Морские волны шелестели что-то на прощание, когда мы сошли с палубы парома на твёрдую землю. Здесь совсем ничего не изменилось со времени нашего отбытия в Башни. В городе было очень многолюдно и душно. А от нестерпимого запаха человеческого пота, смешанного с запахом рыбы, и вовсе хотелось лишиться обоняния. Поэтому, я решила не задерживаться здесь надолго и, сцапав Лэйра за руку поспешила как можно скорее покинуть этот городок.

— Выходит, нам не нужно почти ничего из того, в чём обычно нуждаются обычные путники. — сделал вывод Лэйр, когда я посоветовала ему сильно не нагружаться съестным в дорогу.

— В Лавирре раздобудем всё необходимое. — сказала я, после недолгого молчания. — Дальше будет больше населённых мест и поэтому придётся ехать на лошадях или передвигаться по ночам, что совсем нежелательно… Кстати, а как ты думаешь, в деревне Большие Холмы уже живут люди?

— Думаю, что в деревне, где такое случилось, ещё долго никто не захочет жить, кроме самых отчаянных лесных разбойников или беглых преступников.

— Значит, люди там скорее всего будут. — решила я сама для себя. — Что ж, тогда давай поторопимся покинуть этот город. Уже вечер и скоро ворота закроют.

— Ничего не имею против. — сказал Лэйр, смешно наморщив нос. — Я тоже не люблю этот город, хотя посещаю его всего во второй раз.

Мы как раз проходили какую-то через чур оживлённую улицу и несмотря на то, что толпа перед нами расступалась, дабы невзначай не обидеть таких опасных людей как боевой маг и его телохранительница, нам от этого легче не становилось. Никуда не исчезла, а напротив даже усилилась жара и неприятный запах. И как только все эти люди живут здесь? Я бы никогда не смогла привыкнуть к Эсску.

Я с подозрением покосилась на видимо прекрасно чувствующую барышню с зонтиком. На её слегка тронутых розовой помадой губах застыла доброжелательная улыбка, но тёмно-карие глаза взирали на этот мир и окружающую толпу с явным превосходством. Девица уверенно шла к нам, а взгляд её был нацелен на Лэйра. Меня для неё не существовало. Большинство людей вообще считает, что телохранитель мага, это что-то вроде слуги. Дэнрик же говорил, что это прекрасный повод наблюдать за тем, что происходит вокруг и видеть больше чем напарник-маг.

— Приветствую вас в нашем славном городе, досточтимый маг. — произнесла она мелодичным, словно колокольчик голоском и присела в коротком реверансе, бросая на Лэйра совсем не кроткие взгляды из под густых ресниц.

— Приветствую вас, юная госпожа. — сдержанно отозвался мой спутник, бросив украдкой вопросительный взгляд в мою сторону. — Чем обязан?

— Меня зовут Эльвинна Верлет. — представилась та, вздёрнув нос. — Я и моя сестра Сонейра, хотим нанять мага для одной несложной, но хорошо оплачиваемой работы.

Лэйр многозначительно посмотрел в мою сторону, ожидая моего решения. Я благосклонно кивнула в ответ. Ничего не имею против хороших денег, особенно если они в скором времени нам могут пригодиться.

Но если честно, я чувствовала подвох в предложении Эльвинны заработать хорошие деньги за лёгкую работу… не так уж часто молодых магов окликают на улице юные красавицы и предлагают деньги почти что за просто так… но, на то нам и дана голова, чтобы думать, правда, приятель? Лэйр, словно услышав мои мысли, коротко сжал мою ладонь.

"Быть может, мои телепатические способности работают не только в драконьем обличье?" — подумала я и внимательно посмотрела на Лэйра, тот делал вид, что ещё обдумывает предложение девушки.

— Поверьте, вы не пожалеете, что согласились. — заверила его Эльвинна. — Просто поговорите с моей сестрой, а большего я не прошу.

— Согласен. Веди нас, Эльвинна. — коротко сказал Лэйр.

Та обворожительно улыбнулась Лэйру и деликатно взяла его за локоть.

"Боги, да он просто разомлел от внимания этой кудряшистой бестии!" — поняла я, с удивлением понимая, что мне это очень не нравится.

