Купив у гнома нехитрой провизии в дорогу, рано утром, мы продолжили свой путь. Райда предложила сэкономить деньги и не покупать мяса, обещая поймать что-нибудь по дороге, и я согласилась, даже не подозревая, что остальной путь нам придётся проделать, питаясь одними лепёшками. Всё дело было в том, что всю дорогу до Эллерила нам казалось, что за нами кто-то следит. Быть может, это были особые заклинания, а может и сами эльфы, но я решила не рисковать и не отправлять девушку на охоту. На привалах я устраивала короткие спарринги без оружия или на палках, что лишний раз убедило меня в отличной реакции своей спутницы.

Через три дня пути мы достигли до легендарного Эллерила. Крей был прав, когда описывал свой город, как самый замечательный в мире. В нём воплощалось всё самое прекрасное, на что были способны эльфы. Некоторые здание были словно сотканы из воздуха и переливались всеми цветами радуги в солнечных лучах, а другие буд-то сами светились изнутри…

Райда не была разочарованна, да и я, если признаться, тоже. Эллерил и в самом деле был прекрасен. Такого города не существует больше нигде, но боюсь здесь мне не жить никогда… и чем дольше я любовалась этой красотой, тем сильнее я начинала в это верить.

В имперском посольстве, нас довольно радушно встретил немолодой уже мужчина. Он жил здесь со своей семьёй и встречал прибывающих из империи дипломатов, размещая их на ночь в своём доме. Нашего гостеприимного хозяина звали Мелвилл. Он был настолько любезным, что даже предложил самому выполнить нашу миссию и отнести реликвии Правителю.

Я удивилась и вцепилась в свой предлог повидаться с Креем мёртвой хваткой.

Мелвиллу ничего не оставалось, кроме того чтобы сдаться.

— Видите ли, но всё дело в том, что Правитель отбыл в Вийсриотт, чтобы заключить договор со снежными эльфами и вернётся нескоро, потому что отбыл только вчера. — проговорил он, когда мы сидели в его просторной, залитой солнечным светом, гостиной.

— Вийсриотт — это же за морем! — возмутилась я. — Как эльфы могли отпустить своего Правителя через враждующие с империей земли?!!

— То что империя Таэр с кем-то воюет, это дело империи. — сдержанно ответил мужчина. — К тому же, кажется, Мардис напал на Грозовые башни, ведь так?

Я пожала плечами. То, что в нападении на Грозовые башни было виновно лишь государство Мардис, было не доказано. Среди напавших на меня и Крея, были северяне и один снежный эльф, но ни у кого не было знаков отличия и ничего не указывало на их подданство.

— Ну, предположим, ещё не доказано, что нападал именно Мардис… Но если рассуждать логически, то кроме него больше некому, а значит, Правителю ничего не угрожает… Извините, но мне несколько непонятна ваша тревога за него.

Я вздохнула, перекинула ногу на ногу и ответила, придав своему лицу чуточку драматизма:

— Я участвовала в битве за северный рубеж.

Мелвилл удивлённо взметнул брови, и я заметила в его взгляде уважение.

— А это правда, что на защиту Грозовых башен призвали настоящего дракона? — поинтересовался он.

— Правда. — ответила я. — так что мы можем сделать в данной ситуации?

Мелвилл нахмурился и задумался, потирая виски, затем через некоторое время ответил:

— Я мог бы устроить вам встречу с Иллиан — невестой Правителя.

С невестой? Неужели Крей и в самом деле собрался жениться? Нет, я не смогу поверить, пока не узнаю это от него… Сдерживая эмоции, я сказала:

— Согласна. Устройте мне встречу с Иллиан. Я отдам ей реликвии.

— Хорошо. Только учтите, вам придётся подождать до завтра. А сегодня переночуете здесь.

— Благодарю вас.

Ранита — жена Мелвилла, расположила нас в одной гостевой комнате и пообещала позвать к ужину, а сам хозяин дома ушёл договариваться о нашей аудиенции у Иллиан. Как только мы остались одни, я спросила у Райды:

— Ну и как тебе Эллерил, эльфы?..

Девушка присела на краешек кровати и счастливо улыбнулась.

— Я и не думала, что на земле существуют такие красивые места. Здесь живёт столько разных существ!

— Эльфы, дриады и люди. — пожала плечами я. В Лециме мы встречали и орков и гномов.

— Всё равно. Тут совсем не так как было в деревне. Здесь не будут гнать даже за то, что ты оборотень.

Её очаровала кажущаяся прелесть Эллерила — города иллюзий… но и я тоже хороша — вся в своих эмоциях. Для меня Эллерил — это родина почти всех моих неприятностей, с тех пор как я покинула Хиш…

— Что-то не так, Кайрин?

