Дорога в Лицим, радовала тишиной, нарушаемой лишь пением птиц и шелестом лёгкого ветерка в кронах деревьев. Хотелось откинуть все свои проблемы прочь и вздремнуть на какой-нибудь полянке…

— Дэнрик рассказал тебе о причинах своего изгнания? — вдруг спросил Лэйр.

— Почему это тебя так интересует? — задала встречный вопрос я. — Это ведь его личное дело, кому говорить, а кому нет.

— Извини, я просто хотел поддержать разговор и не знал что спросить. — соврал маг.

— Тебе не идёт ложь, Лэйр. — укорила его я. — А Дэнрик мне не сказал о причине изгнания. просто намекнул, что вернуться в Эллерил не сможет даже если сильно захочет.

— Я тебе поверю, лишь потому что знаю, что спорить с тобой бесполезно. — смирился мой спутник.

— Правильно. — похвалила его я. — Не надо вести себя как старая сплетница. Нужно принимать людей такими, какие они есть.

— А потом в один прекрасный день узнать, что твоя жена — вампир, а друг — наёмный убийца.

— Даже если и так. — хмыкнула я и философски добавила. — Представь, что у этой ситуации есть и светлые стороны. Жена, несмотря на свою вампирскую природу, продолжает тебя нежно любить, а у друга просто специфическая профессия. Ситуации бывают разные, как и люди… А что у тебя была такая ситуация в жизни? Твой друг оказался убийцей, а жена вампиром?

— Нет. Всё оказалось иначе. Мой друг — психованный эльфийский принц, а моя лучшая подруга — дракон.

— Не издевайся. — усмехнулась я, глядя на его гримасы которыми он сопровождал свои слова. Но всё же, я была польщена тем, что он считает меня лучшей подругой. — Лучше скажи, декан меня боится?

— Похоже, что да. — согласился он. — Как и все окружающие, посвящённые в твой маленький секрет.

— И ты тоже меня боишься? — спросила я, заглядывая в его глаза.

— Боюсь. — признался он. — Но совсем не по той причине, по которой тебя бояться все остальные.

— А по какой же? — вкрадчиво осведомилась я.

— По той, по какой я боюсь самого себя. — ответил Лэйр печально улыбнувшись. — Но это моя тайна… и, несмотря на то, что твои прекрасные глазки горят любопытством, я её тебе не открою. Во всяком случае, пока. Ты ведь сама сказала, что людей нужно принимать такими, какие они есть.

— Не больно то и хотелось. — сказала я, пустив свою лошадку в лёгкий галоп.

Сказать, что Лэйр меня заинтриговал, значит не сказать ничего. Его слова ввели меня в ступор и пробудили допросить его с пристрастием или хотя бы поинтересоваться: "А не скажешь ли ты, по какой причине себя боишься, дорогой мой Лэйр?" Но чёртова гордость сдерживала меня, не давая этого сделать и оставляла меня наедине со своими домыслами.

На ум не шло ни одной особенности связанной с этим молодым человеком. Ну не испугался меня, как дракона, ну и что?.. Быть может он просто хотел произвести на меня впечатление. Очень сомнительной была мысль о том, что в него вселилась какая-нибудь дрянь в Больших холмах. Это бы заметили декан и архимаг…

— Проклятие! — вырвалось у меня, когда моя лошадь вдруг встала на дыбы и громко и протяжно закричала.

Из леса, прямо на нас выскочила девушка со спутанными грязными волосами, а всё, что можно было заметить у неё из одежды, порванная шаль в которую она была замотана. Она запнулась, упав на колени, перед копытами моей лошади и посмотрела на меня абсолютно дикими, затравленными как у зверя глазами.

— Не бойся меня, я не причиню тебе вреда. — сказала я, протягивая ей раскрытую ладонь. Девушка медлила, недоверчиво глядя на меня. Где-то в лесу послышался лай собак.

Незнакомка схватилась за мою руку и одним прыжком оказалась на лошади позади меня. Лошадь тут же бешено стала вращать глазами и захрапела.

— Успокойся. — попросила я животное и погладила по голове.

Тем временем Лэйр успокаивал свою лошадь и странно косился на девушку. Бедняжку колотило от страха и в мою куртку она вцепилась настолько сильно, что я чувствовала её ногти даже через куртку.

— Кто за тобой гонится? — спросил Лэйр у девушки.

— Селяне и охотники, господин маг. — ответила та хрипло. — Они обвиняют меня в колдовстве и порче и хотят убить, но я клянусь, что не причинила никому вреда. Господин маг, спрячьте меня, молю. Я согласна служить вам до конца своей жизни, только спасите!

