталось совсем немного, Рэм. А потом мы за них отомстим.

- Я утоплю их в крови, - хрипло пообещал Рэм.

- Обожаю тебя, когда ты такой кровожадный, - хохотнул второй и вдруг зло выдохнул: - Да когда они уже закончатся-то!

Рэм выругался и прибавил скорости. Дракард несся вперед проходя повороты... вот и третий. Он входит в него легко, но на выходе цепляет хвостовой частью машины, и дракард выходит из повиновения... миг и чудовищная боль врывается в его сознание... Покореженная при ударе о землю обшивка складывается как гармошка, трескается и буквально приживает его к креслу, местами пробивая насквозь. Тяжелое дыхание вырывается из его рта... кровь течет по черной броне... зрение туманится, а в ушах стоит отчаянный крик друга "Рэм".

- Жив, - едва находит в себе силы, чтобы прохрипеть он. - Уходи.

- Прости, друг, - грустный голос. - Выживи и отомсти за нас.

- Лейн, нет! - отчаянный крик.

- Прощай, Рэм, - короткое, а затем звук столкнувшихся дракардов заполняет все...

Рэм наблюдает через чудом уцелевший экран, как на дно каньона падают горящие куски машины его друга... Боль, что терзает его тело не идет ни в какое сравнение с болью, от потери друзей... Боль, отчаяние, ярость... все сливается, сознание плывет... но он не может позволить себе умереть - нет, только не тогда, когда должен отомстить за них. Раз за разом он заставляет себя вдыхать воздух поврежденными легкими. Он знает, что выживет... он хочет верить, что помощь придет... но каждая минута приносит с собой все больше сомнений, все больше отчаяния... И когда он уже полностью теряет веру и практически готов скатиться в благословенную тьму, устав от постоянной борьбы за каждый глоток воздуха, за каждую секунду жизни - его слуха касается знакомый голос, что настойчиво зовет его по имени.

- Исао, - едва слышно выдыхает он.

- Хвала Богам, ты жив, - слышит он в ответ. - Держись, сейчас к тебе десантируется Акио. Сесть здесь я просто не сумею.

Рэм потерял таки сознание, а пришел в себя от чудовищной боли, казалось его раздирали на части. Он дернулся и тут же ощутил жесткое прикосновение - кто-то прижал его за плечи к креслу.

- Тихо, Рэм, - раздался успокаивающий голос Акио, - потерпи, мне нужно тебя отсюда достать. Понимаю, что больно, но придется терпеть, - он поймал затуманенный болью взгляд Рэма. - Готов?

Мужчина кивнул, и его друг резко выдернул у него из груди сначала один, а следом и второй кусок обшивки, после чего быстро залил открытые раны специальным фиксирующим раствором из баллончика, останавливая кровь и запечатывая их. И пусть это была только временная помощь, но она пришлась очень кстати.

- Пошевелиться можешь? - спросил Акио, отбрасывая пустой и уже бесполезный баллон, Рэм кивну, и тогда последовал следующий вопрос: - А пошевелить ногами? - снова утвердительный кивок. - Боги тебя хранят, похоже позвоночник цел.

- Уже восстановлен, - хриплый от боли голос. - Мне бы попить...

- Вот, держи, - мужчина поднес к губам друга флягу. - Это восстанавливающая жидкость, выпей столько, сколько сможешь. Вода у меня в другой фляге.

- Спасибо, - облегченный вздох, и Рэм залпом выпивает всю флягу, закрывает на несколько мгновений глаза, а потом осторожно пытается встать с залитого его кровью кресла, но сил катастрофически не хватает: боль и кровопотеря совершенно вымотали его.

- Давай помогу, - Акио выдергивает его наружу, где он со стоном оседает на землю.

- Дай мне несколько минут, - Рэм дышит с надрывом.

- Мне жаль тебя расстраивать, но у нас нет этих нескольких минут, - напряженное. - Нам надо как можно быстрее добраться до места, где Исао сможет нас подобрать. Похоже Беловолосый понял, кого сбили в этом ущелье его пилоты. За тобой идет большой отряд. И у нас очень маленькая фора.

- Боги! Зачем же вы за мной пришли? - выдохнул Рэм, только усилием воли поднимаясь на ноги с помощью друга.

- Рэм, у нас не принято бросать своих, - отрезал Акио и буквально потащил его за собой.

Каждый шаг отдавался болью в ранах и сломанных ребрах, перед глазами плавали темные пятна, а любой вдох казался пыткой. Он не знал, сколько они прошли, как и не знал как долго им еще идти, концентрируясь только на том, чтобы сделать следующий шаг. Но вот силы оставили его, и Рэм рухнул на камни не в силах пошевелить и пальцем.

- Исао, - сквозь тьму до него доносился голос Акио, - ищи другое место. Мы не дойдем до запланированного. Рэм слишком сильно изранен, - последовала недолгая пауза, когда тот отвечал, а затем снова голос Акио: - Хорошо, жду новых координат. И поторопись.

Мужчина склонился над другом и помог ему прислониться спиной к большому камню.

- Давай, соберись, - он приложил к его губам флягу с водой и заставил сделать несколько глотков, а потом чуть сбрызнул его лицо. - Рэм, у тебя только пара минут отдыха, а потом нам снова идти. Исао попытается найти место для посадки как можно ближе к нам.

- Я буду готов через минуту, - он понимал, что как бы он ни просил - друзья его не оставят, как бы смертельно опасно для них это ни было. Он отчаянно пытался связаться со своим нефом, но она не отвечала, хотя одно то, что у него потихоньку прояснялось перед глазами, хоть все еще мутило и шатало, говорило о том, что неф жива и полностью ушла в его восстановление.

- Нам нужно идти, - от тихого голоса Акио, мужчина вздрогнул - оказалось, он успел задремать на несколько минут. - Исао передал новые координаты. Тут всего пара километров. Давай, поднимайся.

Рэм подавил стон боли и поднялся на ноги с помощью друга. Они прошли только метров двести, но Рэму каждый метр казался километром: воздух с хрипом вырывался из его легких, а перед глазами снова все плыло.

- Черт! - Акио осторожно сгрузил друга на землю и посмотрел на экран небольшого ксея: - Черт! Черт! Черт!

- Что там? - хриплый вопрос.

- За нами погоня. И они быстро приближаются.

- Оставь меня и уходи, - Рэм принял решение. - Вместе нам не выбраться.

- Они тебя не пощадят! Ты хоть представляешь...

- Больше в плен я не попаду, - кривая усмешка на залитом кровью лице выглядела жутко. - Живым не дамся.

- Боги! - пораженно ахнул мужчина, осознав, что Рэма уже однажды пытали люди Беловолосого.

- Уходи...

- Ну уж нет, - грозно сдвинул брови Акио и резко вздернул на ноги друга, вызвав у того стон боли. - Раз выжил тогда, выживешь и сейчас. Собрался! - резко хлестнул он голосом. - И побежали.

И они действительно побежали, хоть Рэм и мало что помнил кроме боли в той гонке на выживание, но он старался изо всех сил, открывая в себе не только второе, но и третье дыхание, пока не провалился во тьму...

Он пришел в себя от того, что ему в лицо брызгали водой и с трудом разлепил глаза.

- Мы почти на месте, - Акио говорил невероятно тихо, а рядом с ним лежало его знаменитое оружие. - Я вызвал Исао, и он скинул нам кое-что, - ответил он на невысказанный вопрос друга. - Пить хочешь?

Рэм кивнул, и мужчина достал другую флягу и протянул ему.

- Это восстанавливающая жидкость, - произнес он.

"Рэм, стой, - тихий, едва слышный голос нефа, - Слушай и не перебивай. Энергии слишком мало и я могу больше не связаться с тобой, а это очень важно. Первое - не пей пока больше. Второе - спроси не скинул ли Исао аптечку. Если скинул - найди те капсулы со стимулятором, о котором я тебе говорила и раствори их в восстанавливающей жидкости, потом быстро выпей. Будет очень больно, но потом ты сможешь какое-то время действовать. И Рэм, за раз не больше...", - она не успела договорить и исчезла.

- Акио, нам аптечку скинули? - Рэм понимал, что времени в обрез, и предпочел начать действовать, даже не услышав предупреждение нефа.

- Да, - на лице мужчины легкое недоумение, но он быстро подает небольшую коробочку.

- Вот они, - Рэм легко находит небольшую продолговатую емкость, в которой лежат черные капсулы, и возвращает аптечку обратно. - Спасибо.

- И что это? - настороженный взгляд.

- Стимулятор для носителя, - короткий ответ, и Рэм засыпает все капсулы во флягу, тщательно трясет, а потом подносит к губам горлышко и замирает на миг.

- Может не стоит? - Акио удерживает его за руку. - Тут осталось совсем немного - меньше двухсот метров. Исао обещал сесть и сразу же выйти нам на встречу.

- А время у нас есть? - напряженный взгляд темных глаз.

- Нет, - честно отвечает Акио, бросив быстрый взгляд на экран ксея, и подхватывает оружие.

- Тогда и выбора нет, - Рэм выпивает залпом почти все содержимое фляги, как его захлестывает настолько чудовищная боль, что он теряет способность даже дышать... миг и милосердная тьма принимает его в свои объятья.

Он резко распахивает глаза и сразу же понимает, что вполне в состоянии двигаться. Он пытается подняться на ноги, но его тут же сбивает Акио.

- Ты что творишь? - тихий рык. - Жить надоело?

И только тут Рэм понимает, что они прячутся за большим валуном, а вокруг звучат выстрелы. Поймав понимающий взгляд друга, Акио быстро возвращается на свою позицию и аккуратно продолжает отстреливать врагов.

- Что за адскую дрянь ты выпил? - интересуется он, быстро перезаряжая свою винтовку.

- Стимулятор, - Рэм оказывается рядом с ним и материализует пистолеты.

- Похоже ты уже способен самостоятельно передвигаться, - удивленно хмыкнул мужчина, точными выстрелами уменьшая количество нападающих еще на двух, решивших показаться из укрытия.

- Похоже на то, - согласился Рэм.

- Тогда бегом, вон за ту скалу, - махнул рукой Акио. - Исао немного завяз в воздушном бою, но вот-вот должен выпутаться. Так что будет там с минуты на минуту.

- А ты? - напряженный взгляд абсолютно черных глаз.

- Прикрою, а потом рвану следом, - пообещал Акио, продолжая стрелять. - Ну же, пошел!

Рэм стиснул зубы и помчался в указанном направлении, моля Богов, чтобы у друга хватило здравого смысла не задерживаться. Мужчина поднял голову и увидел заходящий на посадку десантный дракард - Исао прибыл вовремя и распахнул люк, зависнув прямо над землей.

- Чего ждешь? Прыгай! - рявкнул, нагнавший его Акио.

Рэм легко преодолел оставшееся расстояние и перепрыгнул с большого валуна прямо в люк, но от жуткого взрыва не устоял на ногах и рухнул навзничь. Он вскочил мгновенно: его шатало, в ушах шумело, перед глазами плыло, а во рту чувствовался привкус крови. Мужчина с трудом выбрался из люка - дракард почти лежал на скале, а его кабина была разворочена. Рэм похолодел - Исао... но заставил себя бросить взгляд туда, где в последний раз видел Акио - и резко побледнел. То, что лежало на оплавленных камнях, никак не могло быть Акио. Это окровавленное, изломанное и местами обгоревшее тело не могло быть его другом. Он не помнил, как оказался рядом, проверил пульс и облегченно вздохнул - Акио был еще жив. А дальше он уже действовал просто автоматически: рванул аптечку и залил все, на что хватило фиксирующего раствора из баллончика, подхватил на руки, втащил в дракард и закрепил ремнями в кресле отсека десантирования, а сам рванул в кабину...

Ворвавшись в кабину пилотов, Рэм замер - одного взгляда ему хватило понять, что и Исао сейчас борется за собственную жизнь: мужчина был жутко иссечен кусками обшивки и медленно истекал кровью. Еще один взрыв и грохот барабанящих по обшивке камней решили за него. Мужчина прыгнул в кресло второго пилота и, бросив быстрый взгляд на бессознательного друга, попытался запустить двигатели - сейчас главное было выбраться отсюда, иначе они все могли погибнуть. Двигатели взревели, но тут же заглохли. Рэм выругался и принялся отключать все сопутствующие системы, что были выведены из строя взрывами. Без них дракард вполне можно было поднять в воздух, а значит у них был шанс выжить, пусть и весьма призрачный, но он был. Со стороны кресла первого пилота раздался стон боли - Исао приходил в себя.

- Рэм? - едва слышный шепот.

- Держись, Исао, - пальцы Рэма с такой скоростью летали над сенсорами, что за ними было просто невозможно следить. - Сейчас мы уберемся отсюда.

- Слишком большие повреждения, - хриплый стон. - Прости, мне жаль, я не сумел... - он потерял сознание.

Рэм только скрипнул зубами и снова запустил двигатели, единственное, что сейчас могло спаси его друзей - это скорость. Если он сумеет вовремя доставить их на базу, то у них будет шанс выжить. Двигатели послушно запустились, и мужчина, поблагодарив всех Богов, поднял потрепанный дракард в воздух.

Но едва Рэм взлетел, его атаковала четверка дракардов, вынуждая едва держащуюся в воздухе машину принять бой. Десантный дракард и так не был предназначен для ведения боя, а сейчас вообще казалось чудом, что мужчине удавалось уводить его из-под огня более вертких противников и даже уничтожить две машины, расстреляв при этом остаток боезапаса. Рэм прекрасно понимал, что просто оттягивает гибель - связь не работала, а значит и помощи было ждать ниоткуда. Но он не мог просто сдаться, это было не в его характере. Выжимая из поврежденного дракарда все, он уводил преследователей в сторону от базы, ведь это было единственное, что он еще мог сделать. Вот ему на хвост села еще одна четверка вражеских машин - сопротивление стало совершено бесполезным, но он не мог не попытаться забрать с собой еще хоть парочку противников. Рэм сильнее сжал штурвал и направил свою машину вниз, туда, где горные кряжи создавали причудливый лабиринт. Он несся по этому лабиринту, только чудом не цепляя скальные стены, что со всех сторон окружали его, а преследователи были все ближе. Вот они разом дали залп... Он понял, что это конец, но резко вошел в очередной поворот, пытаясь на скорости оторваться, как вдруг экраны и сенсоры его дракарда вспыхнули зеленым, а затем по экрану побежали непонятные символы, и машина вдруг рванула прямо на скалу, полностью отказавшись повиноваться.

Рэм горько усмехнулся - он не мог ничего сделать, больше ничего не мог предпринять. Его жизнь добежала конца, а он так и не смог выполнить свои клятвы, как и не смог спасти друзей.

Сканирующий луч прошелся по его лицу, и вдруг в скале появился люк, в который легко проскользнул их дракард. От экстренного торможения мужчину жестко приложило о штурвал, заставив вспомнить о сломанных ребрах - во рту снова появился привкус крови, а перед глазами потемнело...

Когда он снова мог видеть, то первым пришло понимание того, что они не разбились, а находятся внутри горы, и не просто горы, а какой-то древней базы, точнее сказать в ее ангаре для дракардов и ... истребителей. Рэм с трудом заставил себя подняться и рванул к Исао - друг был жив, правда, едва-едва: его тоже швырнуло на панель управления и раны раскрылись сильнее - он уже весь был залит кровью. Рэм сглотнул - спасти его друга могло только чудо или... Он тенью выскочил из дракарда и подскочил к встроенному в стену ксею, что на удивление работал. Мужчина быстро отыскал арсенал, который оказался буквально в соседнем помещении и рванул туда.

Комната была наполовину пуста, а на стеллаже с биоброней лежало только четыре "жемчужины". Недолго думая, Рэм схватил все и помчался обратно. Он успел буквально в последний момент - Исао уже умирал.

Рэм схватил руку первую попавшуюся жемчужину биоброни, но был остановлен едва слышным шепотом:

- Только девушка-неф.

- Нашел время привередничать! - рыкнул Рэм, но сконцентрировался и перебрал все. Оказалось, что неф вообще был только в одной жемчужине, остальные вообще не реагировали.

- Девушка? - едва заметное шевеление губ.

- Да, - короткий, уверенный ответ, и Рэм, резко прижимает жемчужину биоброни к груди друга, надеясь что тот выживет, а он сам не ошибся и неф таки девушка.

Ленты биоброни мгновенно взлетают и заключают Исао в кокон - теперь про него можно не беспокоиться. У Рэма снова плывет перед глазами, и он чуть не падает на пол, но удерживается на ногах, хватаясь за кресло. Нет, он еще не может себе позволить отдохнуть, ему еще нужно позаботиться об Акио. Подхватив оставшуюся неактивную биоброню, мужчина пошатываясь пошел в отсек, где оставил Акио.

Попытки активировать еще одну броню так ни к чему и не привели. Волны отчаяния захлестывали Рэма - повреждения его друга были слишком велики, и даже если ему каким-то чудом и удастся выжить, то он никогда не сможет нормально передвигаться, если вообще сможет - а для воина это хуже смерти.

Ярость, боль, ощущение бессилия буквально переполняли его - он был в отчаянии: каждый, кто становился дорог ему - погибал мучительной смертью. В ярости он ударил по люку, и тот вывалился наружу, а сквозь него мужчина увидел что-то похожее на регенератор.

Рэм не думал ни секунды - он подхватил на руки бессознательное тело друга и, не обращая внимания на боль в сломанных ребрах и вновь открывшихся ранах, понес его к регенератору. Эти двадцать-тридцать метров дались мужчине очень тяжело - дыхание снова причиняло нестерпимые мучения, а рот наполнялся кровью, но он донес и аккуратно опустил Акио в капсулу регенератора. Перед глазами резко потемнело и поплыло, но он успел активировать регенератор до того как рухнул на пол и потерял сознание...

- Анита, хватит, - Рэм едва сумел разорвать ментальный контакт, стараясь при этом не причинить ей боли, она и так увидела больше, чем он хотел показать ей, и не только увидела - сам того не желая, он полностью открылся ей, дал ощутить все свои чувства и эмоции. Мужчина отстранился, тяжело дыша - ему нужно было время чтобы придти в себя - эти воспоминания были слишком болезненны для него.

- Рэм, - девушка порывисто обняла его и крепко прижалась. От понимания того, через что ему пришлось пройти, ей становилось плохо. Она знала, что он сильный, но даже и не подозревала, что настолько. Она вообще не могла подумать, что можно быть настолько сильным, что можно столько выдержать и не сломаться, что можно так часто смотреть в глаза смерти и не стать безразличным ко всему. А в том, что он хранит в своей памяти не один такой случай, она ни на секунду не сомневалась.

Анита нежно коснулась его лица и осторожно поцеловала, а потом смотрела в его пораженно распахнутые чернильно-синие глаза и отчетливо понимала, что безумно любит его. Она снова поцеловала его, вкладывая в этот поцелуй всю свою любовь, всю нежность и поддержку, на которую только была способна. Если бы она только могла бы изменить его прошлое, могла бы избавить от боли, то сделала бы это не задумываясь, и цена бы ее не интересовала.

- Я люблю тебя, - произнесла она, не отводя взгляда от его глаз, стремительно наполняющихся бесконечным счастьем.

- Тенши, - буквально благоговейное, и осторожный поцелуй, такой мягкий и нежный, и такой невообразимо сладкий...

Она сидела в кольце его рук и совершенно не хотела никуда идти - ей было так хорошо с ним, так тепло и спокойно, что она забыла обо всем. Вспоминая, что он сумел остановиться и не попросил ничего больше нескольких головокружительных поцелуев, хотя в тот момент она бы не отказала ему ни в чем, девушка мягко улыбалась, восхищаясь им еще больше.

- Анита, - тихо шепнул Рэм, - ты не обидишься, если мы перенесем полеты на истребителях на завтра?

- Завтра, так завтра, - легко уступила она и потерлась головой о его плечо, она и сама сейчас была не настроена никуда идти - ей было слишком хорошо с ним.

- Тенши, - его руки крепче прижали ее к нему, а горячие губы осторожно коснулись шеи, вызывая у нее легкий выдох. - Чего бы ты хотела? - спросил он, невероятным усилием воли, запретив себе целовать и ласкать ее. Он не хотел торопить события, хоть и мог легко соблазнить ее и получить то, чего буквально жаждал.

- Просто быть с тобой, - чуть смущенная улыбка. - А еще... - она замялась.

- Что еще? - легкий поцелуй в висок.

- У меня вопрос есть, - она переплела пальцы своей руки с его и приподняла голову, заглядывая ему в глаза.

- Спрашивай, - он подарил ей легчайший поцелуй. - Ты можешь спрашивать о чем угодно, тенши.

- Мне бы очень хотелось узнать, чем все закончилось тогда, - осторожно произнесла она. - Исао тогда стал носителем?

- Да, - едва заметно кивнул мужчина. - Но я тогда вырубился надолго, а нефу биоброни не хватило энергии полностью залечить его раны - именно тогда Исао и получил шрамы, что перевернули его жизнь. От него отвернулась невеста - при всех назвала уродливым чудовищем и отвернулась.

- Что? - пораженно выдохнула девушка. - Как она могла? Куда она смотрела? Он ведь очень красивый.

- Я уже ревную, - прямо в губы шепнул ей Рэм и снова поцеловал долгим, обещающим поцелуем.

- Не стоит, - она зачаровано улыбалась ему, - я просто констатировала факт. И я действительно не понимаю ее. Глупая и недалекая она какая то. Как можно было назвать Исао некрасивым?

- Шрамы, эмуншер, - мужчина зарылся лицом в ее волосы.

- Они его не портят, Рэм, совершенно не портят. Да и как может не быть шрамов у воина?

- Значит, тебя не испугал и вид Акио? - чуть настороженный вопрос.

- А почему он должен был меня напугать? - удивленный взгляд.

- Женщины не любят шрамов, - едва слышно произнес он.

- Разве что глупые и поверхностные, - поправила она.

- Как же мне повезло, что ты не такая, - счастливый, полный любви взгляд буквально ласкает, окутывает теплом.

- В твоих воспоминаниях я видела, как ты положил Акио в регенератор. Там что-то не сработало?

- Это был регенератор для оказания экстренной помощи, тенши. Я тогда этого не знал, - тихий ответ, полный боли.

- Прости, но я не поняла... - она сжала его руку, чувствуя, что эти воспоминания болезненны для него.

- Тот регенератор был предусмотрен для спасения жизни, и Акио действительно выжил, - Рэм тяжело вздохнул и прикрыл глаза. - Его нужно было потом переместить в другой регенератор, что закончил бы работу первого. Но я не знал этого, да и не умел еще тогда восстанавливать подключение регенераторов к системе энергоснабжения.

- Не вини себя, - очень серьезно произнесла Анита. - Ты спас ему жизнь - это самое главное. Да и восстановился он практически полностью. Снайпер из него невероятный просто.

- Восстанавливался он довольно долго и мучительно, - хрипловато продолжил рассказ мужчина. - За мою жизнь он заплатил слишком высокую цену. Тенши, он весь в шрамах...

- Рэм, - она заключила его лицо в ладони, заставляя смотреть себе в глаза, - шрамы - это ерунда и норма для воина. Если честно, я не поверю, что все так плохо - иначе он бы просто не мог настолько легко передвигаться, да и рука у него, которую он прячет под перчаткой, совершенно не потеряла подвижности. И потом не похоже чтобы Акио переживал из-за этого.

- Ты права, он не переживает из-за шрамов, - удивленно подтвердил мужчина, наслаждаясь ее прикосновениями.

- Так почему переживаешь ты? - она все еще вглядывалась в его потемневшие от внутренней боли глаза.

- Потому что не смог уберечь, - кристально честно ответил Рэм.

- Ты не бог, - ее тихие слова лечили его раны, - и ты не можешь все исправить или предусмотреть. И Акио, и Исао сами приняли решение стать воинами, сами стали твоими друзьями и сами полетели искать тебя тогда. Ты тут совершенно ни при чем. А все остальное... а во всем остальном виновата война...

Больше Анита не стала задавать Рэму никаких вопросов, опасаясь снова причинить ему боль, она лишь попросила его показать ей море, и он с радостью согласился.

Мужчина вел ее по узким живописным причудливо изгибающимся аллеям, усыпанным цветами. И просто от того, что он был рядом и держал ее за руку, ей было так хорошо, что хотелось одновременно бегать, прыгать, смеяться и просто шагнуть в его объятья и утонуть в колдовских глазах. Девушка посмотрела на любимого и улыбнулась ему открытой, счастливой улыбкой, он улыбнулся в ответ и подхватил ее на руки - миг, и они уже стоят на золотистом песке небольшого пляжа, укрытого со всех сторон пышной растительностью, за которой угадываются скальные выступы.

- Здесь нас никто не побеспокоит, - он касается ее губ быстрым поцелуем, а затем аккуратно ставит на ноги. - Сюда можно только телепортироваться и то если знаешь точные координаты.

- Это намек, что мы сможем поплавать? - ее руки все еще обвивают его шею, а глаза буквально искрят счастьем и предвкушением.

- Да, - едва слышное. - Я помню как тебе нравится море. А на закате купаться невероятно приятно, - его пальцы принялись расстегивать ее жилетку. - Море становится такого потрясающего оттенка, - жилетка упала на песок, а он медленно потянул ее рубашку вверх, вытаскивая ее из брюк.

- Рэм... - она поймала его руки.

- Позволь мне раздеть тебя, - приглушенный бархатный голос скользнул по ее коже нежнейшей лаской.

- Рэм, я не собиралась снимать рубашку, - едва нашла в себе силы выдохнуть она.

- Ты надела то, что я приготовил для тебя, - улыбка полная предвкушения. - Позволь посмотреть...

- Не искушай, - она спрятала лицо у него на груди.

- Тенши, - нежный поцелуй в висок, и его руки проникают под рубашку и начинают рисовать узоры на ее спине, - я уже видел тебя без одежды, - она все еще колебалась, и тогда он предложил: - Хочешь, я дам слово, что и пальцем до тебя не дотронусь?

- Нет, - покачала она головой и закрыла глаза, отдаваясь во власть его невероятно сильных и таких нежных рук.

Рэм все понял - в этот раз она капитулировала. Он опустился на песок, чтобы разуть ее, а потом его пальцы скользнули на пояс ее брюк, встретились там с ее, но те отступили, позволяя ему действовать по своему усмотрению. Он дождался пока она посмотрит на него, а потом медленно расстегнул брюки и еще медленнее начал снимать, ни на миг не отводя взгляда от ее глаз, в которых бушевало море чувств.

- Анита, - он уронил ее брюки на песок, поднялся и коснулся мелких пуговок рубашки, как бы снова спрашивая разрешения - она едва заметно кивнула, и он легко расстегнул их, а затем осторожно спустил рубашку с плеч, позволяя ей соскользнуть вниз и упасть на песок...

Едва слышный восхищенный вздох сорвался с его губ: тончайшее полупрозрачное белье идеально облегало ее сильное гибкое тело и волновало так, что он едва держал себя в руках.

Их взгляды встретились - его обжигающе горячий и ее смущенный, девушка на мгновение замерла, а потом тенью метнулась в воду. Рэм довольно улыбнулся, быстро скинул обувь и рубашку и последовал за ней...

Вода в море была довольно прохладной и легко остудила горящие щеки Аниты. Она никогда и подумать не могла, что будет испытывать такое наслаждение от восхищенного мужского взгляда. А еще никогда бы не заподозрила, что у нее может появиться желание броситься мужчине на шею, обнять его, прижаться к крепкой мускулистой груди и поцеловать, поцеловать так, чтобы он забыл обо все на свете, кроме нее, ее рук и ее губ...

- Не замерзла? - он легко нагнал ее и попытался обнять, но она ускользнула.

- Нет, - ложь слетела с ее языка - пальцы на ногах и руках уже были ледяными.

- Давай наперегонки к берегу, - предложил он. - Проигравший должен желание победителю, - в его глазах зажглось предвкушение.

- Рэм, это не честно, - рассмеялась она. - Мы оба знаем, что ты лучше плаваешь.

- Я дам тебе фору, - предложил он.

- Половину пути?

- Я не настолько лучше тебя, - запротестовал он. - Это уже будет не честно по отношению ко мне.

- Треть?

- Мне будет сложно, но я готов рискнуть, - он сверкнул глазами, - если к желанию добавить поцелуй, - соблазнительная улыбка.

- Хорошо, - она подплывает к нему, но в руки не дается. - Проигравший должен желание и целует победителя. Подожди тут, я сейчас отплыву на расстояние форы и начнем.

Затаив дыхание, он наблюдал за ее уверенными гребками - после ее предложения, Рэм уже не знал, хочет ли выиграть - с одной стороны он очень хотел поцеловать ее, а с другой - почувствовать ее поцелуй, но еще больше он не хотел ее расстраивать. Она махнула рукой и сорвалась в заплыв, а он последовал за ней, в последний момент приняв решение победить, но желание отдать ей...

Победа далась ему ой как нелегко - видимо в этот раз она сильнее хотела победить. Тяжело дыша, они оба вытянулись на мелководье, где вода была невероятно теплой, а лучи второго заходящего солнца золотили их тела.

- Ты выиграл, - отдышавшись, признала девушка.

- Едва-едва, - он завладел ее рукой, поднес к губам и перецеловал все пальчики.

- Какое желание загадаешь? - спросила она и затаила дыхание в ожидании его ответа, то страшно или тревожно ей не было, она верила, что он не попросит ничего такого, чего бы она не хотела.

- Сначала поцелуй, - напомнил он и с лукавой улыбкой дернул ее на себя, а затем сел, заключая ее в объятья.

- Как скажешь, - ее губы изогнулись в улыбке: Анита и сама невероятно сильно хотела поцеловать его, настолько сильно, что губы буквально покалывало. Она провела кончиками пальцев по его скулам, зарылась руками в мокрый шелк его волос и поцеловала, поцеловала так, как хотела, чтобы поцеловал он...

Рэм забыл обо всем, самозабвенно отвечая на поцелуй любимой, прижимая к себе ее гибкое тело, впитывая прикосновения ее пальцев, теряясь в слиянии губ, захлебываясь наслаждением и желая большего...

Девушка разорвала поцелуй и заглянула в потемневшие глаза мужчины, в которых светилась такая любовь, что она чуть не задохнулась.

- Загадывай желание, - она сама не узнала свой голос: томный, соблазнительный и чуть хрипловатый.

- Ты загадывай, - он был полностью покорен и очарован ею. - Я отдаю тебе желание.

- Тогда поцелуй меня, Рэм, - шепнула она и растворилась в нежном прикосновении его губ...

Обжигающая страсть поцелуя, нежность губ, прохлада волн, омывающих их тела, осторожная ласка любимых рук... все слилось в ослепительном удовольствии, что они пили вместе, забыв обо всем на свете...

- О нет, только не сейчас, - простонал Рэм, оторвавшись от любимой, и откатился в сторону. - Минуту, - рявкнул он, отвечая на вызов ксея, а затем притянул ее в свои объятья, прижал к груди и уже намного более спокойно произнес, обращаясь к невидимому собеседнику: - Слушаю.

Пока он сосредоточено внимал кому-то, его руки жили отдельной жизнью, едва ощутимыми прикосновениями лаская спину любимой, что доверчиво прижималась к нему.

- Скоро буду, - произнес Рэм и тяжело вздохнул.

- Ты должен уходить? - Анита подняла голову и посмотрела в его неимоверно потемневшие глаза.

- Я не хочу оставлять тебя, - он вместе с ней сел и осторожно коснулся ее губ легким поцелуем, - но я должен...

- Я понимаю, - она улыбнулась ему, обняла за шею и положила голову на плечо. - Ты надолго? Может, я подожду тебя тут?

- Мне жаль, тенши, но как минимум до завтрашнего полудня мы не сможем увидеться, - он легко поднялся на ноги с ней на руках и понес туда, где лежали их вещи.

- Ох, - удивленно выдохнула она.

- Ты совсем легенькая, эмуншер, - его губы улыбаются, а глаза лукаво сверкают - его любимая почему-то считает себя тяжелой, но это же просто смешно - она весит не больше ребенка.

Анита смущается, а потом вспоминает рост и объемы местных женщин и расслабляется в его руках - да, все познается в сравнении.

- Так бы и раньше, - бархатный шепот, и он прижимает ее к себе крепче. - Я потом заберу вещи, - он не хочет выпускать ее из объятий ни на миг.

- Рэм, но ведь я неодета, - краска смущения покрывает ее всю, - как же мы вернемся?

- Очень просто, тенши, - он целует ее, и они оказываются в ее спальне. - Никому не позволю смотреть на тебя такую, - слетает с его губ как обещание. Он медленно дает ее телу соскользнуть по его, целует ее невообразимо сладко и нежно.

- До завтра, тенши,- тихий шепот, легчайшее прикосновение губ, и она остается одна посреди собственной спальни.

Настойчивый звук вызова ксея, встроенного в стену, возвращает ее в реальность.

- Да, - отвечает она, отключив изображение.

- Нубит Анита, - на экране появилось изображение Дайске, - меня прислал Такеши, напомнить, что сегодня вы ужинаете вместе.

- Ох...

- Он сказал, что вы могли забыть, - улыбка делает мужчину просто неотразимым.

- Проходите в гостиную, - она набрала на ксее команду, что разблокировала двери, - мне нужно немного времени, чтобы привести себя в порядок.

- Спасибо за приглашение, - он чуть склонил голову, - можете не торопиться, до ужина у вас есть еще полтора часа. И прошу вас, наденьте платье.

- Тогда не скучайте, - веселье зазвучало в е голосе - ей никогда не нужно было столько времени чтобы просто принять душ и одеться, - я быстро.

Девушка отключила вызов и с улыбкой скользнула в ванную. Шигео просил ее надеть платье. Платье? Нет, она не собиралась надевать платье, по крайней мере, не сегодня.

Анита быстро приняла душ, хотя ей понадобилось больше времени, чем обычно - вымывать песок из длинных волос было делом невероятно кропотливым. И пока она этим занималась, укрепилась в мысли, что точно не станет надевать платье. Она немного злилась на Такеши, что так не вовремя отозвал Рэма. Она предпочла бы провести этот вечер с Рэмом, да и возможно не только вечер...

Девушка быстро собрала волосы в высокий "хвост", а затем заплела в косу, нанесла макияж, подчеркивающий ее глаза, и направилась в гардеробную - у нее была одна идея по поводу того, что она наденет.

Дайске думал, что ему придется намного дольше ждать нубит, но она его удивила, появившись в гостиной чуть больше, чем через полчаса, причем удивила настолько, что он потерял дар речи. Еще никто на его памяти не смел перечить Такеши, никто не игнорировал его просьб, а женщины вообще старались угодить ему во всем и часами прихорашивались ради мимолетной встречи. Нет, он не мог сказать, что она выглядела плохо, отнюдь, наоборот она выглядела невероятно красивой, хоть и не надела платье. Девушка сделала несколько шагов с только ей присущей текучей грацией, и он судорожно выдохнул. Мужчина ни на миг не мог представить, что полностью закрытая одежда может выглядеть настолько соблазнительно и притягательно, но это было неоспоримым фактом. Она облачилась в черный комбинезон из тонкой кожи, что идеально облегал ее гибкую фигурку и застегивался спереди на молнию до самого воротника-стойки, а через плечо перебросила туго заплетенную косу. Ее белоснежная кожа резко контрастировала к цветом одежды, а гладко убранные волосы привлекали внимание к необычного цвета глазам. И все вместе создавало удивительную картинку - совершенно непривычную, но в то же время невероятно органичную. Надень какая другая девушка такую же одежду и выглядела бы глупо, а нубит была просто шикарна.

- Я готова, - ее мелодичный голос вывел советника Темного из ступора.

- Следуйте за мной, - только вся его выдержка спасла Дайске от того чтобы просто стоять и пялиться на нее как совершеннейший подросток - внешний вид нубит в комплексе с ее чарующим голосом просто сбивал с ног. Она чуть улыбнулась ему и лукаво сверкнула глазами. Мужчина про себя выругался, понимая, что она специально оделась именно так, предполагая, какой эффект произведет - и вот сейчас он подтвердил ее предположения. Единственное, чего он не понимал, сопровождая ее по коридорам дворца, это то, зачем ей дразнить Такеши.

Невысокая изящная женская фигурка, затянутая в черную кожу, в сопровождении самого советник Темного вызывала повышенный интерес со стороны попадавшихся в коридорах дворца придворных, что провожали ее заинтриговано-задумчивыми, а часто просто откровенно раздевающими взглядами.

Девушка передернула плечами, как бы избавляясь от этих неприятных взглядом, едва они завернули за угол и остановились у дверей, что наверняка вели в покои Темного Императора, хотя возле них и не было никакой охраны. Что правда почему-то ее не удивило: Шигео производил впечатление того, кто с трудом может вынести необходимость охраны, да и то только в официальной обстановке.

- Вот мы и пришли, - произнес Дайске, довольно отмечая, что взгляды придворных ей пришлись не по вкусу. Он специально провел ее по тем коридорам, где всегда ошивались самые неприятны из придворных, в надежде заставить ее осознать ошибку ее манеры одеваться, но заглянув в ее снова безмятежные глаза понял, что все было бесполезно, и единственное, чего он этим добился - неудовольствия Такеши, который дал четкие указания, чтобы он провел нубит напрямую в его покои, используя телепортацию к его дверям. Мужчина открыл двери и пропустил девушку в гостиную, обставленную в легком, изящном стиле и оформленную в коричневато-бежевых тонах.

Анита легким шагом прошла к окну, увидела садящееся в море солнце и удивленно моргнула - вид из этого окна был очень похож на тот, что открывался из окон ее покоев. Это могло означать только одно - Дайске водил ее по коридорам кругами, когда покои Шигео находились в том же крыле, что и ее, причем, если исходить из открывающегося вида, совсем близко.

- Зачем нужен был весь этот спектакль? - повернувшись к сопровождающему ее мужчине, холодно поинтересовалась девушка.

- О чем это вы? - изумление на его лице было неподдельным, вот только удивился он не ее вопросу, а тому, что она так легко вычислила, что он ее намерено водил по коридорам дворца. Вот только он тоже ошибся - злилась она не за вынужденную прогулку, да и вообще не на него злилась - она злилась на Такеши, что он с невероятным удивлением понял, когда она устало опустилась в кресло и произнесла:

- Он приказал вам скрыть от меня, что поселил меня рядом с собой? - ее голос был обманчиво мягок.

- Ничего подобного...

- Не нужно лжи, Дайске, - тон голоса изменился - в нем промелькнули металлические нотки.

- Нубит Анита, - теперь уже злился и он - еще никто не смел называть его лжецом, - Такеши не просил меня ни о чем подобном. А та маленькая прогулка должна была показать вам, что такая одежда во дворце навлечет на вас неприятности. Пусть вы и выглядите в этом восхитительно, но девушке не пристало разгуливать в брюках...

- Что? - она резко поднялась и обожгла его полным ярости взглядом.

- Девушка должна носить только платье и...

Ее смех заставил мужчину замолчать и насторожиться. Этот смех был слишком острым и горьким, похожим на битое стекло, а сквозь безмятежность ее глаз на миг проступила застарелая боль.

- Так то требование надеть платье...

- Просьба, - осторожно поправил Дайске.

- Хорошо, - хмыкнула она, - просьба, - иронично произнесла Анита и прищурилась, - была чисто вашей инициативой? И Шигео к этому не имеет никакого отношения?

Мужчина непонимающе кивнул, а девушка вздохнула и усмехнулась: она злилась не на того. Уж могла бы понять, что Шигео не стал бы ни на чем подобном настаивать - он знал, что она не терпит принуждения и был осторожен с ней.

Дайске вдруг отчетливо почувствовал, что в очередной раз поступил неверно, и мысленно выругался. С момента, как его приставили к этой нубит, он постоянно совершал ошибки, хоть и старался действовать правильно. Эта девушка, что сейчас задумчиво смотрела в окно, разбивала все его стандарты и представления о женщинах: экзотически красивая и грациозная, с явно жестким характером, абсолютно бесстрашная, привыкшая сама все решать, причем не только за себя, она и притягивала и пугала одновременно. Он понимал, что для того, чтобы рискнуть приблизиться к ней, мужчина должен быть невероятно сильным, настолько сильным, чтобы позволить себе слабость принять ее такой, как она есть. В том, что она не уступит и не прогнется, мужчина уже убедился. Она была из той редкой породы людей, что не склонялись ни перед чем, выдерживая любое давление, любые испытания, становясь только сильнее с каждым разом. Теперь он точно знал, что именно это неудержимо влекло к ней Такеши, а не ее красота, экзотичность, и даже не статус нубит. Она была той, с кем он мог позволить себе быть самим собой, не боясь испугать или сломить неосторожным словом или движением. Дайске еще раз вздохнул и нервно провел рукой по волосам - напортачил он прилично. Похоже, даже ее одежда была всего лишь протестом против попытки указывать ей что делать. Слишком свободолюбивая и совершенно непредсказуемая, она заставляла его постоянно быть в напряжении и нервничать, хотя при этом невероятно интриговала и привлекала, с ней никогда бы не было скучно. Мужчина окинул девушку внимательным взглядом, наткнулся на ее насмешливые глаза и склонил голову, признавая поражение. Как бы интересно ни было попытаться поиграть с ней, он был слишком реалистичен, чтобы пытаться перейти дорогу собственному Императору.

- Я оставлю вас, нубит Анита, - произнес советник Темного. - Император ждал вас немного позднее, поэтому он все еще занят неотложными делами, но как только освободится, сразу же придет за вами.

- И вы не составите мне компанию, чтобы я не скучала? - мелодичный вопрос, а в глазах откровенная насмешка.

- Вы ведь знаете, что мне не отказать вам, - просто и откровенно произнес мужчина. - Вот только вам моя компания претит, и оставить меня вы хотите только чтобы отомстить мне за мое, - он хмыкнул, - скажем так, неэтичное поведение.

- Да ну? - ироничное. - Неэтичное поведение?

- Чего вы от меня хотите? - тяжелый вздох. - Извинений?

- Уходите, мне не нужны ваши извинения, - ледяное. - Все равно вы не будете в них искренни.

- Как прикажет нубит, - полный издевательства поклон, и он ушел, кипя от возмущения.

Чтобы он унижался перед женщиной, да еще и на женщину-то особо не похожей. Да это женщина должна быть счастлива, что он обратил на нее внимание, и выполнять все его желания, а не ... Он замер, поймав себя на этой мысли и выругался, испугав пробегавших мимо слуг. Он действительно не считал себя виноватым перед ней, хотя и совершил несколько грубых ошибок. Да, он признавал вину перед Такеши, но не перед ней. Мужчина зашел в свои покои, опустился в кресло и потер лицо руками.