— Извини, — сказала я, стараясь избежать её ищущего взгляда. — Просто, я не верю, всей этой мешуре и не выдай себя, ты уж постарайся. Эльфы гораздо более сложный народ чем люди и если от человека ты знаешь или догадываешься чего ожидать, то от эльфа предсказуемости не жди. Они либо поступают на эмоциях, либо вопреки всему делают то, что велит им долг и представления о чести. Эллерил, как и его жители, обманчиво лёгок и прекрасен, но что на самом деле скрывается за этой красотой, нам узнать не дано.

Н-да… после инструктажа Дэнрика перед Эллерилом, я стала похожа на параноика…

— Нам грозит какая-то опасность?

— Если будем вести себя осторожно, то надеюсь, ничего с нами не случится. Меня насторожило поведение Мелвилла. Ты не почувствовала ничего подозрительного?

— Нет. — виновато покачала головой Райда. — Я сильно отвлеклась. Извини.

— Ладно. Не переживай. Надеюсь это не важно.

Что будет потом, после встречи с Иллиан?.. вот что волновало меня на самом деле… Снова Лавирра или Грозовые башни? Мне кажется, что в любом случае, я должна встретиться с Креем, даже если мне придётся последовать за ним на север… Кому вообще могло прийти в голову отправить своего Правителя туда, где сейчас опаснее всего? Совету? Скорее всего.

Новая информация никак не хотела укладываться в моей голове.

Я посмотрела на серебряные в солнечном свете, листочки дерева, растущего напротив окна, и мне показалось, что колеблющий их ветер несёт скрытую угрозу. Эллерил, несмотря на его красоту, был слишком чужим и неуютным. Может для эльфов, всё было иначе, но не для меня… Я понимаю слепое восхищение Райды. Попади я в Эллерил сразу после Хиша, я бы тоже так восхищалась. Теперь же я вынуждена признаться себе, что стала старше, и притом, на целую жизнь. Сколько прошло с того времени, когда я покинула Хиш и до Грозовых башен, от той битвы и сердца пробитого копьём. Это была одна жизнь, приведшая меня к одному правильному и донельзя логическому завершению, к которому приходит любая жизнь — к смерти. И на этом и должно было всё закончиться. Крей бы спокойно правил своей страной, никогда не повстречавшись больше с любившей его когда-то девушкой… Может быть, мне вовсе не стоило ворошить прошлое и искать его… позволить ему жить своей жизнью — править Эллерилом и жениться на этой Иллиан.

Пожелать невесте счастья и отправиться обратно в Лавирру, жить своей собственной жизнью, как и положено. Захочу, буду и дальше телохранителем мага и буду жить в столице, а захочу, так брошу всё и заведу семью.

Знаю, что начать с чистого листа будет проще и логичнее, а особенно тому, кто умер и воскрес… Но я не успокоюсь (просто не смогу), пока не встречусь с ним лицом к лицу и не поговорю… Ведь только так я смогу убедиться в том, что у него и в самом деле, отныне всё будет в порядке…

Сладко потянувшись и воспользовавшись тем, что Райда принимает ванну, я с наслаждением выпустила чёрные драконьи когти, полюбовавшись их золотым отливом и кинжальной остротой.

Мне нравилось быть не такой как все, и пьянила сила, доступная мне в моём втором обличье. Я знала, что никогда не позволю управлять собой, и не буду делать то, что мне не нравиться. Поэтому я поеду в Вийсриотт прямо из Эллерила и непременно поговорю с Креем, чего бы мне это не стоило. Только вот решу, что делать с Райдой. Сама за себя я не боялась, но подвергать опасности совершенно невинную девушку, тоже нельзя. Остаётся отправить её в Лавирру, к Дэнрику. Ну а сегодня на меня хватит размышлений, нужно отдохнуть с дороги и привести себя в порядок.

На следующий день, я снова помогла Райде выглядеть как волшебница и посоветовала при встрече с Иллиан придать своему лицу больше серьёзности, а не смотреть во все глаза… а то как-то странно будет… Сама я, конечно же, привела в порядок свою форму телохранителя и облачилась в неё.

Вскоре за нами пришёл Мелвилл и сообщил, что Иллиан ожидает нас во дворце, а он любезно нас туда проводит.