Девушка плакала уже навзрыд, а лай собак становился всё ближе.

— Она не виновата в том, в чём её обвиняют. — уверенно сообщил он. — Положитесь на меня, дамы, кажется, я знаю, что делать.

На дорогу как раз выскочили дюжие мужики, вооружённые секирами и псами, сдерживаемые лишь тонкими цепями. Их было по трое. Трое людей и столько же волкодавов.

Но при виде моего спутника опешили все. И мужики и волкодавы… Замерла даже я. Потому что такого Лэйра я никогда прежде не видела…

Он словно стал выше на голову и шире в плечах, глаза светились багрово-красным, а лицо и вовсе стало другим… волкодавы заскулили, как побитые щенки и рванули в лесную чащу, едва мой спутник улыбнулся, обнажая саблевидные клыки… Мужики рванули следом. Я буквально кожей ощутила дыхание страха исходящее от Лэйра, а девчёнка и вовсе сжалась за моей спиной, словно собираясь залезть под куртку. Я снова посмотрела на своего, уже ставшего нормальным, спутника и спросила с затаённой надеждой:

— Это такая магия?

— Да. И она называется магией страха. Иногда самая безопасная и эффективная.

— И портящая хорошую драку. — притворно вздохнула я.

— А разве тебе не понравилось? — по своему обыкновению, заглядывая в мои глаза, спросил парень вкрадчиво.

— Мне нравиться участвовать, а не наблюдать. — ответила я ничуть не покривив душой.

— И представляю в какой ипостаси. — хмыкнул Лэйр и великодушно добавил. — В следующий раз, я предоставлю тебе такую возможность.

Я прыснула со смеху. Не привыкла я, чтобы Лэйр изображал из себя дворянина.

— Давай позаботимся о девушке. — предложила я. — Нужно найти какое-нибудь озеро или ручей…

— Я знаю, где поблизости тут есть озеро. — подала голос девушка.

— Показывай. — позволила я ей и девушка ловко спрыгнув на землю, побежала вперёд.

С дороги пришлось свернуть на узкую, едва видимую в высокой траве, тропинку и нам пришлось спешиться. А вскоре я почуяла запах озера, после чего увидела его. Небольшое, больше подходящее под определение пруд, оно заросло камышом и кувшинками. Благодаря тёплой погоде и непроточной воде, озерцо стало пристанищем для разномастных кровососов. Своим жалобным взглядом, я заслужила у Лэйра не только сочувствие, но и антимаскитную защиту и теперь мошкара злобно жужжала, не в силах приблизиться к нам.

Разбирая седельные сумки, я с удивлением обнаружила, что Андрэс позаботился о провизии и даже снабдил нас некоторым количеством денег.

Увидев, что после купания, девушка собирается снова облачиться в свои нелепые лохмотья, я окликнула её.

— Постой, у меня с собой есть запасная одежда.

Я взяла с собой серый дорожный костюм — это были бриджи, куртка и белая рубашка. К сожалению, не было никакой запасной обуви, но это легко можно было исправить, доберись мы только до Лецима. Лэйр, с умным видом отправился искать какую-то редкую траву, и девушка без стеснения смогла одеться в предложенную ей одежду. Фигуры у нас были почти одинаковые, и костюм сидел на девушке как сшитый специально для неё.

— Я не знаю, как вас благодарить, госпожа. — прошептала девушка, обратив на меня прояснившийся взор. — Если бы не вы, меня бы растерзали…

— Называй меня Кайрин. — попросила я её и спросила. — А как зовут тебя?

— Райда.

— Так вот, Райда, — сказала я, подивившись странному имени. — Ни я, ни мой спутник никакие не господа тебе. Обращайся к нам по именам, хорошо?

Девушка согласно кивнула.

— А теперь, давай я помогу тебе с волосами. — сказала я, берясь за гребень.

Девушка безропотно уселась ко мне спиной, и я принялась за кропотливую работу. Вымытые волосы оказались странного серебристого цвета, что заставило меня тайком обратить внимание на её уши… но нет, девица не была эльфийкой. Черты лица были вполне человеческими, и на вид ей было лет шестнадцать, не больше. Совсем ещё девчёнка.

Тем временем пришёл Лэйр, и я предложила ему, вместо того, чтобы толочься без дела, достать из сумок еду. Райду нужно было накормить, а то остались одни кожа да кости. Понимая её состояние, мы не стали допрашивать бедняжку и общались между собой пока при помощи взгляда.

"Ну и что мы с ней будем делать?" — спрашивал взгляд Лэйра.

"Дальше — видно будет, но здесь мы её точно не оставим." — отвечала я.

"В Лециме?"