Своими словами и поступками, своим поведением, просто своим существованием нубит рушила все его стереотипы - она не вписывалась ни в одни рамки, слишком непохожая, слишком иная и даже не пытающаяся это скрыть. Это было слишком ново для него, слишком... да все слишком!

Теперь он жалел, что поссорился с ней, потому что просто не знал, что теперь делать - ведь Такеши не отметит свой приказ присматривать за нубит. Дайске застонал от отчаяния - похоже, ему все же придется извиняться перед ней, хотя... если она все расскажет Такеши, то это меньшее, что его ожидает - он слишком хорошо понял насколько дорога эта девушка Темному Императору.

Анита действительно маялась от безделья, она не привыкла просто сидеть и ждать - и дома и здесь она все время находилась в движении, и сейчас просто не знала чем себя занять. Девушка прошлась по комнате, а потом замерла у окна, наслаждаясь видом заката и жалея, что не может сейчас выйти на террасу и одновременно подышать свежим морским воздухом. Она вздохнула и задумалась, вспоминая свой дом, своих родных, близких, друзей. Как-то в последнее время она была настолько занята, что даже не вспоминала о них. Она прислонилась лбом к стеклу, пытаясь успокоить тоску в сердце - как же ей их не хватало - родителей, братьев, их улыбок, теплых взглядов, слов поддержки, советов... Как они там? Как пережили ее исчезновение? Ведь они прекрасно знают, где она служит, и никогда не поверят, что она просто исчезла. Стон боли, едва слышный в тишине комнаты, сорвался с ее губ. И в тот же момент сильные, надежные и такие нежные мужские руки заключили ее в объятья, а знакомый голос прошептал:

- Что с тобой, тенши?

Такеши расправлялся с делами так быстро, как никогда ранее - он знал, что Анита его ждет, поэтому и торопился. И все же ему пришлось заставить ее ждать более получаса. Он осторожно приоткрыл двери и был уже готов выслушать ее претензии, но потрясенно замер на пороге. Он был уверен, что она придет в брюках, но картина, представшая перед его глазами, заставила его сердце замереть. Она стояла у окна и смотрела на море, такая маленькая и гордая одновременно, такая красивая и невероятно соблазнительная в черном кожаном комбинезоне, подчеркивающем изгибы гибкой фигурки, заставляющем фантазировать о том, что она надела под него, и мечтать о несбыточном - о том, как он мог бы снять его с нее, медленно, сантиметр за сантиметром, обнажая ее кожу и покрывая ее поцелуями...

Тень боли промелькнула на ее лице, и он встревожился. Она прижалась лбом к стеклу, и он шагнул к ней, инстинктивно чувствуя, что сейчас ей просто необходима поддержка. Он приблизился, удивляясь, что она не отреагировала на него, и хотел уже ее позвать, как вдруг она едва слышно застонала, застонала так отчаянно, что это буквально разорвало ему сердце. Больше ни о чем не думая, он обнял ее и нежно прижал к груди, готовый уничтожить любого, кто посмел причинить ей боль.

- Что с тобой, тенши? - мягко прошептал он. - Тебя кто-то обидел? Чем я могу тебе помочь? Прошу, не молчи... Только скажи, и я все для тебя сделаю...

Анита позволила себе только несколько мгновений находиться в объятьях Шигео, таких надежный, приносящих с собой покой, защищенность, нежность и... любовь. Именно это ее и напугало, это и его слова, звучавшие как клятва, как обещание. Она осторожно высвободилась и подняла на него взгляд, чтобы встретись с его алыми, полными тревоги глазами.

- Я просто скучаю по близким, - почему-то откровенно призналась она.

- Ты хочешь вернуться домой, - он заметно побледнел. - К любимому?

- У меня не было дома любимого, - просто ответила она, а в глазах отразилась старая боль, и она снова отвернулась к окну. - Я скучаю и невероятно переживаю за родителей и братьев. И да, я очень хочу увидеть их снова.

- Прости, тенши, - хриплый шепот, и он осторожно обнимает ее за плечи, - но я не в силах тебе помочь в этом.

Его прикосновения невероятно приятны и кажутся такими неуловимо знакомыми. Она почти понимает, что так тревожит и смущает ее, что именно заставляет ее сердце биться быстрее, едва он касается ее, как второе солнце полностью заходит, и все резко погружается в непроницаемую тьму, заставляя ее непроизвольно вздрогнуть и качнуться назад. Его руки обвиваются вокруг нее, удерживая на месте осторожно, но надежно. Его неровное дыхание касается ее волос, но уже спустя миг он негромко спрашивает:

- Будем ждать лун или включим свет?

- Свет, - тихий выдох - в полной темноте его прикосновения слишком острые, слишком волнительные.

- Хикари касука, - прозвучала команда, и комнату залил мягкий, рассеянный свет.

- Спасибо, - Анита высвободилась из кольца его рук и отошла к креслу.

- Для тебя все, что угодно, тенши, - шепот за гранью слышимости.

Глубокий вдох, и он повернулся к ней: кожаные брюки, простая белая рубашка, шелковый водопад волос, легкая улыбка на чувственных губах и восхищенный взгляд алых глаз сквозь ресницы - он был слишком красив для мужчины.

Девушка задержала дыхание, теперь она прекрасно понимала, почему про него говорят, что женщины буквально падаю к его ногам - его притягательность была просто невероятной. Ее неудержимо влекло к нему, но она не собиралась потакать себе в этом - она любила другого, а значит сможет противиться чарам Темного Императора.

- Анита, - произнес он совсем рядом, и девушка недоверчиво моргнула - она не заметила его приближения, - пойдем, ужин уже накрыли. Надеюсь ты не будешь возражать против ужина на террасе.

- Конечно нет, - облегченно вдохнула она - ей просто был необходим глоток свежего воздуха.

Такеши шагнул к ней, чуть приобнял за плечи и телепортировал их сразу на уединенную террасу, где и правда стоял сервированный на двоих столик, на котором горели свечи.

- Шигео, - замерла девушка, - ты говорил только ужин и ничего более.

- Это и будет только ужин, тенши, - он открыто посмотрел ей в глаза.

- Но свечи...

- Прошу, оставь мне эту иллюзию, - он едва коснулся губами ее руки. - Пожалуйста, тенши.

- Хорошо, - согласилась она. Почему-то его кроваво-красные глаза ее не пугали, а наоборот завораживали.

- Спасибо, - ослепительная улыбка, и он помог занять ей удобное кресло, а сам опустился в такое же напротив. - Шампанского?

Она кивнула, и он, наполнив бокалы, подал один ей.

- За самую невероятную девушку, - мужчина поднял бокал, - за тебя, Анита.

Взгляд его глаз на такой короткий миг опалил ее, когда она коснулась своим бокалом его, что она подумала, что ей померещилось. Она отпила всего глоток и уже хотела отставить шампанское в сторону, как поймала странный взгляд его потемневших глаз.

- Тебе не понравился вкус? - он тоже сделал глоток и удивленно посмотрел не нее.

- Шампанское изумительно, - подтвердила она.

- Значит, ты мне совсем не доверяешь? - полное грусти, за которой угадывалась что-то еще... боль?

- Шигео... - она не знала, как ему объяснить, не открывая того, что его присутствие и так пьянило ее, и она не доверяла не ему, а себе.

- Вот оно как, - он закрыл глаза, пряча от нее свои эмоции и потихоньку отгораживаясь.

Анита почувствовала как тепло, исходившее от него начинает менять холод и поежилась, нет, она не хотела этого, как не хотела и причинять ему боль.

- У меня нет причин не доверять тебе, - просто сказала она, и он распахнул глаза. - Но пить я буду только в том случае, если будешь пить ты.

- Тогда до дна, тенши, - удивление в его глазах сменила игривость, он поднял бокал и отсалютовал ей. - За тебя, эмуншер.

- За тебя, Шигео, - лукаво улыбнулась она и принялась медленно пить шампанское, наблюдая, как точно так же пьет он.

Они одновременно поставили на стол пустые бокалы, посмотрели друг на друга и весело рассмеялись. Напряжение ушло без следа. Девушка расслабилась и откинулась на спинку кресла, легкая улыбка играла на ее губах. Мужчина же наоборот подался вперед и принялся снимать крышки с блюд, демонстрируя их содержимое. Крышки же методически летели на пол, что вызывало неудержимый смех у девушки.

- Ой, а что это такое? - она потянулась к странному блюду, похожему на фаршированные паштетом помидоры, что выглядели неимоверно аппетитно.

- Стой, - Такеши перехватил ее руку, она подняла на него удивленный взгляд, и ее глаза еще больше расширились - мужчина побледнел, - не трогай это, - он быстро накрыл крышкой тарелку и снял ее со стола.

- Шигео? - в ее глазах светился вопрос.

- Там был яд, - вздохнул он. - Не представляю, как он мог попасть на стол, но обязательно узнаю.

- А что за яд? - полюбопытствовала она. - И как ты его обнаружил?

- Обнаружил по бликам, ну и задействовал анализатор, - ответил Темный Император. - А яд из смертельных будет. Кого-то из нас хотели отравить. Не переживай, эмуншер, я выясню, кто стоит за этим. Вся пища проверяется несколько раз, но все же это периодически не спасает от вот таких проколов, - он вздохнул и виновато развел руками. - Прости.

- Тебя часто пытаются отравить? - она коснулась его руки, призывая не отшучиваться, а ответить честно. - Шигео...

- Часто, - очень тихое.

- Ох...

- Анита, не нужно переживать, - ласковая улыбка. - Хотя, оказывается, это так приятно, когда о тебе тревожатся, - он поцеловал ее пальцы.

- Шигео... - она была потрясена - о нем, что никто не заботился, никто не тревожился... по его глазам она видела, что это так, и это был шок.

- Улыбнись, - попросил он, - не дай этому испортить нам ужин, - мужчина так задорно ей подмигнул, что она улыбнулась в ответ и кивнула.

- Что посоветуешь попробовать? - она склонила голову чуть на бок.

- Давай я положу тебе сам, - лукавый блеск алых глаз и соблазнительная улыбка.

- Шигео, - она рассмеялась и покачала головой. - Ты что пытаешься меня поймать на традициях? И не стыдно?

- Ни капельки, - ухмыльнулся он, а она совсем расхохоталась.

- Ну ты и хитрюга, - веселье все еще сверкало в ее взгляде.

- Есть такое, - ленивая улыбка полная предвкушения. - Соглашайся, - чувственный шепот, - я знаю, что тебе понравится.

- Ммм, ладно, - взгляд из-за веера ресниц, - но ты тогда исполнишь одно мое условие.

- Все, что пожелаешь, - его глаза полны предвкушения.

- Никаких традиций, - с совершенно невинным видом произнесла она и подала ему свою тарелку.

- И кто-то хитрюгой называл меня, - со смехом он взял тарелку из ее рук и принялся ее наполнять.

- Шигео, - в ее голосе появились немного напряженные нотки, но она все еще улыбалась.

- Да, да, да, - он вернул ей тарелку, буквально ломящуюся от разных блюд, - я все понял. Сегодня вечером традиции не действуют.

Анита рассмеялась от такой его поправки, но приняла ее. Сегодня с ним она могла быть совершенно спокойной - он пообещал ее ни на чем не ловить.

Она положила в рот кусочек чего-то невероятно нежного на вид и... огненно острого на вкус. Ее глаза широко распахнулись - это было чересчур остро даже и для нее.

- Шампанского? - лукавый вопрос, и он протягивает ей наполненный до краев бокал, который она выпивает залпом, пытаясь унять жжение.

- Что это было? - чуть отдышавшись, спросила она и прищурилась - себе он такое не положил.

- Провокатор, - ответил он.

- Что? - не поняла девушка.

- То, что ты попробовала, называется Провокатор, - он ей подмигнул. - Очень острое, жжет просто невероятно. И это жжение можно снять только напитком, содержащим алкоголь.

- Вот как, - она приподняла бровь, а в ее глазах мелькнула какая-то искра, но что именно это было, он так и не понял, потому что она улыбнулась ему. - Шигео, а что тут еще настолько же острое?

- Больше ничего, все остальное максимум пикантное, - он передвинул свою тарелку поближе к ее, а потом встал и сделал то же самое с креслом. - Ты сама сказала, что никаких традиций, - ответил он на ее непонимающий взгляд.

- Хитрюга, - она повернулась к нему.

- Ага, - согласился он, занимая свое кресло и отбирая у нее приборы, а потом и тарелку.

- Что?

- Шшш, - он поставил перед ней свою тарелку. - Провокатор в твоей тарелке, так что там сейчас уже все огненное.

- Ах ты...

- Вот попробуй, - он подцепил вилкой кусочек мяса, ловко окунул его в соус и поднес к ее губам.

- Шигео, - Анита сверкнула глазами.

- Никаких традиций, помнишь, - произнес он, открыто встречая ее взгляд. - Забудь обо всем и наслаждайся, тенши. Или боишься? - его глаза смеялись.

- На "слабо" не куплюсь, - покачала она головой и рассмеялась, когда он скорчил умоляющее выражение лица.

- Ты только попробуй, - соблазняюще шепнул он и чуть коснулся кусочком мяса ее губ, оставляя на них каплю соуса.

- Ммм, - выдохнула Анита, слизнув соус.

- Попробуй, - он снова приблизил к ее губам вилку с едой, и в этот раз она уступила. - Как тебе?

- Вкусно, - буквально мурлыкнула она от удовольствия.

Довольная улыбка, и он подносит к ее рту уже другой кусочек, она съедает его.

- Слишком приторно, - морщится девушка.

- Запей, - лукавый взгляд и полный бокал шампанского.

- Ты обещал пить со мной, - напоминает она, сделав несколько больших глотков.

- Тогда до дна, тенши, - он поднимает свой бокал и выпивает все.

Анита тоже допивает, это уже третий бокал, причем бокалы тут немаленькие, и появившееся легкое головокружение для нее не становится сюрпризом.

- А как тебе это? - Такеши дает ей попробовать еще что-то. - А это? - и еще один кусочек отправляется ей в рот.

- Неплохо, но первое мне понравилось больше всего, - первое блюдо действительно было просто восхитительно. - А что тебе больше всего нравится?

- Тоже самое первое, - искушающий взгляд сквозь темные веера ресниц. - Еще кусочек?

- Да, - согласный кивок, она внимательно смотрит, как он накалывает кусочек мяса, а потом быстро окунает его в небольшую емкость с соусом и подносит к ее губам, не уронив ни капли по дороге.

- Очень вкусно, - довольно зажмуривается Анита, съев несколько таких кусочков. - Научишь меня как правильно справляться с соусом? - просит она.

- Сначала шампанское, потом учеба, - лукавый ответ.

- Шигео, мне уже хватит шампанского, - попробовала отказаться она.

- Больше ничего нет, а я хочу пить, - он вложил в ее руку бокал. - Один пить шампанское я не могу. Выпей со мной, тенши.

- Хорошо, - она отсалютовала ему бокалом и сделала глоток.

- Я все еще хочу пить, - мужчина тоже сделал один глоток и теперь испытующе смотрел на нее.

- Я еще пожалею об этом, - едва слышно произнесла девушка и выпила все до дна.

- А теперь смотри, опускаешь кусочек мяса в соус и делаешь вот такое движение кистью, - он легко продемонстрировал, как нужно правильно окунать мясо в соус, а затем поднес кусочек в соусе к ее рту.

Анита послушно съела предложенное, чувствуя, что шампанское оказалось более коварным, чем она предполагала. По глазам Темного Императора она поняла, что он намеренно пытается напоить ее, и решила ему отомстить. Если бы она выпила на бокал меньше, то никогда бы и не подумала так поступить, но сейчас здравый смысл просто был смыт шампанским, что сделало ее невозможно смелой и раскованной.

- Дай теперь мне попробовать, - она нежно улыбнулась ему и забрала вилку. - Накалываю, а теперь подношу к соусу и...

- Не торопись, - его пальцы легли поверх ее, опаляя, - делай все медленно. Вот так, - он направлял ее движение, а потом удивленно посмотрел на кусочек, что она поднесла к его рту. Тихий выдох, и он осторожно снял мясо с вилки.

- Теперь я сама, - обещающая улыбка, и девушка с легкостью повторяет действия самостоятельно. - Ну как?

- Идеально, - он слизывает соус с губ при этом не отводя глаз от ее рта.

- Что-то мне становится жарко, - она медленно начинает расстегивать молнию комбинезона, но останавливается за миллиметр от того, чтобы продемонстрировать белье.

- Тенши, - судорожный выдох: белоснежная кожа в открывшемся вырезе манит, притягивает, его глаза буквально вспыхивают огнем.

- Еще кусочек, - мягкий мелодичный голос, она подносит к его губам вилку с мясом и улыбается так искушающе.

Мужчина не в силах отказать ей, медленно снимает предложенный кусочек и съедает его, совершенно не чувствуя вкуса. Ее улыбка становится торжествующей и одновременно с этим у него во рту начинает неимоверно жечь.

- Красиво, - признает он ее ход. - Я ничего не заметил.

- Шампанского? - она, довольно улыбаясь, протягивает ему бокал.

Он заглядывает в ее глаза и выдает неимоверное:

- Только если вместе с тобой.

- Ты это не серьезно, - потрясенный взгляд - она прекрасно помнит, как адски жгло у нее во рту, а он ни одним словом или жестом не выказывает, что у него все горит внутри.

- Полностью серьезно, тенши, - тихое, и просьба: - Составь мне компанию.

- Как ты выдерживаешь жжение? - невольно вырывается у нее.

- Я вообще очень выдержанный, эмуншер, - лукавая улыбка появляется на его губах. - Тебе ли не знать? - откровенный взгляд на ее вырез.

Анита быстро застегивает молнию - на ее скулах появляется краска смущения.

- Прости, - виноватый взгляд.

- Ох, тенши, - он вздохнул. - Ты что не понимаешь, что творишь? - он заглянул в ее смущенные глаза и понял, что действительно она не представляла последствий своих действий. - Ох, Анита, - тяжелый вздох. Он немного разочарован - она просто хотела его отвлечь, а не соблазнить или спровоцировать на первый шаг. Она расстегнула молнию не для того, чтобы дать ему знак, что готова стать его.

Девушка услышала его тяжелый вздох и встревожилась, приняв его за попытку не показать ей, что ему нехорошо, после того как она скормила ему мясо с провокатором.

- Скажи мне, только честно, - попросила она, не отрывая от него своего взгляда, - очень сильно жжет?

- Очень, - тихо признался он.

Она закусила губу - Анита видела, что он не уступит, и уже жалела, что поддалась импульсу и решила так пошутить - она на самом деле не хотела, чтобы Шигео мучился, совершенно не хотела. Его жизнь и так явно была непростой, он с таким спокойствием отреагировал на попытку отравления, что ей стало немного не по себе. Она чуть заметно поморщилась: он ей доверял, а она зло пошутила, воспользовавшись этим его доверием.

- Прости, - она подняла бокал. - За тебя, - девушка коснулась своим бокалом его. - Пей до дна.

Он улыбнулся, а в алых глазах на миг промелькнуло облегчение. Он быстро выпил шампанское и удивленно посмотрел на сделавшую всего несколько глотков Аниту.

- Тенши...

Она чуть покачала головой и вложила в его руку свой бокал.

Такеши замер - у него перехватило дыхание. Если бы он только не пообещал ей сегодня не обращать внимания на традиции...

Он жарко посмотрел ей в глаза, медленно поднес бокал ко рту и, коснувшись губами места, которого касались ее губы, так же медленно выпил все. А затем отставил в сторону пустой бокал и улыбнулся, но как-то странно и немного... грустно.

- Я бы попалась? - чуть хрипловатый вопрос.

- Намертво, тенши, - он не стал уклоняться от ответа.

- И что это за традиция? - любопытство затопило ее глаза, но тревоги не было - она была уверена, что он сдержит слово и не будет ловить ее в ловушку традиций.

- Очень древняя Акелдамская традиция. Помолвка по инициативе девушки, - он не сводил с нее горящего и неимоверно потемневшего взгляда.

- Ох...

Тихий смех, и он пояснил:

- Ты отпила немного и без слов вложила в мою руку свой бокал - это предложение союза. Ты не отвела глаз, пока я пил - это значит, что ты полностью уверена в своем выборе. Я коснулся губами того же места, которого касались твои губы, - его голос зазвучал так бархатно, что ее сердце пропустило удар, - и это значит, что я счастлив. Я выпил до дна, значит, принял предложение и помолвка состоялась. Единственное, чего не хватает - это поцелуя.

Анита и так была смущена его словами, она никогда не думала, что такие простые действия могут ей так аукнуться, а после слов о поцелуе совсем смешалась и рассеянно закусила губу, решая как ей теперь быть.

- Нарушать, так нарушать, - чувственный шепот. - Подаришь мне поцелуй?

- И что это будет значить? - настороженное.

- То, что ты не заберешь назад свое предложение, - он был полностью с ней откровенен. - То есть, не сможешь разорвать помолвку.

- А кто сможет? - вырвалось у нее.

- Никто, - ленивая, полная чувственности улыбка. - То, как я выпил шампанское из твоего бокала - это дорога в один конец.

- Ох...

- Так, может, подаришь мне поцелуй? - полное соблазна. Он понижает голос, наклоняется к ней и едва слышно шепчет: - И забудем, что я обещал не ловить тебя сегодня на традициях.

- Шигео... - потрясенное.

- Да, я Шигео, - ослепительная улыбка, - причем уже довольно давно.

Он наклоняется к ней с намерением поцеловать, но натыкается на взгляд полный отказа и... разочарования.

- Но почему? - он чуть отстраняется, подносит ее руку к губам и осторожно целует. - Почему, тенши? - ее ладонь опаляют его губы.

- Я люблю другого, - судорожно выдыхает она, пытаясь справиться с дыханием, и отбирает руку.

- Рэм... - он ловит ее настороженный взгляд и вдруг резко выдыхает: - А если ты его больше никогда не увидишь?

- Нет! - девушка стремительно вскочила, кресло отлетело назад. - Ты ведь не сделаешь этого... Пожалуйста... не надо...

Темный Император замер - страх в ее глазах причинил ему буквально физическую боль.

- Он так тебе дорог? - мужчина медленно и осторожно поднимается из кресла: он не хочет ее провоцировать - яростный взгляд голубых глаз из-под белоснежной челки говорит о том, что она уже готова к бою, а драться с ней он не хочет.

Она не сказала ни слова, лишь коротко и отрывисто кивнула.

- И тебя не смущает его прошлое? - быстрый скользящий шаг, и он уже рядом с ней и смело встречает ее горящий взгляд.

- Нет.

Одно слово, но в нем так много всего... Странное выражение мелькает на лице Темного Императора, губы изгибаются в горькой усмешке и... он отступает.

- Успокойся, это просто слова, Анита, - он тряхнул головой, скрывая выражение лица за водопадом волос. - Рэм вне опасности.

- Поклянись, - хриплый выдох.

- Слово акелдамского воина, - он поднял на нее взгляд полных тьмы глаз. - Ты мне веришь?

- Верю, - отвечает она после некоторого колебания и деактивирует броню.

- Спасибо, - неожиданно произносит он и тяжело вздыхает, понимая, что сам виноват в том напряжении, что повисло между ними.

- Шигео, - девушка решила все же окончательно не ссориться с ним, - ты говорил, что я смогу увидеть Амизи.

- Пойдем, - он протянул ей руку, - я отведу тебя к ней, - сейчас мужчина готов был на все, лишь бы загладить свою вину перед девушкой.

- Прямо сейчас? - удивленный взгляд.

- А почему нет? - Темный Император осторожно взял ее за руку. - Если ты готова, то мы можем идти прямо сейчас.

- А она не спит? - Анита не стала отбирать руку, что очень нежно держал Такеши.

- Амизи не ложится так рано, - осторожное движение, и он уже обнимает ее за плечи.

- Шигео!

- Это для телепортации, - его объятья практически невесомы.

- Необходимо? - она вздернула бровь.

- Нет, - ласковый шепот полный соблазна, - но мне очень нравится.

- Ах ты...

- Не злись, эмуншер, - его руки хоть и нежно, но невероятно прочно удерживают ее, не давая вырваться, а губы едва ощутимо касаются виска. - Не злись, - его голос сумасшедшей лаской скользит по ее коже.

- Отпусти, - она стискивает зубы, пытаясь справиться с собственным телом, которому невероятно нравятся прикосновения Шигео.

- Отпущу, - обещает он, но его руки только сильнее притягивают ее к нему.

- Шигео! - она делает попытку вырваться, но он легко ее удерживает.

- Не стоило мне пить, - стоном срывается с его губ невероятно тихо, но девушка успевает услышать и замереть, так и не нанеся ему запланированного удара. - Прости, - он выигрывает борьбу с самим собой и ослабляет объятья, а затем телепортируется с ней прямо в гостиную покоев Амизи.

Анита едва успела моргнуть, как оказалась в роскошно и пышно обставленной комнате и чуть поморщилась от обилия розового и золотого - это было уж слишком вычурно, как на ее вкус. Мужчина заставил себя разжать руки и отойти на шаг от нее.

- Амизи, - позвал он.

- Шигео! - полный радости вскрик и ему на шею бросилась в вихре полупрозрачной ткани высокая белокурая красавица, появившаяся на его зов из другой комнаты. Она прильнула к его губам и удивленно застыла, когда он отстранил ее.

Такеши чуть не выругался вслух, встретившись с насмешливым взглядом Аниты, он слишком поздно понял, что нужно было иначе организовать эту встречу, но уже было слишком поздно что-либо пытаться изменить.

- Амизи, я хочу тебя кое с кем познакомить, - он говорил спокойно, помня, что выпало на ее долю в последнее время.

- Я больше тебе не нужна, - огромные прозрачно-серебристые глаза наполнились слезами. - Она моя замена... - всхлип, красавица падает на колени и хватается за ноги Темного Императора. - Умоляю, не прогоняй меня... Я сделаю все, что ты захочешь, только не прогоняй.

- Амизи, - мужчина, не ожидавший ничего подобного, на миг застыл, а потом подхватил плачущую девушку на руки, усадил в кресло и присел возле нее. - Шерити, ты свободна поступать так, как хочешь. Хочешь - можешь уйти, а хочешь - оставайся как моя гостья.

- Ты же знаешь, что мне некуда идти, - полное отчаяния. - Да и что со мной будет без защиты?

Анита поморщилась и вздохнула - сестра Дамира была совершеннейшей тряпкой. Такеши заметил это, поймал ее взгляд и передал:

"Не суди ее слишком строго, тенши. Ты не знаешь, что ей пришлось перенесли. Но в любом случае, она не ты, - его взгляд становится восхищенным. - Такой как ты больше не существует"

- Не оставишь нас поболтать о своем, о женском? - чуть насмешливый взгляд серо-голубых глаз и ментальное продолжение: "Расслабься, твоей любовнице ничего не грозит"

- Как пожелаешь, Анита, - он чуть склонил голову и чуть напряженно передал: "Она никогда не была моей любовницей"

Удивление на ее лице было ему приятно, но он все же не рискнул скрыть от нее правду, тем более, что ее с легкостью выболтает Амизи.

"Она была моей наложницей"

В глубине глаз Аниты полыхнули красные искорки ярости, вызывая у него горькую усмешку.

"Сейчас она свободна", - мужчина не стал наблюдать за реакцией на его слова и повернулся к притихшей Амизи.

- Тебе ничего не грозит. Нубит Анита просто хотела познакомиться с тобой и немного поговорить, - произнес он, обращаясь к ней.

- Нубит? - потрясенное.

- Да, шерити, - кивнул Темный Император и поднялся на ноги. - Я ненадолго вас оставлю, - он бросил полный тоски взгляд на Аниту и исчез.

- Вы правда нубит? - невероятно мягким и восторженным голосом спросил красавица.

- Да, - кивнула девушка, не зная как себя вести с сестрой Дамира, оказавшейся совершеннейшей тряпкой.

- И вы теперь постоянная любовница Шигео? - тихое.

От ее слов Анита потеряла дар речи - неужели эту куклу больше ничего не интересовало.

- Вы должны быть счастливы, он такой потрясающий в постели, - ее лицо приобрело мечтательное выражение. - Быть его любовницей предел мечтаний для любой женщины. Все прекрасно осведомлены, что он никогда не выберет себе спутницу, так что...

- Стоп, - Анита рухнула в кресло и счала ладонями виски - от щебетания Амизи у нее начиналась мигрень, она тяжело вздохнула и покачала головой, сейчас она не только сочувствовала Дамиру, что у него такая недалекая сестра, но и Шигео, который был вынужден выслушивать этот лепет годами. А еще она подумала, что если все местные женщины вот такие, как эта, то понятно почему Властелины да и оба Императора до сих пор не женаты. Почти все Властелины, поправила она себя, вспомнив о Джун и Вите. Девушка глубоко вдохнула и, не долго думая, выпалила: - Хочешь поговорить с братом?

- Что? - наивные широко раскрытые глаза полные недоверия и непонимания. - Но ведь Дамир мертв...

- Дамир очень даже жив. Так хочешь с ним поговорить?

- Да! - на удивление твердый ответ и такое предвкушение и счастье во взгляде, что Аните даже стало не по себе. Она быстро материализовала ксей и отправила вызов Лелю, который должен был перенаправить его Дамиру, но вместо этого на экране сразу появился Пустынный Властелин.

- Анита, - он напряженно вглядывался в ее лицо. - Боги! Я так переживал за тебя. И чего ты полезла в ту гонку?

- Дамир, стоп, об этом поговорим в другой раз, - быстро перебила его она. - Тут с тобой кое-кто поговорить хочет, - она передала ксей белокурой красавице и едва успела его подхватить: ее пальцы разжались, а по щекам заструились слезы, едва ее глаза встретились с глазами брата.

- Сестренка, - Пустынный Властелин улыбался, - я почти забыл, какая ты красавица. Я так скучал. Ну же не молчи, поговори со мной, у нас ведь не так уж много времени.

- Дамир, - едва слышный шепот, - живой... - и тут происходит непонятное: она вскакивает и с рыданиями убегает из комнаты.

- Анита, что с моей сестрой? - напряженный голос и боль в серебристых глазах. - Что с ней сделал Темный? Боги! Я заставлю его заплатить за это!

- Дамир, я не понимая что с твоей сестрой, - спокойный и ровный голос Аниты возвращает мужчине самообладание. - Единственное, что я могу тебе сказать точно - это то, что она не пленница тут и вольна уйти в любой момент.

- Но почему она тогда не вернулась домой? - удивленное.

- Похоже она считает, что ей некуда идти да и боится остаться без защиты, - девушка сознательно спрятала взгляд, в котором горело осуждение, чтобы он его не увидел, но Пустынный Властелин и так все понял.

- Анита, - мягко позвал он и, когда она посмотрела на него, продолжил: - Амизи была воспитана мягкой, слабой, способной только повиноваться, а не принимать самостоятельные решения. Она совершенно не похожа на тебя, принцесса.

- Это же страшно, Дамир.

- У нас так принято, Анита, - он грустно улыбнулся. - Теперь я знаю, что это не правильно. Но это не так-то просто изменить.

- Я понимаю, - тяжелый вздох.

- Анита, прошу, поговори с моей сестрой, узнай что и к чему, - быстро произнес мужчина. - Я бы хотел забрать ее, но если она предпочтет остаться во дворце, то это будет для меня слишком опасно.

- Я уговорю ее, не переживай, - пообещала девушка.

- Спасибо, - чуть заметная улыбка скользнула по его четко очерченным губам. - Жаль, но я должен отключаться. Этот ксей больше не будет активен. Так что в следующий раз я сам свяжусь с тобой. Будь осторожна, принцесса.

- Береги себя, Дамир, - произнесла она, он кивнул и отключился, а девушка дематериализовала ксей и направилась следом за Амизи.

Девушка вошла в комнату, оказавшуюся спальней, и сразу же заметила на полу у огромной кровати сжавшуюся в комок сестру Дамира. Отчаянные рыдания наполнили комнату - они были так пронзительны, что рвали душу.

- Амизи, твой брат очень тревожится о тебе, - Анита подошла и присела рядом.

- Я думала, что он мертв, - тихий срывающийся голос, - все эти годы я думала, что он мертв... погиб, пытаясь спасти меня, - она поднимает голову - слезы не останавливая текут по ее щекам, но даже плачущая она ослепительно красива. - Если бы я только знала, - судорожный всхлип, - ради него я бы рискнула бежать.

- Значит ты не против, чтобы брат тебя забрал? - на миг Анита подумала, что у сестры Дамира все же есть хоть какой-то внутренний стержень, но та уже медленно скатывалась в истерику.

- Нет... нет... нет, - смех, слезы и всхлипы смешались, - это невозможно, больше невозможно... Ведь я... ведь со мной... - горький смех и полные боли отчаяния серебристые глаза дрогнули - Анита провалилась в воспоминания...

Анита вынырнула из воспоминаний Амизи, тяжело дыша и покрывшись смертельной бледностью - то, что довелось пережить этой слабой женщине... Она обняла ее и принялась ласково гладить по волосам, как маленького ребенка. Ох, попадись ей только те звери, что сотворили такое с беззащитной девушкой, и она разорвала бы их на части голыми руками, разорвала бы медленно. Анита глубоко вдохнула, пытаясь успокоиться, но это было слишком сложно. Единственное, что ее радовало, так это то, что Шигео сделал все, лишь бы вылечить сестру Дамира, причем вылечить не только физически, но еще и морально, и эмоционально. Вот только где-то что-то пошло не так, и она все равно чувствует себя испорченной, недостойной.

- Амизи, - голос Аниты был невероятно мягок, - Дамир просил меня уговорить тебя вернуться к нему. Он так скучает по тебе, - девушка застыла и отстранилась - в ее глазах стояла такая боль, что просто перехватывало дыхание. - Он думал, что ты мертва, - простые слова вызывают бурю удивление в широко распахнутый и таких наивных, несмотря на выпавшие на ее долю испытания, глазах. - Он узнал, что ты жива совсем недавно. Ему это сказал Исао.

- Так он просто не знал, - робкая улыбка.

- Да, не знал, - кивнула Анита.

Но вот она снова мрачнеет и закусывает губы, стараясь удержать рвущийся всхлип.

- Только все рано слишком поздно... - рыдания опять сотрясают ее.

- Я их уничтожу их всех, - непроизвольно вырывается у Аниты.

Амизи смертельно бледнеет и с ужасом смотрит на нее.

- Прости, я случайно увидела часть твоих воспоминаний, - осторожное. - Они все заслуживают смерти за то, что сотворили с тобой.

- Я сама виновата...

- ЧТО?! - полное ярости, глаза Аниты на миг становятся алыми, заставляя сестру Дамира дернуться и побледнеть еще сильнее. - Ты ни в чем не виновата. Ты ведь сказала, что не хочешь этого. Никто не смеет принуждать женщину, - уже намного мягче продолжила она. - Поверь, я найду способ отомстить за тебя.

- Шигео уже отомстил, - тихо произнесла Амизи, задумчиво вглядываясь в лицо нубит. - Он убил их всех.

- Надо будет сказать ему спасибо, - чуть улыбнулась Анита и вдруг подмигнула, - что сэкономил мне время.

Пораженный взгляд и... мелодичный смех, такой тихий и мягкий.

- Ты ведь это не серьезно.

- Амизи, поверь мне, я бы выследила всех и отомстила за тебя, - Анита открыто смотрела прямо в глаза сестре Дамира, давая понять, что абсолютно не шутила.

- Кто ты? - вдруг спросила красавица.

- Я друг твоего брата, - ответила Анита, а затем активировала броню и продолжила: - носитель и воин.

- Боги... - потрясенное. - Так ты не любовница Шигео?

- Нет. С чего ты это вообще взяла?

- Он так на тебя смотрел, - легкий вздох и грустная улыбка. - На меня он так никогда не смотрел. На меня никто так не смотрел. Даже Рэм, когда говорил, что любит.

Анита чуть заметно вздрагивает - от одной мысли, что Рэм говорил о любви другой, ей становится больно.

- Шигео безумно тебя любит, - тем временем продолжала, переставшая плакать, Амизи. - Ты счастливица.

Анита устало покачала головой и сменила тему:

- Так я скажу брату, что ты хочешь вернуться к нему.

- Я очень хочу, но...

- Вот и хорошо, - Анита поднялась на ноги, - значит, скоро будешь с ним. И не спорь, - довольно жестко оборвала она попытавшуюся что-то сказать сестру Дамира.

- Не буду, - мягкая, покорная улыбка.

- Вот и хорошо, - девушка облегченно вздыхает. - Я сообщу тебе план позже, - она выходит из комнаты и слышит несущееся вслед:

- Ты так не похожа на женщину нубит Анита...

Анита вышла в коридор и удивленно заметила у дверей двух стражников, что старательно делали непроницаемый вид, хоть и были неимоверно удивлены.

- Ты чья будешь? - вдруг спросил неизвестно откуда появившийся разодетый мужчина.

Девушка окинула его взглядом и тяжело вздохнула - только драки в коридоре ей сейчас не хватало. Она покосилась на стражников, но их лица были настолько непроницаемы, как будто это были статуи, значит, с их стороны помощи ждать не приходилось.

- Похоже ничья, - ухмыльнулся мужчина. - Тогда будешь моей, если придешься мне по вкусу. А пока покажи, что умеешь. Ну же, я жду. На колени!

Анита пожала плечами и нанесла молниеносный удар ногой мужчине в голову, сбивая того на пол.

- На колени, так на колени, - меланхолично произнесла она, наблюдая за попытками придворного навести резкость.

- Да как ты смеешь!? Да я тебя велю выпороть и отдам развлекаться своим людям! - разорялся он.

Глаза девушки нехорошо так сузились и в них промелькнули алые искры, а потом она еще одним сокрушительным ударом нови в челюсть отправила мужчину в глубокий нокаут.

- Нубит Анита, - предельно вежливо обратился к ней один из стражников, - мне не хотелось бы показаться слишком назойливым, но вам стоило надеть защитный медальон Императора Такеши.

Девушка посмотрела в предельно серьезные глаза теплого коричневого цвета и тихонько хмыкнула.

- Вот скажите мне, - ее голос был абсолютно спокоен, лишь несколько ноток любопытства промелькнули в нем, - вы собирались вмешаться и приструнить зарвавшегося придворного, если уж знали, что я гостья Шигео?

- А вам нужна была помощь? - открытая, чуть насмешливая улыбка преобразила его немного грубоватые черты лица, добавляя море шарма.

- А вдруг нужна была бы? - девушка продолжала испытующе смотреть на него.

- Вмешался бы, - признался он, - хоть на инструктаже и было сказано не вмешиваться в вашу личную жизнь, и что с проблемами вы вполне можете справиться самостоятельно. И действительно вы отлично справились, - он все еще улыбался. - Но все же, наденьте медальон.

- Я его не взяла, - развела руками Анита.

- А вот это зря, - нахмурился он.

- Да как-то не думала, что он мне может сегодня понадобиться.

- Скажите, а вы вообще знаете, как попасть в свои покои или туда, куда направляетесь? - быстро поправился он, вызвав у нее улыбку.

- Если честно, то я вообще не представляю, где нахожусь и как мне попасть в свои покои, - она обаятельно ему улыбнулась. - Может проводите меня? Или вам нельзя покидать ваш пост?

- Вообще-то нельзя, - кивнул он, а потом добавил: - Но я провожу вас. Вот только в следующий раз берите медальон с собой, на нем хоть карта есть.

- Спасибо, - искренне поблагодарила Анита. - В следующий раз обязательно возьму.

- Следуйте за мной, нубит Анита, - он чуть склонил голову и неспеша пошел по коридору.

- А вы мне свое имя скажете? - девушка пошла рядом с ним, отмечая редкую грацию движений.

- Зачем вам имя какого-то стражника, - с легкой насмешкой произнес он.

- Кто вы? - она схватила его за руку и, остановившись, развернула к себе лицом.

- Лучше вам этого не знать, - невозмутимый взгляд изумрудных глаз.

- Если это попытка от меня избавиться, то следовало просто сказать прямо, ты вы не хотите нянчиться со мной, - девушка разжала пальцы. - Просто объясните, где сворачивать, и я больше не стану вас задерживать.

Стражник внимательно посмотрел на нее и неожиданно спросил:

- Вы заметили какого цвета у меня глаза?

- Если вы о том, поняла ли я, что вы мутант, то да, я это поняла, - в лоб ответила она и вопросительно на него посмотрела.

- И это вас совершенно не пугает, - снова сверкнул он улыбкой.

- А разве должно? Я ведь вас не пугаю.

- Вы такая хрупкая и маленькая...

- Ага прямо белая и пушистая, - хмыкнула она и активировала броню, - совершенно безобидная, - она сверкнула абсолютно алыми глазами.

- Серьезная заявка, - усмехнулся он, и она вернулась к своей обычной внешности.

- Так кто вы? - снова спросила девушка.

- Мое имя Табит (егип. сильный), - он чуть заметно отрицательно покачал головой. - Вам действительно не стоит знать больше, так что даже и не спрашивайте.

- Мне что умирать от любопытства? - попыталась она взять игривостью с капелькой лукавства.

Тихий смех был ей ответом, а затем мужчина чисто придворным жестом предложил ей руку и произнес:

- Пойдемте, я провожу самую очаровательную сити из всех, кого я видел, в ее покои.

Темный Император едва мог заставить себя дать время Аните поговорить с Амизи наедине. Он буквально каждую секунду порывался телепортироваться к ней, схватить ее в охапку, забрать оттуда и все ей объяснить. Но он понимал, что она не простит ему такого. Мужчина выругался - он и так сегодня совершил множество глупостей: слишком откровенно соблазнял, почти напоил, а потом еще и завалился с ней прямо к бывшей наложнице, которая надеялась на возобновление отношений.

Едва выдержав полчаса, Такеши телепортировался в покои Амизи - полная тишина его насторожила. Он осторожно толкнул двери и вошел с спальню - его бывшая наложница была одна и готовилась ко сну, но он даже не отреагировал на ее обнаженное тело.

- Амизи, где Анита? - спросил он.

- Ушла, - она тряхнула головой и изогнулась демонстрируя ему свое тело, но он, казалось, вообще ее не видел.

Он ругнулся и выбежал из покоев Амизи, наткнулся на лежащего без сознания придворного и вихрем повернулся к стражникам, которых приставил охранять свою бывшую наложницу в первую очередь от нее же самой.

- Куда пошла нубит? - резко спросил Темный Император, отмечая, что из двух стражников на посту находился только один.

- В свои покои, Мой Император, - ответил стражник.

- Где напарник? - резкое.