Конечно, я не ревную Лэйра. С чего бы мне это делать… Наверное, я переживаю из-за того, что мне сильно не понравилась Эльвинна. Мне казалось, что в ней есть что-то подлое, какая-то червоточина в сердце… а мне не хотелось, чтобы мой друг от этого пострадал. Вот, пожалуй, и всё. Просто и понятно. Я же телохранительница и обязана подозревать всех и вся…

"Ага, нашла себе оправдание. Только увидела человека и уже прочитала его душу?" — осведомился мой внутренний голос, так в этот момент, напомнивший мне голос Крея.

— Ну я же вообще вся ненормальная. — проговорила я вслух, буравя взглядом спины впередиидущих Лэйра и Эльвинны, хотя на самом деле, как хороший телохранитель, я должна следить за тем, что происходит вокруг. Как же мне хотелось в этот момент оказаться в Лавирре, повидать Дэнрика и Вэлл.

Для дракона, это всего день полёта… А Крей никуда не сбежит от меня из своих лесов, и надеюсь, не женится ни на ком скоропостижно и бесповоротно, под действием чьей-то злой воли.

Обдумывание этих мыслей заставило меня отвлечься, от чего я едва не налетела на спину притормозившего спутника, когда мы проходили городские ворота.

Поместье Верлет находилось за городом. Странно, что Эльвинна пришла пешком, а не приехала в карете, как это положено молодой леди её статуса… Впрочем, шли мы недолго. Миновав небольшое поле перед городом, девушка повела нас по узкой лесной тропке вглубь леса. Я с удивлением отметила, что дорожка к поместью совсем заросла травой, что только добавляло странности происходящему. Лэйр, даже если что-то и заметил, то даже бровью не повёл… а вообще, он так пялился на эту Эльвинну, что я и не должна удивляться, что он ничегошеньки вокруг больше не видит…

— Ну, вот мы и пришли! — радостно заключила девица, когда тропа закончилась, и нашим взорам предстал мрачный неухоженный особняк в три этажа, заросший хмелем и диким огурцом. Давно некрашеное дерево почернело и вспучилось, окон не было вовсе, вернее они были наглухо заколочены досками. — Добро пожаловать в поместье Верлет!

— Тут могут жить только чудовища. — пробормотала я себе под нос. Лэйр меня не слышал и вообще делал вид, что всё нормально, а Эльвинна буд-то и не замечала, что вместо богатого поместья, тут настоящие развалины. Мне ничего другого не оставалось, как следовать вместе со своим спутником и провожатой.

Внутри поместья, я почувствовала себя странно, как буд-то оказалась в другом измерении, на чужой территории… Эта мрачная драпировка, тускло горящие свечи и увядшие розы на столе — полное ощущение смерти. Властной и состоявшейся. Неожиданно на крутой лестнице, словно отделившаяся от общей тьмы, возникла женщина. В длинном чёрном платье с застёгнутым наглухо воротником и разметавшимися по плечам чёрными волосами. Белело только лицо с неестественно бледной кожей. Она на какое-то время замерла, позволяя себя рассмотреть. Я понадеялась, что Лэйр воспользовался этим и сделал свои выводы… Я лично сделала свои. Мне здесь не нравилось абсолютно всё и в особенности эта дама в чёрном. Эта её отталкивающая красота, театральная загадочность и вселенская усталость в чёрных, как дно пропасти глазах… а ещё мне так не хотелось, чтобы мой друг смотрел на неё так…

"Неужели на его взгляд, она прилично выглядит?" — спросила я неизвестно у кого, без тени ревности или обиды.

Казалось, прошла целая вечность, прежде чем женщина заговорила:

— Приветствую вас, господин маг в моём поместье. Меня зовут Сонейра.

— Лэйр Кирану к вашим услугам госпожа. — произнёс он в ответ, становясь на одно колено и целуя ей руку. Меня передёрнуло от отвращения, и я засомневалась, что так положено по этикету. Маг, закончивший Академию, не должен склонять голову перед кем попало.

— Прошу меня простить, но сегодня я немного утомилась. Давайте поговорим о деле завтра, а сегодня Эльвинна покажет вам комнаты и накормит ужином.

Я возмущённо вскинула брови и посмотрела на Лэйра, но это его не тронуло.

— Почту за честь быть гостем в вашем прекрасном доме. — произнёс он учтиво совсем не замечая меня.