Я пожала плечами. Что я могу знать о городе, в котором ни разу не была?

— Райда, у тебя есть какие-нибудь родственники? — спросил Лэйр, когда девушка поела.

— Никого. — ответила она и я заметила, как потемнел её взгляд.

— А какую работу ты умеешь выполнять? — поинтересовалась я, чтобы уйти от неприятной для девушки темы. — У тебя есть профессия или любимое занятие? А может способности к магии?

— Нет, никаких способностей у меня нет. — быстро, словно оправдываясь, сказала она. — Родители только успели научить меня постоять за себя, но и этого у меня не вышло…

— Даже опытный воин не выстоит против разъярённой толпы, а ты совсем молодая… кстати, что за странный ошейник на тебе?

Когда я расчёсывала её волосы, то заметила его. Тонкий, испещрённый мелкими рунами, он смотрелся на её шее несколько неуместно.

— Его надел колдун, чтобы я не смогла колдовать.

— Колдун из него никакой, а вот артефакт самый настоящий. — сказал Лэйр, даже присвистнув от удивления. — Давай сниму.

Девушка робко склонила голову перед магом и убрала с шеи волосы, которые благодаря моим усилиям, теперь были расчёсаны и заплетены в недлинную косичку. Лэйр некоторое время молчаливо рассматривал ошейник, а затем, надавил пальцами на сплошную полосу металла. Ошейник тут же раскрылся и упал на землю.

Райда подняла глаза, и я заметила в них облегчение и благодарность… Да уж, я бы тоже не хотела носить ошейник, как собака, а тем более какую-то магическую дрянь.

— Я ваша должница. — тихо сказала девушка, поочерёдно посмотрев на нас из-под пушистой чёлки. В тени её каре-зелёные глаза казалось, светились жёлтым. — Отныне я буду служить вам, пока не отплачу за то добро, что вы для меня сделали.

Райда была полна решимости. Она что, на самом деле собралась следовать за нами? С одной стороны, я как бы и не против. Девушка понравилась и мне, а может и Лэйру… но, я не хотела бы, посвящать в свои тайны каждого встречного.

— Райда, а у тебя есть друзья или родственники? — поинтересовалась я, в надежде, что они могут оказаться в Лициме. Тогда бы мы со спокойной совестью, могли оставить её там…

— У меня совершенно никого нет. — ответила девушка, пряча взгляд. В её голосе слышалась такая боль и горечь, что я без труда поняла — она такая же сирота как и я, и расспрашивать её дальше на эту тему пока не стоит.

Я сперва подумала о том, чтобы вернуться в Лавирру и пристроить девушку там, но тогда бы мы потеряли целый день … Придётся взять Райду с собой, а пока не стемнело, проехать ещё часть пути и найти место для ночлега.

— Я уступлю Райде свою лошадь. — вдруг сказал Лэйр, разглядывая озеро поросшее кувшинками. — Езжайте. Я догоню вас.

Почему-то в этот миг моё сердце болезненно сжалось…

— Ты уверен? — переспросила я, совершенно не представляя, что он мог задумать. Опасаясь, что маг бредит, я переспросила. — Может быть, лучше я останусь?

После того, как Лэйр распугал преследователей Райды, он стал казаться мне совершенно другим человеком, которого я не знала и потому не понимала, как с ним обращаться. Другими словами, после его демонстрации "магии страха", я увидела его совершенно другими глазами и была неуверенна, знаю ли я этого человека хоть немного…

— Нет уж, — сказал Лэйр, мягко улыбаясь и дотрагиваясь до моей руки. — Поезжай и ни о чём не беспокойся.

Я была уверенна, что парень не использовал против меня никакой магии, но отчего-то, не смела ничего возразить, против его неожиданного решения. Рассеянно пожав плечами, я быстренько сложила сумку и, повесив её на седло, спросила у Райды:

— С лошадью управляться умеешь?

— Да. — кивнула она, напряжённо поглядывая в сторону Лэйра.

— Что-то не так?

— Всё в порядке.

— Тогда бери его лошадь. — сказала я и чуть тише добавила, ни к кому конкретно не обращаясь. — Надеюсь, он знает, что делает.

Мы выбрались из леса на тропинку, а Лэйр остался где-то там у озера. Я оглянулась напоследок и увидела, что маг всё также сидит у озера, только теперь он опустил правую руку в воду и чему-то улыбается. Вот так. Только что думала о том, что Лэйр вовсе и не странный, а он…

"Он — маг. — напомнила я себе. — А магам положено вести себя странно, ведь они не такие как все".

— Может, поедем другой дорогой? — спросила Райда, когда мы выехали на тракт.