- Пошел ее проводить, - стражник сглотнул и побледнел: его напарник вляпался по полной программе.

- Это, - Такеши кивком указал на начавшего приходить в себя придворного, - попыталось заявить права на нубит?

- Да, Мой Император.

- Вызови смену, а это в темницу, - грозное.

- Пощадите, - на коленях пополз к Такеши придворный.

- Я предупреждал, что не потерплю принуждения в любой его форме, - алые глаза Темного буквально прожигали насквозь.

- Но она сама...

Легкое, практически небрежное движение рукой, и придворный впечатывается в стену и сползает по ней на пол: роняя на камзол кровь из разбитых губ и рассеченной скулы.

- Сама? - от тона, каким было сказано одно-единственное слово, бледнеет даже стражник, а придворный начинает биться в агонии на полу. Но Такеши не убивает его - оставляет довольно быстро и вновь поворачивается к стражнику, что уже успел вызвать смену.

- Нубит с сопровождающий ушла прямо по коридору? - уточняет он.

- Прямо и налево, - короткий ответ.

- Спасибо, - Темный Император начинает движение следом за Анитой, а затем замирает и, повернув голову, бросает: - Не забудь...

- Это, - стражник указывает на сжавшегося на полу придворного, - в темницу.

- Да, все верно, - одобрительный кивок, и Такеши практически неразличимой тенью бросается за нубит.

Он нагнал их уже у самых покоев Аниты, где стражник очень корректно прощался с ней, а она открыто и легко ему улыбалась.

- Спасибо, - искренне произнесла девушка, - вы мне невероятно помогли.

- Рад был служить, - он склонил голову, и длинные пряди медовых волос скользнули по его плечам.

- Табит, вы самый вежливый человек, из всех, кого я встретила в этом мире, - она поддалась импульсу и сжала его руку.

- Я не совсем человек, нубит Анита, - чуть иронично произнес он и, повернув голову, добавил: - Не так ли, Мой Император.

- И да, и нет, - Такеши подошел ближе и поймал настороженный взгляд Аниты. - Если ты говоришь о мутации, то ты прав. Однако, человек - это не определенный набор ДНК, это твои мысли и поступки, твои решения и действия, - он открыто посмотрел в изумрудные глаза стражника и произнес: - Спасибо, что присмотрел за Анитой, Табит, и проводил ее.

- Мне было несложно, - мужчина мягко высвободил свою руку у девушки.

- А если я попрошу приглядывать за ней, когда меня или Рэма нет рядом? - неожиданно спросил Темный Император.

- Приглядывать?

- Ограждать он ненужного внимания, следить чтобы не скучала и защищать в случае необходимости.

- Вы приказываете мне это? - бесстрастный вопрос.

- Нет, прошу, - алые глаза скрестились с изумрудными. - Дайске не справляется с задачей, а вот в тебя я верю.

- Просьба Императора - закон для меня, - изящно склонил голову стражник.

- Хватит ломать комедию, - тяжело вздохнул Такеши и уже обращаясь к Аните произнес: - Никакой он не стражник. Табит...

- Не надо, - странно-напряженным тоном произнес не-стражник.

- Но почему? - удивленное.

- А почему ТЫ не сказал, Такеши? - встречный вопрос, и Темный резко бледнеет.

- Я тебя понял - молчу я - молчишь и ты, - едва слышное.

- Именно, - лукавая улыбка.

- Ладно, замнем. Лучше скажи, ты согласен?

- Находиться рядом с нубит Анитой и развлекать ее? Конечно. Но ты же знаешь, что мы с Дайске не особо любим друг друга, - тихое.

- Я бы предпочла общаться с вами, - произнесла девушка, лихорадочно пытаясь понять, кто же такой в действительности Табит. - Дайске мне даже видеть не хочется.

- Он позволил себе лишнее? - напряженно спросил Темный Император.

- Скажем так - мы не сошлись во мнении по многим вопросам моего поведения и пребывания здесь, - горько усмехнулась девушка.

- Он оскорбил тебя?

- Шигео, оставь, - устало вздохнула она, - ничего он не сделал. Я просто не вписываюсь в рамки его стереотипов, вот он и пытается это изменить.

- Пытаясь подогнать тебя под эти рамки, - едва слышно закончил за нее ее мысль Такеши. - Прости, тенши, - в его алых глазах поселилась боль.

- Ты не виноват, - она ободряюще не него посмотрела. - Дайске просто слишком консервативен вот и все.

Табит внимательно наблюдал за беседой Такеши и нубит, подмечая все нюансы - это оказалось интересно, но неожиданно, очень неожиданно. Девушке явно нравился Темный Император, и она не хотела причинять ему боль, а он явно безумно был в нее влюблен и готов ради нее на многое, вот только почему-то был необычайно осторожен с ней и даже несколько робок.

- Табит, - обратился к нему Такеши, - ты сможешь удержать себя в руках и не сцепиться с Дайске?

- Странный вопрос, - хмыкнул мужчина. - Ты же прекрасно знаешь, что первым я не нарываюсь.

- Знаю. Вопрос был: сможешь ли ты не ответить на провокацию, - осторожное.

- Все зависит от провокации, - пожав плечами, честно ответил Табит.

- Шигео, - напряженно произнесла Анита, - ты что собираешь приставить ко мне двоих? А это не слишком, - она отчаянно злилась.

- Тенши...

- Черт! Да у Нифонта во дворце хоть и непонятно что творится, но там у меня была полная свобода передвижений, - оборвала девушка. - А ты пытаешься меня контролировать.

- Анита, это для твоего же блага, - попробовал объяснить Такеши. - Тебя ведь уже неоднократно пытались убить, я хочу все лишь обезопасить и защитить тебя. Всего несколько несложных правил и сопровождающие и...

- Кто ты такой, чтобы решать куда и с кем мне ходить?! - вспылила девушка. - Ваше Императорское Величество, - ядовитая насмешка пропитывало каждое слово - она неимоверно злилась, - вы мне не отец, не брат и не муж, так что не вам мне указывать, куда ходить и что делать, - она влетела в свои покои и резко захлопнула за собой двери.

Такеши хотел последовать за ней, но был остановлен Табитом, перехватившем его и не давшим вынести одним яростным ударом двери.

- Успокойся, - холодный тон звучал ровно, - возьми себя в руки.

- Я спокоен, - алые глаза полыхнули первозданной тьмой.

- Ну да, конечно, - усмехнулся мужчина совершенно не отреагировавший на эту вспышку. - Такеши, ты хоть понимаешь, что творишь? Таким своим поведением ты только отталкиваешь ее. Ты что пытался указывать ей куда ходить и что делать, пытался контролировать ее? - увидев смущенный взгляд, он чуть за голову не схватился. - Ты с ума сошел! Ты что не видишь, что она нестабильна еще? Боги! Не зли ее. Вспомни, сколько лет мне пришлось провести взаперти в одиночестве после того срыва. Ты что хочешь, чтобы и она прошла через такой же ад?

- Нет, конечно же, не хочу, - хриплый выдох и полный отчаяния взгляд на запертую дверь.

- Тогда дай ей то, чего она так хочет - дай ей свободу.

- Не могу, - едва слышно произнес Темный Император, - я не смогу ее отпустить, уже не смогу...

Табит жестко выругался и едва сдержал желание хорошенько врезать Такеши, чтобы вправить ему мозги.

- Не поможет, - покачал головой тот, прекрасно понимая, какие мысли бродят в голове друга.

- Я сильно опоздал?

- Меньше месяца, - легкая улыбка скользнула по губам Темного Императора. - Я не жалею, что встретил ее. Что бы дальше ни случилось, я не жалею.

- Ох, и встрял же ты, - покачал головой Табит.

- Ты и не представляешь себе как, - невеселая усмешка.

- Просвети меня, - мужчина подошел к стене и коснулся ее рукой, активируя потайную дверь.

- Я ведь не единственный, кто любит Аниту, - Такеши шагнул следом за другом в открывшийся переход и закрыл за ними двери. - Пойдем ко мне?

- На арену, - возразил Табит. - Тебе надо все же немного мозги прочистить.

- На арену, так на арену, - безразлично пожал плечами Темный Император.

- Пока идем, рассказывай. Что соперников много?

- Прилично, - вздохнул Такеши. - Многим она уже отказала, но все же очень сильно ей дороги Дамир и Исао. Но самый мог главный соперник - Рэм, - горькая усмешка.

- Ты это не серьезно... Рэм? - Табит потрясенно покачал головой. - Рэм тебе не соперник.

- Я ей нравлюсь и ее ко мне тянет, а Рэма она любит, - тихое и невеселый смех.

- Дааа, - протянул мужчина и покачал головой, - так встрять еще надо постараться...

Анита злилась, причем злилась невероятно сильно. Сначала Дайске с его "не должна", а потом Шигео. Вот от Шигео она такого совершенно не ожидала. Его поведение стало для нее неприятным сюрпризом.

Она несколько раз отправила вызов Рэму, но он не отвечал, как не ответил и Дамир, и Лель, а при попытке связаться с Нифонтом ксей выдал запрет вызова. Девушка неверяще уставилась на экран ксея, попыталась снова отправить вызов Ниту, и опять увидела запрет. Она судорожно выдохнула и вдруг почувствовала себя пленницей, заключенной в золотую клетку. Ярость буквально захлестнула ее: как он посмел.

Анита вихрем пронеслась по комнате, переоделась, собрала свои вещи в небольшой рюкзак и уже хотела покинуть покои, как ее взгляд зацепился за медальон, что дал ей Темный Император. Она скрипнула зубами и буквально вихрем помчалась в зал телепортаций - больше оставаться тут она была не намерена.

Она легко нашла сам зал, пробежала пальцами по сенсорной панели настройки телепортатора, выбирая пунктом назначения дворец Нифонта, но получила в ответ отказ. Пробы ввести любые другие координаты тоже провалились - система не пропускала ее, раз за разом выдавая сообщение "телепортация запрещена".

- Какого черта! - выругалась девушка.

"Ани, похоже, для тебя закрыли возможность телепортироваться, - осторожно заметил неф. - Только не паникуй. Мы что-нибудь придумаем"

"Не паниковать? Ру, я не паникую, - ответила она, - я в ярости"

- Нубит Анита, - девушка размытой тенью повернулась к обратившемуся у ней Дайске и буквально прожгла его яростным взглядом алых глаз, заставив на миг застыть, потеряв дар речи.

- Почему я не могу телепортироваться? - резкий вопрос.

- Боюсь, я не в курсе этого, - просто ответил он, все еще не делая ни малейшей попытки пошевелиться, тогда как его голос звучал мягко и успокаивающе.

- А кто в курсе? - она едва сдерживалась, чтобы не наброситься и не разорвать на куски советника Темного: ярость переполняла каждую ее клеточку и грозила хлынуть наружу безудержной волной. - Кто?! - он молчал, и ее голос сорвался на рык, а она одним движением руки снесла колонну.

- Такеши...

Багровая пелена ярости затмила зрение, а когда она смогла хоть что-то увидеть, то сама испугалась того, что творит...

Анита несколько раз моргнула, возвращая себе зрение, и с ужасом увидела смертельно бледное лицо Дайске, которого за шею прижимала к стене, причем жив он еще был только потому, что оказался носителем: броня его хоть и была капитально потрепана, и поцарапана, но на ней не было ни одной пробоины. Она медленно разжала пальцы и отступила на шаг. Мужчина жадно вдохнул воздух и настороженно на нее посмотрел. Несколько вдохов, и он выпрямился, но по-прежнему не издал ни звука. Девушка тоже молчала, рассматривая разрушения, что она нанесла этому восхитительному по своей красоте залу. Она чувствовала сожаление и вину, но уже ничего нельзя было поделать.

- Я думал, мне уже не жить, - хрипло произнес Дайске, заметив, что ее глаза вернулись в норму. - Как вам удалось остановиться?

Анита неопределенно пожала плечами - ответа на этот вопрос она и сама не знала, но признаваться в этом не имела ни малейшего желания.

"Ру, я не знаю, что ты сделал, чтобы остановить меня, но спасибо", - поблагодарила она нефа.

"Ты будешь злиться, Ани, - усталый вздох, - очень сильно будешь"

"Не буду..."

"Будешь. Но давай оставим все объяснения на потом", - попросил Рунихера.

"Хорошо, - легко согласилась она. - И все равно, спасибо. Если бы я его убила..." - она сглотнула и замолчала.

"Я знаю, - мягкое. - Именно поэтому я и рискнул. Ани, постарайся сейчас держать себя в руках и больше не сорваться. Дважды такое вмешательство может быть слишком опасно, и я предпочту потом просто разобраться с твоим чувством вины, чем навредить себе"

"Я больше не сорвусь, Ру, - пообещала девушка и поправила сама себя, вызвав теплый смех у своего нефа: - По крайней мере, сегодня"

- Если я рискну спросить, почему вы решили покинуть Акелдаму, вы снова сорветесь? - осторожный вопрос.

- Нет, не сорвусь, - ей было откровенно жаль Дайске, не рисковавшего даже вытереть кровь, текущую у него по лицу. - Я не смогла связаться с друзьями. Вызовы с моего ксея блокируются. Это, а еще ваши слова и слова Такеши... я почувствовала себя пленницей.

- Мне жаль, - тихо произнес мужчина: он слишком хорошо знал это ощущение.

- Простите, Дайске, - Анита вздохнула, - сама не понимаю, как сорвалась.

- Это всегда риск для того, кто, - на его губах мелькнула улыбка, - подцепил мутацию.

Девушка тихо рассмеялась в ответ на его слова, и он немного расслабился. Сегодня она очень сильно потрепала его не столько физически, сколько разрушила его стереотипы, поколебала сами устои его мира. Он смотрел сейчас на нее совершенно по-другому. Ей пришлось практически убить его, чтобы открыть ему глаза на то, что она иная, что она воин и относиться к ней надо соответственно.

- Контролю учатся постепенно, - он говорил все еще немного хрипло - горло болело, смятое ее жесткой хваткой. - И это вопрос не дней, и даже не месяцев.

- Черт! - выругалась она, и он усмехнулся.

Если относиться к ней не как к девушке, а как к воину, то она вполне адекватно себя ведет, подумал мужчина и украдкой коснулся рассеченной брови.

- Прости, - она заметила, как он поморщился - Если рискнете довериться, то я помогу, - предложила она.

- Рискну, - снова открытая улыбка, которая делала его совершенно иным - более простым и понятным.

- И никаких возражений, что девушка не должна и прочее? - не удержалась от подколки Анита.

- Больше ни одного, - он посерьезнел. - Простите меня, я был не прав, - извинения легко сорвались с его языка, он действительно теперь считал, что не должен был так вести себя с ней, тем более, что пилотом она показала себя отменным к тому времени.

- Забудем, - она приняла его искренние извинения. - Ко мне или к вам? - двусмысленно спросила она.

- Лучше к вам, - Дайске верно истолковал ее вопрос: она спрашивала где именно может оказать ему помощь. К себе ее вести он бы не рискнул - ни с Рэмом, ни с Такеши объясняться ему не улыбалось.

- Тогда пойдемте, - она подхватила свой чудом уцелевший рюкзак, но мужчина мягко забрал его из ее рук.

- Я знаю более короткий путь, - произнес он и коснулся ладонью стены, открывая потайную дверь.

- И тут тайные ходы, - обреченно вздохнула девушка, но без колебания последовала за советником Темного.

На удивление, они просто срезали путь и вышли к коридор как раз напротив двери в ее покои. Девушка первой вошла в двери, подождала пока войдет Дайске, а потом заперла за ним дверь. Мужчина совершенно никак не прокомментировал это, а просто прошел к дивану, поставил на него ее рюкзак, а сам сел в кресло и облегченно откинул голову на подголовник.

Анита подошла к нему, мягко убрала с его лица шелковистые пряди волос, едва касаясь кончиками пальцев, дотронулась до его скулы, скользнула вверх и заглянула в его глаза, что были невероятно безмятежны.

- Вот приятно, просто до чертиков приятно, когда правильно реагируют, - улыбнулась она. - Сейчас достану аптечку, - произнесла девушка и принялась распаковывать рюкзак.

Мужчина внимательно наблюдал за ее действиями, с любопытством разглядывая выброшенные на диван вещи, особенно его поразило нечто тонкое и прозрачное, что явно было нижним бельем, но оно мелькнуло лишь на секунду и тут же было спрятано обратно, а девушка уже выудила из своего небольшого по размерам, но невероятно вместительного рюкзака аптечку и повернулась к нему.

- Один вопрос, - Анита быстро смыла кровь и нахмурилась: раны оказались глубже, чем она думала, - как у тебя с регенерацией? - напряженный взгляд.

- Средне, - ответил он.

- Черт, - едва слышно выругалась она и еще раз промокнула салфеткой, смоченной антисептиком раны, заставив его задержать дыхание. - Тут есть регенератор? - неожиданно спросила она.

- Есть.

- Тогда пошли туда, - она выбросила салфетку, но он так и не сдвинулся с места, и она вопросительно на него посмотрела.

- У меня нет времени на это, - он пожал плечами. - До приезда первых гостей осталось совсем немного, а сделать еще нужно очень многое.

- Ты это не серьезно, - выдохнула девушка, но его взгляд сказал ей, что он серьезен как никогда. - У тебя шрамы могут остаться, - она закусила губу.

- Значит, так и будет, - еще одно пожатие плеч.

- Ты так спокойно реагируешь, - задумчивое, она вспомнила, как остро реагировал на свои шрамы Исао, и заглянула в по-прежнему совершенно спокойные серебристо-серые глаза советника Темного.

- Это будет не первый мой шрам, Анита, - он принял ее манеру общения: раз она так уверенно перешла с ним на "ты", то наверняка знала об этой традиции - и правда, чуть заметная улыбка сказала ему, что он все сделал правильно.

- И ты совершенно не переживаешь? Знаешь, это странно... - она замолчала, колеблясь, но потом все же сказала: - Исао очень остро реагировал на свои шрамы.

- Просто до того, как он их получил, то был настолько красив, что женщины падали к его ногам, умоляя обратить на них внимание, - просто сказал Дайске. - Я же красотой похвастать не могу.

Удивленный взгляд и тихий смех были совершенно не той реакцией, что мог себе представить он.

- Дайске, ты неподражаем, - отсмеявшись, она коснулась его лица так невероятно нежно, что он удивленно моргнул. - Ты красив, да, не так оглушительно как Рэм или Исао, но ты действительно красив. Не понимаю, как ты можешь этого не знать.

- Мне никто и никогда не говорил этого, - тихое признание.

- Поверь мне, это правда, - девушка улыбнулась ему.

- Спасибо, - его взгляд стал теплым, - но это все равно не имеет значения.

- Дайске, - она вспомнила про подарок Тенри, - есть альтернатива регенератору, - удивленный взгляд, и она поспешила предостеречь: - Только это очень больно.

- Маленькая месть? - лукавая улыбка, а в глазах надежда - он мог смириться со шрамами, но явно не хотел их, однако и признаваться в этом не желал.

- Именно, - она решила подыграть ему.

Он это понял сразу и прикрыл глаза:

- Спасибо, - хриплый шепот.

- Ну что, готов к издевательствам? - Анита достала адское приспособление и вернулась к нему.

- Да.

- Тогда не двигайся, - попросила она и приступила сначала к глубокому рассечению брови, захватившему и висок.

Мужчина резко выдохнул - боль и правда была адской, как она его и предупреждала, но что-что, а терпеть боль умел каждый воин, поэтому он продолжал сидеть абсолютно неподвижно, лишь прикрыл глаза, чтобы не смущать ее своим взглядом.

- Передохни, - она промокнула салфеткой выступивший у него на лбу холодный пот и нежно коснулась щеки. - Как ты? - спросила девушка, едва он распахнул глаза.

- Нормально, - он моргнул: ее глаза были полны неподдельной тревоги за него. - Не так уж и больно, - он улыбнулся ей.

- Правда? - полное сомнения.

- Нет, - честно сознался он и усмехнулся, когда она его шутливо стукнула по плечу. - Действительно очень больно, но не настолько, чтобы не вытерпеть.

- Продолжим?

- Если ты готова - готов и я.

- С этой будет больнее, - предупредила Анита, - рана глубже. Скажешь, когда нужна будет передышка.

- Хорошо, - он снова откинул голову на подголовник и закрыл глаза - останавливать ее он был не намерен.

Дайске едва выдержал, он уже хотел запросить пощады, как она сама остановилась.

- Ну вот и все, - полное облегчения, и легкие нежные пальцы касаются его лица.

- Ммм... приятно, - тихо говорит он, и она резко отдергивает руку.

- Похоже с тобой все хорошо, - чуть напряженный голос, девушка быстро складывает аптечку.

- Спасибо, Анита, - он касается ее руки, и она вздрагивает. - Что с тобой? - полное удивления.

- Дайске, - она вскидывает на него глаза и замолкает: в его взгляде нет ни намека на чувственность, лишь удивление - облегченный вздох вырывается из ее груди: он не пытался заигрывать.

- Расслабься, - мужчина все понял и подмигнул ей, - в этом плане можешь не дергаться. Ты мне нравишься, но не настолько, чтобы связываться с Рэмом и Такеши, - абсолютно откровенно признался он и добавил, заметив, что она побледнела: - Без обид?

- Какие обиды, - она усмехнулась, - я даже рада, что могу себя с тобой чувствовать свободно.

- Тогда почему побледнела?

- Вот ведь наблюдательный, - поморщилась она.

- В политике без этого никуда, - пожал он плечами.

- Политик значит, - скептично хмыкнула девушка.

- Ага, - кивнул он и, прищурившись, напомнил: - Ты не ответила на вопрос.

- Я за Рэма переживаю, - тихо произнесла она, - я с ним пыталась связаться, но он не отвечает, - а потом яростный блеск и алые искорки снова появляются в ее глазах. - Про Темного говорить не хочу совершенно.

- Я не настаиваю, - легко согласился Дайске, наблюдая, как она берет себя в руки.

Анита сделала несколько глубоких вдохов и выдохов, успокаиваясь, потом подошла к столику, взяла медальон и вернулась обратно.

- Передай, пожалуйста, это Темному Императору, - попросила она.

- Он убьет меня, - просто сказал мужчина.

- А если я заверну медальон в шарф? - осторожный вопрос.

- А из тебя выйдет отличный политик, Анита, - хмыкнул советник Темного. - Если завернешь хорошенько, то можно будет сделать вид, что я был не в курсе.

- Значит, ты готов рискнуть? - уточнила она, тщательно заворачивая медальон в несколько тонких шалей.

- Да, - согласно кивнул он.

- Спасибо, - она передала ему сверток.

- Увидимся завтра за завтраком, Анита, - он подмигнул ей и стремительно покинул ее покои.

Девушка проводила его встревоженным взглядом, она уже жалела, что попросила его рискнуть собой. Лучше бы она отдала медальон сама... Но сделанного не воротишь, она вздохнула и вошла в спальню, скинула одежду и заползла под одеяло. Силы стремительно покидали ее - нервное перенапряжение, срыв в разбалансировку, экстренное возвращение к норме, все это давало о себе знать накатывающей слабостью и чудовищной головной болью. Анита закрыла глаза и заставила себя погрузиться в сон...

Дайске вошел в кабинет Императора и сразу же напрягся, встретившись с насмешливым взглядом Табита. Единственное, что его обрадовало, так это то, что на лице заклятого друга явственно видны были следы ударов.

- Что-то срочное? - устало спросил Такеши.

- Анита пыталась покинуть Акелдаму, - начал с главного советник.

- Что? - потрясенное.

- Ей это не удалось...

- Я знаю, сам попросил Хранительницу не выпускать ее, - Темный Император уставился в окно.

- Какого фомора, Такеши? - в один голос выпалили Дайске и Табит.

- Это вас не касается, - холодно отрезал он, так и не повернувшись.

- Не надо с ней так. Ты хоть понимаешь насколько больно ей делаешь? - ровный прохладный тон советника поразил Шигео до глубины души. - Она пыталась связаться с Рэмом, - Император заледенел, - и только когда это ей не удалось, как не удалось связаться ни с одним из ее друзей, она решила покинуть Акелдаму. Зачем ты заблокировал ее ксей и запретил ей телепортации? Ты хотел увидеть ее срыв? Можешь полюбоваться на его последствия. Главный зал телепортаций нуждается в капитальном ремонте, - к концу голос Дайске холоден как лед.

- Срыв? - стон боли, и настолько быстрый разворот, что все поплыло у Дайске перед глазами. - Что с ней? Где она? - полное отчаяния.

- Не знаю как, но Анита взяла себя в руки и вышла из разбалансировки самостоятельно...

- Невозможно, - ахнул Табит.

- Как она? - едва слышное - Такеши спрятал лицо за завесой волос.

- Она в своих покоях, - все так же холодно ответил советник. - И предваряя твой вопрос, Анита никого не убила и не покалечила, хоть она и очень жесткий воин.

- Она сорвалась на тебя? - алые глаза рентгеном прошлись по Дайске. - Ты...

- Могла остаться парочка шрамов на лице, но она все залечила, - ответил тот.

- Адская вещица в виде пистолета, что сращивает ткани, но причиняет чудовищную боль? - уточнил Табит.

Советник кивнул и только хмыкнут в ответ на "Сочувствую", а затем положил на стол перед Такеши сверток с медальоном.

- Анита просила передать, - произнес Дайске.

- Что там? - спросит Темный Император, уже заранее зная ответ.

- А как ты думаешь? - советник спокойно встретил взгляд невероятно потемневших глаз Такеши.

- Уходи, - мужчина рухнул в кресло и закрыл лицо руками.

- Ты сам во всем виноват, - Дайске чуть склонил голову и вышел, тихо прикрыв за собой двери.

Табит подошел к столу и принялся распутывать шали.

- Она вернула твой медальон, - сочувствующий взгляд.

- Я знаю, - тихий ответ.

- И что ты теперь будешь делать? - Табиту было искренне жаль друга.

- Поговорю с ней, - Такеши встал, забрал медальон из рук друга и положил его в карман.

- Прямо сейчас? - удивленное.

- Да, прямо сейчас, - ответил мужчина и растворился в воздухе...

Темный Император телепортировался прямо в спальню Аниты и замер, привыкая к темноте. Ему понадобилось всего несколько секунд чтобы понять, что он пришел совсем не вовремя - девушка спала. И все же он не смог уйти - она пошевелилась и отбросила одеяло, а рассеянный свет луны высветил белоснежную кожу ее спины. Мужчина как завороженный сделал несколько шагов и присел на край кровати, его рука самопроизвольно потянулась коснуться ее, скользнуть пальцами от плеча до практически не скрытого изгиба, а потом повторить этот путь губами... У него не было сил противиться этому наваждению, его пальцы буквально покалывало от желания коснуться кожи, а от необходимости прильнуть губами к ее губам, перехватывало дух, но остатки здравого смысла настойчиво бились в голове, пытаясь донести мысль, что такого она уже не простит. И именно это не дало ему пропустить едва слышный шорох, что донесся снаружи.

Такеши весь обратился в слух - шорох повторился, и мужчина тенью метнулся к выходу на террасу, прямо на ходу покрываясь броней и материализуя парные мечи. Шутить с безопасностью Аниты он не мог себе позволить.

Один взгляд на террасу, и он мысленно выругался, а потом в полном молчании напал на затянутые в поглощающую свет броню фигуры...

Аниту разбудил звон клинков. Она мгновенно подхватилась на ноги и покрылась броней, а затем, материализовав пистолеты, бросилась на звуки боя. Она осторожно выглянула на террасу и чуть не ахнула от открывшейся перед ней картиной: один воин, в котором она по цвету волос и фигуре узнала Шигео, методически уничтожал едва заметные тени, что раз за разом бросались на него. Он кружил практически на одном месте, а его мечи двигались так быстро, что, казалось, вокруг него была защитная серебристая сфера, натыкаясь на которую нападающие откатывались назад или оседали на пол, истекая кровью. Но все же их было слишком много, и трое из них, отпрыгнув назад, достали пистолеты, а остальные закружили вокруг Темного Императора с удвоенным усердием, не давая ему возможности уйти с места и предоставляя своим соратникам время, чтобы хорошенько прицелиться и стрелять уже наверняка.

Девушка понимала, что пытаться окрикнуть сейчас Шигео сейчас смерти подобно - стоит ему чуть отвлечься и все, он может погибнуть. Так что она решила сразу же действовать, но все же ее секундное замешательство стоило ему дорого - один из нападавших успел выстрелить, пока она точными выстрелами снимала двоих других. Такеши вздрогнул и на миг замедлился - выстрел попал в цель. Этим мгновенно воспользовались нападающие: один клинок пронзил его грудь и вышел со спины, а второй оставил глубокую длинную рану через весь бок, но мужчина умудрился прикончить обоих противников до того, как рухнул на колени...

Анита больше не оставила ни одного шанса нападавшим - так быстро и точно ей еще не доводилось стрелять никогда в жизни. Пусть она и была невероятно зла на Шигео, но в тот момент, когда клинок противника прошил его насквозь, ей стало нестерпимо больно. Четыре выстрела слились в один - четыре призрачных фигуры повалились на пол, а она рванула к истекающему кровью Темному Императору.

Такеши услышал выстрелы и, одновременно с этим, его грудь пронзила боль - пуля прошла навылет, но замедлила его, и тут же его грудь прошил клинок, а от второго, что метил в сердце, он едва увернулся и из последних сил, уже падая на колени, снес головы обоим нападавшим. Он понял, что это конец, но не смог даже пошевелиться, чтобы защитить себя. Но тут в его затухающее сознание пробилась мысль, что его смерть может оказаться также и смертью той, кого он отчаянно любил. Стон вырвался из его груди, мужчина тряхнул головой, разгоняя тьму перед глазами, и с удивлением понял, что выстрелы смолкли, и никто больше не нападает. Он вскинул глаза и встретился с встревоженным взглядом сияющих голубых глаз, спешащей к нему девушки, затянутой в биоброню.

- Шигео, - она опустилась возле него, - держись, я помогу, - ее голос был так мягок и так невероятно нежен, что он улыбнулся ей, покрытыми кровью губами.

- Анита, - каждый вдох давался ему с трудом, перед глазами плыло, - ты в порядке? - он закашлялся и чуть не отключился - в сознании его удержало ее осторожное прикосновение и лицу.

- Держись! - тревога в ее голосе была приятна. - Пожалуйста, Шигео.

- Тенши, не переживай так, - очень тихое, и он снова срывается на кашель, - мне и хуже бывало, - одним резким движением мужчина выдергивает из тела клинок и не падает только благодаря своей железной воле.

- Шигео! - она пытается зажать рукой рану и кусает губы, отчаянно понимая, что до регенератора может его и не довести, а ее ксей сейчас полностью бесполезен, и позвать на помощь она просто не может. - Идти сможешь?

- Конечно, - он поднимается на ноги, и только стиснутые зубы и смертельная бледность выдают, чего это ему стоило.

- Обопрись на меня...

- Я слишком тяжелый, тенши, - протестует мужчина, но она не слушает его и обхватывает за талию.

- Пойдем, - девушка увлекает его в спальню, где укладывает на кровать, зажимает его рукой рану и бросается за аптечкой.

- Не надо, тенши, - он сел на кровати и опять закашлялся, на губах появилась кровь, а броня исчезла, обнажая пропитанную кровью рубашку, некогда бывшую белоснежной. - Отправь вызов...

- Невозможно, - девушка быстро развернула аптечку и уже срезала с него рубашку.

- Почему? - удивленный взгляд потемневших от боли глаз.

- Шигео, ты ведь сам заблокировал мне ксей, - она напряглась, но продолжила забрызгивать его раны останавливающей кровь жидкостью и аккуратно протирать салфеткой.

- Я не делал этого, - он поймал ее руки и заглянул в глаза. - Да, я заблокировал для тебя телепорты, - тихо признался он и судорожно сглотнул, - но связь тебе я не блокировал.

- Если не ты, то кто? - скептичное, он попытался глубже вдохнуть, побледнел, но сумел сдержать кашель, однако Анита успела освободить руки и уже вовсю продолжила заниматься его ранами, мрачнея с каждой секундой.

- Тенши, - он говорил с трудом, - я не знаю, кто так поступил с тобой, но это был не я.

- Потом разберемся, - отмахнулась она. - Тебя нужно срочно доставить в регенератор.

- Я не дойду, - нехотя признался он.

- Вызови помощь...

- У меня не хватит энергии, чтобы отправить вызов, - он кончиками пальцев нежно коснулся ее лица, а потом его рука безжизненно упала на кровать, оставив на ее щеке кровавые отпечатки.

- Тогда остается лишь одно, - она вихрем метнулась в гостиную и спустя короткий миг вернулась с полным графином крепкого алкоголя и стаканом. - Пей, - она поднесла полный стакан к его губам.

- Анита, это плохая мысль, - он уже едва дышал.

- Прошу тебя, - слезы мелькнули в ее глазах, и он сдался.

- Хватит, - он отказался от второго стакана, и ей пришлось вернуть его на прикроватный столик.

- Будет очень больно, - предупредила девушка, второй раз за день доставая подарок названого братишки.

- Та адская машинка, о которой говорил Дайске, - хмыкнул Темный Император и резко выдохнул, когда девушка принялась за его раны, начав со сквозной от клинка, оказавшейся самой опасной.

- Прости, я не могу остановиться, - полный сожаления голос пробился к нему сквозь пелену чудовищной боли, - рана слишком опасная.

Такеши с трудом разлепил глаза и посмотрел ей в лицо: закушенная губа, сосредоточенно сведенные брови и быстрый, полный и тревоги сочувствия взгляд.

- Продолжай, - он попытался улыбнуться ей, - я выдержу, не надо за меня переживать, тенши. Мне бывало и больнее.

Она побледнела, и он пожалел, что сказал последнюю фразу, но было уже поздно что-то исправлять. Единственное что ему оставалось - это молча терпеть боль, что с каждым мигом становилась все сильнее и сильнее. Мужчина закрыл глаза и сосредоточился на дыхании, пытаясь отделиться от боли, подняться над ней. Он не знал, сколько прошло времени, но вот его лица мягко коснулись нежные пальчики, и он медленно открыл глаза, чтобы встретиться с ее до невозможности встревоженным взглядом.

- Шигео, - она облегченно вздохнула: он был в сознании, - а теперь в регенератор...

- Нет, - он отрицательно покачал головой, - у меня нет времени на него. Прошу, продолжай.

- Ты с ума сошел...

- Тогда просто залей пенкой, - попросил Такеши, осторожно коснувшись ее руки, - пожалуйста.

- И сколько оно будет заживать? - тихо спросила она, прочно удерживая его взгляд.

- Три-четыре дня, - ответил он и облизал сухие губы.

- Долго, - она вздохнула и снова скрылась в гостиной, откуда вернулась с еще одним стаканом и бутылкой сока. - Вот выпей, - она налила ему сока.

- Спасибо, - он жадно выпил три стакана подряд и облегченно вздохнул.

- Может все же в регенератор? - сделала еще одну попытку уговорить его Анита.

- Я правда не могу себе этого позволить, - он грустно улыбнулся.

- Это просто сумасшествие, - буквально простонала она и решительно вложила ему в руку стакан с алкоголем. - Если хочешь, чтобы заживила все - пей.

- Тенши, я могу наделать глупостей, если выпью это, - он открыто смотрел в ее глаза.

- Пей, - настойчивое.

- Анита...

- Шигео, пей, или...

- Ты играешь с огнем, тенши, - он глубоко вздохнул и замер, пережидая боль от огнестрельного ранения.

- Пей, - ее руки легли поверх его и подтолкнули его к действию.

Он прикрыл глаза, наслаждаясь прикосновением ее рук, а затем выпил все до дна, ощущая, как все начинает потихоньку плыть.

- Вот так, - Анита забрала стакан и поставила его на столик. - А теперь держись. Станет слишком больно - скажешь, сделаем перерыв.

- Как скажешь, тенши, - мурлыкнул Такеши, едва удерживая свои руки - желание обнять девушку было просто нестерпимым, как и отчаянная жажда ее поцелуя.

Он знал, что алкоголь снесет все его внутренние запреты, поэтому и упирался до последнего. Но вот девушка принялась заживлять рану, оставленную пулей, и боль немного прояснила ему голову, позволила снова взять себя в руки и не совершить непоправимого.

- Продолжай, - попросил он, когда она остановилась на секунду, чтобы проверить как он.

- Хорошо, - она закусила губу и приступила к заживления длинной раны на боку, чутко присушиваясь к его дыханию.

На удивление, она смогла закончить заживление без передышек, что казалось совершенно невероятным - рана была достаточно глубокой и очень длинной. Темный Император за все время ни разу не дернулся, не застонал и даже дышал абсолютно ровно.

- Я закончила, - она провела кончиками пальцев по едва заметной линии, что к утру уже должна будет полностью исчезнуть, как ее руку нежно перехватили сильные пальцы.

- Не провоцируй, - хриплый выдох, - не надо, тенши, - он поднес ее ладонь к губам и поцеловал медленным чувственным поцелуем, опаляя ее взглядом полных страсти глаз.

Девушка застыла - прикосновение его губ взволновало ее: дыхание перехватило, сердце замерло, а потом забилось в ускоренном ритме. Она едва смогла отвести взгляд и, сглотнув, решительно отобрала руку.

- Прости, я не хотела, - тихо произнесла она.

- Жаль, что не хотела, - так же тихо ответил он и поднялся с кровати, но чуть не рухнул обратно - пусть раны уже и были заживлены, но потеря крови никуда не делась, как и слабость от нее.

- Что ты творишь, - Анита успела подхватить его и осторожно усадить обратно. - Ну и куда ты так резво сорвался? - она заглянула в его еще сильнее побледневшее лицо.

- Отдать распоряжения, - он прикрыл глаза, борясь со слабостью, - переселить тебя, убрать здесь все, усилить охрану дворца, - он вздохнул и снова попытался встать, но она удержала его, положив руку на плечо.

- Шигео, тебе нужно хоть немного отдохнуть.

- Тенши, у меня нет времени на это. Нужно еще разобраться каким образом этот отряд попал на твою террасу. Эта сторона дворца считается полностью неприступной...

- Полностью неприступных мест не бывает, - возразила девушка.

- Есть идеи?

- Возможно, - задумчиво протянула она. - Надо будет еще раз осмотреть все и подумать.

- Хорошо, но сначала...

- Шигео, может разблокируешь мой ксей и я отправлю вызов Дайске? - чуть напряженный вопрос.

- Анита, - прямой, откровенный взгляд алых глаз, - я не блокировал тебе связь.

- Прости, но я не верю, - покачала головой она, а он вздрогнул: ее недоверие причинило ему боль.

- Я не лгу, - резкое.

- Тогда объясни мне, почему он не работает, - она материализовала ксей и буквально бросила его ему на колени.

- Сейчас разберусь, - пообещал он, и его пальцы запорхали по экрану.

Минуты сменяли одна другую, а мужчина становился все мрачнее и мрачнее - тот, кто заблокировал связь Аните, сделал это на высшем уровне, причем практически не оставил следов, и все же одна зацепка, невероятно маленькая и едва заметная осталась. Такеши бился уже минут десять, когда наконец сумел взломать все блоки и получить доступ к связи, как вдруг на экране появилось изображение усмехающегося мужчины.

- Хорош, действительно хорош, - хмыкнул он. - И боец хоть куда, и хакер отличный. Рад наконец-то встретить достойного противника, - он подмигнул и исчез, бросив на последок загадочное: - С нетерпением жду новой встречи.

Темный Император витиевато, правда едва слышно, выругался, а потом смутился и посмотрел на девушку, что была свидетельницей его несдержанности.

- Прости, - покаянно произнес он.

- Да это все мелочи, - отмахнулась она, задумчиво сдвинув брови. - Получается, что связь мне заблокировал Эребус? - Анита легко узнала того, с кем уже один раз ее сталкивала судьба. - Но зачем ему это?

- Я не знаю, тенши, - Такеши вернул ей ксей и устало потер лицо. - Теперь все будет работать, а при попытке блокировки связь станет самостоятельно перенастраиваться на другие каналы. Я немного изменил алгоритм, так что вычислить схему перестройки каналов будет невозможно.

- Спасибо, - она забрала ксей и улыбнулась мужчине. - Прости, что не поверила тебе. Но ты все же запер меня тут, запретив для меня телепортацию.

- А ты бы решила уйти, если бы у тебя работала связь? - неожиданно спросил он.

- Нет, - откровенно ответила она, понимая, куда он клонит. - Хочешь сказать, что Эребус хотел, чтобы я возненавидела тебя?

- Скорее чтобы ты сорвалась в разбалансировку, и мы бы сцепились, а он просто наблюдал за этим, - поправил ее Темный Император.

- Но зачем ему это? - потрясенно распахнула глаза девушка.

- Скука, - небрежное пожатие плеч.

- Нашел бы себе работу или хобби какое.

- Это как раз и есть его хобби, - усмехнулся мужчина.

- Вообще-то я думала о чем-то типа рисования, - рассеянно заметила она и вздохнула.

Такеши чуть заметно улыбнулся и попросил:

- Могу я воспользоваться твоим ксеем?

- Конечно, - Анита протянула ксей мужчине.

- Спасибо, тенши, - поблагодарил ее он и быстро набрал что-то на экране, отправил и вернул ей ксей.

- И все? - удивленное.

- Не совсем, - вздохнул он. - Прости, но тут скоро будет Табит и Даичи. Может ты оденешься?

- Таак, - нехорошо прищурилась она, - и откуда ты знаешь, что я неодета под броней?

- Анита...

- Я Анита, причем прилично уже сколько лет как Анита, - она злилась - он подглядывал за ней. - Ты был в моей спальне, когда я спала! - полное обвинения.

- Прости, - он хотел взять ее за руку, но она отдернула ее.

- Как ты мог? Я такого от тебя не ожидала, - глухо произнесла она.

- Ты вернула через Дайске мой медальон, - алые глаза скрестились с такими же алыми - он сглотнул: она снова была на грани срыва. - Я просто хотел поговорить, Анита. Телепортировался, увидел, что ты спишь, а потом услышал шорох снаружи и решил проверить, - он сознательно опустил момент, когда сидел на кровати, наслаждаясь открывшимся ему видом, и отчаянно боролся сам с собой, чтобы не натворить глупостей. - Оказалось, что за тобой кто-то отправил группу невероятно сильных воинов. Остальное ты и сама знаешь. Прошу, не злись, тенши, - он все же завладел ее рукой и принялся нежно рисовать на ее ладони замысловатые узоры. - Если бы не тот отряд, я бы просто ушел, - он понимал, что солгал, но по-другому ему было не удержать ее от срыва, он кристально ясно видел это.