Как и в Лавирре, Дворец являлся жемчужиной города. Высокие витые шпили и резные колонны уходили куда-то ввысь, теряясь в высоких кронах деревьев, некоторым из которых было около тысячи лет. Камень, из которого был построен Дворец, светился изнутри мягким белым светом и был тёплым на ощупь. Поднимаясь по лестнице, я дотронулась до перил и почувствовала странное тепло, словно исходящее от живого существа. Райда тоже это заметила и не смогла скрыть своего восхищения эльфийскими чудесами, поэтому мне пришлось толкнуть её локтём и напомнить о нашем уговоре. Девушка грустно вздохнула, но понимающе кивнула. Стража пропустила нас, только завидев Мелвилла и я мысленно поблагодарила Райду за то, что она не пялится на стражников.

Как я и подозревала, Иллиан была блондинкой. Высокая и худощавая, с тонкой осиной талией, одетая в невесомые небесно-голубые одежды под цвет её глаз и расшитые мелким жемчугом. Жемчужные нити были вплетены в её длинные, спускающиеся до колен волосы, которые отливали лунным светом. Бесспорно, Иллиан была очень красива, даже по меркам эльфов.

Я поприветствовала её, лишь слегка склонив голову. Она не была здесь правительницей, а её статус невесты не обязывал меня отвешивать ей поклоны. Райда последовала моему примеру.

— Приветствую вас, дорогие гости. — пропела эльфийка ответив нам таким же кивком. — Кайрин и Райда — посланники Академии?

— Вы правы. Мы прибыли для того чтобы вернуть Правителю его семейную реликвию.

— Я в курсе. Можете отдать оружие мне. — сказала она благосклонно.

Я передала свёрток эльфийке, которая приняла его с трепетом, но заглядывать внутрь не стала, а положила его на хрустальный столик.

— Присаживайтесь. Мне бы хотелось поговорить не только о цели вашего визита. — она кивнула на свёрток. — Хотя смею предположить, что это лишь предлог, чтобы повидаться с правителем.

Чего отрицать, если ей и так всё известно. Только вот интересно от кого.

— Мне о вас рассказал Крей. Он рассказывал о том, как учился в Академии с некой телохранительницей по имени Кайрин, которая убила Летицию, занимающуюся чёрной магией студентку. Этим она спасла многие жизни, но, несмотря на это, была послана в Грозовые башни вместе с другими магами, которые провинились, по мнению совета. Там телохранительница снова отличается, предупреждая о нападении врага… Ты ли та самая Кайрин, которой мой жених обязан жизнью, и которую похоронил, когда она принесла себя в жертву ради спасения Грозовых башен?

— Что мне остаётся… — пробормотала я. — Это я.

— Перейдём на ты? — беззастенчиво предложила она.

— Согласна. Ты, похоже, знаешь обо мне всё… Неужели это Крей рассказал?

— Правда. У нас нет секретов друг от друга. — добавила она смущённо. — Мы выросли вместе. Я очень благодарна за то, что ты сделала для него… Только мне не понятно, каким образом ты осталась в живых?..

— Маги нашли способ, чтобы меня спасти, но у Крея уже не было возможности узнать об этом. — проговорила я, подумав, что вскоре и сама начну верить в собственную ложь.

— И теперь ты хочешь поговорить с ним, чтобы выяснить то, что осталось недосказанным. Хочешь, чтобы он знал, что ты жива?

— Не буду скрывать. Это так. Я не могу оставить всё так, как есть. Я ведь спасала ему жизнь, а он не смог этого сделать для меня и теперь винит себя в этом. — призналась я.

— Ты его любишь? — вдруг неожиданно спросила Иллиан.

— Я люблю его как друга, если тебе это важно. — решила быть честной я. — И если раньше была какая-то другая влюблённость или что-то вроде того, это осталось в прошлом. Теперь я просто хочу, чтобы у него всё было в порядке, чтобы он жил дальше не виня себя за мою смерть.

Иллиан долго смотрела в мои глаза, словно не ожидала услышать от меня этих слов и тогда, не выдержав долгого молчания, я спросила:

— А ты его любишь?

— Люблю. И очень давно. Мы выросли вместе. — тихо отозвалась Иллиан.

— Что ж, я только могу надеяться, что он тебя тоже любит и станет хорошим мужем и правителем.

— Ты воистину сильная девушка, Кайрин. — сказала Иллиан. — Я даже не думала, что Кайрин, о которой Крей столько рассказывал, и в самом деле окажется такой. Я считала, что это восхищение влюблённого юноши, но теперь понимаю, это не так. Он ничего не приукрасил. Только вот… ты права. Он винит в твоей гибели себя и сам не свой с того времени как вернулся в Эллерил. Он отправился в Вийсриотт совсем недавно, а я уже переживаю. Моё сердце неспокойно.