Да он что совсем ослеп?! Или у моего напарника такой извращённый вкус… хотя раньше за ним я такого неадекватного поведения я не замечала…

— Замечательно. — удовлетворённо кивнула женщина. — А сейчас мне необходимо удалиться.

И она ушла, оставив нас со своей пустоголовой сестрицей.

Я бросила на Лэйра злой взгляд и решила для себя, что я на него обиделась. Вот сейчас я не уйду никуда, а останусь здесь с ними, а потом, как только мы покинем это место, я выскажу ему всё что накипело…

Сейчас, когда старшая Верлет скрылась с глаз моего героя, всё его внимание переключилось на Эльвинну.

Безумно хотелось развернуться и уйти прямо сейчас, но я не собиралась изменять своим планам, а лишь решила внести в них незначительные коррективы. Как только я останусь с ним наедине, я всё ему выскажу, а затем отправлюсь одна в Лавирру.

Когда я оказалась в комнате "выделенной специально для слуги благородного мага", то лишь утвердилась в своём намерении разорвать наш временный союз. Сказать по правде, я оказалась в самой настоящей кладовке. Одна стена была заставлена стеллажами с пыльными склянками и какими-то полуразвалившимися книгами, у другой стены притулился покосившийся секретер, и стояла узкая кровать. На полу у секретера, под слоем пыли, виднелись осколки стекла… На кровати, кроме пыльного покрывала ничего не было, и я решила лучше рассмотреть содержимое полок. В неверном свете свечи тускло поблёскивало запылённое стекло, но всё моё внимание приковал совсем другой предмет, тоже пыльный, но манящий своим блеском… это было самое настоящее сокровище — кулон, оправленный в серебро сапфир на длинной цепочке. Не в каждой кладовке такое пылится!

Пытаться бороться с искушением в данной ситуации уже не имело смысла, так как моя правая рука сжала камень мёртвой хваткой ещё до того как я успела подумать хорошо я или плохо поступаю…

Что это со мной? Вроде бы раньше не замечала за собой подобных склонностей… Неужто сказывается моя драконья натура?..

Я с сожалением посмотрела на голубой камешек, провела пальцем по витой оправе и… положила в свою дорожную сумку… Угрызений совести я при этом не испытывала. Ну, подумаешь, взяла один камешек, про который уже, похоже, позабыла хозяйка… Взгляд машинально скользнул по полкам в поисках ещё чего-нибудь позабытого…

О, боги! И что со мной происходит?! Наверное обстановка так на меня действует… Кстати на счёт обстановки и этого дома в целом… ну не нравился он мне и спать бы я хотела где-нибудь под открытым небом, чем тут. Я не боялась призраков, которые могли населять эту развалину, но твёрдо решила, что спать здесь я, ни за что не буду.

Выйдя из комнаты-кладовки и стараясь при этом не шуметь, я пошла по тёмному коридору к лестнице, ведущей к выходу из этого склепа. Подавив желание разыскать Лэйра, я решила оставить ссору на завтра, а сегодня полюбоваться тихой и безлунной ночью где-нибудь вне особняка Верлет.

Но и тут в мои планы бесцеремонно вмешались посторонние… Из темноты, откуда ни возьмись, возникла Эльвинна.

— Сонейра хочет видеть тебя. — произнесла она бесцветным голосом и совершенно бесцеремонно схватив меня за запястье, потащила в дальний конец коридора…

Меня настолько заинтриговала эта наглость и то, что на меня впервые за всё время обратили внимание, что я не стала сопротивляться и позволила отвести меня к Сонейре.

Та сидела у камина, завёрнутая в чёрную шаль, буд-то ёжась от холода, и смотрела в огонь. Как только за Эльвинной захлопнулась дверь, женщина заговорила:

— А ты знаешь, я давно уже жду тебя… можно даже сказать — живу ожиданием встречи с тобой.

— Не понимаю. — откликнулась я сложив руки на груди.

— А ты присаживайся. Наш разговор будет долгим.

Я послушно села в соседнее кресло рядом с камином, ещё больше заинтригованная происходящим… Сейчас Сонейра выглядела не такой высокомерной и загадочной, а напротив, вызывала жалость и желание защитить её…

— Значит это всё из-за меня, и вы вовсе не нуждаетесь в магии Лэйра… — озвучила я свою догадку.

— Верно. И он не должен ничего знать. Для него я найду задание, чтобы он не заподозрил ничего… — сказала она и, помолчав, добавила: — Ты не против, если я начну свою историю с самого начала? Просто так тебе легче будет меня понять…

— Рассказывай. — решила я.