- Ушел бы? - скептичное.

- Да, - твердо повторил он - убеждая в этом и ее и себя, ведь первое правило убедительной лжи гласило, что для того, чтобы собеседник поверил тебе, ты сам должен верить в то, что говоришь.

- Ладно, - глаза Аниты снова приобрели голубой цвет, и она встала. - Сейчас вернусь, - девушка исчезла в гардеробной и вышла оттуда спустя пару минут уже полностью одетой.

- Доброй ночи, - вежливо поприветствовал ее Табит, что успел войти в спальню, пока она одевалась. - Прошу простить за это вынужденное вторжение, нубит Анита.

- А знаете, - она улыбнулась ему, - я действительно рада вас видеть.

- В собственной спальне? - уточнил он и его глаза вспыхнули, а Такеши тихонько ругнулся и поднялся на ноги.

- Табит, - предупреждающе произнес он.

Анита же только усмехнулась уголком губ и спокойно встретила невероятно теплый взгляд Табита.

- Только не говорите, что не хотели тут оказаться, - легкая насмешка проскользнула в ее словах.

- Не скажу, - полная обаяния улыбка.

- И раз вы уж тут, может, прогуляемся на террасу? - она изогнула бровь, легко игнорируя бездну его харизмы, давно уже привыкнув к более сильному воздействию Шигео, Рэма и Исао.

- С превеликим удовольствием, - он подал ей руку.

Она только весело улыбнулась и... приняла руку Темного Императора, что украдкой перевел дух - соперничать еще и с Табитом он был не готов.

Они сделали несколько шагов, Такеши чуть покачнулся, и Анита его ненавязчиво поддержала.

- Что? - спросила она, поймав задумчивый взгляд Табита

- Да так, - он странно улыбнулся. - Как только мне кажется, что я решил загадку, имя которой Анита, вы преподносите мне очередной сюрприз.

- Думаете, девушку так легко раскусить? - насмешливое.

- Девушку - да, вас - нет, - спокойный ответ и уже совершенно другим тоном: - Что тут, к фоморам, произошло?

Табит застыл на пороге: терраса была усеяна телами, которые медленно растворялись в воздухе. Длинная и явно непечатная тирада на неизвестном языке сорвалась с его губ. Он рванул к одному еще не до конца исчезнувшему телу и сдернул с него маску буквально за миг до того, как оно полностью растворилось в воздухе, и смертельная бледность залила лицо мужчины.

- Табит, - Такеши напряженно смотрит на друга, - что...

- Кто ты такая? - хрипло выдыхает тот, и его изумрудный взгляд буквально сканирует ее. - Кто ты такая, что за тобой послали отряд призраков?

- Кого? - удивленно моргнула девушка.

- Анита, - Темный Император вдруг порывисто обнял ее и заглянул в глаза - и только неподдельная тревога в его взгляде остановила ее от того, чтобы сразу же отстраниться.

- Я уже поняла, что на меня идет охота, - спокойно произнесла она. - Да благодаря Исао даже привыкла к этому, - она легко улыбнулась. - Так что не стоит переживать.

- Вы уникальны, - тихо рассмеялся Табит, - любой другой бы уже паниковал, а вы улыбаетесь.

- А чем мне поможет паника? - хмыкнула девушка и мягко высвободилась из объятий Шигео.

- Все равно так спокойно принять то, что едва удалось спастись от призраков...

- Табит, Анита просто не в курсе кто такие призраки, - произнес Темный Император и прислонился спиной к стене - слабость давала о себе знать.

- Вот оно что, - мужчина подошел к девушке и заглянул в абсолютно безмятежные зеркала глаз. - Вы и правда не в курсе кто такие призраки?

- Вы ведь не привидений имеете в виду? - усмехнулась она.

- Значит не в курсе, - озадаченный взгляд.

- Это кто-то типа теней? - полюбопытствовала девушка.

- Своего рода да, тенши, - согласно кивнул Темный Император. - Вот только они не местные.

- Совсем не местные, - подтвердил Табит.

- В смысле? - она почувствовала в их словах кокой-то скрытый смысл, но не могла понять, что там такое.

- Они не из нашего мира, Анита, - осторожно ответил Такеши. - Возможно, даже не нашего измерения и времени.

- Ох...

- Единственное, что про них точно известно - это то, что они неимоверно опасны, - добавил Табит.

- Да ладно вам, - скептично усмехнулась она. - Не так уж они и опасны. Мы вдвоем с Шигео уложили десятку этих призраков.

- Уложить-то уложили, - поморщился Темный Император, - вот только не факт, что они останутся мертвы, а выжившие вернутся снова.

- Поэтому и призраки, - догадалась девушка.

- Удивительно, - потрясенно выдохнул Табит, - она не боится.

- А должна?

- Они приходили за твоей жизнью, - Табит был в недоумении - она не реагировала так, как должен был реагировать человек.

- Рано или поздно, умрем все, - философски пожала плечами девушка и, взяв за руку Шигео, потащила его в комнату, оставив пораженного Табита пытаться снова решить головоломку под именем Анита...

Такеши не захотел оставаться в спальне Аниты и настоял на том, чтобы переместиться в гостиную. И едва он опустился в кресло, как двери резко распахнулись, пропуская темноволосого мужчину с холодными прозрачно-серыми глазами. Один взгляд на девушку, и он склонил голову в поклоне.

- Мой Император...

- Даичи, на нубит Аниту было совершено покушение, - Такеши чуть поморщился от обращения друга, но не исправил его, хоть и очень хотел это сделать. - Я вызвал тебя сюда, чтобы ты разобрался, как наши системы охраны умудрились пропустить чужаков на территорию дворца, и куда смотрела стража. На террасе побывала десятка призраков.

- Что? - потрясенное, и мужчина разразился проклятьями, вспомнил про присутствие девушки, замер и чуть заметно побледнел. - Такеши, я... - начал он, осекся и побледнел еще сильнее, осознав, что прокололся по полной.

Анита тихонько рассмеялась и посмотрела на веселящегося Такеши.

- Друг? - скорее утвердительно, чем вопросительно произнесла она.

- Угадала, - кивнул Темный Император и уже советнику: - Даичи, нужно срочно усилить посты охраны, а еще озадачь Глори, пусть она проверит на неизвестное вторжение извне все наши защитные контуры. Подозреваю, что нас взломали.

- Боги! - выдохнул мужчина. - Нашу систему Хранительница сейчас контролирует, ничего не могло пройти мимо нее. Неужели она...

- С Астартой я сам разберусь, - Такеши помрачнел - сейчас на такие разборки у него просто могло не хватить сил.

- Ты уверен, что тебе стоит лезть к ней вот так с ходу? - осторожный вопрос Дайске, который прекрасно видит, насколько бледен его император.

- Нет, вот только придется, - вздыхает Темный и просит: - Отправь мне сюда бутылку усиленной восстанавливающей жидкости.

- Хорошо, - короткий кивок, легкий поклон в сторону нубит, и советник срывается с места.

- Я ему не нравлюсь, - слишком довольно улыбается девушка.

- И почему это вас веселит, нубит Анита? - Табит решил присоединиться к ним.

- Вам этого не понять, - она поворачивается к нему и меняет тему: - И как, удалось понять, каким образом призраки попали на террасу?

- Возможно, - его теплые глаза абсолютно непроницаемы.

- А у тебя есть идея? - Такеши с интересом посмотрел на девушку, глаза которой лукаво поблескивали.

- Хочешь сказать, что у тебя ее нет? - подколола его она и замолчала, услышав отчетливый стук в двери.

- Это твои покои, тебе и давать разрешение входить или нет, - ответил на немой вопрос Темный Император.

- Хм... а вот Даичи так не считает...

- Прости, тенши, у него была серьезная причина так запросто врываться, - примирительно произнес Такеши.

- Вызов действительно был жестким, нубит Анита, - подтвердил слова друга Табит.

- Вот как, - задумчивое.

Она встает, подходит к дверям, открывает их и сталкивается взглядом со стражником, что держит в руках большую бутылку восстанавливающей жидкости.

- Я заберу, - мягко произносит девушка, принимает протянутую бутылку и возвращается в комнату.

- Быстро, - комментирует оперативность доставки Табит.

- Вот пей, - Анита подает полный бокал восстанавливающей жидкости Такеши.

- Спасибо, тенши, - его пальцы касаются ее руки, заставляя на миг затаить дыхание, а он уже жадно пьет, не обращая ни на что внимания.

- Не стоит тебе это пить, - он отбирает у нее бокал, что она налила себе.

- Почему? - удивляется она. - Это ведь восстанавливающая жидкость.

- Не все так просто, - он вздыхает и отводит взгляд.

- Сладкий яд, - потрясенно выдыхает девушка, а он чуть заметно кивает и залпом выпивает ее бокал.

- Играешь с огнем, - неодобрительно качает головой Табит, когда его друг допивает третью порцию.

- Как всегда, - короткое пожатие плеч, и он наливает себе еще, а затем поворачивается к девушке: - Озвучишь свою идею? Как попали на террасу призраки, если телепортация на территорию твоих покоев заблокирована?

- У меня есть пара вариантов, - она отобрала у него бокал и отставила в сторону, вызвав у Табита этим одобрительную улыбку. - Первый - систему защиты взломали и спокойно телепортировались.

- И я пришел к тому же мнению, - Табит удивлен - он впервые видит, чтобы девушка мыслила настолько логично.

- А второй? - Такеши внимательно смотрит на нее, понимая, что она очень вовремя отобрала у него бокал - ему действительно больше пить усиленной ядом азера восстанавливающей жидкости было нельзя, особенно если учесть, что в его крови до сих пор гулял еще и алкоголь.

- Точка выхода из телепорта была рассчитана так, чтобы не побеспокоить защитный контур, а телепортируемые могли просто уже приземлиться на террасу, пролетев остаток пути по воздуху, - выдала невероятный вариант Анита.

- Глупости, - фыркнул Табит.

- Не скажи, - Темный Император восстановил в памяти момент, когда вышел на террасу и увидел, как прямо с неба на террасу прыгали призраки. - Возможно, ты права, - произнес он и материализовал ксей. - Сейчас кое-что проверим, - он пробежал пальцами по экрану, отправляя вызов.

Пауза была короткой, о потом раздался женский голос, и неимоверное удивление появилось на лице Табита. Темный Император усмехнулся и вывел изображение на большой экран в гостиной.

- Глори, что ты мне скажешь? - спросил он у красавицы с кроваво-красными волосами, небрежно стянутыми в "хвост" на макушке.

- Защитные контуры дворца несколько раз пытались взломать извне, чтобы открыть телепорты внутри твоего крыла, но Хранительница пресекала эти попытки. Потом появились нарушения контуров в городе, Астарта отправилась чинить неисправности, а в это время было зафиксировано открытие телепорта над защитным контуром со стороны моря, - быстро отчитывалась девушка, сверкая огромными серебристыми глазами. - Вот только кому и зачем это нужно не понятно.

- Телепорт открывался над террасой? - быстрый вопрос.

- Да, над террасой покоев Нубит, - последовал мгновенный ответ. - Хочешь сказать, что нападавшие прибыли через тот телепорт? Шигео, это из области фантастики.

- Глори, нападавшие были призраками, - напряженно выдал Такеши.

Несколько крепких выражений вылетевших из прекрасного ротика, буквально приморозили к креслу Табита и заставили Аниту рассмеяться - эта невероятная девушка ей нравилась.

- Глори - Анита, Анита - Глори, - запоздало представил друг другу девушек Темный Император.

- Очень приятно, - одновременно произнесли они, встретились взглядами и синхронно рассмеялись.

- Тааак, - протянул мужчина, - похоже, вы нашли друг друга.

- А то, - хмыкнула Глори и подмигнула Аните, что улыбнулась и кивнула в ответ.

- Глори, не хулигань, - внимательно посмотрел на девушку Такеши и добавил очень мягко, - пожалуйста, шерити.

- Не стоит беспокоиться, Шигео, - она кивнула ему и, уже обращаясь к Аните, произнесла: - Встретимся за завтраком?

- С удовольствием, - ответила та, уже предвкушая встречу с необычайно интересной девушкой.

Глори улыбнулась, подмигнула и отключилась, не успев услышать ошарашенного вопроса Табита:

- Ты хочешь сказать, что у тебя главный спец по защите девчонка?

- А что тут такого? - пожал плечами Темный Император, и поймал благодарный взгляд Аниты и ее теплую улыбку.

- А вы считаете, что девушка не может разбираться в технике? - голос Аниты был холоден, а в глазах мелькали алые искорки.

- Нубит Анита, - Табит медленно склонил голову, настороженно наблюдая за ней, - естественно, я не поддаю сомнению ваши способности к технике, но выросшая на Акелдаме и воспитанная в этих традициях девушка просто не может в ней разбираться.

- Может, вам стоит поверить своим глазам, а еще лучше мнению друга? - чуть более резко, чем планировала, поинтересовалась она.

- Анита, - Такеши потянулся и накрыл ее руку своей, - не надо, он сам все поймет со временем, - алый взгляд мужчины был неимоверно мягким и нежным, таким же, как и его прикосновение. - Табит давно не был на Акелдаме, поэтому и удивляется. Но поверь, тенши, он не станет упорствовать, когда поймет, что не прав.

- Она лучше меня? - с деланной ленью в голосе спросил мужчина.

- Кое в чем да, - довольно усмехнулся Темный Император.

- Ты шутишь, - пораженный выдох.

- Ни капли. А чтобы ты понял почему это так, - Такеши сделал паузу и тихо добил: - я сам ее учил.

Вытянувшееся лицо Табита лучше любых слов демонстрировало степень его удивления.

- Сам учил? - переспросила девушка.

- Она была очень талантливой малышкой, - улыбнулся Темный Император, - но больше никто бы не рискнул учить ее тому, что шло в разрез с традициями.

- А ты стал, - восхищенно-задумчивый взгляд.

- Я мог себе это позволить.

- А если...

- Анита, - мягко прервал ее вопрос Такеши, - не нужно задавать вопросы, на которые я не смогу ответить. Прошу тебя, тенши, не надо, - он поднес ее руку к губам и осторожно поцеловал, а затем легким и гибким движением поднялся на ноги. - Отдыхай, Глори усилит защитный контур, так что тебе больше ничего не грозит.

- Ты уходишь? - вырвалось у нее.

- А ты хочешь, чтобы я остался? - тихое и полное надежды. - Одно твое слово, и я все пошлю к фоморам и останусь с тобой...

Девушка замерла под жарким взглядом его алых глаз, отчаянно пытаясь решить дилемму: с одной стороны он невероятно сильно нуждался в отдыхе, а если сейчас он уйдет, то ни о каком отдыхе речи уже идти не будет, а с другой... Она вздохнула - с другой стороны она прекрасно понимала чего он от нее хочет и как воспримет ее просьбу остаться. Анита не хотела давать ему ни малейшего повода думать, что согласится стать его, поэтому только отрицательно покачала головой и произнесла:

- Шигео, давай сразу все проясним, - абсолютно открытый взгляд серо-голубых глаз завораживал своей кристальной чистотой и честностью. - Я не стану твоей любовницей.

- А спутницей? - бархатный голос и соблазняющий взгляд сквозь пушистые ресницы, и пораженный выдох Табита, что не ожидал от друга подобного вопроса.

- Ни спутницей, ни любовницей, - твердое.

- Почему? - чуть хрипловатое. - Нас ведь неудержимо тянет друг к другу. Признай это, тенши.

- Я в курсе о генном притяжении, - вздыхает она. - Но для меня это не причина. Я уже достаточно разобралась в себе, чтобы не поддаваться на таком примитивном уровне. Согласна, ты невероятно красив, умен и прочее. И да, ты мне нравишься, но люблю я другого.

Он хочет что-то сказать, но она его перебивает:

- Не надо, - в голосе тихая просьба.

Темный Император чуть склоняет голову и, невесело так усмехнувшись, стремительно уходит, сохраняя полное молчание.

- Зря вы так с ним, - Табит смотрит полными грусти глазами. - Он ведь любит вас, действительно любит.

- Тогда он должен меня понять, - Анита на миг прикрывает глаза, а потом поднимается на ноги - мужчина вежливо следует ее примеру.

- Вы жестоки, - негромкое.

- Нет, просто предельно откровенна, - она подошла к дверям спальни и обернулась. - Прошу вас, проследите, чтобы Шигео хоть немного отдохнул.

- Вы за него переживаете, - задумчиво-удивленный взгляд изумрудных глаз. - Почему?

- Ну хоть кто-то должен, - неопределенное пожатие плеч и она исчезает за дверями.

- Вот как, - понимающая улыбка появляется на губах, и он выходит следом за другом, плотно прикрывая за собой двери...

Темный Император усилием воли заставил себя отрешиться от мыслей об Аните и телепортировался прямо в сердце древнего центра управления системами защиты, где и застал Хранительницу.

- Мой мальчик, - радостно улыбнулась она и помрачнела, наткнувшись на его тяжелый, обвиняющий взгляд.

- Ты ведь поняла, что повреждения в городе просто отвлекающий маневр, и прорыв будет во дворце, - его алые глаза обвиняли.

- Твои покои были в полной безопасности, - тьма заполнила глаза Астарты.

- Вот как... А покои Аниты? - напряженное.

- Мне нет до нее никакого дела! - яростное. - Она тебя не ценит! Да и умудряется так сопротивляться, когда я...

- Что? Ты пыталась на нее воздействовать?!

- Подумаешь, - фыркнула Хранительница, - так небольшая манипуляция...

- Я ведь просил не вмешиваться! - рыкнул мужчина.

- Помни, с кем разговариваешь! - тьма хлынула из глаз Астарты.

- Прекрасно помню, - яростно ответил он. - С предательницей, что позволила другому, похожему на себя, вмешиваться в системы связи. Ты ведь позволила Эребусу заблокировать все вызовы ксея Аниты.

- Да, я оказала Эру небольшую услугу, - дернула она плечом и стиснула кулаки. - Но не смей называть меня предательницей. Я всегда и во всем тебя поддерживала, всегда защищала!

- Может, ты и про призраков, посланных за Анитой, знала? - зло прищурился он и выдохнул: - Знала ведь... Как ты могла?!

- Какое мне дело до какой-то девчонки, если ее жизнь сбережет твою? - она шагнула к нему и коснулась ладонью его щеки. - Только ты важен для меня. В тебе течет кровь хранителей, моя кровь. Ты мое продолжение. И твоя жизнь для меня драгоценнее всего.

- А для меня драгоценнее всего Анита, - он отстраняется, а в алых глазах борьба.

- Отдай ее Эребусу, раз он так ею заинтересовался, а тебе я притащу дюжину таких землянок - выбирай любую.

- Мне нужна только она, - он отворачивается и делает быстрый шаг к пульту управления, который сможет позволь ему сделать то, что он задумал - если не отключить полностью, то хотя бы ограничить возможности Астарты.

- Ты не сделаешь этого, - полное неверия.

- Сделаю, - твердое и его рука уже почти касается панели управления - еще миг, и Хранительница станет неопасна для Аниты.

- Нет! - яростное, и Астарта чудовищным ударом отбрасывает Темного Императора к противоположной стене...

Анита не может уснуть - тревога не дает ей покоя. Она выскальзывает из кровати, надевает широкие брюки и выходит на террасу. Прохладный воздух касается ее обнаженных рук, плеч и живота, принося едва ощутимое облегчение. Но тревога так никуда и не уходит. Девушка с тоской смотрит на небо, где сияют совершенно иные звезды, и тяжело вздыхает - с каждым днем тоска по дому чувствуется все отчетливее. Однако, с каждым прожитым тут днем, она все больше привязывается к свои новым друзьям и... Рэму. И это ощущение двойственности просто мучительно, оно разрывает ее сердце, в котором властвуют одновременно два желания: вернуться домой и остаться здесь с друзьями и любимым. Мучительный стон срывается с ее губ, и она возвращается обратно в спальню. Девушка не знает как ей вернуться домой, равно как и не знает, останется ли здесь, в этом мире, навсегда. Ни одна из библиотек Тахиры не дала ей ответа на этот вопрос. Она забралась с ногами на кровать и потерла виски - возможно, утром она сможет попасть в библиотеку здесь и наконец-то разобраться, что ее может ожидать в будущем - будет ли у нее шанс вернуться домой, или она навсегда останется здесь, а может есть возможность и обычной телепортации домой, но так, чтобы она смогла потом вернуться...

Легкий, едва слышный звук, открывающегося портала прервал ее размышления и заставил вскочить на ноги...

- Анита... - такой дорогой знакомый голос. - Прости... я не должен был...

Миг, и она уже крепко обнимает его и шепчет:

- Как же я рада, что ты пришел, Рэм.

- Тенши, - он одной рукой еще крепче прижимает ее к себе, а другой приподнимает ее лицо, и его губы находят ее...

Она лихорадочно отвечает на его настойчивые и такие желанные поцелуи, запускает пальчики в его волосы, притягивая его еще ближе. Как же ей хорошо с ним. Он покрывает быстрыми поцелуями ее лицо, и она чувствует его улыбку и улыбается в ответ. Но вот луна заглядывает в комнату и ее свет падает на лицо мужчины...

- Рэм... - потрясенный выдох, она касается дрожащими пальцами кровоподтеков на его лице, рассеченной брови. - Что с тобой...

- Все хорошо, тенши, - шепчет он, поворачивает голову и целует ее пальчики.

- Неужели... - ужас отражается в ее глазах, от мысли, что причиной его состояния могла быть она и ее полная откровенность с Шигео. Девушка рывком достает рубашку из его брюк и, замирая от дурного предчувствия, касается его спины - облегченный вздох срывается с ее губ: он цел.

- Анита, - Рэм напряжен - она единственная, кому он позволяет дотрагиваться до своей спины.

- Прости, - она обнимает его под рубашкой, - я так испугалась, что с тобой могли поступить так, как с Исао, - едва слышный всхлип срывается с ее губ, и мужчина уже не думает про то, что ее ладони касаются его спины, исчерченной тонкими шрамами.

- Шшш, - он нежно касается губами ее виска. - Со мной все в порядке, тенши.

- Твое лицо...

- До утра все пройдет, - тихий вздох и признание, что заставляет ее заледенеть и еще отчаяннее вцепиться в него: - Не стоило мне приходить сегодня...

- Не уходи, - умоляющий взгляд, - прошу тебя, Рэм, не уходи.

- Ты действительно хочешь, чтобы я остался? - едва слышно спрашивает он, и она кивает. - Хорошо, - легкая улыбка касается его губ, и он немного расслабляется. - Только мне придется очень рано уйти, тенши.

- Я понимаю... - она тянет его к кровати и усаживает на край. - Подожди минутку, - третий раз за сутки девушка достает и раскрывает аптечку.

- Не надо, Анита, - он пытается ее удержать, но она уже достала антисептик и заживляющую пенку.

- Я осторожно, - обещает она и нежно касается его лица, отводит в сторону чуть влажные пряди волос - он явно совсем недавно из душа.

- Оставь, само заживет, - он ловит ее руку и медленно целует.

- Потерпи, - она легонько целует его в губы, и мужчина замирает от неожиданной ласки, а девушка тем временем уже обрабатывает его рассечения и ссадины антисептиком. - Ну вот, а теперь осталось пенкой и все.

Рэм прикрыл глаза, наслаждаясь ее легкими прикосновениями и украдкой рассматривая ее сквозь ресницы.

- Готово, - тихо произнесла она, снова поцеловала его и принялась складывать аптечку.

- Анита, - он обнял ее, притянул к себе, едва она закончила, и чуть не задохнулся от нежности и любви в ее глазах. - Тенши...

- Ложись, ты совсем измучен, - она осторожно коснулась его лица, едва ощутимо провела кончиками пальцев по теням, залегшим вокруг его глаз, и легонько толкнула его на кровать. - Двигайся.

Чернильные глаза смотрели удивленно, но он беспрекословно послушался, только судорожно вздохнул, когда она скользнула рядом и укрыла их обоих одеялом.

- Не уверен, что это хорошая идея, - тихо произнес мужчина, слишком остро, несмотря на смертельную усталость и не обнаруженные ею повреждения на груди и ребрах, ощущающий ее близость.

- Мне уйти? - она чуть отстраняется и заглядывает в его глаза.

- Нет, - он перехватывает ее и привлекает к себе, их губы встречаются в нежном, полном любви поцелуе...

Ее пальцы проникают под его рубашку, скользят по кубикам живота, заставляя его замирать от острого наслаждения. Но вот она задевает его поврежденный бок, и он вздрагивает от боли.

- Рэм? - Анита разрывает поцелуй и вглядывается в глаза мужчины, в которых еще заметны отголоски боли.

- Тенши, - он пытается отвлечь ее поцелуем, но она успевает распахнуть его рубашку, отрывая пуговицы, и замирает - он буквально весь покрыт синяками и кровоподтеками.

- Почему ты мне ничего не сказал? - простонала девушка, и снова потянулась за аптечкой.

- Оставь, - он привлекает ее к себе, а она не рискует вырываться, чтобы не причинить ему боли, - не надо.

- Я только аккуратно вотру средство...

- Я с ума схожу от твоих прикосновений, - хрипло признается он, прижимая ее ладони к своей груди. - А сейчас я совсем не в той форме, чтобы... - короткий, жадный поцелуй и обжигающий шепот: - Позволь просто обнимать тебя сегодня, тенши.

Анита заворожено кивает - она сейчас готова позволить ему все, что он захочет. Странная улыбка появляется на губах мужчины - ему отчаянно жаль, что он не в состоянии дать ей больше, чем просто тепло объятий.

Рэм целует ее долгим, медленным поцелуем, а потом поворачивает так, что ее спина плотно касается его груди, и осторожно обнимает.

- Отдыхай, - горячий, чуть хрипловатый шепот, и его губы скользят по ее шее, заставляя прижиматься к нему еще ближе. Тихий стон срывается с ее губ, и мужчина поспешно зарывается лицом в ее волосы. - Прости, - невероятно мягкое.

- За что? - ее голос звучит немного томно, лениво и очень удивленно.

Девушка ощущает его беззвучный смех, и ей хочется улыбаться вместе с ним.

- Люблю тебя, - его слова бархатно скользят по ее коже. - Спи, тенши.

- Сладких снов, Рэм, - выдыхает она, засыпая в его таких нежных и таких надежных объятьях.

- Что же ты со мной творить, тенши... - он поправляет одеяло, ласково проводит по ее волосам, затем чуть крепче обнимает и тоже проваливается в сон...

Рэм тяжело выплывал из сна - избитое тело ныло неимоверно, а вот теплая и гибкая женская фигурка, доверчиво прижавшаяся к нему, заставила мужчину довольно улыбнуться и медленно открыть глаза. Анита спала в его объятьях, положив голову на его плечо, а ее волосы золотисто-рыжей волной рассыпались по его груди. Он улыбнулся - сейчас она выглядела такой неимоверно юной и просто невероятно красивой. Рэм осторожно отвел с ее лица прядь волос и нахмурился: вокруг ее глаз залегли тени, что были явным свидетельством бессонной ночи. Значит, ему это не приснилось...

Она провозилась с ним почти до утра: согревала, когда его начинало знобить, поила, когда он хотел пить, наносила на его раны заживляющие средства, шептала нежные слова и... целовала. И только с рассветом уснула в его объятьях. Мужчина затаил дыхание, и пронзительная нежность появилась в его потемневшем взгляде - как же он любил ее, как же дорожил ею...

Ему невероятно сильно хотелось коснуться поцелуем ее губ, разбудить откровенной лаской, заглянуть в такие любимые глаза и продолжить то, что он не смог продолжить ночью, то о чем мечтал с самой первой их встречи... Но он запретил себе это - она слишком устала, и он просто не мог еще больше утомлять ее.

Рэм осторожно выскользнул из кровати и аккуратно закутал любимую в одеяло - сон был ей сейчас просто необходим. Несколько долгих минут он смотрел на спящую девушку, борясь с желанием вернуться в ее кровать и дождаться, пока она проснется, откроет глаза и посмотрит на него. Но как бы он ни хотел увидеть ее пробуждение в его объятьях, у него было еще слишком много дел, которые он должен был закончить, прежде чем сможет присоединиться к ней за обедом.

Тихий вздох сорвался с его губ - он должен был уходить. Еще один долгий, полный обожания взгляд, и Рэм телепортировался из спальни любимой.

Анита проснулась от чувства, что ей чего-то не хватает. Ей понадобилось несколько мгновений, чтобы понять - не хватало ей Рэма. Она стремительно залилась краской и распахнула глаза, готовая встретиться с его чернильным взглядом полным неимоверной смеси любви, нежности и страсти, но его нигде не было. Острое разочарование буквально затопило ее - он ушел и даже не попрощался с ней.

"Ани, - мягко позвал ее неф. - У тебя пара сообщений"

"От кого?" - механически поинтересовалась она.

"Одно от Такеши, а второе от Рэма", - ответил Рунихера и материализовал у нее в руках ксей.

- От Рэма, - вслух произнесла девушка и мечтательно улыбнулась, активируя сообщение.

На экране появился полностью одетый Рэм и его бархатный голос нежно произнес:

- Ты так сладко спала, что я не смог разбудить тебя, - он улыбнулся ей. - Мне хотелось остаться с тобой, но у меня есть неоконченные дела, так что мне пришлось уйти. Обещаю, что освобожусь к обеду и найду тебя. А еще нас сегодня ожидают истребители. Я ведь тебе это обещал, - его улыбка становится немного смущенной, а в голосе появляются хрипловатые нотки. - Спасибо, тенши, что позаботилась обо мне... и прости, что пришел к тебе в таком виде... - еще одна смущенная улыбка, и он отключился.

Девушка счастливо улыбнулась - он просто не рискнул ее будить и оставил сообщение, чтобы она не волновалась. И пусть он не сказал сейчас ни слова о любви, она чувствовала ее в каждом его слове, каждом взгляде...

"Влюбилась, - констатировал Разрушитель. - Не сказал бы, что против, особенно если учесть, что любовь научила тебя прощать, - он вспомнил, насколько легко она простила ему вмешательство в ее личность, причем невероятно жесткое вмешательство и улыбнулся: Рэм сделал ее намного мягче, с ним она не боялась показать свою слабость. - Ани, очнись, - неф уже во всю улыбался. - У тебя еще одно сообщение"

- Ладно-ладно, - она вздохнула и активировала второе сообщение.

Темный Император не сразу появился на экране, а когда она увидела его, он заканчивал застегивать рукава рубашки.

- Анита, - он старался говорить сдержанно, но алые глаза смотрели слишком откровенно, - к сожалению, я не смогу сегодня увидеться с тобой. Прошу, позавтракай со мной завтра, - он сделал небольшую паузу и глухо произнес: - Я пойму, если ты мне откажешь, - он снова исчез с экрана и появился уже полностью затянутым в странного покроя кожаную куртку. - Насколько я понял, с Дайске ты все же нашла общий язык. Я рад этому, тенши. И отправил бы к тебе его, но он мне сегодня очень нужен. Так что, сегодня часть дня с тобой проведет Табит. Если ты захочешь покинуть Акелдаму - телепорты в твоем распоряжении, - совсем тихо и хрипло закончил Такеши. - Но я умоляю тебя остаться. И надеюсь увидеть тебя завтра за завтраком. Отдыхай, Анита, - он быстро отключился.

Девушка дематериализовала ксей и улыбнулась - она не собиралась пока никуда исчезать с Акелдамы. Только не сейчас, когда счастье было так близко. Всего несколько часов, и она снова увидит Рэма, сможет его обнять и почувствовать вкус его поцелуев. А еще он обещал ей полет на истребителе...

Анита беззаботно рассмеялась и побежала одеваться...

Девушка буквально выпорхнула их своих покоев и сразу же наткнулась на дремавшего в кресле у ее дверей Табита. Она проказливо улыбнулась и бесшумно проскользнула мимо него. Однако она не сумела далеко уйти, как вокруг ее запястья сомкнулись жесткие пальцы.

- Хулиганим? - насмешливый взгляд шоколадных глаз.

- Ага, - не стала отпираться она и круговым движением кисти легко освободилась от его захвата.

- Лихо, - прокомментировал он ее движение. - Научите?

- Нет, - она отрицательно покачала головой.

- Почему? - полное любопытства.

- Должна же быть у девушки какая-то тайна, - она ослепительно улыбнулась и хитро подмигнула ему.

- Какая-то? - мужчина рассмеялся. - Да вы одно сплошная тайна, нубит Анита.

- Тайной больше, тайной меньше, - она беззаботно пожала плечами.

Табит негромко рассмеялся и с искренним восхищением произнес:

- Вот теперь я прекрасно понимаю тех мужчин, что готовы на все ради вашего внимания. И завидую тому, кто этого внимания добьется.

Девушка мгновенно насторожилась и отступила на шаг, а он заметил это и поспешил ее успокоить:

- Я не претендую на ваше внимание, нубит Анита. Однако не могу не признать вашей экзотичной внешней привлекательности, усиленной вашим весьма своеобразным характером, острым умом и просто сбивающим с ног очарованием вкупе с непосредственностью ребенка.

- Вот слушаю вас и не знаю, то ли мне обидеться, то ли сказать спасибо, - хмыкнула она.

- Предлагаю третий вариант, - он поднял на нее сияющий изумрудный взгляд и предложил руку, - идемте завтракать.

- Ладно, идемте, - рассмеялась она, вкладывая свою руку в его.

Теплая улыбка появляется в его теплых коричневых глазах, и он негромко произносит только для нее:

- Вам не стоит опасаться меня. Мое сердце давно занято. Единственное, на что мне бы хотелось претендовать - это на вашу дружбу.

- Не так быстро, - шутливо погрозила она ему пальцем. - Хотя шанс у вас есть.

- Раз есть шанс, то я рискну, - он окинул ее быстрым взглядом. - Вчера не мог привыкнуть к вашей манере одеваться, а сегодня мне уже нравится. Очаровательно выглядите...

- Лесть не поможет, - рассмеялась она.

- Это была не лесть, - он посмотрел в ее глаза и покачал головой - она не поверила ему. - Пойдемте, Глори уже наверняка вас заждалась.

- Ох, - выдохнула Анита. - Я совсем забыла...

- Я так и подумал, - он приложил ладонь к стене, открывая потайные двери. - Так будет намного быстрее.

- Хотелось бы и мне так уметь, - вздохнула Анита, следуя за ним в открывшийся проход.

- Наденьте медальон Такеши, и это станет вам доступно, - просто произнес он.

- Нет, - твердое.

- Дело ваше, - небрежное пожатие плеч. - Мы пришли, - он снова прижал ладонь к стене, открывая выход в столовую, где за длинным столом завтракали Дайске, Даичи и Глори...

Анита вежливо пожелала всем доброго утра и приятного аппетита, после чего присоединилась к завтраку, украдкой поглядывая на одетую в белоснежную рубашку и черный бархатный жилет. Та поймала ее взгляд и подмигнула, а потом вдруг передала:

"Не советую есть то, что стоит по центру. Не смертельно, но неприятно. Даичи постарался. Он почему-то тебя невзлюбил с самого твоего первого появления в нашем мире"

"О... Спасибо, - сверкнула глазами Анита и не удержалась: - А Дайске мне никакой гадости не подстроил случаем?"

"Как догадалась?" - удивленное.

"А он может", - быстрый взгляд в сторону советника, на губах которого играет безмятежная улыбка, а вот в глазах прячутся лукавые искорки.

"Быстро ты его раскусила, - Глори скрыла улыбку за глотком сока. - Я намного дольше с ним знакома, но даже и подумать не могла, что он способен подсыпать перец в сок"

"Вот как", - чуть прищурилась Анита - у нее созрел план мести.

"А с тобой скучно не будет, - едва сдержала смех девушка и тряхнула тщательно собранными в высокий "хвост" волосами - она просекла, что нубит уже что-то задумала. - Помощь нужна?"

"Пока нет. Но если что - попрошу", - Анита мило улыбнулась присевшему рядом с ней Табиту и попросила:

- Не нальете мне сока, что-то очень пить хочется.

- Конечно, нубит Анита, - мужчина наполнил бокал и подал ей.

- Спасибо, - поблагодарила его она и повернулась к Дайске.

- Я бы хотела извиниться за вчерашнее, - она смущенно отвела глаза. - Мне правда очень жаль.

- Все в порядке, Анита, - он мягко коснулся ее руки и вдруг пожалел, что решил пошутить над ней.

- Ну раз в порядке, - сверкнула беззаботной улыбкой она и чуть наклонилась к нему, - может, ты мне поможешь выбрать что здесь вкуснее, - она подает ему свою тарелку.

- Анита... - пораженный выдох.

- Нубит Анита, - жесткое со стороны Табита, и он отбирает у нее тарелку и резко ставит ее перед ней, - не стоит этого делать.

- Но почему? - деланное удивление.

- Потому что...

- Табит, я все равно не стал бы, - Дайске усмехнулся уголком губ и открыто встретил изумрудный взгляд мужчины, в котором промелькнуло удивление - советник Темного невероятно сильно изменился.

- А в чем собственно проблема? - сделала круглые глаза Анита.

- В помолвке, - прямо ответил Табит. - Если вы позволите акелдамскому воину в присутствии свидетеля накормить себя, то вы будете помолвлены с ним.

- Это какая-то местная традиция? - похлопала она ресницами, отвлекая внимание и быстро подменила бокал Дайске на свой.

- Это очень древняя традиция, нубит Анита, - ровно произнес Табит, заметивший ее манипуляции с бокалами, но не прокомментировавший это. - Можете быть уверены, - он улыбнулся мальчишеской улыбкой чуть лукавой и совершенно неотразимой, наблюдая за тем, как Дайске подносит к губам бокал, который подменила девушка, - что никто не сможет поймать вас в плен традиций, если я буду рядом.

- Спасибо, - мгновенно посерьезнела Анита и благодарно посмотрела на Табита, что только коротко ей кивнул и глазами указал на советника Темного Императора, что умудрился залпом выпить большую половину бокала и теперь пытался отдышаться, судорожно хватая ртом воздух, который наоборот только усиливал жжение.

- Что-то произошло? - мило поинтересовалась Анита. - Ты съел что-то слишком острое? Может налить тебе сока? - она потянулась за кувшином, краем глаза наблюдая, как на лице мужчины проносится вся возможная гамма эмоций - он недоверия до осознания того, что его переиграли.

- Анита... - пораженный выдох.

- Так налить тебе еще сока? - ее голос как мед, а в глазах сверкает лукавство.

- Нет, спасибо, - прохрипел он и взял протянутый Табитом бокал, благодарно кивнул, сделал несколько больших глотков и... размытой тенью выскочил из столовой.

- Ой, что это с ним? - округлила глаза Анита и покосилась на уже открыто рассмеявшегося Табита.

- На дне кувшина концентрация остроты намного больше, - просветил он ее, весело поблескивая шоколадными глазами.

- Ох, - только и сказала девушка, переглянулась с Глори и вместе с ней рассмеялась.

Даичи внимательно посмотрел на хохочущих девушек, вздохнул и криво усмехнулся:

- Спелись. И когда только успели? - он перевел взгляд на открыто забавляющегося происходящим Табита, вздохнул, поднялся и снял со стола два блюда, что выглядели особо аппетитно. - Это не съедобно, - произнес он и отнес их на буфет.

- Умно, - хмыкнул Табит.

- Разумно, - поправила его Глори.

- Страшно? - рассмеялась Анита.

- Скорее стремно, - произнес вернувшийся Дайске. - Не так ли, Даичи, - насмешливая улыбка. - Напомни-ка мне, что ты туда подсыпал.

- Что уже не хочешь от нее избавиться? - Даичи вспылил. - И чем она тебя так приворожила? Хотя зачем гадать, и так все ясно, - презрительный взгляд. - Неужели так хороша в постели, что ты...

- Замолчи! - Табит резко поднялся на ноги и спустя один короткий миг оказался рядом с Даичи. - "Молчи, идиот! Не дорога своя жизнь, подумай про Глори!" - буквально вбил он в голову мужчины, что резко побледнел и перевел взгляд на застывшую в кресле нубит.

Даичи даже дышать перестал, встретившись с абсолютно алым взглядом девушки, что медленно поднялась на ноги и так же медленно подошла к нему.

- Повторите, - холодно потребовала она.

- Анита, не надо, - Дайске решительно встал между ней и другом. - Он глупость сболтнул. Мозги я ему потом вправлю. После бала. А пока он нужен Такеши в целости и сохранности.

- Нубит, Анита, - успокаивающий голос, и на ее плечи осторожно легли руки, - прошу вас успокоиться. Сконцентрируйтесь на дыхании, это поможет обуздать ярость.

- Табит, я не собираюсь слетать с катушек, - Анита успокаивающе коснулась его руки и заглянула через плечо в его изумрудные глаза.

- У вас радужка алая, - просто ответил он, готовый в любой момент удержать ее.

- Я просто разозлилась, - она невесело усмехнулась уголком губ, - но срываться пока не собираюсь.

- Да? - недоверчиво-скептичное.

- Да, она не сорвется, - Дайске улыбнулся Аните. - Только не из-за такой мелочи. Ведь правда же, шерити? Подумаешь какой-то идиот с головой не дружит...

- Политик, - фыркнула девушка.

- Именно, - кивнул он.

- Дайске... - она выгнула бровь.

- Его Глори любит, - едва слышно шепнул мужчина.

- Политик, - повторила Анита и вздохнула.

- Анита, - Глори отодвинула в сторону Дайске и посмотрела сверху вниз во все еще алые глаза нубит, - пожалуйста...

Анита удивленно моргнула - Глори оказалась намного выше ее, но была, в отличие от женщин Тахиры, стройной и носила брюки. Однако она не успела ничего сказать, как Даичи легко передвинул Глори себе за спину и решительно шагнул вперед.

- Что именно вы хотите, чтобы я повторил? - он твердо встретил взгляд алых глаз нубит.

- Что же ты творишь, - Табит наградил мужчину злым взглядом и вдруг резко притянул к себе Аниту и заключил ее в железные объятья. - Такеши тебя за такое по головке не погладит!

- Прав был Исао, - Даичи вглядывался в лицо Аниты и чеканил каждое слово, - нужно было таки убить ее пока у нас была такая возможность. У нас и без нее головной боли хватает. А тут еще, - он выругался.

- Исао пытался тебя убить? - тихо и потрясенно спросил Табит и даже перешел на "ты" от потрясения. Воздушный Властелин был невероятно сильным и умелым воином, но вот его цель стояла тут и была невредима - это граничило с фантастикой.

- Было дело, - Анита заглянула в его пораженно распахнутые глаза. - Он за мной сначала убийц отправлял, а потом и сам пришел.

- И кто тебе помог? - едва слышное.

- В смысле?