— Я собираюсь отправиться в Вийсриотт по тем же соображениям. — пришлось признать мне. — На севере слишком опасно и я не могу допустить, чтобы с ним что-то случилось. Крей — мой друг и боевой товарищ. И я ему тоже кое-чем обязана. Если бы не он, то возможно я не стала бы тем, кем стала.

— Ты понимаешь, что это будет очень опасное путешествие. У тебя не будет дипломатической неприкосновенности, а снежные эльфы очень суровы к непрошенным гостям.

— Я надеюсь догнать Крея ещё до северного материка, а если не получится, то что-нибудь придумаю. — пообещала я. — Но я прослежу за тем, чтобы Крей вернулся в Эллерил целый и невредимый.

— Что ж, о чём-то большем я и не смогу просить. Разве что вернуться вместе с ним такой же живой и здоровой. Береги себя, Кайрин. Такие как ты, нужны этому миру.

Расчувствовавшаяся эльфийка, пошла провожать нас, как говорится до самого порога.

— Я могла бы что-нибудь сделать для тебя?

— Позволь лишь узнать, по какой дороге отправился Крей.

— Он поплыл по реке.

Иллиан в чувствах обняла меня и я поняла, что ещё чуть-чуть и эта эльфийка заставит меня разреветься. В один миг мне стало так всех жалко, что увидь я в глазах Иллиан хоть слезинку, я бы не выдержала. Впервые за всё моё знакомство с эльфами, мне встречалась такая эльфийка. Я была уверенна, что она станет для Крея лучшей подругой и женой чем я.

— Возвращайтесь скорее. — как заклинание повторила девушка и мы расстались, отправившись следом за Мелвиллом.

И лишь спустя какое-то время мужчина сказал:

— Вы меня поражаете, миледи Кайрин. Я и не ожидал, что вы так расположите к себе госпожу Иллиан. Эльфы слишком недоверчивы к людям.

— Ну и что мне с тобой делать? — спросила я, глядя в широко распахнутые глаза Райды. После встречи с Иллиан. она стала смотреть на меня как-то по-особенному. Если до того у нас наладились дружеские, почти сестринские, отношения, то теперь она смотрела на меня как на живую легенду.

— Я хочу отправиться с тобой на север. — заявило это чудо, невинно хлопая ресницами. — Я хочу биться с тобой плечом плечу…

— А ты умеешь? — спросила я её и тут же, не дожидаясь ответа, добавила: — Ты ещё совсем молода. Сколько тебе? Шестнадцать? У тебя ещё вся жизнь впереди. Тебе многому нужно научиться. Хорошая реакция и нечеловеческие способности, ещё не залог победы над врагом… Вообщем, я не хочу, чтобы ты зря рисковала жизнью…

— Но я обязана тебе ею! — воскликнула Райда и я поняла, что задела её чувства.

— Не обязана, — отрицательно покачала головой я. — Я сделала то, что велел мне долг.

— Ты сделала большее… — возразила девушка, и глаза её предательски заблестели.

— И сделаю. Я направлю тебя в Лавирру, для обучения в Школе Телохранителей. Напишу письмо другу, и он примет тебя и поможет освоиться в Лавирре. Всё что можешь сделать для меня ты, это отправиться в Лавирру.

— Ты думаешь, что я стану для тебя обузой, да?

Я вздохнула, не зная, что ей ответить. Сказать, что она действительно станет для меня обузой, которая лишь замедлит меня? Или позволить отправиться с собой рискуя не только своей жизнью, но и её? Райда слишком молода и импульсивна и, кроме того, что она из благодарности до сего момента следовала каждому моему слову, я о ней ничего не знаю.

— Можешь ничего не отвечать. — тихо сказала она. — Наверное, я действительно не заслужила права быть твоей спутницей. Я уйду, если ты настаиваешь, но я не могу отправиться в Лавирру.

— Но почему?

— По той причине, по которой я не смогу жить ни в одном другом городе. Я боюсь, что всё закончится так же как в моей деревне. Вдруг однажды я не смогу сдержать себя и всё повторится?

Она была права. Жить с другими людьми она не сможет. И выдаст себя в первой же ночной тренировке в полнолуние. В Школу Телохранителей, ей пока точно пока нельзя. Ну не будет же Дэнрик тренировать её отдельно от других.

— Хорошо, ты поедешь со мной. Только отныне я буду тебя тренировать, и ты будешь мне беспрекословно подчиняться, когда это потребуется.

— Спасибо! Спасибо! Спасибо! — воскликнула девушка и бросилась мне на шею.

Я мягко отстранила её. Шантажистка. Ну, куда бы она пошла? Бродить по лесам в волчьем обличье?