— Хорошо. — кивнула Сонейра и начала свой рассказ. — Как видишь, это поместье переживает не самые свои лучшие времена… а ведь всего каких-то семь лет назад здесь всё дышало жизнью. Всё было как у всех, а где-то даже и лучше — богатые родители, приданное и звание первой невесты города, которой пророчили место во дворце Лавирры… и если бы не случай перевернувший мою жизнь с ног на голову…

Однажды в поместье забрёл странный человек. Он был ранен и измождён до предела, поэтому было решено оставить его в доме, дабы он мог залечить свои раны. Но вопреки нашим усилиям он всё же, умер. Его охладевший труп нашли слуги. Тело человека, застыло сведённоё нечеловеческой судорогой, и видны были удлинившиеся клыки. Тогда никто не предал этому значения и его похоронили за садом и фамильным склепом. И мы поплатились за свою невнимательность и неосторожность…

Раньше я очень любила посещать наш сад в лунные ночи и во время очередной такой прогулки я встретила его… Такой же бледный, измождённый, страшный… он вышел из тьмы и направился прямо ко мне. Я хотела убежать, но ноги не послушали меня и вид этого мёртвого гостя стал последним, что я увидела в своей жизни. На меня в одно мгновение обрушилась тьма и холод и этот миг, растянувшийся, на целую вечность, стал моим кошмаром… И когда моя душа кричала от отчаянья, не в силах покинуть ледяной плен тела, я ещё не знала, какой ужас ждёт меня в реальности…

Когда я пришла в себя, я ощутила вкус крови. Мои руки и всё моё тело было в ней… Это была кровь моих родителей и слуг… Не спеши делать выводы и шарахаться от меня. — предупредила Сонейра, грустно улыбнувшись. — Я научилась держать себя в руках и Эльвинна — яркий тому пример. Она мне не сестра. Я просто заставила её так думать. Просто обычная девушка. Я подобрала её на дороге неподалёку от поместья пять лет назад, когда мне надоело одиночество… С присутствием здесь Эльвинны, стало легче, но лишь немного. Меня мучила жажда, и память о прошлом не давала мне покоя. Я даже перешла на кровь животных, но тем только сделала хуже, став злее и слабее…

Сонейра замолчала, погрузившись в какие-то свои воспоминания. Я же молчала, недоумевая, при чём здесь всё-таки я и боролась с желанием, немедленно покинуть это место и забрать с собой Лэйра. Теперь мне становилось понятно, почему он вёл себя так странно, и моя злость на него улетучилась, как небывало…

— Не бойся, с твоим другом ничего не случится. Он спит сном младенца и проснётся лишь утром. — предупредила она мой вопрос. — А теперь перейдём к делу — зачем я вообще заманила вас сюда.

Услышав эти слова и встретившись с Сонейрой взглядом, я твёрдо уверилась в том, что мне не понравится её предложение. Уж слишком алчно поблёскивали её глаза и выступившие клыки…

— Я знаю о том кто ты и поэтому ты здесь…

— И думаю, понимаешь, что связываться со мной опасно даже тебе.

— Именно поэтому я и рассказала свою историю. Чтобы смиренно просить, а не требовать. Если ты захочешь уйти, я не буду этому препятствовать… но прежде, подумай, хочешь ли ты уйти? Ведь помогая мне, ты помогаешь и другим людям… ведь я не смогу долго протянуть на крови животных…

Это походило на шантаж, но всё же, я спросила:

— Что ты от меня хочешь?

— Только немного твоей крови. Каждый знает, что кровь дракона обладает магическими свойствами, исполняет желания… Быть может это мой единственный шанс снова стать человеком.

— Ага, а кто даст гарантию, что я не превращусь в тебе подобную тварь? — возразила я. — И, кстати, откуда ты знаешь про меня?

— Видела сны о тебе и чувствовала, что ты идёшь… — проговорила Сонейра, глядя в мои глаза с надеждой. — А на счёт превращения, можешь не бояться, я разрежу тебе кожу ножом.

— А если тебе не поможет моя кровь? — спросила я.

— Ты убьёшь меня. Согласна?

— С превеликим удовольствием. — ответила я, хищно улыбнувшись. Не то чтобы Сонейра была мне так ненавистна, просто я не люблю, когда меня используют.