- Помог справиться с ним.

- Никто, - она чуть нахмурилась, а ее глаза приобрели свой обычный серо-голубой оттенок.

- Но как же тогда...

- Ты действительно хочешь знать? - немного насмешливо спросила она.

- Да что там знать, - фыркнул Даичи. - Их вместе телепортировали на ночную сторону Кайтоны прямо к воротам Храма. А там в пище сладкий яд. Так что, - многозначительная такая ухмылка. - А Исао при всей его жесткости никогда не тронет женщину, с которой забавлялся.

Анита дернулась, попыталась глубоко вдохнуть, но ярость поднялась обжигающей волной и затопила ее полностью...

Первый ее рывок Табит сдержал, поразившись откуда в таком маленьком и хрупком теле столько силы, а потом даже не успел понять, что она сделала - сокрушительная боль, и он уже летит на пол, с отчаянием понимая, что она сорвалась и ему придется ее успокоить так или иначе...

Никто не понял, что произошло: миг и Анита уже свободна. Табит летит по воздуху и жестко падает на пол, и он, сильный и опытный воин, не может мгновенно вскочить, оглушенный болью. Глори, затянутая в био-броню встает на дороге нубит, чьи волосы сейчас белее снега, а в глазах пылает адское пламя. Но она понимает, что ей не остановить Аниту, что уже наносит стремительный удар. Осознание, что это конец, ярко вспыхивает у нее в голове, но она не сожалеет, она надеется, что сможет выиграть хоть несколько драгоценных мгновений, так необходимых Табиту, чтобы придти в себя и удержать нубит от убийства Даичи, без которого она не мыслит собственной жизни.

Проклятье срывается с губ Дайске, он прыжком сбивает Глори на пол и откатывается с ней в сторону - его броня с трудом выдерживает удар по касательной, предназначенный девушке.

- Пусти! - Глори пытается вырваться, но он крепко удерживает ее.

- Нет, - хрипло выдыхает он. - Она убьет тебя.

- Она убьет его! - полный боли крик Глори.

- Мне жаль, - тихо произносит мужчина, продолжая прижимать к к полу девушку, по щекам которой текут слезы. - Не смотри...

Но она не может не смотреть - ее голова повернута в сторону любимого, а в глазах вселенское отчаяние. Она видит, как нубит нападает на Даичи, и понимает, что у того нет шансов противостоять подобной скорости. Такую скорость она видела лишь однажды, еще ребенком, когда Шигео противостоял слетевшему с нарезки Табиту...

Чудовищный удар Аниты проваливается в пустоту, Даичи легко уходит от него с довольной улыбкой на губах и отвечает... Удивление примораживает всех к месту: как такое может быть?

Они кружат, обмениваясь ударами, но ни один из них не попадает в цель. Ярость в груди девушки клокочет, рвется наружу, ведет ее. Скорость и сила уже за гранью возможностей - любой удар может стать последним... Прыжок и удар - и снова мимо, уклониться, отвести в сторону и скользнуть к нему прямо на удар, но чуть в сторону и нанести свой. Она вкладывает в этот удар всю себя и чувствует, что попала - мужчина отлетает, но мгновенно вскакивает на ноги.

- Неплохо, - со смехом выдыхает он и бросается на нее размытой тенью.

И снова начинается этот танец теней, где непонятно вообще ничего - их контуры размываются, движение расплываются... но вот уже Анита летит на пол, но так же вскакивает, буквально вся пылая яростью, а в ее белоснежных волосах появляется черная, как ночь, прядь...

Они стоят друг напротив друга, и напряжение между ними настолько велико, что кажется сейчас сам воздух воспламенится.

- Хм, а это уже интересно, - вдруг становится задумчивым Даичи. - Но тебе и это не поможет, - насмешливый смех. - Времени не хватит.

Глаза Аниты превращаются в полностью алые провалы, в которых полыхает огонь, а еще несколько прядей волос стремительно начинают темнеть. Она уже готова броситься на него, когда двери открываются, и раздается пораженное:

- Что тут, к фоморам, происходит?!

Звук открывшихся дверей не услышал никто, но вот пораженное восклицание, произнесенное чуть хрипловатым мужским голосом, заставляет повернуть голову всех.

Удивление, недоверие, шок: в дверях стоит Даичи и с ужасом смотрит на самого себя.

- Какого фомора?! - вырывается у него.

Его двойник смеется, и вот уже на его месте появляется совершенно другой человек: длинные платиновые волосы шелком стелятся по белоснежной броне, расчерченной черным, его полные клубящейся тьмы глаза насмешливо блестят, а губы изгибаются в улыбке.

- Эребус! - выдыхает Анита.

Ее глаза, уже давно полностью кроваво-красные, вспыхивают необычайно ярко, пряди волос взлетают вверх, как от порыва ветра, и уже опускаются на матово-черную с красноватыми линиями броню идеально ровными черно-белыми прядями, а на лице справа проступают черные линии замысловатой татуировки.

- Жнец, - Эребус перестает улыбаться. - Ну надо же. Впрочем, - он усмехается уголком рта, - теперь я вам точно не завидую, - мужчина грациозным движением откидывает в сторону волосы и улыбается, встретившись с пылающим неукротимой яростью глазами нубит. Его глаза вспыхивают, и он посылает в ее сторону невероятно мощную волну соблазна, но девушка никак не реагирует, только ее глаза загораются еще ярче, а тело бросается вперед с такой скоростью, что он не успевает отреагировать.

Удар... ее пальцы в перчатках брони врезаются ему в грудь... Он отшатывается... алая кровь течет по белому... Эребус уходит от следующей атаки, отпрыгивая далеко назад.

- Увидимся еще, маленький жнец, - на его четко очерченных губах кровь. - Если выживешь, - бросает он напоследок и исчезает за долю секунды до того, как его настигает ее удар...

В повисшей тишине слышен только хриплый звук дыхания Аниты, что стоит там же, где ее застигло исчезновение противника. Ее глаза смотрят в никуда, все мышцы напряжены, руки опущены, а с пальцев, заканчивающихся острыми когтями, на пол капает кровь...

Табит бросает предупредительный взгляд на Дайске, что все еще удерживает Глори, и Даичи, потрясенно замершего в дверях, а затем быстро, но невероятно плавно перемещается к нубит. Он понимает, что рискует, но другого выхода у него просто нет - если она не успокоится, то не только он погибнет, может погибнуть вся планета.

Мужчина осторожно останавливается прямо перед ней:

- Анита, - мягкий, полный покоя голос.

Она поднимает на него взгляд совершенно алых глаз, и от их выражения у него перехватывает дыхание.

- Больно, - едва слышное, и прозрачная слеза медленно течет по ее щеке.

- Анита, - его руки осторожно опускаются на ее плечи.

- Больно... - девушка делает шаг, и ее руки ложатся ему на грудь, но на пальцах уже нет когтей. - Как же больно... - она прислоняется лбом к нему.

- Дыши, - он заключает ее в объятья, буквально кожей ощущая, идущие от нее волны боли - Эребус ошибся, ее мутация не завершена и проходит именно сейчас, и еще неизвестно сможет ли она ее перенести...

Сквозь разрывающую на части боль Анита чувствует теплые объятья, что несут в себе поддержку и покой, слышит мягкий, успокаивающий голос, что просит ее дышать и шепчет, что она сильная и сможет все выдержать.

"Все верно, Ани, - ласково выдыхает Рунихера, наполняя ее теплом. - Слушай его, тенши, делай, как он говорит, а я тебе помогу"

"Ру, - слезы бегут из ее глаз, - мне так больно..."

"Потерпи, совсем немного осталось, - она чувствует его нежное прикосновение. - Закрой глаза, расслабься, пусть боль течет сквозь тебя. Давай же, Ани, я всегда с тобой, всегда рядом. Я люблю тебя"

"И я люблю тебя", - она пытается дышать медленно и глубоко, но все еще срывается на частые и хриплые вдохи.

"Вот так, борись, тенши, - его улыбка придает ей сил. - Слушай голос Табита, следуй ему, а я ускорю переход"

"Хорошо"

"Моя малышка"

Тепло затапливает ее, и она уже отчетливо слышит голос Табита.

- Анита, дыши, - настойчиво повторяет он, - дыши.

И она старается выровнять дыхание.

- Вот так, вдох, выдох, - его ведет его мягкий голос. - Расслабься и дыши. Дыши медленно.

Очередная волна боли заставляет ее задержать дыхание. Она слышит, как короткое проклятье срывается с губ мужчины, он крепче прижимает ее к себе одной рукой, а второй начинает осторожно поглаживать ее спину успокаивающими круговыми движениями.

- Ну же, Анита, - умоляет он, - дыши.

Она начинает снова дышать, борясь за каждый вдох.

- Вот так, молодец, - его голос приносит облегчение. - Медленно. Вдох, выдох. Расслабься. Представь, как боль течет сквозь тебя и уходит с каждым выдохом.

Она знакома с такой методикой и легко следует ей. Ее тело расслабляется, дыхание выравнивается, постепенно она отстраняется от чудовищной, разрывающей на части боли, концентрируется на дыхании.

- Ты умница, - она слышит улыбку и бездну облегчения в его словах.

Следующая волна боли проходит сквозь нее, но она лишь на миг задерживает дыхание, а потом вновь размерено дышит.

- Да, вот так, шерити, - ее волос касаются его губы.

"Уже почти все, Ани, - успокаивающе шепчет неф. - Будет еще один приступ боли. Мне жаль, тенши"

"Ничего, Ру, я выдержу", - отвечает она.

"Я и не сомневаюсь"

Он снова затопил ее теплом за миг до того, как сокрушающая боль ворвалась буквально в каждую клеточку ее тела. Но она готова к ней и просто позволяет ей пройти сквозь нее.

"Вот и все, Ани, - голос Разрушителя невероятно уставший. - Ты выдержала"

"Мы выдержали", - поправляет его она.

Тихий смех нефа и полное любви:

"С тобой никто не сравнится. А теперь открывай глаза, только очень медленно, они могут быть слишком чувствительными"

Он уходит, и она понимает, что ему необходим отдых, ему необходимо восстановить силы, так же как понимает, что без него она не выжила бы.

Девушка глубоко вдыхает и медленно открывает глаза, давая себе время привыкнуть к яркости света.

- Анита? - в голосе обнимающего ее мужчины мягкий вопрос.

- Спасибо, Табит, - она поднимает голову и встречает его изумрудный взгляд.

Облегченный выдох, и он сжимает ее в объятьях:

- Как же ты меня напугала, шерити.

- Извини, я не хотела, - легкая, чуть смущенная улыбка касается ее губ.

- Ничего, - он тепло улыбается ей. - Главное, что все позади. Ну почти все, - добавляет он, чуть прищурившись, разглядывая ее. - Хотя и такая ты очень красива.

- Я что изменилась? - полное удивления.

- Ну ты даешь, тенши, - тихий смех. - Мутировала в жнеца и хочешь остаться такой же.

- Опиши, - непослушными губами попросила она.

- Может, лучше зеркало?

- Я боюсь, - тихое.

- Не стоит, - ленивая улыбка. - Но раз просила, шерити, опишу. Волосы у тебя ровные, черно-белые через прядь, - он провел рукой по ее волосам. - Красиво смотрится. Глаза теперь как у Такеши, - он подмигнул, - красная радужка, черный зрачок.

- Ой, - расширила она глаза, и он рассмеялся.

- От удивления значок как у кошки стал вертикальным.

- Ох...

- Впрочем, это поясняет твои когти.

Анита уставилась на свои руки, затянутые в перчатки черной матовой брони.

- Какие когти?

- Опасные, - еще одна улыбка. - Ты ими неплохо так Эребуса достала. Ладно, с когтями потом разберешься, но оружие они отличное.

- Что еще?

- Татуировка, - он мягко провел пальцем от виска вниз до самого ворота ее брони. - Тонкая черная вязь древних символов. Действительно изящная и красивая. Это своего рода предупреждение окружающим, что ты жнец и злить тебя не стоит.

- Это навсегда? - тихое.

- В этой форме да, - и мягко добавил, когда она спряталась шелковистыми прядями волос. - Тебе правда идет, шерити.

Девушка только вздохнула, а мужчина взял ее за руку и подвел к большому зеркалу, что занимало практически пол стены.

- Не веришь - посмотри сама.

Любопытство перевесило, глубоко вздохнув, Анита подняла взгляд на свое отражение и застыла: это была и она, и не она. Волосы, глаза, изящная черная татуировка - все было так, как он и описывал. Но еще немного изменились черты ее лица - стали утонченнее и, в то же время, приобрели легкий налет хищности. Но это ей шло, как шла в целом и вся ее новая внешность. Да, она была непривычна, но вполне гармонична.

- Не все так страшно, - облегченно выдохнула Анита.

- Ох, шерити, - рассмеялся Табит.

А она повернулась к нему и спросила:

- Ты что-то сказал про эту форму. Что ты имел в виду?

Мужчина на миг задумался, как правильно ей все объяснить, а потом произнес:

- Как у носителя у тебя есть иная форма. Так? - она кивнула, и он продолжил: - Так вот, как у жнеца тоже.

- Хочешь сказать, что я могу вернуться к своей обычной внешности?

- Если хочешь, - подтвердил он.

- Как?

- А как ты меняешься, чтобы принять форму носителя?

- Просто активирую броню.

- Хм... да, тут так не получится, - задумчиво произнес он.

- Так что мне делать? - хрипловатый вопрос.

- Ты и правда хочешь измениться обратно?

- Да.

- Это может быть сложно, - чуть поморщился он. - Может лучше позже?

- Я хочу попытаться сейчас, - твердое, а в глазах просьба.

- Ты знакома с медитацией? - со вздохом спросил он.

- Да, - кивнула Анита, а мужчина облегченно перевел дух.

- Тогда будет проще, - он ободряюще ей подмигнул. - Закрой глаза, - девушка мгновенно послушалась. - А теперь представь себя в месте, где тебе нравится больше всего. Что это?

- Пляж, - мечтательная улыбка появилась на ее губах. - Теплое солнце, золотой песок, ласковое море, легкий бриз.

- Хорошо, - довольно кивнул он, отмечая, что она выбрала не город, не дворец, не бал, а природу. - А теперь представь себя там. Представь до мелочей. Концентрируйся на дыхании и представляй. Что ты чувствуешь?

- Покой, умиротворение, легкость.

- Отлично. Дыши глубже. А теперь увидь себя там такой как ты есть. Свою природную внешность. Сконцентрируйся на этом, - он удивленно заметил, как ее внешность стала стремительно меняться, возвращаясь к изначальной, и улыбнулся - она умела управлять собой так, как иные не могут научиться и за десятилетия. - Запомни эти ощущения. В будущем это может тебе еще понадобиться. А теперь открывай глаза.

Анита подняла на него взгляд серо-голубых глаз и, сглотнув, с надеждой спросила:

- Вышло?

Табит только чуть заметно улыбнулся и повернул ее к зеркалу:

- У тебя все отлично вышло, шерити.

Девушка посмотрела в зеркало и вздохнула - да это была она, но все же черты ее лица остались чуть утонченнее. Это было едва уловимое, но все же изменение.

- Что тебя расстроило? - едва слышно спросил мужчина.

Она только неопределенно пожала плечами, а в ее глазах мелькнула грусть.

- Анита, - он развернул ее и заглянул в ее глаза. - Только единицы могут вернуться в свою природную форму после мутации, - его голос был невероятно серьезен. - И все же некоторые изменения необратимы, шерити.

Она только вздохнула и грустно улыбнулась ему.

- Не грусти, ты стала еще красивее, - он нежно коснулся ее щеки. - Еще немного откормить, и станешь совсем красавицей, - лукаво сверкнул он улыбкой.

Девушка фыркнула и шутливо ткнула его в грудь кулаком.

- Ну вот ты и стала сама собой, - рассмеялся мужчина.

- Спасибо, Табит, - она обняла его и, поднявшись на носочки, поцеловала в щеку.

- Пожалуйста, шерити, - он взъерошил ей волосы так, как это всегда делал ее брат, и тоска промелькнула в ее глазах.

Мужчина украдкой вздохнул - этот взгляд был ему знаком, слишком хорошо знаком. Она тосковала по дому. Он ничего не сказал ей, только мысленно попросил Богов избавить его друга от той боли, что жила в его сердце с того момента, как его любимая вернулась в свой мир...

- Что здесь произошло? - почувствовав, что гроза миновала, задал вопрос Даичи, прижимая к себе Глори, что отчаянно цеплялась за него.

Табит повернулся к нему и облегченно вздохнул - его откровенно порадовало, что тот Даичи, с которым они завтракали, и который вел себя просто отвратительно, оказался ненастоящим.

- Здесь был Эребус, - голос Табита звучал ровно и спокойно. - Он выглядел как ты и спровоцировал нубит Аниту, подтолкнул ее к срыву. Вот только он не ожидал, что это приведет к завершению ее мутации. Как и не ожидал, что она станет жнецом.

- Боги, - выдохнул Даичи и перевел напряженный взгляд на Аниту.

- Давай без глупостей, - жестко произнес Дайске и резко шагнул к другу, заметив, что тот потянулся к оружию. - Все обошлось, - он поморщится от боли в поврежденных ребрах, отозвавшихся на его стремительное движение.

- Ты хоть представляешь... - начал Даичи, но Дайске его перебил.

- Да.

- Да? - скептичное и еще один настороженный взгляд в сторону нубит.

- Будь другом, заткнись, а, - жестко выдал Дайске, который никогда ранее не позволял себе быть резким, всегда оставаясь дипломатом до мозга костей.

- Кто ты такой? - Даичи направил на мужчину пистолет и оттолкнул себе за спину Глори.

- Ты что творишь? - рыкнул Дайске и витиевато выругался.

- С этими древними технологиями Хранителей... - начал в напряженной тишине Даичи, но его прервал смех. Мужчина моргнул и уставился на смеющуюся нубит.

- Это уже чистая паранойя, - произнесла она и уже хотела сделать шаг в его сторону, как он выхватил второй пистолет и навел на нее.

- Стой, где стоишь, жнец, - резко произнес он и его глаза угрожающе сузились.

- Даичи, - тихо ахнула Глори, - что ты творишь?

Тут уже не выдержал Табит - грозный рык вырвался из его груди, волна прошла по его телу, меняя одежду на подобие брони, что была на Эребусе, но только невероятно темного зеленого цвета с изумрудными проблесками, в волосах появились отливающие изумрудным пряди, а глаза полыхнули яростью. Даичи выругался, оказавшись под прицелом этих страшных глаз, где изумрудный огонь полностью поглотил все.

- Табит, - Анита скользящим движением оказалась на его пути и уперлась ему в грудь руками, спокойно встречая его взгляд, потом повернула голову и посмотрела на побледневшего Даичи: - Может, просто сядем и поговорим? - ее мягкий голос успокаивающей волной прошелся по комнате.

- Разумное предложение, - медленно выдохнул Табит и уже обращаясь к Даичи произнес: - Опусти оружие, парень, пока опять чего не произошло.

Напряженный миг ожидания, а потом Даичи убирает пистолеты, но смотрит при этом только на Табита и Аниту, поэтому пропускает удар в челюсть от Дайске.

- Какого фомора, Дайске? - мужчина вытирает кровь, выступившую в уголке губ, и сверлит глазами друга.

- Вот и разобрались с тем, кто я такой, - фыркает в ответ тот и, как ни в чем не бывало, возвращается за стол, подхватив по дороге из бара бутылку восстанавливающей жидкости.

- Детский сад, вторая четверть, - качает головой Анита и увлекает за собой к столу посмеивающегося Табита.

Глори смотрит на любимого с грустью и неодобрительно качает головой, а потом поворачивается чтобы уйти, но он не дает ей этого. Шаг, и его руки обвиваются вокруг нее, в его глазах боль:

- Не бросай меня, - его срывающийся шепот едва слышен.

- Глупый, - она нежно проводит по его щеке, осторожно целует. - Пойдем, ты ведь еще не завтракал.

Он позволяет ей усадить себя, но не дает уйти и, не обращая ни на кого внимания, усаживает себе на колени.

- Даичи, - полное упрека. - Отпусти.

Он отрицательно качает головой, а его глаза умоляют сильнее любых слов.

Табит многозначительно хмыкает, поднимается, переставляет стул Глори так, что он касается стула Даичи, понимающе им подмигивает и возвращается на свое место.

- Не знаю кто и как, а я чертовки голодна, - прерывает затянувшееся молчание Анита и начинает накладывать еду на свою тарелку.

- Неудивительно, - тихо рассмеялся Табит, окончательно разрядив атмосферу. - Мутация отбирает уйму энергии и сил. То, что вы еще на ногах, нубит Анита, сродни фантастике.

- Табит, - девушка резко поворачивается к нему - в глазах непонимание, боль и упрек.

- Я все понял, шерити, - он протягивает ей бокал. - Обычная восстанавливающая жидкость, пей Анита.

Радостная улыбка появляется на ее губах:

- Спасибо, - она берет бокал и начинает пить.

Он кивает ей, давая понять, что знает за что она говорит ему спасибо, за он и так осознает, что попытка вернуться к официальному общению все равно бы провалилась - он бы долго не выдержал. Эта невероятная девушка при всей ее силе вызывала у него неудержимое желание защищать ее.

- Это лучше не ешь, - Табит не дал Аните потянуться за каким-то экзотическим фруктом. - На вид красивый, а на вкус редкая гадость, - он улыбнулся и положил ей на тарелку несколько персиков. - Я с Кайтоны, и у нас таких дурацких традиций нет, - фыркнул он в ответ на потрясенные взгляды Дайске и Даичи.

Анита посмотрела на них и рассмеялась:

- Точно, дурацкая традиция, особенно если я не знакома со здешней кухней.

Глори рассеянно улыбнулась и принялась за еду, совершенно не обращая внимания на то, что Даичи успел поменять их тарелки и теперь заворожено смотрел на то, как она ест.

Анита нахмурилась, но Табит сжал ее руку и только чуть заметно отрицательно покачал головой, призывая ее к молчанию.

- Действительно гадость, - скривилась Глори, откусив кусочек яркого фрукта.

- Разве? - удивился Даичи. - Дай попробовать, - она протянула ему кусочек, и он взял его прямо из ее рук, нежно коснувшись губами ее пальцев.

Мужчина прожевал и проглотил фрукт, абсолютно не чувствуя его вкуса.

- Из твоих рук вкусно все, - едва слышно прошептал он, и глаза девушки расширились - она бросила взгляд на тарелку и осознала, что он сделал.

- Даичи, - потрясенно выдохнула Глори.

- Похоже, кое-кто попался, - весело протянул Дайске.

Глори смутилась и залилась краской.

- Ты согласна? - полным надежды голосом спросил Даичи.

- Только если это останется в тайне, - она подняла на него взгляд. - Ты ведь понимаешь почему.

- Да, - короткое, и он протягивает ей ломтик персика.

- Хорошо, - отвечает она и откусывает кусочек.

- И почему это тайна? - удивляется Дайске, озвучивая вопрос, что появился и у Аниты.

- Спроси у Такеши, - пожимает плечами Даичи, а Табит только загадочно улыбается.

- Ладно, тайна, так тайна, - Дайске салютует им бокалом. - И все же, поздравляю.

- Спасибо, - тепло улыбается Глори, а Даичи только кивает.

- И как тебе теперь местные традиции, шерити? - негромко спрашивает Табит Аниту.

- Романтично, - отвечает та и уже обращаясь к Даичи и Глори произносит: - Поздравляю.

- Спасибо, - искренне откликается девушка и даже Даичи улыбается.

Несколько минут проходит в молчании и вдруг Даичи, задумчиво наблюдающий за Анитой, спрашивает:

- Табит, может, ты ошибся, и нубит Анита не жнец?

- Она жнец, Даичи. Нет никакой ошибки, - отвечает тот.

- Но она так рассудительна и спокойна, - потрясенное.

Тихий довольный смех был ему ответом.

- А что не так с моим поведением? - удивляется девушка.

- Все так, шерити, - Табит касается ее руки. - Просто у тебя поразительная воля и самоконтроль. Вот и весь ответ.

- Ладно, зайдем с другой стороны, - вздыхает она, все еще ничего не понимая. - А кто такой жнец?

Тишина повисла за столом такая, что казалось ее можно резать ножом. Дайске так и застыл, не донеся до рта бокал, а Глори вдруг весело рассмеялась.

- Вот оно как, - Табит усмехнулся. - Так ты ничего не знаешь?

- Абсолютно ничего, - подтвердила Анита.

- Тогда твоей выдержке вообще памятник ставить надо, - Глори посмотрела на ошарашенного любимого и снова рассмеялась.

- Это же надо, - потрясенно произнес Даичи. - Новорожденный жнец, что ничего не знает и не понимает того, что с ним происходит, не знает как и что контролировать, прекрасно держит себя в руках.

- Анита, - Дайске поставил бокал на стол и хрипло произнес: - Скажи, что ты снова пошутила.

- Ты о чем? - перевела на него взгляд девушка.

- Боги! - ахнул он. - Ты не шутишь.

Она отрицательно покачала головой и посмотрела на сидящего рядом Табита.

- Я что-то не то сказала?

- Шерити, в это сложно поверить, - он задумчиво покачал головой, а потом усмехнулся. - Тогда откуда ты знакома с медитацией?

- Я с детства занимаюсь боевыми искусствами, - просто ответила она. - Тренер научил, чтобы я могла лучше себя контролировать.

- Вот как, - он улыбнулся. - Это интересно...

- Так кто мне скажет, что такого страшного в этом жнеце? - она обвела взглядом все и снова посмотрела на Табита. - Пожалуйста, - попросила его она.

- Как бы попроще объяснить, - вздохнул он.

- Давай как есть, - криво улыбнулась она, понимая, что он пытается смягчить то, что ей необходимо знать.

- Ладно, - тихий вздох. - Жнец - это самое непредсказуемое, агрессивное, яростное и жестокое существо, - он посмотрел на нее, отмечая, что она продолжает внимательно слушать, и уже более спокойно продолжил: - Жнецы встречаются чрезвычайно редко. Да и немногие из них в состоянии пережить окончательную мутацию и обуздать себя. Чаще всего они начинают слетать с нарезки и погибают, уничтожив перед этим все, что было рядом.

- Жнец - это что-то типа впавшего в ярость берсерка? - уточнила она.

- Иногда и так, - согласился мужчина, - но жнец это намного больше. Все зависит от потенциала конкретного жнеца. Слетевший с нарезки жнец в ярости может уничтожить практически все, что угодно, даже целую планету, а возможно, и не одну.

- Ох... - только и выдохнула Анита. - Получается, я как граната с вытянутой чекой... только планетарного масштаба.

- Мне жаль, шерити, - Табит накрыл ее ладонь своей и чуть сжал. - Я думал, ты все понимаешь. Эребус ведь сбежал сразу, как только понял всю глубину твоей ярости. А еще ты не удивилась, когда тебя называли жнецом - и он, и мы.

Девушка задумчиво посмотрела в его глаза и прямо спросила:

- Почему ты не убил меня тогда?

- Ты не нападала, - тихо ответил он.

- А если бы напала, убил бы?

- Да, - откровенно ответил он и сглотнул, но глаз не отвел.

- Пообещай, что убьешь, если я сорвусь, - твердо произнесла она, удерживая его взгляд.

Мужчина пораженно смотрел в ее глаза: она осознала всю свою опасность для мира и приняла решение, сложное решение, что редко кто мог принять, приняла его холодно и взвешенно. В его груди разлилось восхищение - она была невероятно сильной.

- Обещаю, что убью, если ты пройдешь точку невозврата, - спокойно произнес он.

Она благодарно кивнула и тепло ему улыбнулась:

- Спасибо, Табит, - а потом под совершенно растерянными взглядами, невозмутимо вернулась к своему завтраку.

- Браво, шерити, - шепнул Табит и залпом допил сок из своего бокала, а потом аккуратно поставил тот на стол. Вот теперь он полностью понимал своего друга, что полюбил эту невероятную девушку, едва заглянув в ее глаза. Теперь он понимал, что того привлекла не красота, не экзотичность, а именно ее невероятная внутренняя сила.

Первым из-за стола поднялся Даичи, с сожалением посмотрел на Глори, которая понимающе улыбнулась и кивнула ему, а затем он повернулся к Дайске.

- Ты вообще в курсе, что до прибытия первых гостей осталось меньше часа? - немного ехидно поинтересовался мужчина.

- Я успею, - отрезал Дайске.

- Ну-ну, - насмешливо протянул Даичи. - Зал-то еще в полном беспорядке. За этими строителями нужен глаз да глаз.

Дайске вполголоса выругался, пробормотал извинения и бегом покинул столовую.

- Вынужден вас оставить. Дела, - Даичи чуть склонил голову. - Но я пришлю несколько человек, чтобы они составили вам компанию, нубит Анита.

Девушка замерла, а на ее щеке начала проступать татуировка. Ярость поднималась в ней - он хотел превратить ее в пленницу.

- Остыть, Даичи, - резко хлестнул голос Табита. - Ты нарываешься на хорошую трепку. Меня пока останавливает только то, что сейчас ты очень нужен Такеши. А вот после бала мы с тобой проведем некоторое временя на арене. Надо бы вбить в тебя немного здравого смысла.

- Посмотри на нее, - твердо произнес мужчина, указывая на Аниту. - Маленькая провокация, и все - жнец рвется из нее. Она нестабильна.

- Она стабильна больше, чем жнец, которому минула уже сотня, - рыкнул Табит, краем глаза отметив, что девушка уже взяла себя в руки, и татуировка полностью исчезла с ее лица.

- Даичи, - спокойный мелодичный голос нубит подействовал на мужчину подобно удару - он вздрогнул и перевел на нее взгляд. - Табит будет со мной рядом. И так, или иначе он сможет меня остановить в случае чего. Это он обещал.

Советник Темного Императора стиснул руки в кулаки и медленно выдохнул - она была права: дав слово, Табит сдержит его.

- Хорошего вам дня, - бросил он и вышел.

Как бы то ни было, он собирался найти Такеши и доложить ему, что на его территории сейчас находится жнец. Да и о визите Эребуса Императору также следовало знать.

- Анита, прошу, не злись на него, - Глори тихо вздохнула и попытала улыбнуться. - Он только недавно стал носителем, и еще не привык... - она развела руками. - Ну, ты понимаешь.

- Да, - кивнула нубит. - Слишком яркие и сильные эмоции. С ними трудно справляться. Я помню, - она открыто улыбнулась. - Я не сержусь.

Табит хмыкнул, но под взглядом серо-голубых глаз промолчал, лишь в очередной раз восхитился девушкой, что не стала напоминать о том, что сама не так давно стала носителем, а затем стремительно мутировала, причем завершила мутацию в невероятно короткие сроки, настолько короткие, что он ни за что бы не поверил, если бы сам ее не встретил.

Он немного отвлекся на собственные мысли и услышал лишь окончание разговора девушек, что уже с улыбкой болтали друг с другом.

- Давай, я отведу тебя в электронную библиотеку, - предложила Глори, доставая ксей и чуть заметно хмурясь: Такеши просил ее срочно вернуться в центр управления и снова проверить и оптимизировать защиты. - Там ты сможешь найти нужную тебе информацию.

- Спасибо, Глори, - искренне поблагодарила Анита и кивнула в сторону ксея. - Работа?

- Да, - Глори была очень рада встретить девушку, что понимала ее увлечение, поддерживала желание работать, а еще даже и не пыталась читать нотаций или отговаривать, убеждая, что она занимается не женским делом.

- Тогда иди, а в библиотеку меня Табит проводит, - понимающе улыбнулась нубит. - Табит?

- Конечно, шерити, - подтвердил он и подмигнул Глори. - Беги, я сам все покажу Аните.

- Спасибо, - просияла Глори и умчалась через еще один потайной ход.

- Так значит библиотека, - мужчина задумчиво посмотрел на сидящую рядом девушку. - Зачем, шерити?

- Хочу найти информацию о жнецах, Эребусе и еще способе попасть домой, - ответила она.

Табит на миг перестал дышать - она собиралась вернуться в свой мир. Ему не требовалось много времени, чтобы принять решение - он сделает все, чтобы Анита не нашла информацию о перемещении. Он не допустит, чтобы его друг страдал, в его жизни и так было слишком много боли.

- Тогда пойдем, - мужчина встал и протянул Аните руку. - Заодно проведу тебе небольшую экскурсию по дворцу.

Предвкушение зажглось в глазах девушки, и она доверчиво вложила свою ладонь в его. Табит мысленно выругался: она доверяла ему, а он собирался воспользоваться ее доверием...

Беглая экскурсия по дворцу убедила Аниту, что и тут ей не помешала бы карта. Дворец был восхитительным: светлым, изящным, воздушным, однако множественные переходы немного сбивали с толку. Но вот они вошли в библиотеку, и весь интерес девушки переключился на поиск информации. Она очень легко разобралась с сенсорной системой управления и уже во всю копалась в базах данных, просматривая с невероятной скоростью результаты запросов и сортируя их для дальнейшего чтения.

Табит с возрастающим удивлением следил, как порхают ее пальчики по сенсорной клавиатуре, и чуть не забыл, что должен успеть заблокировать ей доступ до информации о возможности возврата в свой мир.

- Если я тебе понадоблюсь - позови, - тихо произнес он, дождался ее рассеянного кивка и сел за другой терминал.

Но попытка ограничить поток данных на терминал Аниты провалилась. Сделать это отсюда не было никакой возможности. И тогда мужчина достал ксей и быстро отправил Глори сообщение, где четко объяснил, что ей надо сделать и даже почему. Он знал, что Глори обязана Такеши жизнью и очень к нему привязана, а значит, сделает все, чтобы уберечь его от боли.

Табит оказался прав - Глори сработала мгновенно: все запросы Аниты по поводу способов возврата домой давали только один результат "нет запрашиваемой информации".

- И тут ничего, - устало вздохнула девушка и потерла виски.

- В смысле? - переспросил мужчина.

- Еще на Тахире я искала упоминания о том, как можно вернуться в свой мир, - она грустно улыбнулась, - но нашла только упоминание о том, что это возможно только после того, как нубит исполнит свое предназначение. И все. Ничего конкретного. Ни что я должна сделать, ни как это работает. А тут и вовсе пусто.

- Прости, шерити, - тихо выдохнул он, чувствуя свою вину перед ней.

- Ну ты-то ни в чем не виноват, - она тряхнула головой и вернулась к изучению уже отложенной информации.

Табит чуть заметно поморщился - в том, что она не нашла способ, был виноват именно он, перекрывший ей доступ к нужной информации. Мужчина тихо вздохнул и горько усмехнулся: немного вины за шанс на счастье друга он переживет.

Он продолжал наблюдать за тем, как быстро просматривала Анита информацию, поражаясь скорости ее чтения и отмечая, что с каждым прочитанным документом, она мрачнела все больше. Но вот она откинулась в кресле и закрыла лицо руками. Тихий стон сорвался с ее губ.

- Шерити, - он бросился к ней, - что с тобой?

- Я чудовище, Табит, - он едва расслышал ее слова. - Я как бомба, готовая взорваться от любого неосторожного движения...

- Ты не чудовище...

- О нет, самое страшное чудовище, способное уничтожить мир, - простонала она.

- Ну, тогда добро пожаловать в клуб, - он обнял ее и шутливо взъерошил волосы. - Ты не одинока в этом. Есть еще я, Такеши, Эребус, Астарта. Поверь мне, нас довольно много, - рассмеялся он своим негромким смехом, вглядываясь в ее пораженно распахнутые глаза.

- Ты жнец? - в ее голосе было столько надежды, что он был бы и рад солгать, но это было бы слишком жестоко по отношению к ней. Ведь рано или поздно она узнает правду, и тогда ей будет намного больнее.

- Я страж, шерити.

- Страж?

- Тот, кто в состоянии справиться со жнецом, остановить его. Но наши силы имеют одинаковую природу. Я так же опасен для мира, как и ты.

- Ты тоже можешь его уничтожить? - полное недоверия.

- Да, и чуть не сделал это, - грусть и боль заполонили его глаза. - Кайтона... Я чуть не уничтожил ее. Хотя на ней и жить-то теперь невозможно, но хоть планета уцелела, - горькое.

- Прости, я не хотела причинять тебе боль...

- Ничего, шерити, - он глубоко вздохнул, загоняя своих демонов обратно.

Мужчина видел, что она теперь боится задавать вопросы, поэтому продолжил сам:

- Астарта и Эребус - Хранители. Теоретически они должны поддерживать порядок и сохранять доверенные им планеты. Но тут все непросто. Силы Хранителей настолько велики, что некоторые из них мнят себя богами и считают, что могут творить все, что им заблагорассудится. Но их главная проблема скука и усталость от долгой жизни. И именно поэтому они начинают играть в опасные игры, подталкивая других к уничтожению мира, чтобы они сами могли наконец-то уйти.

- Хочешь сказать, что они стремятся к смерти? - верно истолковала его слова девушка.

- Подсознательно да. Но не все хранители такие. Некоторые добровольно соглашаются на некоторые ограничения, если находят пару.

- Знаменитое "любовь спасет мир", - улыбнулась Анита.

- Верно, шерити, - подмигнул ей Табит. - Именно так произошло когда-то с Акелдамой. Астарта влюбилась и успокоилась. У нее даже появился ребенок, что невероятно странно для хранителей, если не сказать невозможно. Но что-то произошло, и ее любимого убили. Она отомстила, а потом сознательно приняла ограничения ради собственного ребенка и его потомков.

- Грустно. Мне жаль ее.

- Мне тоже, шерити. Однако, не обманывайся на ее счет - она та еще интриганка и манипулятор, хотя, ее все же хоть как-то можно контролировать, - усмехнулся он. - Поверь мне, она не самая приятная личность.

- А Эребус? - напряженный вопрос.

- А вот он явно пытается уничтожить мир, - и тихое: - Снова.

- Снова?

- Кайтона была его первой попыткой.

- Прости, не будем больше об этом, - она сжала его руку и, подсоединив свой ксей к терминалу, быстро загрузила в него недочитанное.

- Давай лучше выйдем в парк, - попросила она, - и ты мне расскажешь о Шигео.

- Пойдем, - легко согласился мужчина.

Он все больше привязывался к этой девушке, что так тонко чувствовала эмоции и знала когда нужно отступить, чтобы не допустить боли.

Пройдя по еще одному потайному ходу, они быстро добрались до парка. Девушка с наслаждением подставила лицо солнечным лучам и глубоко вдохнула наполненный цветочными ароматами воздух. Улыбка появилась на ее губах, а глаза засверкали предвкушением.

- Табит, - она взяла его под руку и увлекла по едва заметной тропинке вглубь парка, - так кто такой Шигео?

- В смысле? - напрягся мужчина.

- Он жнец, страж или хранитель?

- А, ты об этом, - тихо рассмеялся он. - Этого никто не знает. В этом плане он уникален.

- Как это? - от удивления она даже остановилась.

- А вот так, шерити, - он легонько щелкнул ее по носу.

Она шлепнула его по руке, и мужчина рассмеялся.

Табит всегда хотел иметь младшую сестру и вот, похоже, его желание исполнилось. Анита вела себя с ним как с братом, и это ему невероятно нравилось.

- Я попробую объяснить то, что сам не понимаю.

Они двинулись дальше по тропинке.

- Видишь ли, - он на мгновение замолчал, подбирая слова. - У Такеши есть признаки и жнеца, и стража, и хранителя. Кроме того, он носитель, но это ты и сама знаешь.

Мужчина задумался, и некоторое время они шли в молчании.

- А знаешь, шерити, - тихо произнес Табит, - Такеши еще очень молод, может позднее станет ясно кто он. Возможно у него просто есть выбор, и он еще с ним не определился. Так что время все расставит по местам.

- Стоп. А сколько ему лет? - озадаченное.

- Он старше тебя, шерити, - усмехнулся Табит.

- Я старше, чем кажусь...

- Я знаю, - лукавая улыбка.

- Знаешь? - удивленное.

- Ты слишком много знаешь и умеешь, а это приходит с определенным возрастом и полученным опытом, - он откровенно забавлялся.

- Ну ладно, - насупилась девушка.

- Когда ты так дуешься, тебе и восемнадцати не дашь, - ухмыльнулся он.

- Табит!

- Успокойся. Такеши старше тебя на три-четыре года, может больше.

- А Рэм? - она затаила дыхание.

- Так же, - веселые искорки заплясали в теплых шоколадных глазах мужчины. - Что ты еще хочешь знать?

- А сколько тебе лет, Табит?

От неожиданного вопроса он моргнул и как-то горько произнес:

- Много, шерити, очень много. Давай не будем об этом.

- Как скажешь, - согласилась девушка и только крепче сжала его руку.

- Ты удивительная, - выдохнул он и поцеловал ее в макушку. - Ну что, готова возвращаться? Что-то я проголодался.

- Я бы тоже не отказалась пообедать, - согласно кивнула она.

- Пробежимся?

- Давай, - кивнула девушка и рванула обратно. - Догоняй!

- Совсем еще девчонка, - улыбнулся Табит и последовал за ней.

Анита на полной скорости влетела в объятья Рэма и рассмеялась, когда он, даже не покачнувшись, подхватил ее и закружил.

- Я люблю тебя, тенши, - прошептал он и дал ей медленно соскользнуть по нему на землю, а затем поцеловал нежным, трепетным и полным любви поцелуем.

- Я люблю тебя, - шепнула она в ответ и снова прижалась губами к его губам.

- Готова сесть в кресло пилота истребителя? - спросил он, когда она немного отстранилась, и ласково отвел с ее лица непослушную прядь.

- Нет, - покачала головой девушка. - Я голодна.

Мужчина замер, не в силах вдохнуть, неужели она...

- Мы только завтракали, Рэм, - Табит вышел к ним, весело поблескивая глазами. - А сейчас уже время обеда.

- Обед, - тихо произнес мужчина, - ну да, конечно, - он улыбнулся, пряча за улыбкой смущение. - Пообедаешь со мной, тенши?

- Не думаю, что это хорошая идея, - многозначительно выгнул бровь Табит и уже ментально, специально для Рэма, добавил: "Ты ведь уже в курсе, что она недавно мутировата в жнеца. Так что тебе стоит потерпеть хоть пару дней. Хочешь, ходи по грани, но не переступай"

- Да, ты прав, - кивнул Рэм. - Анита, как ты смотришь на обед втроем?

- Я сейчас на любой обед смотрю позитивно, - она улыбнулась и положила голову на грудь любимому. - Единственное условие - не в столовой.

- Идите в беседку, - понимающе улыбнулся Табит. - Я организую обед туда.

- Спасибо, - тепло поблагодарила девушка.