— Там деревня, из которой тебя выгнали?

— Да. — призналась девушка.

— Тогда без проблем. Объедем. — пожала плечами я. Переночевать можно и под открытым небом, сейчас довольно тепло. Да и еды нам до Лецима нам вполне хватит… главное, чтобы Лэйр нас не потерял… Впрочем, он — маг, найдёт, если захочет.

— Может, расскажешь о себе? — предложила я девушке.

Райда помолчала, словно прикидывая о чём говорить, а о чём нет, а затем проговорила.

— Я — сирота. До вчерашнего дня, я жила как все, но люди решили обвинить меня в колдовстве.

— Почему?

— Наверное за то, что я не такая как все. — грустно промолвила она. — Если ты не сплетничаешь, не гуляешь с парнями, не заглядываешься на того, которого они считают лучшим, а всему этому предпочитаешь прогулки в одиночестве по лесу… люди начинают тебя чураться, называть за глаза ведьмой. Когда же вдруг происходит что-то странное и страшное, виновного находят быстро…

— А что произошло?

Райда вздохнула и прикрыла веки, словно собираясь с духом.

— Сначала умерла настоящая ведьма, бывшая мне соседкой. У неё тоже никого не было и поэтому, мы дружили. Я бы не назвала её ведьмой, а скорее травницей и умерла она от старости. Только позже меня обвинили ещё и в её смерти… Потом на деревню посыпались несчастья одно, за одним. В ручье захлебнулся соседский ребёнок, волки в лесу телёнка задрали, да ещё и я со старостиной дочкой поссорилась и закатила оплеуху её жениху, за то, что приставал. Жених, естественно сказал, что это я его сама околдовала… и так я оказалась приговорённой к сожжению на костре. К счастью, я смогла сбежать, но всё равно, если бы не вы, меня бы разорвали волкодавы. Спасибо, ещё раз…

— Благодарить стоит не меня, а моего спутника. — сказала я. — Это Лэйр тебя спас, а не я.

— А ты тоже маг?

— Нет, я — его телохранитель. Проверку на магию не прошла. Всё что я умею, это убивать. — проговорила я, вспоминая то время, когда меня угораздило попасть в Школу Телохранителей.

— А ты можешь научить меня защищаться? — спросила девушка неожиданно и я даже опешила, но всё же, решила, что ничего страшного не произойдёт, если я поделюсь с ней малой толикой того, чему меня успели обучить. Дня за три-четыре, я вполне смогу научить её, как противостоять обычным хулиганам. Большего ей в жизни не потребуется, а захочет научиться сражаться по настоящему, пусть поступает в Школу Телохранителей.

— Если мы не слишком долго будем искать место для ночлега, то возможно кое-что я тебе показать успею… Если ты только не устала.

— Я уже отдохнула. — проговорила она, скромно потупившись.

Я тайком посмотрела на неё. После всех злоключений, она довольно быстро восстановила свои силы. Даром, что хрупкая на вид. Что ж, посмотрим, что она представляет собой на самом деле. Пока мы ехали в объезд деревни по заросшей лесной тропе, девушка, воспользовавшись ситуацией, расспрашивала меня про "остальной мир". Я её чувства понимала прекрасно, ведь кроме деревни она больше ничего в жизни и не видела.

— Мне так хочется посмотреть на большой город, на эльфов… — мечтательно вздохнула Райда. — А ты видела эльфов?

— Ага. — мрачно усмехнулась я. — И не только видела.

Девушка непонимающе на меня посмотрела.

— Я с ними училась. — пояснила я и на уме у меня был отнюдь не Крей, а злобная Летиция и коварная Эллоирика. — И могу дать тебе один совет — не доверяй эльфам, а особенно эльфийкам. И дело не в том, что они все сплошь — злыдни. Просто они — другие и поэтому при встрече советую быть с ними предельно осторожной вежливой.

Своё мнение я поменяла, после лекции Дэнрика.

Подумав, я добавила:

— Если ты и дальше хочешь сопровождать нас, то знай, что наш путь как раз лежит в страну эльфов Эллерил.

— Здорово.

— Не думаю. Будь моя воля, я бы туда ни ногой. Но это лишь моё мнение. Своё составишь сама, когда побываешь там и пообщаешься с эльфами лично.

Я ещё очень хорошо помнила свою дорогу в Лавирру и прекрасно понимала Райду. Большие города, эльфы, волшебники, ярмарки, неожиданные опасные стычки и романтические встречи… каждая молодая провинциалка грезит о романтике больших городов и легче попытаться воплотить свои мечты в реальность, когда тебя выгнали из твоей деревни или тебе пришлось спасаться бегством…