Вампирша достала, заранее приготовленный кинжал и вопросительно уставилась на меня. Я со вздохом протянула ей свою левую руку. Если придётся драться, то уж лучше пусть правая рука будет здорова.

Сонейра быстро полоснула моё запястье и вопреки своему обещанию впилась клыками в рану. Я взвыла от возмущения и боли и почувствовала, как теряю ощущение реальности этого мира…

Очнулась я от голоса Лэйра. Он, наконец, очнулся от полузабытья, в котором пребывал благодаря чарам вампирши и теперь тормошил меня… Я разлепила глаза и тут же закрыла, спасаясь от накатившего вдруг головокружения и тошноты.

— О, боги! С тобой всё в порядке?

— Ещё не знаю, но лучше не тряси меня. — попросила я.

Придя в себя окончательно, я снова открыла глаза и обнаружила себя лежащей в кресле. Лэйр склонившись надо мной, внимательно вглядывался в моё лицо. Его тёплый взгляд окончательно вернул меня в реальность, и я услышала, как где-то неподалёку рыдает Сонейра.

— Что с ней? — спросила я.

— Говорит, что ничего не вышло, всё пропало и прочее в том же духе… Тебе лучше знать, о чём это она.

— Она сказала мне, что хочет стать человеком.

— И стала им, кем бы ни была она до этого. Я хотел прибить её, когда мне показалось, что ты не дышишь, но решил отложить, увидев, насколько жалко она выглядит.

Пошатываясь от слабости, я поднялась с кресла и подошла к Сонейре. Если бы не зарёванное лицо, то я бы сказала, что выглядела она не в пример лучше прежнего. Щёки налились румянцем, а глаза обрели жизнь… только теперь это была не гордая леди, а жалкая оборванка, валяющаяся у моих ног в пыли.

— Разве ты не получила то чего хотела? — спросила я, но в ответ слышала лишь приглушённые всхлипы. — Или ты желала совсем другого? Думала, что с моей кровью обретёшь силу и власть… не утратив способности вампира, станешь лучше… но ты не учла одного — драконов нельзя обманывать. Во всяком случае, живых.

Сонейра по-прежнему всхлипывала, но когда я развернулась, чтобы уйти, она вдруг спросила:

— Но почему? Твоя кровь должна была улучшить меня.

— Вовсе нет. Кровь моя, а я искренне пожелала, чтобы ты вновь стала человеком. А теперь прощай. Надеюсь, мы никогда не увидимся.

— Но вы же, не бросите меня!

— Отчего же. Бросим. Ты меня использовала, а я проявила милосердие и не убила тебя… дальше разбирайся со своей жизнью сама.

Ещё не хватало везти её в Лавирру, чтобы искать для неё тёплое местечко…

— Кайрин, а как же Эльвинна? Она-то нормальная. — произнёс неуверенно Лэйр.

Я раздражённо фыркнула и сказала:

— Не маленькая. Город совсем близко. Разберётся.

— Но…

— Ты вроде как вызвался идти со мной, не так ли? — напомнила я ему. — А теперь ты переключаешься на всяких блондинистых Эльвин и бросаешь меня? Пять минут тебе на то чтобы собраться и принять решение. Если я не увижу тебя через пять минут, улетаю одна и больше обо мне, можешь никогда не беспокоиться.

Гневно сверкнув глазами, я отстранилась от Лэйра и нетвёрдой походкой направилась прочь из поместья. Конечно о превращении в дракона, а тем более полёте и речи быть не могло, слишком я была ещё слаба… просто должна же я была добавить немного катализатора в мозги своего спутника, чтобы соображал быстрее.

Он довольно быстро догнал меня и даже взял под руку.

— Я уже могу идти сама. — сказала я отстраняясь от него.

— Я что-то сделал не так? — спросил он, заглядывая в мои глаза, будто искренне непонимая. — Ты на меня обиделась?

— Всё в порядке. — буркнула я в ответ.

— Но я же вижу, что это не так.

— Боги!.. Лэйр, будь пожалуйста другом, не лезь в душу, хорошо?

— Хорошо. Только давай я понесу твои вещи…

— Не стоит, Лэйр. Я всё-таки воин, а не обычная слабая девчёнка… — я заметила, что он собрался выдать какое-то ехидство и предупредила. — И оставь свои замечания при себе.