- Идите уже, - хмыкнул он и быстро направился ко дворцу, обернулся, посмотрел на целующуюся пару и крикнул: - Я быстро.

Анита рассмеялась, а Рэм только покачал головой - он внял еще первому предупреждению и не намерен был рисковать жизнью любимой.

- Пойдем, - он взял ее за руку и повел мимо цветущих кустов к беседке...

Изящная белоснежная беседка, увитая плетущейся растительностью и буквально усыпанная небольшими полураспустившимися бутонами ярких цветов, неожиданно вынырнула из-за густой листвы деревьев и, казалось, сошла прямо сто страниц сказки, а полная тишина и покой, окружавшие ее, только усиливали волшебство момента.

- Как красиво, - выдохнула Анита и застыла, любуясь открывающейся красотой.

Рэм улыбнулся девушке и увлек ее внутрь. Они взбежали по ступенькам и окунулись в полумрак, расчерченный рассеянными лучами света, что падал как будто отовсюду и придавал непринужденной обстановке особое таинственное очарование.

Анита никак не ожидала увидеть внутри подобную роскошь: уютный полукруглый диван цвета слоновой кости так и манил к себе, а столик из темного дерева, что стоял возле него, идеально дополнял его контуры, составляя с ним вместе мягкие овальные линии, полные простоты и гармонии.

- Невероятно, - вырвалось у девушки.

- Я рад, что тебе нравится, - тихо произнес мужчина, мягко обнимая любимую за плечи и легонько касаясь губами ее виска.

Анита стремительно развернулась, положила руки ему на плечи и заглянула в невероятные чернильные глаза, смотревшие на нее так, как будто она была центром его вселенной. Ее взгляд медленно опустился на его четко очерченные губы, и она тихо вздохнула - он был слишком красив.

Длинные теплые пальцы скользнули по ее щекам, откидывая с лица волосы. Она закрыла глаза, наслаждаясь нежностью его прикосновений, и потянулась к нему всем телом.

- Поцелуй меня, Рэм, - едва слышно попросила она.

Его губы были мягкими, а поцелуй легким и невероятно сладким. Она обвила руками его шею, прижимаясь еще ближе - это было волшебно...

- Тенши... - завороженное.

- Еще...

Его руки на ее талии чуть напряглись, а потом одна скользнула вверх, пальцы чуть погладили кожу на затылке, зарылись в волосы, и он снова поцеловал ее, заставляя забыть обо всем, кроме его рук и губ...

Этот поцелуй зажег ее кровь, заставляя желать большего. Ее пальцы расстегнули молнию его куртки и принялись за пуговицы на рубашке - желание коснуться его кожи было просто нестерпимым: ее пальцы прямо покалывало от предвкушения.

- Все, тенши, - выдохнул он прямо ей в губы, еще раз нежно-нежно поцеловал и чуть отстранился, едва ощутил прикосновение ее пальчиков к своей груди.

- Почему? - она стянула с него куртку, и он не возражал, пораженно вглядываясь в ее глаза, но мгновенно поймал ее руки, что пытались вытащить его рубашку из брюк.

- Скоро придет Табит, - ему пришлось призвать все свое самообладание, чтобы отстраниться, хотя единственное, чего ему хотелось - это... он качнул головой, отгоняя проскользнувшие перед глазами картинки.

- Ах да, Табит, - рассеянно моргнула она и тихонько вздохнула.

- Да, эмуншер.

Он поднес к губам ее руку и поцеловал, не сводя с нее своих потрясающих завораживающих глаз, полных любви и обожания, а еще обещания. От прикосновения его губ к ее пальцам, у девушки перехватило дыхание - сейчас ей было плевать на все. Он был рядом, и только это имело значение.

- Хорошо, - кивнула Анита, отбирая у него руку. - Тогда я только посмотрю, как поживают твои раны.

- Это всего пара синяков, - его улыбка могла растопить и камень, - ничего страшного, тенши. Да они уже почти исчезли.

- Позволь мне самой убедиться, - она настойчиво потянула за его рубашку, вытаскивая ее из брюк.

- Если ты так хочешь... - он сглотнул, но позволил ей расстегнуть и распахнуть его рубашку.

Девушка заворожено уставилась на его грудь: от ночных страшных кровоподтеков и синяков действительно почти не осталось следа. Она улыбнулась и осторожно коснулась все еще немного заметного следа от удара - он вздрогнул.

- Больно? - Анита вскинула на него глаза.

- Нет, - едва слышно прошептал он и скрыл от нее за ресницами всплеск наслаждения.

- Я рада, - ее пальцы заскользили по его груди, мягко коснулись ребер, порхнули по идеальным кубикам пресса в невесомой ласке...

Мужчина едва сдержал стон и перехватил ее руки.

- Тенши, ты хоть представляешь, что делаешь? - хрипло выдохнул он, едва не теряясь в ее таинственно мерцающих глазах.

Лукавая улыбка и чувственный шепот:

- Да.

- И что? - его сердце билось рывками.

- Соблазняю, - она подняла одну руку и коснулась его лица, - подушечками пальцев обвела губы.

- Остановись, - простонал он.

- Не хочу, - ответила девушка и потянулась к его губам, прижимаясь к нему всем своим гибким телом.

- Анита... - стон отчаяния сорвался с его губ - он был на пределе.

- Люблю тебя, - шепнула она и поцеловала его.

Его выдержка разлетелась на куски, и Рэм прильнул к таким желанным губам обжигающе страстным, но и в то же время и полным нежности поцелуем...

Ее пальцы зарылись в его волосы, и она ответила, ответила так же страстно, выгибаясь в его руках, прижимаясь к нему так сильно, как будто хотела стать с ним одним целым.

Поцелуй... мягкий и сладкий, а потом головокружительно горячий и страстный. Еще и еще один... Стон слетает с ее губ - как же ей хорошо с ним... Его губы скользят по ее шее, а пальцы уже успели расстегнуть пуговицы ее рубашки. Он покрывает поцелуями ее ключицы, плечи... спускается ниже... Его губы ласкают ее кожу, заставляя девушку дрожать и судорожно цепляться за его плечи. Его рубашка падает на пол следом за ее.

- Рэм, - хрипловатым стоном слетает с ее губ.

Она горит, плавится от его прикосновений, его поцелуев. Жарко, как же жарко... Еще один стон раздается в полумраке беседки. Чей? Его или ее? Разве это имеет значение? Ей так хорошо с ним, так невозможно хорошо...

Ее кожа буквально пылает, она так чувствительна... Каждый поцелуй, каждое прикосновение - это чистое наслаждение, такое острое, невероятно острое, которого хочется еще и еще. Ее пальцы зарываются в его волосы, прижимают еще ближе. Тончайшее белье падает поверх рубашки. Он улыбается, и его губы снова накрывают ее рот, пальцы ласкают обнаженную кожу ее спины, приникают под пояс брюк, заставляя ее желать всего и сразу, стремиться к нему...

Жар бежит по ее венам, такой обжигающе горячий и такой восхитительный. Стоны один за другим срываются с ее губ, она отзывается на каждое его прикосновение, льнет к нему, жадно целует в ответ. Рэм на миг отрывается и с восхищением смотрит на любимую: такую сильную, такую нежную и страстную, и такую невероятно красивую...

Улыбка медленно сползает с его лица, и он холодеет: на ее щеке проступают линии черной татуировки, змеятся по шее, оплетают ключицу, стремятся к плечу...

Осознание того, что он чуть не сделал, обрушивается на Рэма ледяным водопадом. Он осторожно и бережно прижимает ее к себе, нежно следует губами по замысловатым завиткам ее татуировки на щеке и замирает на виске.

- Мы должны остановиться, - тихо шепчет он, пытаясь справиться с собственным бунтующим телом, но как это сделать, когда он так остро чувствует каждый миллиметр ее обнаженного тела, плотно прижимающегося к нему.

Ее губы касаются его кожи, руки взлетают к плечам... Он тонет в ее потемневших и затуманенных глазах. Сейчас он готов рискнуть целым миром ради шанса быть с ней...

Табит уронил на пол большую корзину с едой: картина представшая перед его глазами была слишком откровенной - Рэм страстно целовал полуобнаженную Аниту, а его руки уже почти расстегнули ее брюки, девушка же льнула к нему, обвивая руками его шею, и нисколько не протестовала. Мужчина успел заметить яркую черную татуировку, медленно проступающую на ее плече и ползущую вниз.

- Отойди от нее! - рыкнул он, мгновенно перетекая в иную свою форму.

Рэм вздрогнул от звука голоса друга и нехотя оторвался от губ любимой, одновременно поворачиваясь к Табиту спиной, скрывая этим движением Аниту от его взгляда.

- Дай нам минутку, - хрипло попросил мужчина. - Она не совсем одета...

- Я ведь предупреждал тебя! - грозное.

- Табит, - напряженное, - выйди.

- Фоморы тебя забери! - ругнулся Табит и стремительно отвернулся. - Я буду на ступеньках, - он вышел и застыл, прислушиваясь к тому, что происходило внутри.

- Анита, посмотри на меня, - тихо прошептал Рэм. - Пожалуйста, тенши...

Веки девушки дрогнули, и она подняла на него затуманенный взгляд серо-голубых глаз, в котором смешалась целая буря эмоций. Он невероятно мягко коснулся ее губ, а потом подхватил с пола ее одежду.

- Табит пришел, - он надел на нее рубашку.

- Попроси его уйти, - ее руки спускаются по его груди, ложатся на пояс брюк. - Попроси, Рэм...

Стон срывается с губ мужчины - он уже не в силах противостоять ее чарам.

- Прости, тенши, - полный муки взгляд, мимолетный поцелуй, он сжимает в руке медальон-телепортатор, понимая, что у него просто нет другого выхода. - Табит, - зовет он и, закрыв глаза и стиснув зубы, исчезает.

Табит мигом взбегает по ступенькам и бросается к девушке.

- Анита, - он ловит ее горящий взгляд и делает чуть неуверенный шаг к ней.

Девушка кутается в рубашку, судорожно переводя дух, на ее лице явственно видна татуировка жнеца, но более ничем она не выдает свою принадлежность к нему - ее глаза все такие же серо-голубые, а волосы золотисто-рыжие и мягкими локонами спадают до самых бедер.

- Шерити, - его голос успокаивающе мягок, хоть он и невероятно удивлен ее самообладанием, - тебе нужно успокоиться.

- Табит, - она улыбается ему, - ты должен меня понять...

- Анита, - чуть напряженное, - у тебя заметна татуировка - ты на пределе. Тебе еще рано испытывать подобные эмоциональные встряски. Ты можешь сорваться.

- Я не сорвусь, - мелодично отвечает она. - Поверь мне, я не сорвусь. Я люблю его и хочу быть с ним.

- Шерити...

- Татуировка ведь реагирует на сильные чувства и эмоции, - она делает шаг к нему и берет за руку.

- Да, это так... но ты рискуешь, так невероятно рискуешь...

- Ни капельки, - спокойный ответ. - Я вполне контролирую себя.

Он видит, что она говорит правду, но все равно тревожится.

- Табит, я...

- Понимаю, шерити, - чуть заметная улыбка скользит по его губам. - Ты точно уверена, что хочешь этого?

Она кивает и достает из кармана брюк медальон, что дал ей Рэм.

- Не удерживай меня, - просит девушка, - пожалуйста, Табит.

- Не буду, - он нежно касается ее щеки.

- Спасибо, - она порывисто обнимает его и тоже исчезает, активировав телепорт.

Табит подходит к корзине, сиротливо стоящей у входа в беседку, и касается кольца на большом пальце правой руки, отсылая еду прямо в комнаты Рэма, а затем медленно покидает беседку. Ему остается только молиться, чтобы ему не пришлось вмешиваться и выполнять данное ей обещание...

Рэм прижался головой к прохладному стеклу окна и судорожно сглотнул - он вынужден был уйти, не в силах более контролировать себя. Одно ее прикосновение, и никто бы уже не смог остановить его - никто... даже она. Тихий тон сорвался с его губ за миг до того, как к его спине прижалось гибкое тело девушки, а ее руки обвили его талию.

- Анита... - хрипло выдохнул мужчина, заставляя себя стоять неподвижно, - ее прикосновение было пыткой для него.

- Поцелуй меня, - она проскальзывает под его рукой и заглядывает его глаза.

- Если я сделаю это, то уже не смогу остановиться, - он смотрит на ее губы, мечтая о том, чтобы целовать их, целовать каждый миллиметр ее кожи...

- Тогда не останавливайся, - горячий шепот. - Я не хочу, чтобы ты останавливался...

Где-то

Исао с трудом разлепил глаза, выплывая из вязкой тьмы небытия. Глухой стон боли сорвался с его губ, едва он попытался пошевелиться. Мужчина стиснул зубы и заставил себя буквально вывалиться из разбитого дракарда. Он сам не понимал, как ему удалось посадить поврежденную машину в этом переплетении скал, и пусть посадка была очень жесткой, он все же сумел выжить. Однако Воздушный Властелин прекрасно понимал, что те, кто заманил его в ловушку, будут охотиться за ним и на земле, а значит у него совсем немного времени, чтобы попытаться выбраться или хотя бы оторваться и затеряться и залечить раны.

Падение на землю отозвалось болью во всем теле, перед глазами на миг помутилось, но он не дал себе передышки - броня была все еще активирована, а значит аптечка сработала автоматически, и он мог двигаться дальше не опасаясь истечь кровью.

"Я ускорю все процессы восстановления, - пообещала его неф. - Только прошу, постарайся сейчас двигаться осторожно, нужно сначала срастить ребра", - в ее голосе была тревога за него и боль.

"Спасибо, Кори, - он вымучено улыбнулся и плавно поднялся на ноги. - Прости, что не смог уберечь тебя"

"Исао, не говори чепухи, - фыркнула она и перед тем как исчезнуть попросила: - Будь осторожен"

- Постараюсь, - хрипло выдохнул он и проверил оружие.

Мужчина порадовался, что запасся боеприпасами для пистолетов - сейчас он был не в состоянии выдержать ближний бой. Он осторожно перевел дыхание и осмотрелся. Идти в ту сторону, откуда он летел, не было никакой возможности - там огонь пожирал остатки той семерки дракардов, что села ему на хвост, едва он прошел через портал. Исао ругнулся и осторожно пошел в единственно возможном направлении, совершенно не представляя где находится. Но сейчас это было и не важно - главное для него было убраться от места падения дракарда и зализать раны, а уж потом разбираться, куда его занесло.

Он шел все быстрее, чувство приближающейся опасности гнало его вперед, заставляло напряженно оглядываться. Но вот он заметил позади огни и перешел на бег - его нагоняли, и их было слишком много.

Воздушный Властелин рухнул за нагромождение валунов, пытаясь отдышаться. Каждый вдох отдавался болью в сломанных ребрах, перед глазами мелькали темные пятна. Он понимал, что ему необходимо хоть немного передохнуть, иначе он просто рухнет. Мужчина достал пистолеты и занял удобное для стрельбы место - он собирался прикончить нагоняющий его отряд, что сильно оторвался от основных сил преследователей. Ему с одной стороны льстило, что за ним поиски отправили такое количество людей, а с другой, он понимал, что шансов уйти у него практически нет, особенно если каньон, где он разбился, не закончится в ближайшее время.

Преследователи вынырнули из ночной тьмы внезапно, заставляя его выругаться - это были фоморы, и одеты они были в странную светящуюся в темноте броню...

Исао потратил слишком много времени на уничтожение десятки фоморов и теперь вынужден был снова сорваться на бег. Он знал, что звуки выстрелов, хоть и невероятно тихие, привлекли к нему внимание и теперь буквально несся, перепрыгивая завалы и просто стараясь удержаться на ногах. Но как бы быстро он ни летел вперед, преследователи неудержимо приближались.

Вот ему снова пришлось остановиться и принять бой... Один за другим сухо щелкнули оба пистолета, возвещая о пустых обоймах, и мужчина с сожалением сменил их на клинки, вступая в ближний бой с оставшимися еще на ногах двумя противниками. Он едва успел справиться с ними, двигаясь на пределе возможностей, как сразу же сорвался в забег, пытаясь разглядеть скрыться за резким поворотом ущелья...

Он тенью несся вперед, только чудом не падая от боли и усталости, буквально каждой клеточкой тела ощущая, как его настигают преследователи. Быстрее, еще быстрее... вот уже этот долгожданный поворот... Он влетает в него и замирает на месте - горький смех срывается с его губ: прямо перед ним высится отвесная скала...

Исао разворачивается и крепче сжимает клинки в руках, намереваясь дорого продать свою жизнь. Но нагнавшие его воины не нападают, а деловито берут его в кольцо и замирают. Миг, и перед ним появляется уже знакомый ему по Тахире черноглазый мужчина в бело-черной броне.

- Ну здравствуй, Исао, - насмешливо улыбается тот. - Вижу узнал, - довольный смех.

- Эребус, - Воздушный Властелин зло прищуривается.

- Собственной персоной, - хохотнул тот. - Заставил ты меня побегать за тобой. Признаю, восхищен. Теперь и убивать тебя как-то не особо хочется, но и отпускать живым у меня нет желания. Что же с тобой такого сделать? - он окидывает задумчивым взглядом порядком потрепанную броню Исао. - Как думаешь, она придет за тобой, если выживет, конечно?

- Анита... - страх стискивает сердце мужчины и его глаза стремительно темнеют.

- Ну-ка, ну-ка, - прищуривается Эребус, отмечая изменение цвета глаз Воздушного Властелина. - Это очень интересно...

Полные клубящейся тьмы глаза окинули задумчивым взглядом Исао с ног до головы, заставив еще больше насторожиться.

- Взять живым, небрежно бросил Эребус.

Воздушный Властелин нехорошо усмехнулся и легко смахнул голову с плеч ринувшегося на него фомора во все той же странной броне - живым он не намерен был даваться.

Так он не дрался еще никогда. Его глаза горели мрачной решимостью, тело превратилось в боевую машину, направленную только на одну цель: уничтожить как можно больше врагов. Он скользил между нападающими подобно страшной смертельной тени и там, где он проходил, камни орошала кровь его противников.

Время замерло... Удар, еще один, уйти, уклониться, полоснуть клинком, проткнуть, прикрыться умирающим врагом, взвиться вверх в прыжке и обрушиться еще на одного, разрубая того до половины... Мечи в его руках несли разрушение и смерть, ничто не могло его остановить...

Вот Исао наконец-то замер, судорожно переводя дыхание и резким движением стряхивая кровь с клинков. Больше никто не нападал, и он как-то отстраненно заметил, что на дне ущелья осталось неподвижно лежать не мене двух десятков фоморов, а камни под ногами стали скользкими от их крови, однако он все еще был жив, и не просто жив - на нем не добавилось ни единой царапинки.

- Восхитительно, - хохотнул Эребус. - А ты силен.

Воздушный Властелин промолчал, лишь поудобнее перехватил мечи, настроенный драться до конца.

- Не хотел портить раньше времени твою шкурку, - протянул Эребус, все продолжая усмехаться уголком губ. - Но раз ты не понимаешь по-хорошему, - небрежное пожатие плеч и резкий приказ: - Потрепать, но не убивать!

Пять фигур, практически неразличимых во тьме, одновременно шагнули по направлению к Исао. Мужчина побледнел - он узнал в них легендарных призраков.

- Стойте! - Эребус внимательно смотрел на стоящего перед ним смертельно бледного Воздушного Властелина. - Ты можешь просто сдаться, - предложил он мягким, вкрадчивым тоном.

- Обойдешься! - зло бросил Исао, и в его абсолютно черных глазах мелькнула алая вспышка.

- Отлично, - довольно мурлыкнул Эребус, небрежно прислоняясь плечом к скале. - Продолжайте! - хлесткий приказ.

Призраки сорвались с места...

Воздушный Властелин до этого момента еще не сходился одновременно с несколькими настолько сильными и быстрыми, а главное так слажено действующими противниками. Он вертелся волчком, невероятно изгибался, уходя от стремительных ударов но успевал далеко не всегда... Вскоре из свежих повреждений его брони показалась кровь и медленно потекла, смешиваясь с кровью фоморов, которой он был почти полностью покрыт с ног до головы, но мужчина продолжал сражаться, не обращая внимания на усталость и боль...

Удар, уход, поворот, нырок - призрак беззвучно упал, буквально разрезанный пополам клинками Исао...

Чудовищный удар в плечо... перекатиться, вскочить, отпрыгнуть и броситься в атаку - прямо навстречу прямому удару... чуть подправить его мечом и рубануть другим, пролетая мимо на полной скорости... Поврежденное плечо отзывается острой болью, настолько сильной, что клинок вываливается из его пальцев и падает на камни лишь на миг позднее срубленной головы призрака. Трое оставшихся противником пользуются его секундной слабостью и предельно жестко обезоруживают его, сбивают на камни, выворачивают руки и рывком поднимают на ноги...

Воздух с шипением вырывается сквозь стиснутые зубы Исао, от боли во всем теле у него темнеет перед глазами.

Эребус лениво отлепливается от скалы, подходит и небрежно поднимает голову мужчины за подбородок. Он жадно вглядывается в глаза Воздушного Властелина, довольная улыбка появляется на губах.

Превозмогая боль и буквально выворачивая суставы, Исао освобождается из хватки сильных пальцев, ругаясь сквозь зубы. Понимающий смех вырывается у Эребуса.

- Мне бесполезно противиться. Неужели ты это еще не понял? - забавляется он, наслаждаясь яростным взглядом черных с рваными алыми линиями глаз Воздушного Властелина. - Вижу, не понял, - еще один короткий смешок и полное предвкушения: - Ломать тебя будет так соблазнительно.

- Не сломаешь, - хриплый выдох.

- Конечно сломаю, - небрежное. - Ты ничто по сравнению со мной.

- И потому ты захватил с собой столько цепных псов, - откровенная издевка слышна в негромком голосе мужчины. - Да ты просто боишься встреться со мной один на один.

- Молодо, зелено, - фыркнул Эребус, но его глаза стремительно темнели - насмешка все же достигла цели.

- Ну-ну, - скептично протянул Исао, сознательно провоцируя его, надеясь, что тот выйдет из себя и убьет его. - Каждый может быть храбрым, если его противник не в состоянии ответить...

Тьма дыхнула из глаз Эребуса огненной яростью.

- Отпустить его! Вернуть мечи!

Команда была выполнена мгновенно.

Воздушный Властелин медленно выпрямился, чуть повел плечами, и его руки крепче перехватили клинки.

- Ну вот он я, - Эребус откровенно насмехался, даже не обнажая оружие. - Попытайся достать меня.

Исао напал стремительной молнией, но даже не успел разглядеть ответного движения противника в бело-черной броне. Тот так и не обнажил мечи, но чудовищный по своей силе и совершенно запредельный по скорости удар распластал мужчину по скале. Боль скрутила его мертвой хваткой, во рту появился привкус крови, а глаза заволокла тьма...

Эребус рывком прижал Воздушного Властелина к скале и резкой пощечиной привел его в чувство. Их взгляды скрестились, едва не высекая искры. Исао рванулся изо всех сил, но только вызвал довольный смех своего противника, что медленно материализовал тонкий длинный кинжал и резким движением вогнал его в плечо мужчины, пришпиливая того к камню.

Воздушный Властелин едва сдержал стон. Он был измучен, изранен, боль рвала его на части, туманила разум, он рвано и хрипло дышал.

- И это все? - он с вызовом посмотрел на своего мучителя.

- О нет, - Эребус с мечтательной улыбкой вогнал ему во второе плечо еще один кинжал, полностью обездвиживая. - Это только начало.

Жесткие пальцы легли Исао на подбородок, не давая возможности двинуться. Противники на миг замерли глаза в глаза. А потом тьма в глазах Эребуса заклубилась и рванула вперед, подавляя, сминая, заставляя кричать от боли и мечтать о смерти. Он выворачивал сознание Воздушного Властелина, перетряхивал память, разгребал эмоции. Он искал и искал, пока не нашел.

- Очаровательно, - хохотнул мучитель разрывая контакт. - Какая сильная любовь, какая бескорыстная. Анита. Эта маленькая землянка глубоко запустила в тебя свои коготки. Как же легко вы все на нее покупаетесь, хоть она и оказалась совсем не такой, как задумывалось. И что же вы в ней такого находите неотразимого? Но ничего, скоро я заполучу ее и найду ответ на этот интереснейший вопрос.

Исао поднял голову и буквально прорычал:

- Не смей даже приближаться к ней!

- И кто меня остановит? Может ты? - издевательский смех.

Воздушный Властелин почувствовал, как безудержная ярость мощным потоком хлынула в его кровь, смывая и боль, и усталость, проясняя голову, принося с собой силы. Одним резким движением он оторвался от скалы и бросился на врага, намереваясь разорвать его голыми руками, но Эребус отмахнулся от него как от мальчишки и снова припечатал к скале. Однако он дышал уже не так легко, да и удерживал беснующегося мужчину с трудом, при этом довольно вглядываясь в стремительно меняющиеся глаза Исао, в которых черноту все больше заполняло алое сияние. Торжествующая улыбка появилась на губах Эребуса.

- Ломать тебя будет сплошным удовольствием, - предвкушающее мурлыкнул он и нанес Воздушному Властелину сокрушительный удар в висок.

Меркнущее сознание мужчины еще успело уловить следующую фразу мучителя "Так же, как и ее" и забилось в конвульсиях...

Эребус швырнул бессознательное тело на камни и глубоко вдохнул - эта игра ему нравилась. С такими пешками он мог отправить мир прямиком в ад.

- Возвращаемся, - скомандовал он и шагнул в открывшийся портал.

Оставшиеся в живых воины, подхватив Исао, последовали за ним. И едва последний из них скрылся в нем, портал захлопнулся. Лишь окровавленные останки, да почти догоревшие дракаррды были свидетельством, что на этой каменистой и абсолютно безжизненной планете, что однажды уже была отправлена в ад Эребусом, снова состоялась битва...

Исао открыл глаза и удивленно уставился на высокий резной потолок собственных покоев во дворце Такеши. Мужчина моргнул, не понимая, как здесь оказался. Последним, что он помнил, была чудовищная боль во всем теле и едва слышные слова Эребуса про то, что ломать Аниту ему очень понравится.

Воздушный Властелин рванулся и сел на кровати - тело отзывалось тупой ноющей болью и плохо слушалось, но он упрямо игнорировал это. Тревога за любимую билась у него в голове и затмевала все.

- Тише, - такой знакомый и дорогой голос, теплые руки опускаются ему на плечи. - Ты в безопасности.

- Анита... - он резко поворачивает голову и встречается с теплым взглядом ее волшебных глаз.

Не сумев сдержать порыв, мужчина заключает ее в объятья. Огромное облегчение затапливает его - с ней все в порядке, Эребус до нее не добрался.

- Шерити, - хрипло шепчет он, зарываясь лицом в ее волосы.

- Все хорошо, Исао, - она чуть отстраняется и касается ладонью его лица. - Мы успели вовремя.

- Но как? - он подносит ее ладонь к губам и мягко целует.

- Встроенный ксей. Твоя неф послала сигнал с просьбой о помощи, - девушка улыбается ему. - И мы тут же бросились к тебе. Впрочем, - рассмеялась она, обнимая его за нею и нежно перебирая волосы на затылке. - Ты для нас оставил очень мало работы.

- А Эребус? - Исао напрягся - ее прикосновения волновали его.

- Снова сбежал, - она вздохнула и отстранилась.

Воздушный Властелин пробормотал тихое проклятье.

- Больно? - по-своему истолковала она его слова. - Давай я сделаю тебе массаж, и сразу станет полегче.

- Анита...

Он колебался, почувствовать на себе ее руки было слишком соблазнительно, но он не знал, сможет ли выдержать прикосновения и не попытаться хотя бы поцеловать, а ведь он сознательно отказался от нее.

- Ложись, - девушка настойчиво потянула его и заставила лечь его на живот. Ее сильные пальцы коснулись кожи его спины, и у него перехватило дыхание от наслаждения.

- Расслабься, - шепнула она ему на ухо и, перекинув через него ногу, устроилась у него на пояснице, принявшись разминать задеревеневшие мышцы плеч и шеи.

Исао украдкой перевел дыхание и попытался расслабиться, впитывая каждой клеточкой своего тела острое наслаждение от ее прикосновений. Под ее волшебными пальцами боль растворялась, и с каждой секундой он чувствовал себя все лучше.

- Перевернись, - попросила она, закончив массировать ему спину.

Мужчина покорно перекатился на кровати и чуть не застонал от ее первого прикосновения к его груди.

Воздушный Властелин закрыл глаза, опасаясь, что взгляд выдаст его. Желание в его крови полыхало жарче огня, и только железный самоконтроль удерживал его от непоправимых действий.

Но вот ее прикосновения изменились, стали нежными и чувственными, она откровенно ласкала его.

- Анита, - мужчина пораженно распахнул глаза и встретился с ее горящим взглядом.

- Да? - она склонилась и медленно его поцеловала, заставив застонать.

- Что ты делаешь? - он пытался сопротивляться соблазну, но его руки уже потянулись к ней, чтобы до конца расстегнуть и так распахнутую на груди рубашку.

- А как ты думаешь? - она улыбнулась обещающей улыбкой и снова поцеловала его, поцеловала откровенно страстно.

Он подхватил ее и перекатился, рывком снимая с нее рубашку. Девушка мелодично рассмеялась и запустила пальчики в его волосы.

Он медленно склонялся к ее губам, давая ей время передумать, но она только улыбалась, а ее глаза загадочно мерцали. И тогда Исао рискнул и накрыл ее губы своими, даря нежный, исполненный любви поцелуй. Ее губы раскрылись подталкивая его, поощряя. Поцелуй стал глубже, наполнился страстью.

Чистое наслаждение смыло все его мысли. Осталась только она, ее такие желанные губы, ее прикосновения, ее бархатная кожа, которую хотелось ласкать и целовать.

Исао полностью потерял голову, упиваясь каждым прикосновением, каждым поцелуем, ее горячим шепотом, тихими стонами...

Она выгнулась ему навстречу, и он на миг замер, вглядываясь в ее глаза, горящие сейчас неприкрытой страстью. Он так долго мечтал об этом, а теперь просто не мог поверить своему счастью.

- Я люблю тебя, - невероятно нежно прошептал мужчина и поцеловал таки желанные губы, уже припухшие от его поцелуев.

Она еще ближе прильнула к нему и ухватилась за его плечи. Наслаждение растеклось по ее лицу, и он улыбнулся - это было намного лучше любой его фантазии. То, как она отвечала ему, заставляло его парить. И он продолжил, переплетя их пальцы и прижимая ее руки к подушке, ловя губами ее беспорядочные стоны... пока звезды не взорвались для них...

Исао проснулся, чувствуя себе просто переполненным счастьем, и с улыбкой повернулся к любимой, намереваясь разбудить ее поцелуем и продолжить, но буквально застыл: рядом на кровати в страстном объятии сплелись Анита и Рэм.

Воздух со свистом вырвался из груди мужчины, и девушка повернула голову.

- Ты проснулся, - чувственная улыбка появилась на ее губах. - Присоединяйся, - ее глаза сверкнули в предвкушении, и она протянула ему руку.

- Кто ты такая? - едва смог выговорить непослушными губами Воздушный Властелин.

- Это Анита, друг, - Рэм улыбнулся искушающей улыбкой, продолжая ласкать девушку. - Ну же, присоединяйся.

- Да кто вы вообще такие? - едва слышный шепот.

Мозг Исао никак не мог осознать происходящего: глаза говорили ему, что перед ним его друг и любимая, но он просто не мог в это поверить.

- Исао, - девушка высвободилась из объятий Рэма и скользнула по атласу простыней к Воздушному Властелину, пытаясь обнять его, но он удержал ее на расстоянии.

- Ты не она, - четко и внятно произнес мужчина. - Ты не Анита, а он не Рэм. Кто вы такие? - глаза Исао полыхнули алым светом. - Что тут, к фоморам, происходит?! - ярость волной поднималась у него в груди.

- Как интересно, - раздался с постели совершенно другой голос.

Мужчина быстро перевел взгляд с девушки, так похожей на его любимую, на говорившего и остолбенел: на кровати вместо Рэма развалился Эребус.

- Удивительно. И как ты понял - ему действительно было интересно. - Я ведь выпотрошил все твои воспоминания. Вы ведь уже были вместе. Так в чем причина?

Легкая краска смущения появилась на скулах Исао, но он промолчал, лишь отвел взгляд. Глаза Эребуса недоверчиво распахнулись.

- Нет, этого просто не может быть, - он вскочил с кровати и напряженно застыл. - Просто фантазия? Настолько яркая? - смех. - А ты талантлив. Никогда бы не подумал, что встречу человека с подобными моим способностями.

Воздушный Властелин зло прищурился и перевел взгляд на девушку, что все еще прочно удерживал на расстоянии вытянутой руки, и под его горящим взглядом, она просто исчезла. Мужчина выругался и сосредоточился - стены комнаты пошли волнами.

Эребус мрачно усмехнулся:

- Дошло таки.

Исао полыхнул алой вспышкой взгляда, желая изо всех сил освободить свой разум от непрошенного "гостя".

- Зря стараешься, - хохотну Эребус. - Недостаточно силен для этого.

- Да пошел ты, - рыкнул мужчина и закрыл глаза, отрешаясь от всего, концентрируясь на попытке ощутить себя и чужеродный разум в себе. И это ему удалось. Сначала он почувствовал невероятно сильное сопротивление и был вынужден отступить, собираясь с силами, и тут вдруг ощутил мягкое и теплое прикосновение - это его неф снова пришла ему на помощь.

"Я помогу, - шепнула она. - Давай вместе, прямо сейчас"

"Спасибо, Кори", - он тут же сделал еще одну попытку вышнырнуть Эребуса из собственной личности.

Он ударил в него ментальной волной, вложив в нее все свои силы, а неф еще усилила этот удар собой - миг, и тьма поглотила все...

Холодная вода привела Исао в чувство, он пошевелился и не сдержал стона боли.

- Больно? - немного глухо прозвучал вопрос.

Мужчина с трудом заставил себя разлепить глаза и посмотреть на говорившего - слабая улыбка появилась на его губах. Эребус был бледен, под его глазами появились тени, а из носа сочилась кровь.

- Смотрю, тебе тоже, - прохрипел Воздушный Властелин, пытаясь подняться на ноги.

Звякнули цепи, и он с удивлением перевел взгляд на свои руки и ноги: запястья и лодыжки были закованы в широкие металлические полосы, от которых тянулись куда-то вверх цепи.

- Зря радуешься, мальчишка, - Эребус сделал знак, и мужчину грубо вздернули вверх, и теперь он висел на руках, едва касаясь ногами пола. Исао закусил губу, чтобы не дать вырваться крику боли.

Одетый в бело-черную броню мучитель подошел к нему и, мягко улыбнувшись, шепнул прямо на ухо:

- В моих силах сделать твою боль вечной.

Он одним движением сорвал с пленника рубашку и бросил ее на пол, а затем кивнул кому-то. Характерный щелчок плети и свист... боль опалила спину огнем. Пять быстрых, хлестких ударов, и Эребус поднял руку, останавливая палача.

- Тебе все еще весело? - спросил он.

- Да пошел ты, - презрительно выдохнул Исао, чувствуя, как по спине течет кровь.

- Как пожелаешь, - насмешливо выдал Эребус. - Наслаждайся, - он сделал знак продолжать. - Может, это научит тебя покорности.

За свистом плети и обжигающей болью, мужчина едва расслышал негромкий приказ "Не убивать", а затем звук захлопнувшейся двери.

Он не знал, сколько времени это продолжалось... Боль пульсировала во всем его теле, спина была как открытая рана, сознание мутилось, но он так и не издал ни единого звука.

Вот палач опустил плеть и разблокировал цепи. Воздушный Властелин не смог удержаться на ногах и рухнул на гладкий каменный пол, скользкий от его крови. Едва слышный стон сорвался с его губ, и тьма поглотила его...

Он услышал нежный женский голос и попытался повернуться, но только застонал - боль усилилась стократ.

- Бедный малыш, что же с тобой сделали, - полное сожаления и сочувствия, а потом легкое, едва ощутимое прикосновение к плечу, от которого веяло теплом. - Потерпи, сейчас я помогу тебе.

Он чувствовал, как это невесомое прикосновение наполняет его энергией, как затягиваются его раны, и боль потихоньку отступает.

- Спасибо, - прошептал он и медленно повернулся к той, что облегчила его страдания.

- Кто ты? - вырвалось у него при виде невысокой полупрозрачной женской фигурки в длинном ниспадающем мягкими складками до самого пола платье.

- Я Ангелика, - ее призрачное красивое лицо с огромными темными глазами, обрамленное длинными прядями волос, озарила улыбка. - Когда-то я была хранительницей.

- Ангелика, помоги мне выбраться отсюда. Освободи меня, - попросил Исао.

- Прости, - улыбка увяла на ее губах как цветок, и волна грусти прошла сквозь мужчину, - мне это не под силу. Я слишком слаба. Все, что я могу - это только подлечить тебя, воин. Ну, еще могу попытаться усилить твои ментальные способности так, что Эребус больше будет не в силах проникнуть в твой разум. Но и это не сразу, а постепенно. Боюсь, это все.

- Тогда, прошу, усиль их, - Исао с трудом приподнялся и сел - его колотила дрожь.

- Ты уверен? - она перетекла к нему и опустилась рядом. - Это может быть очень больно.

- Я уверен, - он улыбнулся ей. - Пожалуйста, Ангелика.

- Хорошо, - она кивнула и коснулась руками его висков. - А теперь закрой глаза и думай о чем-то приятном, расслабься.

Он последовал ее указаниям и сосредоточился на самых светлых своих воспоминаниях.

- Скажи, когда терпеть больше не будет сил, - произнесла она и принялась за изменения...

Акелдама

Рэм вглядывался в глаза любимой, мягко сияющие в полумраке комнаты, и видел в них так много чувств: напряжение, нежность, ожидание, волнение, капельку страха, любовь, легкую неуверенность, искушение. Он мягко обнял ее и легонько поцеловал, едва касаясь губами ее губ.

- Тенши, - шепнул он, ласково перебирая одной рукой пряди ее волос, - ты сводишь меня с ума.

Она улыбнулась ему и провела кончиками пальцев по его груди, очертила кубики пресса, коснулась пояса брюк...

- Не спеши, - он перехватил ее руки и чувственно перецеловал пальчики, заставляя ее замирать от нежных прикосновений губ.

- Рэм... - выдохнула она, когда он подхватил ее на руки и шагнул к кровати.

- Передумала? - хрипловатый вопрос.

- Нет, - она обхватила его за шею и смущенно улыбнулась.

- Я люблю тебя, Анита.

Каждое его слово лаской скользило по ее коже, проникало в кровь, опаляло едва сдерживаемой страстью. Его глаза окутывали ее чувственными путами, манили, соблазняли, обещали...

Она не поняла, как оказалась сидящей на кровати, а он опустился на колено и осторожно снял с нее обувь.

- Шампанского?

Его руки скользнули по ее ногам вверх от кончиков пальцев до бедра, где принялись рисовать затейливые узоры, опаляя даже сквозь кожу брюк. Она кивнула и облизнула губы - он медленно выпрямился, подарил головокружительный поцелуй, что отобрал ее дыхание.

- Вернусь через минуту, - шепнул мужчина, гипнотизируя ее своими чернильными глазами.

Анита едва восстановила дыхание, как он уже вернулся и подал ей полный бокал, а сам устроился рядом и принялся перебирать ее локоны, рассеянно пропуская шелковистые пряди между пальцев. Девушка сделала несколько больших глотков и вернула ему бокал. Рэм осторожно принял его, поймал ее взгляд и, с улыбкой искусителя, коснулся губами места, которого касались ее губы. Ее глаза расширились в понимании - она вспомнила про традицию. Он медлил, давая ей шанс отказаться, но она только улыбнулась, и тогда он допил все до капли одним глотком, а затем нежно поцеловал ее.

- Теперь я не отступлю, - шепнул он в ее полуоткрытые губы, а его руки осторожно избавили ее от рубашки.

Он снова нежно коснулся ее губ дразнящим поцелуем, увлекая за собой на кровать.

- Ничего не бойся, - его голос был как мягкий бархат.

- Я не боюсь.

Ее глаза сияли любовью, она потянулась и поцеловала его.

- Я люблю тебя, Рэм...

- Тенши, - выдохнул он, покрывая поцелуями ее лицо, лаская губами татуировку, следуя за ней.

Его прикосновения пробуждали огонь в ее крови, заставляли гореть, льнуть к нему, желать большего.

Он целовал ее плечи медленными, исполненными неги поцелуями, возвращался к губам, едва касался их своими и снова отправлялся в путь по ее телу... Жаркие ласки чутких пальцев, и еще более горячие губы, следующие за ними...

- Рэм... - тихий стон сорвался с ее губ.

Он улыбнулся, и ее брюки упали на пол...

Умопомрачительно нежный, но в то же время бесконечно страстный поцелуй...

Время для нее остановилось. Был только он, его руки, его губы, его хрипловатый шепот, слова любви... Страсть и нежность, безграничная чувственность... Стон, еще один, и еще...

Она выгибается в его руках, стараясь стать еще ближе, цепляется за плечи, жарко отвечает на поцелуи... Наслаждение накатывает волнами, такое острое, такое желанное...

На миг он замирает, ловит ее затуманенный взгляд и с облегчением понимает, что она не собирается больше говорить ему "нет". Счастье, чистое и незамутненное захлестывает его.

- Я люблю тебя...

Она подается навстречу его движению... легка тень боли мелькает у нее в глазах... Но он уже снова целует, страстно, нежно, отчаянно. Его губы заставляют ее забыть обо всем, его руки скользят по ее телу, даря восхитительное наслаждение. Она выгибается, обвивает его руками, отзывается на каждое его движение, каждое прикосновение, каждый поцелуй. Она горит вместе с ним, пылает, стоны один за другим срываются с ее губ...

- Рэм... - она потрясенно распахивает глаза и буквально теряется во вспышке яркого, невероятно острого наслаждения...

Анита проснулась от легких, едва ощутимых поцелуев. Рэм одной рукой прижимал ее к себе, тогда как его губы ласкали ее спину. Ей было так хорошо, что она замурлыкала от удовольствия.

- Привет, - шепнул он, когда она повернула голову, и мягко коснулся поцелуем ее губ.

- Привет, - улыбнулась она, поворачиваясь к нему лицом и обнимая руками за шею. - Уже утро?

- Да, - невероятная улыбка и еще один умопомрачительный поцелуй.

Девушка смотрела в глаза любимого, вспоминая как волшебно ей было с ним. Они так никуда и не вышли вчера. Рэм принес корзину с едой, и они кормили друг друга, пили из одного бокала и смеялись, разговаривали. А потом снова любили друг друга и заснули только под утро. Он был таким нежным, таким восхитительно нежным. Эта ночь была просто невероятной. Анита мечтательно улыбнулась и зарылась руками в его волосы. Он стоил того, чтобы его так долго ждать. Он был идеален.

Она поцеловала его и тихо рассмеялась, услышав его приглушенный стон.

- Что же ты со мной делаешь, тенши, - едва слышно прошептал он и перекатился так, что теперь она лежала на нем.

- Я люблю тебя, - одновременно выдохнули они.

Пальцы Аниты осторожно коснулись его лица, она очертила его скулы, легонько коснулась губ. Он улыбнулся и игриво прихватил зубами ее пальчики, заставив рассмеяться. А в это время его руки мягко скользили по ее спине в нежнейшей ласке.

- Ммм, - выдохнула она, выгибаясь под этими волнующими прикосновениями.

Он сел на кровати, продолжая удерживать ее в объятьях, и проложил цепочку горячих поцелуев от уголка ее губ до плеча, заглянул в глаза и с чарующей улыбкой хрипловато спросил:

- Продолжим?

Ответом ему был ее жаркий поцелуй. И сразу его ласки стали смелее, он поймал губами ее тихий стон и счастливо улыбнулся - она была невероятной. Еще никогда и ни с кем ему не было так хорошо, так восхитительно хорошо...

- Отдыхай, тенши, - сквозь сон она услышала его бархатный голос и почувствовала легкий поцелуй на губах.

- Ты уходишь? - она распахнула глаза.

- Я должен, - он грустно улыбнулся и снова едва коснулся поцелуем ее губ.

- Тогда мне лучше вернуться к себе...

На миг он напрягся, вглядываясь в ее глаза - неужели она...

- Рэм, - девушка села и обвила его руками за шею, - что-то случилось? - в ее глазах появилась тревога. - Ты ведь вернешься к балу?

- Я постараюсь, эмуншер, - он крепко прижал ее к себе и зарылся лицом в ее волосы.

- Пожалуйста, Рэм, - попросила она. - Я хочу танцевать только с тобой.

Ее слова наполнили мужчину счастьем - она ни о чем не жалела.

- Только со мной не получится, тенши, - он прижался губами к ее виску - он так отчаянно не хотел уходить, но выбора у него не было. - Бал этот в честь тебя, так что...

- Мне плевать, - она чуть отстранилась и заглянула ему в глаза. - Я обещала только отдать первый танец Шигео, остальные - твои.

- Анита, - он заключил ее лицо в ладони и поцеловал почти благоговейно, - если бы все было так просто...

Мужчина тихо вздохнул.

- Рэм, мне плевать на традиции...

- Тенши, - еще один вздох, - отдав первый танец, ты отдала и последний. А еще тебе придется танцевать, если тебя пригласят...

Она прижала пальцы к его губам, заставляя замолчать.

- Ладно, первый и последний танцы я танцую с Шигео, но остальные все твои. Ты только приди.

- Хорошо, - сдался он под настойчивым взглядом ее серо-голубых глаз, - приду как только смогу.

- Я буду ждать, - счастливая улыбка изогнула ее губы.

- Я люблю тебя, - он поцеловал ее, заставив забыть обо всем, а потом надел на нее свою рубашку и подхватил на руки.

- Я отнесу тебя в твои покои, - сказал он в ответ на ее немой вопрос.

Девушка только улыбнулась, обняла его за шею и положила голову на плечо.

Она так и не проснулась, когда он осторожно опустил ее в кровать у нее в спальне, бережно закутал в одеяло и нежно поцеловал в соблазнительные губы...

Анита проснулась от настойчивого стука в дверь и сонно протянула:

- Да.

Дверь тут же открылась, пропуская Табита.

- Все с тобой ясно, - хмыкнул тот, увидев, что она все еще в кровати. - Точно говорят, что влюбленные часов не наблюдают. Уже за полдень, шерити.

- Ну и что, - она пожала плечами, продолжая кутаться в одеяло. - Куда мне спешить, до бала еще куча времени.

Он рассмеялся и подошел ближе.

- Я не стал бы будить тебя, Анита, - в его теплых глазах прыгали смешинки. - Поверь, не стал бы.

Под его понимающим взглядом она залилась краской смущения. Он улыбнулся - она была очаровательна и выглядела невероятно юной.

- Причина моего настойчивого стука, вернее даже сказать три причины, ждут тебя в столовой, - он усмехнулся, причем очень весело. - И они настроены весьма решительно. Мне едва удается их сдерживать. Они настойчиво рвутся сюда, чтобы собственными глазами убедиться, что тебя тут никто силой не удерживает, и ты цела и невредима.

- Ох... - выдохнула девушка и села на кровати.

- Именно ох, шерити, - Табит улыбнулся - она была в белоснежной мужской рубашке и выглядела в ней невероятно соблазнительно. - Сдерживать одного горячего Императора и парочку еще более безбашенных Властелинов довольно проблематично.

- Нит, Миан и Вит?

Он кивнул, отмечая, что она их всех называет сокращенными именами, а она чуть слышно простонала.

- Дай мне пятнадцать минут, - Анита откинула одеяло и выразительно посмотрела на мужчину.

- Понял, - усмехнулся он, - ухожу. Скажу им, что ты спустишься через полчаса. Думаю, они выдержат.

- Скажи, что разбудил, и тогда точно дождутся, - улыбнулась она.

- Хорошо, шерити. Но если...

- Я не опоздаю, Табит, - фыркнула девушка.

Мужчина скептически хмыкнул и ретировался - он очень сильно сомневался, что она успеет вовремя.

Едва за ним закрылись двери, Анита спрыгнула с кровати, сладко потянулась и отправилась в ванную. Полчаса для нее было более чем достаточно, чтобы привести себя в порядок. Она вполне могла и за пятнадцать минут, но раз у нее было тридцать, то она вполне могла себе позволить не спешить.

Спустя ровно полчаса Анита вошла в столовую, где за столом в напряженной тишине сидели ее друзья в компании нервно поглядывающего на часы Табита.

- Анита, - Лесной Властелин, заметивший ее первым, стремительно вскочил, буквально пожирая ее глазами.

- Привет, - ослепительно улыбнулась она.

Дамиан оказался самым порывистым, и уже спустя миг, закружил ее, подняв в воздух - она беззаботно рассмеялась.

- Ты в порядке? - тихо спросил Горный Властелин, осторожно опуская ее на пол.

- Конечно, Миан.

- Штраф, шерити, - он лукаво улыбнулся и чуть коснулся губами ее губ в дерзком поцелуе, получил чувствительный удар в живот и рассмеялся. - Вот теперь верю, что ты в порядке.

- Чудесно выглядишь, - Нифонт замер рядом, отчаянно желая обнять ее и, в то же время, не решаясь. Он не знал, как отреагирует на это наблюдающий за ними Табит, коричневые глаза которого почти полностью затопил изумрудный огонь.

- Спасибо, Нит, - девушка сама обняла его.

- Конэко, - едва прошептал он и позволил на несколько невероятно сладких мгновений прижать ее к себе. - Как же я рад видеть тебя.

- Мив-шер, - Витольд выудил ее из объятий Императора, чтобы самому обнять.

- Вит, - теплая улыбка. - Я скучала.

Она поднялась на носочки и поцеловала его в щеку.

- Я так переживал, - он ласково коснулся рукой ее лица, отводя в сторону непокорную прядь.

- Не стоило, - она улыбнулась. - Для этого не было никаких причин.

- Причины как раз были, конэко, - произнес Нифонт. - Никто из нас не мог с тобой связаться. Я уже и не знал, что думать, - его глаза стремительно меняли цвет.

Рывок, и Анита оказалась за спиной Табита.

- Отойди от нее, парень, - рыкнул тот, буравя взгладом Императора.

- Табит, что с тобой? - девушка скользнула между мужчинами и коснулась его руки.

- Ты что не видишь, что он опасен? - напряженно спросил Табит, продолжая неустанно сверлить взглядом Нифонта.

- Ты сейчас о чем? - удивленно моргнула она.

- Он мутант, шерити...

- Я в курсе.

От ее слов Табит опешил:

- В курсе?

- Да, - кивнула она.

- Ты не понимаешь... Посмотри на его глаза - он не стабилен! - мужчина снова попытался задвинуть Аниту к себе за спину, но она легко уклонилась.

- Табит, перестань, Нит в порядке.

- Посмотри в его глаза! - настаивал тот. - Сплошной изумрудный огонь.

- В зеркало бы посмотрел, - фыркнул Нифонт.

Анита весело рассмеялась, а Табит буквально застыл.

- Не коричневые? - хрипло спросил он у нее с таким отчаянием в ее голосе, что она шагнула к нему и взяла за руку.

- Нет, изумрудные, - тихо ответила девушка.

Мужчина закрыл глаза и едва слышно простонал: он был опасен, еще более опасен, чем этот Император, еще не завершивший свою мутацию.

- Табит, ты стабилен, - она каким-то образом поняла о чем он думал.

- Ты не понимаешь...

- Я заметила, что твои глаза, как и глаза Нифонта, меняют цвет под действием эмоций.

Он удивленно на нее посмотрел - она поняла так много за такой невероятно короткий промежуток времени. Это было похоже на сказку.

- Изменение цвета - первый признак нестабильности, шерити.

- Не согласна, - она отрицательно покачала головой. - Признак нестабильности - это когда цвет заливает все, полностью поглощая даже белки глаз, и сквозь этот цвет прорываются алые искры. Но и это еще не гарантия, что человек сорвется. Ты ж не сорвался тогда, - так тихо, что услышал только он, закончила Анита.

- Боги... - прохрипел Табит, пораженно вглядываясь в спокойное мерцание ее серо-голубых глаз.

-Не бери в голову, ты прекрасно себя контролируешь, - она мягко улыбнулась ему.

- Шерити... - он закрыл глаза и глубоко вдохнул.

- Расслабься, Табит, - он почувствовал, как ее рука легла на его грудь напротив бешено бьющего сердца, - все хорошо, - ободряющая улыбка.

- Ты невероятная, шерити, - тихо произнес мужчина - ее прикосновение приносило покой и умиротворение. - Пусть остается, но я буду рядом. Так на всякий случай, - он едва заметно улыбнулся и вернулся за стол, но продолжил внимательно наблюдать за Нифонтом.

Девушка рассмеялась на это и только тряхнула головой - Табит явно был слишком подозрителен.

- Вы завтракали? - спросила она, обращаясь к друзьям.

- Вообще-то сейчас время обеда, конеко, - фыркнул Император.

- Кому обед, а кому и завтрак, - философски пожала плечами Анита. - Вы мне компанию составите?

- Конечно, мив-шер, - Лесной Властелин отодвинул для нее стул, на который она и опустилась, а мужчина занял место рядом с ней. - Что тебе положить?

При этих словах Табит напрягся и уставился на Витольда нехорошим взглядом.

- Я помолвлен с сестрой Нифонта, - веселые искры заплясали в глазах Вита.

- И давно у тебя появилась дуэнья? - весело протянул Горный Властелин, усаживаясь с другой стороны от девушки. - Раньше ты и сама неплохо справлялась, - он ей лукаво подмигнул и стянул у нее с тарелки полоску мяса.

- Дамиан, - она шлепнула его поруке, но не могла не улыбнуться в ответ на его невинное выражение лица и плутовскую улыбку. - Табит никакая не дуэнья. Ты и сам это прекрасно знаешь.

- Тогда почему он не отходит от тебя? - Нифонт напряженно опустился на стул напортив Аниты и заглянул в ее глаза - мысль, что она выбрала Табита, почему-то причиняло ему боль.

- Я охраняю Аниту, - вместо девушки ответил Табит.

- И от чего? - резко спросил Император.

- От всего, - от мужчины не укрылось, какими глазами смотрел Нифонт на нубит, и это его не на шутку встревожило: девушка могла легко стать причиной конфликта между императорами. А этот конфликт вполне может перерасти в войну. - Тебя, например, - жесткий взгляд.

- И что это означает? - голос Нифонта буквально звенел от усилий держать себя в руках.

Табит отдал должное выдержке Императора - несмотря на то, что он был невероятно молод, парень обладал жестким самоконтролем.

- Брейк, - тяжело вздохнула девушка и отложила приборы. - Может, хватит, а? - она переводила полный упрека взгляд с одного мужчины на другого.

- Как скажешь, конеко, - Нифонт опалил изумрудным взглядом Табита и отвернулся он него.

- Табит? - напряжение в ее глазах было буквально осязаемым, а на скуле проступила первая линия татуировки.

Мужчина тут же согласно кивнул, и девушка, медленно выдохнув, вернулась к своему завтраку-обеду.

Табит же поймал удивленный взгляд Императора и ментально произнес:

"Только не дергайся и молчи. За Анитой приходили призраки. А потом тут был Эребус и спровоцировал ее мутацию. Она теперь жнец"

Выражение лица Нифонта абсолютно не изменилось, только чуть дрогнула ресницы, да тревога вспыхнула в его глазах, едва он понял, что на жизнь нубит снова было покушение.

"Ты можешь защитить ее от Эребуса?", - так же ментально спросил он.

Удивлению Табита не было предела - Нифонта совершенно не испугала мутация Аниты в жнеца, хотя он прекрасно знал, что это означает, и насколько теперь она опасна.

"Не уверен, - честно ответил мужчина. - Но я вполне смогу задержать его достаточно, чтобы успел телепортироваться Такеши. А вот он, наверняка, сможет. От призраков ведь уберег"

"Темный... - Нифонт прикрыл глаза - Темный Император защищал нубит, и это тревожило очень сильно, ведь тот ничего и никогда не делал просто так, значит, Такеши рассчитывал на благодарность Аниты. И какую именно гадать не приходилось - Нифонт скрипнул зубами.

"Если он причинит ей вред или принудит...

"Что? - удивление прошлось волной по всему телу. - Такеши никогда не причинит Аните вредаю Принудит? Парень, думай что говоришь. Ему нет нужды принуждать к чему-либо женщину. К тому же, Анита полностью свободна в выборе"

"Он может поймать ее в ловушку традиций"

"Не поймает, пока я рядом, - чуть заметно покачал головой Табит. - Я обещал ей не дать вляпаться в традиции. И свое слово я сдержу"

"Спасибо, - искренне поблагодарил Нифонт и неожиданно спросил: - Насколько хороша ут безопастность?"

"Достаточно", - осторожный ответ.

Не идеальна, значит..."

"Идеальной не бывает. Тем более, для хранителя", - парировал Табит.

"Тогда и мы будем рядом с Анитой, - взгляд Нифонта стал жестким, бескомпромиссным.

"Я и не сомневался", - Табит хмыкнул и принялся неспеша обедать.

- Все обсудили? - резко задала вопрос Анита.

- Все, - кивнул Табит. - Эта безбашенная троица теперь за тобой хвостом ходить будет"

Девушка моргнула:

- Почему?

- А ты не хочешь этого? - едва слышно спросил Нифонт. - Не хочешь, чтобы мы были рядом?

- Очень хочу, - она улыбнулась, а затем перевела взгляд на Табита. - Ты рассказал, - полное упрека.

- Да, шерити, - не стал отпираться тот.

- Зачем? - черная татуировка явственно проступила у нее на лице.

- Чтобы они защитили, если...

- Я вполне способна сама себя защитить, - ее глаза полыхнули алым огнем.

- Шерити, какая татуировка, - пальцы Дамиана скользнули по ее щеке, коснулись шеи. - Когда успела обзавестись? - мурлыкнул он, наклоняясь к ней. - это так соблазнительно.

- Миан! - она возмущенно на него посмотрела.

-Штраф, - лукавая улыбка, его губы приблизились, он заглянул в ее глаза и... коснулся поцелуем шеи.

- Дамиан, - пораженно выдохнула Анита.

- Жаль, - с преувеличенным сожалением он отстранился. - А я так надеялся на еще один штраф, - его игривая улыбка была полна обаяния. - А может просто так поцелуешь? - он подмигнул ей и потянулся к губам.

- Да ну тебя, - она толкнула его в грудь, и он послушно отстранился.

- Сдаюсь, - он смотрел в ее серо-голубые глаза и тепло улыбался. - И все же у тебя потрясающая татуировка, - тихое, а потом совсем неожиданное: - Не злись на нас, - он стал полностью серьезным. - Мы просто беспокоимся за тебя. Подумай сама, как бы поступила, если бы одному из нас грозила бы опасность?

- Попыталась защитить, - вздохнула девушка.

- Вот видишь, - он коснулся ее руки. - Так почему ты злишься, что мы хотим обезопасить тебя? Желание защитить дорого человека вполне логично.

- И когда ты стал таким умным?

- С тех пор, как встретил тебя, - этот тихий и твердый голос, а еще невероятно прямой, открытый и серьезный взгляд совсем не вязался с тем Горным Властелином, которого все привыкли видеть.

- Дамиан... - Анита не знала, что ему ответить - видеть его таким было непривычно и даже тревожно.

- Я очень дорожу нашей дружбой, шерити, - мужчина говорил негромко, но от этого не менее твердо и уверенно, - поэтому буду полностью откровенен, - он глубоко вдохнул и продолжил: - Ты сильный воин, это бесспорно. Но тебе одной не по зубам отряд призраков, не говоря уже об Эребусе.

Табит напрягся в ожидании вспышки ярости девушки, но та только замерла, вглядываясь в глаза Дамиана.

Она отвернулась от него.

- Ты знаешь, что я сказал правду, - в его голосе была грусть с легким привкусом боли. - Анита...

- Ты прав, я это знаю, - она говорила так тихо, что слова были едва различимы. - Просто сама я не боюсь смерти, слишком часто доводилось смотреть ей в лицо. А вот от одной только мысли, что я могу потерять кого-то из вас, мне становится нестерпимо больно.

- Тогда ты знаешь, что чувствуем мы, - Горный Властелин осторожно взял ее за руку. - Анита, позволь нам защищать тебя. Вместе мы намного сильнее. Если мы будем действовать сообща, то нам никакие призраки и никакой Эребус не будут страшны.

- Миан... - она посмотрела ему в глаза.

- Штраф, шерити, - он поднес ее руку к губам и поцеловал.

Она смотрела в его такие выразительные и полные грусти глаза, что сейчас шептали ей "не злись, умоляю, не злись. Пойми меня. Я не мог не сказать тебе этого. Я должен был". Он был прав, прав во всем, она признала это и чуть улыбнулась ему уголками губ.

- Спасибо, Дамиан, - девушка поцеловала его в щеку. - Ты настоящий друг.

- Так ты не против? - в его глазах смешались недоверие, надежда и удивление.

- Больше нет. У меня только одно условие - ничего от меня не скрывать, - она обвела взглядом всех. Мужчины согласно кивнули, и она облегченно вздохнула.

Табит задумчиво смотрел на Аниту: его поражал ее самоконтроль и трезвость мышления. Несмотря на совсем недавнюю мутацию, превратившую ее в жнеца - существо невероятно эмоциональное и подверженное практически неконтролируемым яростным вспышкам, она была стабильна, слишком стабильна, настолько слишком, что это даже пугало. Сила и ярость жнеца, контролируемые трезвым рассудком, были намного более опасны, чем жнец, отдавшийся на их волю, не контролирующий себя. Не дай Боги кому-то разозлить ее по-настоящему. Она пойдет до конца, ничто и никто не в силах будет остановить ее...

Голос Нифонта оторвал мужчину от тяжких раздумий.

- До бала еще достаточно времени. Анита, не хочешь прогуляться с нами по городу?

- С удовольствием, - ответила девушка.

- Какие будут пожелания? - Горный Властелин с облегчением смотрел, как улыбка появляется на ее губах.

- Даже не знаю, - пожала она плечами и повернулась к Табиту: - Табит, а что бы ты посоветовал?

- Остаться в своих покоях, - незамедлительно ответил тот.

- Табит! - в ее глазах было столько упрека и разочарования, что он сдался.

- Хорошо, шерити, я проведу для вас небольшую экскурсию. Но у нас не более трех часов.

- Спасибо! - просияла она.

Мужчина мысленно выругался - гости уже начали прибывать, и не все из них были приятными и безопасными. Эта прогулка могла закончиться очень нехорошо.

Чем больше была весела и беззаботна Анита, тем большее напряжение и тревогу ощущал Табит. Предчувствие опасности буквально преследовало его, он уже несколько раз порывался было настоять на возвращении во дворец, но каждый раз, встречая ее счастливый взгляд лучащихся восторгом глаз, слыша ее беззаботный смех, не мог этого сделать. Он слишком хорошо знал ценность вот таких моментов, как знал, что они не длятся вечно, а ему так хотелось видеть ее веселой и счастливой, полной жизни, открытой для новых волнующих впечатлений. Он продолжил показывать ей город, стараясь не обращать внимания на дурные предчувствия.

Столица была невероятно красивой: изящные высокие шпили домой и жилые кварталы утопали в зелени парков, ласковое море мягко омывало идеально чистые набережные, яркий свет солнц золотил купола и крыши Храмов и музеев, стремительные и затейливые каскады фонтанов притягивали взгляд особой красотой и прохладой, персиковые сады, в которых зрели знаменитые акелдамские персики, распространяли восхитительный аромат. А улыбчивые люди, наполнявшие улицы города, передавали друг другу новости, вселяющие в их сердца надежду на мир и процветание.

Анита то тут, то там слышала обрывки фраз, от которых у нее становилось тепло на душе. Люди говорили о ней, о том, что благодаря нубит в их домах воцарится мир, что она станет той, кто сможет примирить императоров, подтолкнет их к подписанию договора, отведет давно висевший в воздухе призрак скорой войны.

Девушка шла по тенистой аллее живописного парка в окружении друзей и знала, что приложит все силы, чтобы все так и случилось. Она верила, что найдет нужные слова и убедит Нифонта и Шигео отказаться от войны, сможет примирить их.

- Как красиво, - выдохнула она, любуясь невероятно величественным творением из белоснежного камня в окружении фонтанов, что гордо высилось в центре парка. - Что это?

- Это один из древнейших Храмов созвездия, шерити, - с улыбкой ответил Табит. - Хочешь войти?

- Конечно, - полное восторга и предвкушения.

- Тогда пойдем, - он взял ее за куру и увлек к распахнутым дверям.

Пораженный выдох, и она застыла, любуясь лучами света, проникающими сквозь цветные витражи и танцующими всеми красками радуги на белоснежных стенах, покрытых затейливой резьбой. Она присмотрелась повнимательнее и вдруг отчетливо поняла, что каждая колонна, каждая стена, полностью покрытые узорами, несут в себе информацию.

- Что здесь написано? - она провела кончиками пальцев по затейливой резьбе на одной из центральных колонн.

- Этого никто не знает, - тихо ответил Табит. - Этот язык давно утрачен. Возможно, кто из древних хранителей и знает его, но все они невероятно тщательно хранят свои секреты и не желают ими делиться.

- Как жаль... Мне кажется, что здесь скрыто что-то важное, невероятно важное, - она снова коснулась незнакомых символов и прислушалась к себе. На миг ей показалось, что камень, под ее рукой стал теплым и начал оживать, но ощущение пропало, как только ее отвлек Табит.

- Шерити, - он коснулся ее плеча, возвращая к действительности, - нам пора возвращаться.

- Хорошо, - она тихонько вздохнула.

Ей почему-то совершенно не хотелось уходить. Мир и покой этого места манили, уговаривали остаться, а еще она почти чувствовала привкус тайны, которая, казалось, могла вот-вот открыться.

- Бал уже совсем скоро, - настойчиво поторопил ее мужчина.

Девушка остановилась на пороге и еще раз с сожалением посмотрела на так притягивающую ее колонну. Ей показалось, что по всей ее поверхности пробежала волна света, и Анита моргнула, сделала маленький шажок обратно, но тут заметила какое-то едва уловимое движение сбоку от ступенек. Инстинкты сработали мгновенно: она узнала это движение - именно так тогда ночью двигались призраки.

- Берегись! - ее резкий крик сопровождали тихие хлопки выстрелов: девушка мгновенно покрылась броней и открыла огонь по едва заметным фигурам, что стремительно приближались к ее друзьям...

Предупреждение успело вовремя, и Нифонт сумел в последний момент уйти от смертельного удара, который только оставил у него на груди длинную кровоточащую полосу. Мужчина отпрыгнул и обнажил мечи, его глаза полыхнули изумрудным огнем, и он сцепился с нападавшим.

Табит рыкнул и бросился в бой, уже в движении меняясь, перетекая в боевую форму. Его клинки запели песнь смерти, легко прорубаясь сквозь тело одного призрака, чтобы найти следующую жертву...

Витольд и Дамиан, покрытые биоброней, старались не подпустить к лестнице, на которой стояла Анита, нападающих. Они отчаянно защищались, переходя в контратаку по очереди, прикрывая друг друга, но призраков было слишком много, и действовали они невероятно слажено.

Девушка же решила сначала воспользоваться преимуществом, которое давали пистолеты, стараясь укладывать наиболее яростных и настойчивых противников. Она отчаянно жалела, что у нее нет запасных обойм, тем более, что призраки не желали падать после первого попадания, но даже одного выстрела было достаточно, чтобы их контуры становились более четкими, а движения замедлялись.

Ей удалось уложить только троих, и попасть еще в пятерых, когда сухие щелчки возвестили, что обоймы пусты. И одновременно с этим на броню Витольда выплеснулась кровь из глубокой пробоины в броне, а Дамиан в полном молчании рухнул на землю, прошитый насквозь четырьмя клинками.

- Нет! - яростный крик сорвался с губ Аниты, глаза полыхнули алым, а в платиновых волосах появились черные пряди.

Удар сердца, и жнец врубился в битву. Клинки замелькали в ее руках, собирая богатую кровавую дань. Она скользила мимо призраков, неся с собой смерть, пугающе красивая в своей беспощадности. Удар... по траве покатилась голова, окрашивая яркую зелень алыми мазками. Еще один - призрак рухнул, почти рассеченный надвое, заливая белоснежный камень дорожки кровь. Прыжок и удар, уклон, разворот, свист клинков... еще двое рухнули, чтобы больше не подняться...

- Вит, Дамиан... - выдохнула Анита побелевшими губами, бросая на Витольда встревоженный взгляд пылающих алым глаз. Тот понял и кивнул, а она бросилась на дрогнувших на миг врагов, успевших заметить ее черную татуировку жнеца на лице.

Она двигалась легко, как бы танцуя, только чуть отводя их клинки, не парируя удары, и убивала, убивала быстро и жестко, эффективно...

Нифонт рухнул на колени и едва смог увернуться от спаренных ударов двух призраков. Они были таким быстрыми, невероятно быстрыми. Дыхание с хрипом вырвалось у него из груди: он краем глаза заметил, как рухнул Дамиан, а нубит бросилась в гущу боя. Рык вырвался из груди мужчины - он должен был ее защитить. Волна прошла по его тему, успокаивая боль в ранах, и он с новыми силами прыгнул на противников, вдруг ставших намного медленнее - теперь уже он был быстрее. В несколько ударов Император расправился с парой призраков и бросился на помощь Аните.

Табит не сразу понял, что его намеренно увели в сторону и окружили. Он яростно дрался, пытаясь пробиться обратно, но призраков было слишком много. Он видел, как первым ударом был ранен Нифонт, но продолжил сражаться, заметил, что Властелины с трудом, но все же сдерживают натиск нападавших, пытаясь не подпустить их к прицельно стрелявшей девушке. Мужчина с удвоенной силой набросился на призраков, стараясь максимально быстро расправиться с ними. Но вот выстрелы смолкли, а затем он услышал отчаянный крик "Нет!". Быстрый взгляд, и он похолодел: на земле без движения лежал Дамиан, броня Витольда была залита кровью, а Анита... Анита перетекла в форму жнеца и яростно бросилась в бой. Миг замешательства едва не стоил Табиту жизни - клинок противника просвистел у самой его головы, лишь в последний момент чуть подправленный его мечом, и только это спасло мужчину от неминуемой смерти. С мрачной решимостью он ураганом налетел на врагов, а в голове билась лишь одна мысль: "Она не сорвется. Она сильная, она справится". И лишь спустя несколько невероятно длинных секунд он позволил себе еще один быстрый взгляд в ее сторону, и легкая улыбка тронула его губы. Он не знал, что послужило толчком, но Нифонт каким-то образом перешел в боевую форму и теперь прорубался к Анита. Вот они уже стали спина к спине и теперь могли прикрывать друг друга, методично уничтожая призраков.

Табит коротко хохотнул и полыхнул изумрудным взглядом - теперь он мог насладиться хорошим боем, не переживая ежесекундно об Аните - раз она билась в паре, то не сорвалась окончательно, а сумела все же удержаться на хрупкой грани. Облегчение затопило его - ему не придется убивать ее...

Девушка взмахнула клинками, стряхивая с них кровь, и быстро осмотрелась - призраков больше не было, лишь их разрубленные и изломанные тела устилали траву и дорожку к Храму, окрашивая все в кровавый цвет. Ее глаза лихорадочно заметались, отыскивая друзей: вот Табит добивает последнего противника, она слышит рядом тяжелое дыхание Нифонта, Нифонт тяжело прислонился к ступеням и зажимает рукой глубокую рану на плече, а его броня сплошь покрыта царапинами.

- Дамиан! - крик отчаяния хриплым шепотом срывается с ее губ - он неподвижно лежит на траве.

Девушка оказывается возле него так быстро, что никто не успевает даже моргнуть.

- Дамиан... - полный муки стон. - Не умирай. Пожалуйста, Миан...

Его ресницы вздрагивают, и он медленно открывает глаза.

- Анита... какая ты красивая, шерити, - едва слышный шепот. - И с тебя штраф.

- Миан, - она так рада, что он жив.

- Два штрафа, - его губы улыбаются.

- Что хочешь, только не умирай, - она зажимает руками глубокие раны на его груди.

- Прости, шерити, - тихий выдох.

- Нет... - прозрачные капли слез текут по ее щекам. - Борись, регенератор поможет.

- Мы не успеем, - Табит опускается рядом с Горным Властелином.

- Нет... - Аниту начинает бить дрожь.

- Парень, жить хочешь? - Табит смотрел в глаза Дамиана, читая в них утвердительный ривет. - Тогда деактивируй броню и не шевелись, - он достает уже знакомый девушке приборчик.

- Портативный регенератор, - она с надеждой смотрит в лицо Табита - тот утвердительно кивает.

- Раны очень нехорошие, - мужчина разрывает рубашку на Горном Властелине и хмурится. - Шанс есть, но только если он захочет жить.

- Миан, - Агнита склоняется в нему.

- Третий штраф, шерити...

Она отводит с его лица пряди волос, нежно касается рукой щеки.

- Хорошо, - улыбается она непослушными губами. - Ты только живи.

- Все, что захочу? - в его глазах зажигается решимость.

- Да.

- Я выживу, - обещает он и ловит взгляд мужчины: - Табит, включай.

- Держись, парень, - Табит прижимает коробочку к его груди, и регенератор активируется - крик боли срывается с губ Горного Властелина, и он теряет сознание.

- Дамиан! - отчаянный крик.

- Спокойно, Анита, - Табит обнимает девушку за плечи. - Он все еще дышит, а значит, выживет. Оказался крепким. А то, что без сознания - так даже лучше, он сейчас боли не чувствует. Хочешь, посиди пока с ним, а я займусь Витольдом и Нифонтом - им тоже порядком досталось.

Анита моргнула, ласково провела пальцами по лицу Дамиана, осторожно поцеловала его в щеку и решительно поднялась.

- Я помогу, - негромко, но твердо произнесла она.

- отлично, - довольно кивнул Табит - она действительно была невероятной. - Займись Императором. Сращиватель есть?

- Да, - ответила она и повернулась к Нифонту, только теперь заметив длинную рану на его груди.

- Будешь заживлять? - он смотрел на нее все еще изумрудными глазами, но его роняя уже исчезла.

- Прости, - она закусила губу.

Ей не хотелось причинять ему больно, но выхода не было - нужно было остановить кровь, да и его присутствие на балу было обязательным.

- Анита, - Табит был невероятно напряжен, - хватай ребят, бегом внутрь и вызывай Такеши.

- Что? - повернулась к нему девушка.

- Бегом! - рявкнул он. - Сейчас будет вторая волна.

Не говоря ни слова, Нифонт подхватил на руки Дамиана, и понес его у храм. Витольд поднялся на ноги и, пошатываясь, отправился сделом.

- Анита! - грозно рыкнул Табит.

- Нет, - жестко ответила та, - Вдвоем мы выстоим. Сообщение я отправила.

- Сумасшедшая, - простонал мужчина. - Ты же сорвешься...

- Нет, - она улыбнулась чуть насмешливо и хищно. - Я в норме. Главное, не дай себя убить, - она шагнула на залитою кровью дорожку и материализовала мечи.

И в этот момент открылся портал, из которого появился Эребус в сопровождении двух десятков призраков...

- Вы только посмотрите, - язвительно протянул Эребус, окидывая оценивающим взглядом девушку, совершенно игнорируя при этом Табита. - Жива и даже невредима. Как интересно.

Глаза Аниты вспыхнули, но она промолчала.

- Катился бы ты туда, откуда выполз! - рыкнул Табит, пытаясь отвлечь хранителя.

- Ты мне давно не интересен, - отмахнулся от него тот, делая знак призракам напасть на Табита - десятка воинов бросилась в бой.

- Пойдем со мной, и я сохраню тебе жизнь, - ласково предложил Эребус девушке.

- Да пошел ты, - фыркнула она и поспешила на помощь другу, нападая не призраков с тыла и безжалостно орудуя клинками.

Миг и призраки откатились, повинуясь знаку хранителя, оставляя на траве безжизненные тела четверых своих воинов.

- Подумай еще раз, маленький жнец, - мягко прозвучал голос Эребуса, пронзая повисшую тишину. - Ты идешь со мной, а я подарю им жизни, - небрежный кивок в сторону Нифонта, Витольда и Табита.

- Анита, нет! - Нифонт сбежал по ступенькам и остановился рядом с девушкой, а следом за ним вышел и Витольд.

- Не делай этого, мив-шер, - тихо попросил он.

- Она не согласится, Эребус, - рыкнул Табит. - Да и слову твоему верить нельзя. Однажды я поверил, но не дам ей совершить такую же ошибку.

- И в чем же я не сдержал слова? - хохотнул тот. - Я же не убил ее тогда. Сделал все в точности, как и обежал - сохранил жизнь.

- Где она? - хриплый выдох, и глаза Табита полностью заполнило изумрудное пламя.

- В безопасности, - насмешливая улыбка.

- Где?! - мужчина рычит, а в его глазах мелькают алые сполохи молний.

- Тебе до нее никогда не добраться, - довольный смех.

- Эребус! - резкий окрик Аниты заставляет хранителя посмотреть на нее.

- Ооо, - его клубящийся тьмой взгляд полон удовольствия. - Мой маленький жнец в ярости, и еще какой. Как же мне это нравится.

- Зачем тебе это? - девушка прямо смотрит в его глаза.

- Что зачем? - он явно забавляется, пытаясь полностью вывести ее из равновесия.

- Ты знаешь, - отрывисто бросает она, крепко стискивая руку Табита.

Ее пальцы впиваются в его кожу настолько жестко, что он невольно вздрагивает и удивленно смотрит на нее.

- Не знаю, - деланное удивление. - Я вообще не понимаю, о чем ты, - обворожительно улыбается хранитель.

- Зачем ты пытаешься заставить сорваться меня и Табита? - Анита бросает быстрый взгляд на друга и ловит его глаза, мерцающие благодарностью.

"Спасибо, шерити, - ментально передает он. - Спасибо, что удержала. Я уже контролирую себя"

- Так зачем? - снова спрашивает она, возвращая в руку меч.

- Мне скучно, - неопределенно пожимает плечами Эребус.

- Хобби заведи, - чуть насмешливо бросает девушка.

- Так это и есть хобби, - усмехается тот.

- Может, лучше рисовать будешь? - предлагает она, чуть морщась от его слов.

Хранитель смеется, запрокинув назад голову, смеется искренне.

- Ты таки уникальна, - выдает он, все еще улыбаясь, и протягивает ей руку. - Пойдем со мной. Обещаю, пока ты будешь мне интересна, я не трону их.

- Ну да, как же, - скептично хмыкает Табит.

- И как долго я буду тебе интересна? - тихо спрашивает Анита, инстинктивно чувствуя, что Эребус в этот раз говорит чистую правду.

- Пока не сломаешься, - откровенный ответ.

- Ты дашь мне подумать? - девушка пытается тянуть время, она надеется, что Шигео уже получил ее сообщение, а значит, скоро придет помощь.

- Кого-то ждешь? - усмехается Эребус. - Кого? Нет, не говори, я сам угадаю. Такеши, - довольный смех рождается у него в груди. - Это так предсказуемо, маленький жнец. Неужели ты думаешь, что он сможет меня остановить? - еще один смешок. - Какая прелесть, думаешь. Он еще слишком молод, чтобы тягаться со мной. А вот ломать его будет занятно. Впрочем, как и тебя, мой маленький жнец, - взгляд хранителя становится жестким, и он делает знак призракам напасть. - Она мне нужна живой.

- Потанцуем, - губы Аниты изгибаются в хищной улыбке, и она готовится броситься навстречу врагам...

И в этот момент раскрывается портал, из которого стремительно появляется Темный Император в сопровождении своих советников и двух десятков теней.

- Эребус! - Такеши делает шаг вперед и замирает.

- Какой быстрый, - в глазах хранителя мелькает разочарование - он понимает, что сейчас добиться цели у него не получится.

- Похоже, не достаточно, - глухо отвечает тот, замечая изрубленные тела призраков, Аниту и Табита, приготовившихся драться, а так же замерших с мечами в руках окровавленных Нифонта и Витольда, раненых, но готовых биться до конца.

- И все же слишком быстро, - недовольная усмешка кривит губы Эребуса. - Ты снова испортил мне все веселье, - он делает знак, и призраки отступают. - Еще увидимся, - насмешливое.

- Жду не дождусь, - Такеши яростно сверкает глазами.

- Очень рад, что ты выжила, мой маленький жнец, - хранитель одаривает Аниту взглядом своих полных клубящейся тьмы глаз. - Уже предвкушаю нашу следующую встречу, - он улыбается так нежно и маняще, что становится страшно. - Жду не дождусь, когда смогу коснуться тебя, - полное обещания.

- Я не позволю, - буквально рычит Темный Император.

- Попытайся меня остановить, - довольно смеется хранитель и растворяется в воздухе сместе с оставшимися в живых призраками.

- Анита, - Такеши мгновенно оказывается рядом с ней и порывисто обнимает. - Ты цела, тенши? - едва слышный шепот срывается с его губ, а руки быстро обследуют ее, выискивая раны.

- Я в порядке, Шигео, - она отстраняется от него мягко, но настойчиво. - Спасибо, что так быстро пришел.

- Я чуть не опоздал, - хриплый голос и полный отчаяния взгляд алых глаз.

- Ты как раз вовремя, друг, - Табит сжимает его плечо, останавливая от попытки снова обнять нубит, ловит его взгляд и едва заметно отрицательно качает головой.

Такеши на миг прикрывает глаза и делает глубокий вдох.

- Я могу хоть чем-то помочь, тенши? - очень мягко спрашивает он.

- Можешь телепортировать моих друзей в мои покои? Пожалуйста, Шигео, - в ее глазах мольба и тревога.

- Для тебя все, что угодно, тенши, - шепчет он, не в силах отвести от нее взгляд.

- Спасибо, - она обнимает его и касается поцелуем его щеки.

- Анита, - он на миг сжимает ее в объятьях, а затем делает шаг назад. Судорожный вдох, и он открывает телепорт.

- Прости, я не могу отменить бал, - полное сожаления.

- Я понимаю, - она смотрит в его глаза. - Я приду, только сначала позабочусь о друзьях.

Табит выносит из Храма Дамиана и первым ступает в портал.

- Тенши, - Такеши ловит ее руку и подносит к губам, - прости, что не смог защитить.

- Шигео, - удивленный выдох: в его глазах столько боли и сожаления. - Ты же ни в чем не виноват...

- Надеюсь, - едва слышное, и его губы нежно касаются ее кожи. - Иди, эмуншер, - он отпускает ее, и она исчезает в телепорте...

- Ты любишь ее, - потрясенно выдыхает Даичи.

- Безумно, - хриплый голос Такеши едва слышен.

- Тогда скажи ей, - Дайске стискивает плечо друга и настойчиво повторяет: - Скажи.

- Если бы все было так просто, - полный отчаяния стон, и Темный Император активирует еще один портал.

- Возвращаемся! Усилить охрану! - отрывисто командует он и первым исчезает в телепорте...

Такеши стремительно прошел по тайным коридорам и остановился перед дверью в древний центр управления. Он глубоко вдохнул, собираясь с силами, а затем решительно прожил ладонь к стене и вошел в открывшийся проем.

- Астарта, - негромко произнес он.

- Пришел... - хранительница едва удостоила его взглядом и отвернулась - ее полупрозрачная фигура мерцала.

Он не знал с чего начать и просто молчал.

- Говори уж зачем явился, - недовольно бросила она. - Ты запер меня здесь, отсек почти от всех систем, мне едва хватает энергии чтобы существовать. Что тебе еще от меня надо?

- Мне нужна твоя помощь, - хрипло выдохнул он.

- Помощь, Такеши?! - она фурией повернулась к нему. - Так теперь тебе понадобилась помощь? - ее смех был похож на битое стекло. - Сначала ты чуть не убил меня, а теперь требуешь помощи...

- Я прошу, Астарта...

В его алых глазах почти не было жизни, и она замерла. Пусть он и поступил с ней жестоко, пусть она была на него неимоверно зла, но несмотря ни на что, она любила его, и видеть муку в его потухшем взгляде было выше ее сил.

- Что с тобой? - хранительница шагнула к нему и провела призрачной рукой по его щеке. - Мальчик мой, что случилось?

- Эребус... - Темный Император прикрыл глаза и вздохнул - ему было больно видеть ее такой. - Он пытался захватить Аниту. Он и его ручные призраки.

- Шигео, прошу, отдай ему ее.

- Не могу, - едва слышный шепот. - Я люблю ее.

- Она погубит тебя, - полное отчаяния. - Ты силен, очень силен, но с Эребусом тебе пока не тягаться. Он убьет тебя... Отдай ее ему, не перечь.

- Мне не нужна жизнь без нее.

Астарта заглянула в глаза Такеши и побледнела, став совсем прозрачной. Его глаза сказали ей, что он говорит ей чистую правду, и она испугалась: в таком состоянии она ничем не могла помочь своему мальчику, и это причиняло ей нестерпимую боль.

- Шигео, - тихо произнесла она, - придет время, и ты станешь сильнее, намного сильнее и тогда сможешь на равных противостоять Эребусу. Но пока ты против него мальчишка. Да, ты смог победить меня, мой мальчик. Вот только я не собиралась убивать тебя, а он сделает это не задумываясь, если ты встанешь у него на пути. Подумай, стоит ли какая-то землянка твоей жизни.

- Астарта, пока я жив, я не отдам Эребусу Аниту. Я все сделаю, лишь бы не позволить ему даже пальцем ее коснуться.

Она видела непоколебимую решимость в его глазах, так похожих сейчас на другие глаза, что были ей неимоверно дороги.

- Мальчик мой, - буквально простонала она, понимая, что слова бесполезны - он принял решение и не собирался отступать.

- Прошу тебя, Астарта, помоги мне.

- Чем тебе помочь, Шигео? - она готова была сделать для него все, что угодно, вот только сил у нее было слишком мало.

- Помоги мне уберечь Аниту от Эребуса, - искорка надежды появилась в его глазах.

- Я слишком слаба для этого, - она грустно улыбнулась. - Он и раньше был сильнее меня, а сейчас... Посмотри на меня - я сейчас не более чем призрак хранителя. Чем же я смогу помочь? - горькое.

- Ты ведь чувствуешь его присутствие на Акелдаме...

- Хочешь, чтобы я засекла его, если он решит появиться?

- Да. Засекла, отследила и сообщила мне, - мужчина смотрел в задумчиво мерцающие глаза Астарты.

- У меня недостаточно сил для этого, прости, - она покачала головой.

- Я сниму все ограничения, только присмотри за Анитой, прошу тебя, - Темный Император шагнул к терминалу и положил руки на сенсоры. - Только пообещай, что не причинишь ей зла, - попросил он.

- Слово хранителя, я не причиню ей зла.

Такеши кивнул и легко снял все запреты, что так сложно и долго восстанавливал совсем недавно.

- Спасибо, Астарта, - улыбнулся он уголками губ.

Она шумно выдохнула, ощущая, как энергия неукротимой волной затапливает ее. Но она все еще была неимоверно слаба, и для восстановления ей нужно было время.

- Я сделаю все, что в моих силах, чтобы сберечь эту маленькую землянку, - пообещала она...

Анита оказалась в собственной спальне и облегченно вздохнула - здесь они точно были в безопасности, и теперь у нее было время помочь друзьям с ранами. Она посмотрела на замершего в раздумьях Табита, легко удерживающего на руках все еще бессознательного Дамиана.

- На кровать, - попросила девушка, и Табит положил Дамиана на ее кровать.

- Не переживай, шерити, - мужчина приобнял ее за плечи, - он скоро будет в порядке.

- Я надеюсь...

- Поверь мне, он еще до бала придет в себя. Правда слаб будет, но это мелочи, главное - жив.

- Да, это главное, - одними уголками губ улыбнулась она и повернулась к Нифонту. - Ложись, обработаю твои раны, - она достала аптечку и принялась ее распаковывать.

- Я пока позабочусь о Витольде, - Табит посмотрел на девушку. - А ты позови, когда надо будет придержать, чтобы не дергался.

- Это не понадобится, - холодно бросил Император.

- Ну-ну, - скептично хмыкнул Табит.

- Нита не нужно удерживать, - мягко произнесла Анита, и ее губы дрогнули в улыбке от ошарашенного вида Табита.

- Неожиданно, - протянул тот и одобрительно кивнул Нифонту: - Силен. Уважаю, - а затем уже обратился к Лесному Властелину: - Пойдем, парень, заштопаем тебя.

Они вышли, а девушка подала Императору полный бокал крепкого алкоголя.

- Нет, - качнул он головой, отказываясь.

- Пей, - настаивала она. - Рана слишком большая.

- Анита, - мужчина полным отчаяния жестом взъерошил волосы и сглотнул, - мне никак нельзя пить сейчас. Я...

- Всего пару глотков... Для моего спокойствия.

- Хорошо, - сдался он, отпил треть, скривился и отставил в сторону бокал.

- Готов? - девушка приготовилась сначала промыть и продезинфицировать его раны, и лишь затем приступить к сращиванию тканей.

- Да, - короткий кивок.

- Я буду осторожна, - пообещала она и приступила...

Нифонт едва смог выдержать ту боль, что сопутствовала использованию сращивателя. Он все время оставался совершенно неподвижен, однако несколько тихих стонов все же сорвались с его губ.

- Все, я закончила, - девушка осторожно провела пальцами по его груди, где едва заметно змеилась тонкая полоска, совсем недавно бывшая глубокой раной.

- Спасибо, конеко, - прошептал он, все еще страдая от боли и невероятной слабости.

Мужчина поймал ее руку, поднес к губам и нежно поцеловал.

- Нит, тебе надо бы отдохнуть...

- Здравая мысль, - это вошел Табит. - Пойдем, я проведу вас с Витольдом в отведенные для вас покои. Там вы сможете немного отдохнуть и переодеться перед балом.

- Я бы предпочел остаться здесь, - изумрудные глаза скрестились, едва не высекая искры.

- Аните тоже не мешало бы хоть немного отдохнуть, - с нажимом произнес Табит. - Бал уже совсем скоро, а ей еще столько всего надо сделать: и платье выбрать, и себя в порядок привести, и...

- Платье уже выбрано, - отмахнулась девушка. - А вот от душа и небольшого отдыха я бы не отказалась, - она вздохнула и посмотрела на Императора: - Не обижайся, Нит, но...

- Я понимаю, конеко, - он поднялся с кровати, чуть покачнулся, но удержался на ногах.

- Нит, - она обняла его, опасаясь, что он может упасть, - лучше останься.

- Я в норме, Анита, - теплая улыбка. - Это просто слабость. У меня в комнате есть нужная смесь, так что вскоре я полностью восстановлюсь, - он на мгновение прижал ее к себе, а затем медленно отстранился. - Увидимся на приеме в твою честь.

- На каком приеме? - удивленно моргнула она.

- Какая прелесть, - рассмеялся Нифонт, - Темный тебе ничего не сказал. Интересно, как он будет теперь выкручиваться.

- Такеши тебе действительно ничего не говорил о приеме? - удивился Табит.

- Если и упоминал, то явно вскользь, - Анита силилась вспомнить, но у нее не получалось. - Черт, голова раскалывается просто, - она потерла виски.

- Тебе нужна еда и отдых, шерити, - Табита не на шутку встревожила бледность девушки. - Проведу их и принесу тебе поесть. А ты пока отдохни.

Девушка рассеянно кивнула и присела на кровать, борясь с желанием сразу же заползти под одеяло.

- Не дури, - фыркнул Табит, откинул покрывало, уложил нубит и закутал ее в одеяло. - Оттыхай, у тебя есть еще целый час. Я вернусь и разбужу, спи.

- А Дамиан? - уже сквозь накатывающую дрему поинтересовалась она.

- Мы и так его дважды перетаскивали, что делать категорически запрещается с работающим регенератором. Это может повредить ему. Но если...

- Пусть остается, - тихий шепот, и она проваливается в сон...

Дамиан открыл глаза, с удивлением отмечая, что находится в постели, но совершенно при этом не помнит, как в ней оказался. Мужчина повернул голову и потрясенно замер - рядом с ним безмятежно спала Анита. Ее золотистые волосы разметались по подушке, длинные черные ресницы резко контрастировали с белоснежной кожей, а четко очерченные губы были соблазнительно приоткрыты. Она выглядела такой хрупкой и нежной, такой красивой, что у него перехватило дыхание, а сердце забилось с удвоенной силой.

А потом память услужливо распахнулась: призраки, бой, смертельное ранение... слезы в ее глазах, мольбы не умирать - все промелькнуло перед его глазами в одну секунду. А еще ярче вспыхнули ее слова: "Все, что угодно, только не умирай".

Горный Властелин судорожно выдохнул: неужели он... Нет, он не мог так с ней поступить, не мог... И все же, вот она рядом с ним в кровати. Тихий стон сорвался с его губ - он ничего не помнил, абсолютно ничего с того момента, как обещал ей выжить.

- Дамиан, - его стон разбудил ее, и девушка склонилась над ним, встревожено вглядываясь в лицо, а ее пальцы скользили по его груди, опаляя огнем.

- Анита... - хрипло выдохнул мужчина.

- Что с тобой? - она была не на шутку встревожена лихорадочным блеском его глаз и не сказала ни слова, когда его руки сомкнулись вокруг нее.

Его пальцы пробежались по ее спине и замерли на пояснице - он распахнул глаза - она была полностью одета.

- Где болит? Не молчи, скажи мне, - голос полный тревоги и осторожное прикосновение к лицу. - Дамиан.

Он заглянул в ее глаза и вспомнил про портативный регенератор, что активировал Табит, чтобы попытаться спасти ему жизнь. Облегчение, приправленное разочарованием, затопило его. И все же облегчение было огромным - он не готов был жертвовать их дружбой ради одной ночи с ней. Хотя его внутренний голос и настойчиво шептал, что ночь была бы восхитительной.

- Я в порядке, - шепнул ей он и, повернув голову, коснулся поцелуем руки.

- Уверен?

- Да, - он заставил себя разжать руки и сесть. - Не веришь - посмотри сама.

Анита осторожно провела кончиками пальцев по его абсолютно невредимой груди, что еще совсем недавно была практически разворочена клинками призраков.

- Но ты стонал... - полное замешательства.

Горный Властелин глубоко вдохнул и решил сказать ей правду:

- Проснувшись рядом с тобой в кровати я решил... - он запнулся на миг, но все же продолжил, - что потребовал от тебя слишком много.

Она посмотрела на него ничего не понимающим взглядом.

- Я решил, что мы провели вместе ночь... - он отвел глаза.

- Ох, - она прижала руку к губам, а потом рассмеялась, рассмеялась легко и беззаботно.

- Ты бы не сделал этого, Миан, - произнесла она и нежно коснулась его лица ладонью.

- Проснувшись, я был в этом не уверен, - он нашел в себе силы посмотреть ей в глаза. - Прости.

- Миан, - она улыбалась ему, - я знаю, что ты не стал бы ничего подобного от меня требовать. Мы ведь давно закрыли этот вопрос и стали друзьями.

- Я испугался, что все испортил... - выдохнул он. Она волновала его больше, чем любая другая женщина, с которой он когда-либо был, но ее дружбы была для него намного дороже.

- Ох, Миан, - она только покачала головой.

- Ты не злишься на меня? - тихое.

- За что? - полный искреннего удивления взгляд.

- За то, что иногда мечтаю о тебе, - он ласково отвел локон с ее лица.

- Нет, - она покачала головой, - любой девушке приятно осознавать, что он ней мечтает такой мужчина.

- Ты не любая... И ты очень мне дорога.

- Ты мой друг, Дамиан. И тоже очень дорог мне. Мне с тобой легко и свободно, я доверяю тебе. А фантазии, - она немного смутилась. - Знаешь, это даже приятно. До того, как я попала в этот мир, мужчины не баловали меня своим вниманием.

- Значит, ты не сердишься?

- Конечно нет, Миан.

- Спасибо, шерити, - он улыбнулся ей открытой мальчишеской улыбкой, такой счастливой, что она негромко рассмеялась.

Дамиан смотрел на девушку, и у него не выходила из головы ее фраза о том, что дома мужчины ее вниманием не баловали. Он любовался ее нежной красотой, восхищался бездонной глубиной серо-голубых глаз, искренностью улыбки на четко очерченных чувственных губах и не понима, как такое может быть. Как можно не замечать ее очарования, как можно не обращать на нее внимания, не пытаться окружить любовью и заботой, не пытаться завоевать и назвать своей. Если бы он только знал, что у него есть шанс...

Мужчина вздохнул и тряхнул головой, отгоняя подобные мысли. Она обещала ему только дружбу, и он готов был довольствоваться и этим. Однако, отказываться от некоторых небольших и таких приятных и привычных отступлений он не собирался.

- Анита, - Горный Властелин хитро прищурился и довольно улыбнулся. - Ты мне должна желание. А еще есть и штрафы.

- Дамиан!

- Да? - лукавое, и он привлекает ее в объятья. - Ты обещала, - ласковый шепот.

- Ладно уж, целуй, - соглашается она, - действительно обещала.

- Семь, - мечтательное, и он осторожно убирает волосы от ее лица, скользит пальцами по щеке, обводит губы.

- Что? - удивленно выдыхает она.

- Три на лужайке и четыре уже после пробуждения, - он склонился для поцелуя, но все еще медлил. - Позволь, шерити...

- Удивительно, ты спрашиваешь...

- Ага, - многозначительное, и его губы накрывают ее рот.

Он целует нежно и осторожно, едва прикасаясь губами к ее губам. Рад, другой, третий... шестой... затем немного отстраняется и заглядывает в ее глаза.

- Прости, - горячий шепот и седьмой поцелуй... ни разу не осторожный... Хоть и нежный, он был страстным и глубоким, отбирающим дыхание и... приятным.

- Миан... - пораженный взгляд пронзительно голубых глаз.

- Штраф, шерити, - мужчина легчайшим поцелуем коснулся ее губ.

- Миан, - она уперлась руками в его грудь, пытаясь отодвинуть его, но проще было отодвинуть скалу.

- Еще один, - он снова легонько ее поцеловал.

- Хватит, Дамиан, - напряжение зазвучало в ее голосе.

- А желание? - он послушно отстранился, стараясь успокоить дыхание и бешено бьющееся сердце - эти поцелуи были невероятны, даже не смотря на то, что она не ответила. Он заглянул в ее глаза и в тот же миг пожалел, что рискнул поцеловать ее по-настоящему...

- Дамиан, что на тебя нашло? - Анита напряженно вглядывалась в лицо мужчины.

- Не сердись, шерити, - он поднес к губам ее ладонь и поцеловал, едва коснувшись кожи. - Просто минутная слабость. Захотелось узнать, как это могло бы быть между нами. Все еще друзья? - едва слышный вопрос, а в глазах смешалась надежда и страх, что он таки все испортил.

- Ох, Дамиан, - покачала головой девушка: он был милым, хоть и хулиганил частенько, но в этом был весь Дамиан, она улыбнулась. - Конечно, друзья.

Ослепительная улыбка была ей ответом.

- Ну, тогда о желании... - он чуть прикрыл глаза, приглушая их довольное сияние.

- Так чего ты хочешь? - она снова рассмеялась - он был неповторим.

- Еще не решил, - ленивая улыбка изогнула его чубы. - Просто проверил, не передумала ли ты.

Она фыркнула и с упреком посмотрела на него.

- Я был слишком...

- Наглым.

- Дерзким, - поправил он ее и облегченно выдохнул - она не сердилась. - Я могу пока сохранить за собой это желание? - тихо спросил он.

- Можешь, - кивнула она.

- Спасибо, шерити.

- На здоровье, Дамиан, - она рассмеялась его растерянности и произнесла: - Мне пора готовиться к балу, а тебе надо уходить.

- Уже гонишь? - преувеличенно расстроенный взгляд.

- Ага, - она подмигнула ему, и он рассмеялся.

- Я все понял, шерити. Исчезаю, - Горный Властелин встал с кровати и медленно направился к дверям, стараясь не показать ей, что у него от слабости все еще кружится голова.

- Ты сам дойдешь? - девушка заметила неточность его движений и встревожилась.

- Конечно, шерити, - он обернулся в дверях. - Не переживай, Анита, - произнес он, встретившись с ее полным тревоги взглядом, - это всего лишь небольшая слабость, и она скоро пройдет. Я тебя еще на танец сегодня приглашу, - он подмигнул ей и вышел, плотно прикрыв за собой дверь.

Анита вздохнула, чувствуя, что в этот раз Дамиан почти переступил черту. Единственное, что его могло оправдывать, так это то, что он едва не погиб. Только это остановило ее от резкого отпора, когда он навязал ей свой поцелуй. Ей нравилось флиртовать с ним, нравилось чуть провоцировать, зная, что он не перешагнет черту. Но сегодня он ее перешагнул, и это ее испугало. Впредь она решила быть более осторожной с ним и не провоцировать более, называя сокращенным именем. Тот его последний поцелуй не на шутку встревожил ее, если остальные прикосновения его губ были легкими и игривыми, едва ощутимыми, то последний поцелуй был настоящим, призванным всколыхнуть ее чувства, заставить ответить. Девушка еще раз вздохнула - да, Миан был красивым и сильным мужчиной, но она любила другого, она любила Рэма, и собиралась в дальнейшем быть очень осторожной и не позволять больше Дамиану целовать ее.

Она тряхнула головой, отгоняя не очень приятные мысли, что могло бы произойти, увидь Рэм страстный поцелуй Горного Властелина, и скрылась в ванной, не заметив мужскую фигуру, что напряженно замерла на ее террасе...

Такеши смотрел на небо и заново учился дышать. Он пришел, чтобы оставить нубит платье, выбранное им для нее на бал, и застал ее целующейся с Дамианом. Это было больно, невероятно больно - она отвергала его, отвергала любой его знак внимания, даже избегала прикасаться к его руке, а другому дарила свои поцелуи. Резкий выдох вырвался у него из груди, а затем он хрипло и горько рассмеялся. Он ревновал, отчаянно ревновал, хоть и не имел на это права - она ему ничего не обещала, совершенно ничего, разве что пару танцев на балу. И он ждал этого мгновения, ждал затаив дыхание, предвкушал как обнимет ее, заглянет в глаза и признается, что он...

Мужчина невесело усмехнулся и решительно шагнул в спальню Аниты, намереваясь дождаться ее внутри и лично передать платье, а еще лучше - проследить, чтобы она его надела. Он готов был спорить с ней до конца, убеждая его надеть, ведь именно оно могло защитить ее от излишних поползновений его "дорогих гостей". Это платье скажет им, что она под запретом, так как принадлежит ему, но этого он ей не скажет ни при каком раскладе.

Анита вышла из ванной по своему обыкновению в одном полотенце и резко повернулась на едва слышный выдох. Ее глаза встретились с горящим взглядом полных восхищения и страсти алых глаз Темного Императора, и она замерла, лихорадочно пытаясь понять, почему он здесь, и что ей теперь делать. Под его обжигающим взглядом, прямо на расстоянии ласкавшем кожу ее обнаженных плеч, рук и ног, она чувствовала себя неуверенно, но упрямо вздернула подбородок и, хотя ее скулы окрасил румянец смущения, с вызовом посмотрела на него.

- Что ты тут делаешь? - прервала она затянувшееся молчание.

- Тебя жду, - он улыбнулся ей очаровательной, но такой лукавой улыбкой, что сердце у нее дало сбой - эта улыбка была ей знакома, так неудержимо знакома.

- Зачем? - едва выговорили ее губы.

- Я принес тебе платье, - он подошел к ней и остановился так близко, что она чувствовала тепло его тела.

- Платье? - удивленный взгляд.

- Да, тенши, платье, - он едва ощутимо провел кончиками пальцев по ее плечу, она отдернулась, но он успел перехватить ее за руку и не дал отойти. - Прошу, надень его, Анита, - он медленно поднес ее руку к губам и, не сводя с нее жаркого взгляда своих разом потемневших глаз, чувственно коснулся поцелуем ладони.

Девушка потрясенно распахнула глаза, она не ожидала, что простое прикосновение губ может настолько взволновать ее.

- Шигео, не надо, - едва слышный шепот.

- А Дамиану ты не сказала нет, - хрипло выдохнул Такеши, пряча выражение глаз за длинными ресницами, - хоть он и намного более откровенно целовал тебя.

- Ты видел...

- Да, - едва заметный кивок и тихое: - Ты его любишь?

- Он мой друг...

- Анита, ты его любишь? - напряженное.

- Как друга.

- И ты так всех своих друзей целуешь? - он вглядывался в ее глаза, в которых бушевала такая буря чувств, что он никак не мог понять, что же она в действительности сейчас чувствует. - Могу и я рассчитывать на твой поцелуй?

- Шигео... - она сглотнула и сделала шаг назад. - Я обещала Дамиану поцелуи, если он выдержит и выживет.

- Вот оно как... - Темный Император грустно улыбнулся. - Значит, просто обещала. И что ты ему еще обещала?

- Желание...

- Какое?

- Любое.

- Надеюсь, он не наделает глупостей, попросив слишком много, - голос Такеши звучал глухо, как будто он едва сдерживал ярость.

- Он не попросит, - твердое.

- Для его же блага, надеюсь, что ты права, тенши, - мужчина яростно сверкнул глазами, глубоко вдохнул и уже абсолютно спокойным голосом произнес: - Прошу тебя, Анита, надень платье, что я принес для тебя.

- Если оно мне понравится...

- Тенши, что ты хочешь в обмен на это? - неожиданно спросил он.

- Что? - удивление затопило ее.

- Я сделаю все, что ты хочешь, только надень это платье, - его алые глаза молили.

- Скажи мне зачем?

- Тенши...

- Шигео, это мое условие, - твердый взгляд. - Ты говоришь мне почему так настаиваешь на том, чтобы я пошла на бал в выбранном тобой платье, а я его таки надену.

- Обещаешь? - настороженное.

- Ладно, обещаю, - после некоторого колебания произнесла девушка.

- Оно просто должно защитить тебя от приставаний со стороны некоторых гостей, - он сказал не всю правду, но надеялся, что ей хватит и этого.

- Неужели снова, - она едва сдержала стон и покачала головой. - Я вернула тебе медальон, а ты теперь приносишь мне платье, чтобы показать, что я принадлежу тебе. Зачем тебе это, Шигео? Почему тебе так хочется испортить мне репутацию, заявив всем, что я твоя любовница?

- Любовница? - удивленное. - Тенши, что медальон, что платье говорят не об этом.

- И что они говорят? - напряглась девушка. - Наложница? Содержанка?

- Невеста, Анита, - буквально прошептал он. - Я не рискнул бы по-иному поступить с тобой.

- Невеста... - потрясенный взгляд.

- Да, невеста, - он едва заметно улыбнулся.

- Шигео, я люблю Рэма...

- Я знаю, тенши, - грустное. - Знаю, что ты выбрала его. Поверь, платье это всего лишь способ защитить тебя. Это меньшее, что я могу для тебя сделать.

- Почему? - спросила она, но он молчал, вглядываясь в ее глаза своими необыкновенными глазами, на дне которых плескалась неприкрытая боль. - Почему, Шигео?

- Потому, что я люблю тебя, Анита, - хрипло и едва слышно ответил он.

Девушка буквально остолбенела, не зная, что ему на это сказать. В том, что он был искренен в этом своем признании, она ни на секунду не сомневалась, вот только реально не знала, что ей теперь делать. Она сглотнула и тихо произнесла:

- Шигео, я... мне жаль, но...

- Не надо, не говори, - он на миг прикрыл глаза, а потом горько усмехнулся.

- Шигео... - она чувствовала его боль, но не знала, как избежать этого.

- Скажи мне честно, тенши, - его взгляд проникал в самую душу, - если бы ты первым встретила меня, то могла бы полюбить?

Он ждал ее ответа, затаив дыхание, вглядываясь в ее полные смешанных чувств глаза. Вот она моргнула, глубоко вдохнула и буквально прошептала:

- Думаю, да...

Темный Император глухо застонал и спрятал резко потемневший взгляд за длинными ресницами.

- Какой же я идиот, - едва смогла разобрать она его горькие слова.

- Шигео...

- Анита, прошу тебя, надень платье, - он поймал ее руки в свои и чуть сжал их. - Клянусь, что не попытаюсь с его помощью загнать тебя в ловушку. Обещаю, что защищу от любых посягательств сегодня, - он поднес к губам ее руки и осторожно поцеловал сначала одну, а затем другую. - Верь мне.

- Я верю, - мягкая улыбка появилась на губах Аниты - она действительно верила ему.

- Наденешь?

- Да.

- Спасибо, тенши, - он улыбнулся ей так нежно, что у нее перехватило дыхание, еще раз коснулся поцелуем ее кончиков пальцев. - Не спеши, у тебя столько времени, сколько тебе понадобится. Будешь готова - отправь мне вызов, и я приду, чтобы проводить тебя.

- Сам? - удивленное.

- Только сам, - подтвердил он и телепортировался, а девушка повернулась к кровати, на которой лежало потрясающе красивое платье...

Анита надела платье и подошла к зеркалу, чтобы заколоть волосы, но так и замерла, удивленно разглядывая отражение. Черно-красное сочетание шелка шло ей необычайно, а сам крой платья подчеркивал изгибы ее фигуры, превращая ее в хрупкую красавицу. Облегающий лиф оставлял плечи полностью обнаженными и переходил в длинную широкую юбку с легкими декоративными защипами. Девушка приподняла волосы и сколола их так, что они локонами спадали на спину, открывая при этом лицо. Она быстро нанесла макияж и улыбнулась своему отражению - сейчас она сама себе казалась сказочной принцессой, что собиралась на бал. Она еще минутку покрутилась перед зеркалом, а потом активировала встроенный ксей и отправила вызов Темному Императору.

- Анита, - мгновенно ответил тот.

- Я уже готова, - произнесла она и тут же услышала благоговейный выдох - это Такеши телепортировался к ней и теперь пожирал ее глазами.

- Ты восхитительна, тен, - раздался его бархатный голос, в котором явственно проступили хрипловатые нотки. - Не хватает только вот этого, - он протянул ей небольшой сундучок.

- Что это? - спросила она.

- Украшения, - он откинул крышку, и свет заиграл искрами на камнях колье и сережек.

- Шигео, - напряженно начала она.

- Прошу тебя, надень их сегодня, - тихая просьба и успокаивающее. - Это просто комплект с платьем, дополнительная защита для тебя, ничего более, клянусь.

- Хорошо, - после некоторого колебания согласилась Анита, - я надену их.

Улыбка изогнула четко очерченные губы мужчины, он поставил сундучок на туалетный столик, достал колье и нагнул к девушке:

- Повернись, я застегну.

Она повернулась к нему спиной и приподняла волосы. Его теплые пальцы в едва заметной ласке скользнули по ее коже, погладили шею, он застегнул колье, а затем его руки легли ей на плечи, заставляя ее задерживать дыхание. Его прикосновения были слишком чувственными, слишком волнующими.

- Тебе идет, тенши, - шепнул он ей на ухо и выпрямился.

Их глаза встретились в зеркале, и у мужчины перехватило дыхание - видеть ее в объятьях, такую невероятно красивую и хрупкую - это было для него сладкой пыткой.

Анита моргнула и отвела взгляд - колье действительно идеально дополнило наряд и сделало его совершенным, но вот взгляд Темного Императора ее смутил - он был полон огня, восхищения и... тоски.

- Шигео...

- Вот, надень серьги, - он вложил в ее руку изящные сережки и при этом его пальцы заметно дрожали. - Пожалуйста, тенши.

Девушка решила не акцентировать на этом внимание, и просто выполнила его просьбу, после чего он надел ей на запястье браслет, коснулся губами руки и заглянул в глаза.

- Надо бы еще кольцо надеть, - одними губами выговорил он.

Анита напряглась и отрицательно качнула головой.

- Тенши, послушай меня, - он придержал ее за плечи, заставляя смотреть в глаза. - Да, я очень хотел бы, чтобы все это было правдой, и ты действительно была моей невестой. Но мы же уже говорили, что я не буду сегодня ловить тебя на традициях, так что поверь мне, я свое слово сдержу.

- Хорошо, - она медленно выдохнула и позволила ему вложить кольцо в ее ладонь. - На какую руку мне его надеть?

- Как невеста на левую, - произнес Такеши, и его сердце сжалось, когда кольцо заняло положенное место на ее пальчике - он многое готов был отдать лишь бы это все было по-настоящему, а не спектаклем...

Где-то...

Исао со стоном открыл глаза, и его взгляд уперся в темный потолок камеры. Мужчина осторожно перевел дух - это была реальность, а не навязанная Эребусом иллюзия. Он медленно приподнялся и сел на каменном полу, заставляя избитое тело слушаться его волю, хоть это и давалось ему с трудом. Он не знал сколько времени провел здесь, не знал как давно его захватил хранитель, время для него превратилось в нечто непонятное, наполненное видениями и иллюзиями настолько неотличимыми от реальности, что он уже думал, что его разум не выдержит, и он сойдет с ума. Он смутно помнил, как к нему неоднократно приходила Ангелика, подлечивала его и медленно, но неуклонно изменяла, помогая получить сильные ментальные способности, чтобы иметь шанс противостоять Эребусу. Воздушный Властелин улыбнулся - у нее вышло, теперь он мог не допустить ненавистного хранителя в свой мозг, мог защититься от него, а значит, у него появился шанс сбежать.

Приглушенный женский всхлип привлек его внимание, и мужчина резко повернулся на звук - в глазах сразу же потемнело, а тело прострелила отчаянная боль. Он замер, пытаясь переждать особо сильный приступ и разогнать тьму перед глазами, но полный отчаяния и нестерпимой боли всхлип повторился.

- Кто здесь? - едва слышно выдохнул он и тряхнул головой, пытаясь вернуть себе ускользающее зрение.

- Исао... - знакомый шепот.

Нет, этого не может быть... Эребус не мог ее захватить, никак не мог... но голос, этот голос он узнал сразу, но отказывался верить собственным ушам. Вот зрение вернулось к нему, и мужчина в ужасе уставился на обнаженное окровавленное женское тело, которое едва прикрывали спутанные и местами пропитанные кровью золотисто-рыжие локоны. Их глаза встретились, и отчаяние затопило его - это была она.

- Анита, - хриплый шепот.

Он видит, как ее глаза неудержимо наполняются слезами, а затем она пытается спрятаться от его взгляда.

- Не смотри на меня, - рыдания сотрясали ее хрупкие плечи, иссеченные глубокими рубцами.

- Тише, шерити, - он попытался коснуться ее, но она резко вздрогнула и дернулась в сторону. Понимание того, что с ней сделали пронзило его. Нет... Боги! Только не она, только не с ней... Девушка плакала, скрутившись в позу эмбриона, а мужчина никак не мог придумать, как бы ее успокоить...

- Анита, - он все же решился обнять ее и осторожно, стараясь не причинить излишней боли, прижать к себе, - шерити, мы выберемся. Обещаю, мы выберемся отсюда.

- Нет, не надо... моя жизнь окончена, - ее глаза были пусты, абсолютно безжизненны. - Прошу, убей меня, избавь от мучений.

- Анита... - Исао был потрясен ее словами - неужели Эребусу удалось так быстро сломать ее.

- Убей меня, - молила она. - Я все равно не смогу жить после всего этого, - она зарыдала еще сильнее, отчаянно цепляясь за его плечи.

- Шерити, ты сильная, ты сможешь жить дальше...

- Не хочу!!! Не могу!!! - это уже была откровенная истерика.

Воздушный Властелин замер: его интуиция говорила ему, что Анита не будет так себя вести, что бы ни случилось, она не станет впадать в истерику, а ухватится за любую возможность сбежать.

- Анита, у меня есть план, как мы сможем сбежать...

- Добей меня и беги, - истерику сменила полная безжизненность, а потом с ее губ слетел безумный смех.

Исао вдруг отчетливо понял, что находится в иллюзии и, невероятным напряжением воли сумел вырваться в реальность.

Голова раскалывалась, перед глазами плыло, во рту ощущался привкус крови, но его губы изогнула довольная улыбка. Он теперь точно знал, что Эребус не добрался до Аниты. А то, что снова с ним сделают, мужчину волновало мало - умение стойко переносить любую боль было необходимым условием посвящения в воины.

- Вырвался, - задумчивый голос хранителя ворвался в мысли мужчины. - Удивительно, снова вырвался. Избит, ослаблен, голоден, а становится сильнее с каждым днем, - Эребус рванул за волосы Исао, заставив встретить свой взгляд. - Все так же непокорен, - задумчивое. - Когда же ты уже сломаешься?

- Никогда, - насмешливо бросил Воздушный Властелин.

Эребус хохотнул и сделал знак палачу, приступить к экзекуции.

- Мальчик мой, все ломаются, - протянул он, отстраненно наблюдая, как по спине вздернутого за руки мужчины течет кровь от ударов плети. - Кто-то раньше, кто-то позже, но ломаются все.

- Я не сломаюсь, - резкий выдох сквозь зубы.

- Ооо теперь я знаю, что тебя может сломать, - хохотнул хранитель. - И приложу все силы, чтобы она таки оказалась здесь.

- Нет!

- О да, - предвкушение зажглось в полных клубящейся тьмы глазах Эребуса. - Пришла пора отправляться за моим маленьким жнецом...

Акелдама

Темный Император настороженно наблюдал, за Анитой, едва не отвечая невпопад Руэйдхри (кельтск. - красный король), правителю соседней системы тройной звезды.

- Друг мой, - рассмеялся мужчина, весело блеснув абсолютно черными провалами глаз с огненными вертикальными зрачками, - похоже, ты сегодня отвратительный собеседник.

- Прости, Эйд, - Такеши был не в силах отвести глаз от изящной фигурки девушки, что танцевала сейчас с Камбизетом.

- Ты прав, что не доверяешь Зету, - Руэйдхри тряхнул гривой алых волос и прищурился. - Она очаровательна и невероятно отважна. Даже не вздрогнула, когда ты нас знакомил, и взгляд мой встретила без тени сомнения. Потрясающая малышка. Смотри, не упусти ее. Зэт что-то слишком рьяно увивается вокруг нее.

- Фоморы его забери, - выругался Темный Император и буквально стрелой помчался к Аните, которая резко вздернула вверх подбородок и что-то жестко ответила, явно отказывая Камбизету во втором танце, бросив на друга извиняющийся взгляд.

- Поспеши к своей спутнице, - едва слышно шепнул Эйд и направился в сторону стайки придворных дам, клыкасто ухмыляясь их попыткам избежать общения с ним.

Такеши подошел как раз в тот момент, когда девушка круговым движением кисти легко освободилась от хватки Камбизета, опалила его яростным взглядом, но при этом предельно вежливо и холодно произнесла:

- Больше с вами танцевать я не намерена. Впрочем, как и общаться. Прошу меня простить, - она попыталась уйти, но вновь была перехвачена мужчиной.

- И чем я вам так не угодил, нубит Анита? - его чуть хрипловатый голос был полон неги и откровенного соблазна. - Неужели недостаточно красив? - он склонился к ней, одновременно притягивая ее ближе. - Посмотри внимательно, - горячий шепот, - по красоте я не уступлю даже Рэму, так же как и по...

- Зэт, заткнись, - вполголоса буквально рыкнул Такеши и так стиснул плечо Камбизета, что его рука самопроизвольно разжалась, выпуская девушку. - Нубит ясно дала тебе понять, что не желает более твоей компании, - он поймал взгляд небесно-голубых глаз и ментально продолжил: "Глаза протри, что не видишь ее платье? Или тебе надо прямо заявить, что она моя?"

"Невеста, не жена, - в глазах мужчины появился ледяной холод, а губы изогнула многозначительная усмешка. - Никто не помешает мне забрать то, что тебе так нравится. А она мне понравилась. Экзотичненькая такая"

- Камбизет, - во взгляде Такеши появилась обжигающая тьма, - только попробуй, и мне будет плевать на последствия.

- Спокойно, - тот напрягся и нервно откинул рукой золотисто-платиновые пряди волос, открывая замысловатую черную татуировку, сбегающую от виска до воротника рубашки, - я тебя понял, - мужчина чуть поклонился Аните и предельно вежливо произнес. - Прошу меня простить, нубит Анита, я вел себя непозволительно грубо, впредь этого не повторится.

Девушка удивленно переводила взгляд со ставшего буквально шелковым Камбизета на мрачного Шигео и обратно, пытаясь понять чем же таким ему пригрозил Темный, что он так быстро пошел на попятную.

- Ты принимаешь его извинения, тенши? - Такеши мягко взял руку девушки в свою и едва смог сдержаться, чтобы не поцеловать ее.

Она подняла взгляд своих серо-голубых глаз, чуть сжала пальцами руку Темного Императора и шагнула к нему ближе, одновременно поймав его удивленный взгляд.

"Если не приму, то чем это тебе грозит?" - напрямую спросила она.

"Что он сделал?" - вместо ответа она услышала хриплый ментальный вопрос.

"Шигео... - Анита не на шутку встревожилась и вдруг обмерла... неужели... - Скажи, что это не объявление войны..."

"Тенши..."

Он отвел взгляд, и она все мгновенно поняла. Нет, она не собиралась становиться причиной межгалактического конфликта, совершенно не собиралась.

- Принимаю ваши извинения, - поспешно выпалила Анита и под скептическим взглядом Такеши с милой улыбкой добавила, обращаясь к Камбтизету. - Похоже, мы просто немного неверно поняли друг друга. Видимо сказывается разница в менталитете. Но, раз мы все уже выяснили, то можете называть меня Анитой.

- А вы меня Зетом, - мужчина улыбнулся ей и благодарно кивнул - ссориться с Темным Императором не входило в его планы, тем более после той информации о секретных новых разработках, что велись под его руководством на Акелдаме. Эти новые технологии могли уничтожить планеты его системы, причем уничтожить буквально мгновенно.

- Еще раз, простите меня, Анита, - в этот раз извинения были намного более искренние. - Я действительно переступил границы дозволенного. Поверьте, больше этого не повторится.

- Надеюсь, Зет, - хмуро произнес Такеши и ментально добил: "Для твоего же блага будет лучше сдержать слово и быть максимально корректным и предупредительным с Анитой"

"Достаточно, я понял с первого раза. Она неприкосновенна"

"Именно", - веское.

"А остальные?" - осторожный вопрос.

- Развлекайся, - едва заметно улыбнулся Темный Император.

- И ты тоже, - Камбизет расслабился, поклонился нубит и ретировался.

- Шигео... - Анита задумчиво вглядывалась в лицо мужчины, на котором все еще играли желваки, и ей было страшно, откровенно страшно: она едва не стала причиной войны, - пообещай, что не станешь из-за меня совершать глупостей, - тихо попросила она.

- Не могу, - он поднес ее руку ко рту и прижался губами к ладони.

"Я готов был убить его, - сказали ей его глаза. - Одно твое слово, и я его вызову, и к фоморам последствия"

- Шигео...

Она не знала, что ему ответить, она была не готова к этому его признанию, как не была готова увидеть в его глазах подтверждение его слов о любви. Девушка замерла, отчаянно пытаясь найти хоть какие-то слова, но мысли разбегались от нежного поглаживания ладони его длинными пальцами. Мягкие звуки музыки, раздавшиеся в тишине зала, заставили ее вздрогнуть и отвести от него взгляд.

Темный Император с тоской посмотрел на девушку, отчаянно желая вновь танцевать с ней, ему так хотелось снова заключить ее в объятья, пусть даже всего на несколько минут, но он не хотел давить на нее, поэтому со вздохом выпустил ее руку и удивленно моргнул, когда она сама удержала его.

Анита видела в его глазах грусть, она помнила, как он настаивал на танцах с ним, но она твердо согласилась только на два, и поняла, что он просто подчиняется ее решению, когда сам явно желает иного. Она улыбнулась - и этого мужчину называли жестоким, она отказывалась верить в это. Он был нежным и тонко чувствующим. И если бы она уже не любила Рэма, то точно бы влюбилась в него. Девушка вспомнила танец, которым они открыли бал - танцевать с Шигео было невероятно приятно, намного приятнее, чем с другими. Она подняла на него взгляд и решилась.

- Потанцуй со мной, - слетело с ее губ.

Вспышка удивления в его потемневших глазах сменилась счастливой улыбкой, и он осторожно привлек ее в свои объятья, а затем закружил в вальсе, заставляя чувствовать себя пушинкой в его сильных руках.

- Спасибо, тенши, - шепнул он, прижимая ее к себе чуть сильнее, наслаждаясь близостью ее гибкого тела и отчаянно желая коснуться поцелуем ее четко очерченных губ.

- Шигео, ты о чем думаешь? - прищурилась девушка, чувствуя как его горячий взгляд скользит по ее губам, от чего их почему-то начало покалывать.

- О поцелуе, - честно ответил он и улыбнулся игриво и лукаво одновременно. - Поцелуешь меня?

- Может быть, - она слегка откинулась назад, чтобы заглянуть в его глаза. - Спасибо, что избавил меня от Зэта, - серьезно поблагодарила его Анита. - В этом платье я совершенно беззащитна.

- Тенши, прости... - ему не хотелось, чтобы она чувствовала себя беззащитной. - Я не подумал, что тебе будет в нем некомфортно.

- Все в порядке, - она улыбнулась ему. - Пока ты рядом, мне спокойно.

- Подаришь мне следующий танец? - чуть хрипловато спросил он, буквально растворяясь в омуте ее глаз.

- Да, - короткий кивок.

- Ты делаешь меня таким счастливым, тенши, - его горячий шепот прошелся лаской по ее коже, и у нее на миг перехватило дыхание, а он еще быстрее закружил ее в вихре танца, заставляя забывать обо всем...

Ей настолько понравилось танцевать с ним, что она с сожалением вздохнула, когда второй танец подошел к концу. Темный оказался потрясающе чутким партнером, да и двигался он невероятно легко и непринужденно, идеально дополняя ее, поддерживая и... соблазняя. На миг девушка подумала как это танцевать с ним танго, если он умудрялся даже медленный вальс наполнить чувственностью.

- Ты восхитительна, тенши, - немного хрипловато произнес он, замирая на месте с последними звуками музыки. - Танцевал бы с тобой вечно.

- Шигео... - она посмотрела в его глаза и чуть не утонула в их алом сиянии.

- Тенши, - едва слышный шепот, и он склоняется к ее губам. Однако за долю секунды до поцелуя ему удается вернуть себе контроль, и он замирает, так и не коснувшись таких желанных губ, но пока не в силах отстраниться.

- Ты обещала мне танец, Анита, - совсем рядом раздался мужской голос.

Такеши резко повернулся на звук: его взгляд скрестился с чуть насмешливым взглядом Дамиана, и он едва не выругался вслух - ревность снова подняла свою голову.

- Обещала, - девушка легко выскользнула и кольца рук Темного Императора и с улыбкой шагнула к Горному Властелину, отмечая, что он все еще был слишком бледен.

- Вы ведь не будете против, если я украду вашу партнершу, - вежливо произнес Дамиан и подал руку девушке.

- Вообще-то я против, - раздалось под первые звуки следующего танца.

- Что? - удивленный взгляд серо-голубых глаз.

- Я против, - жесткое, и Такеши делает попытку обнять Аниту, но спотыкается о ее рассерженный взгляд. - Прости, - он понимает, что позволил себе лишнее