Меня пробудил плач. Отчаянный, надрывный… он выдернул меня из ледяного сна, где не было сновидений, а один холод и безмолвие… Вместе с этим плачем в мой мир ворвались ощущения и первыми из них были холод и ломота во всём теле. Словно чужое, оно не хотело подчиняться мне, и стоило огромного труда даже просто открыть глаза, не говоря уж о том, чтобы пошевелить одной рукой или пальцем.

То, что я увидела в первую очередь, вызвало удивление… надо мной, закрыв лицо руками, рыдала Райда. Родрик прижимал её к своей широкой и сильной груди и что-то тихо шептал. Кажется, это были слова утешения, но… зачем?..

Я прислушалась. Было нетрудно различить шёпот в метре от себя, мне даже сильно и не потребовалось напрягать слух.

— Райда, я не брошу тебя! Мы вдвоём вернёмся в Лавирру, и всё будет в порядке. Мы расскажем о том, что здесь произошло и предупредим о том, насколько опасен наш враг.

"Они уже перешли на "ты"?" — удивлённо осознала я.

— Её смерть не будет напрасной. — пообещал Родрик.

"Но я ещё не умерла!" — возмутилась я и меня с головой захлестнула волна негодования. Гнев оживлял моё измученное тело и уже, через какое-то время, я смогла подняться на локтях.

— Она стала для меня старшей сестрой и подарила целый мир. — всхлипнула Райда, ещё не заметив моего подвига. Родрик же заметил и потеряв на время дар речи, уставился на меня. Я вежливо ему улыбнулась, давая понять, чтобы так не смотрел.

— Райда. Она всё таки жива. — сказал осторожно он, тронув девушку за плечо.

Реакция той была мгновенной. Она обернулась и с секунду смотрела на меня во все глаза. А затем бросилась мне на шею с визгом счастья, свалив на землю. Того и гляди, лизнёт в нос, как собака…

— Ты вернулась! Кайрин! Мы уже подумали, что ты умерла, а ты… как тебе удалось?..

— Я вообще не понимаю, с чего вы решили, будто я умерла. — проворчала я, укоризненно глядя на обоих.

— Мы проснулись и обнаружили, что ты не дышишь, бледна и холодна, а сердце не бьётся. — пояснила девушка. — Что мы ещё должны были подумать?

— С того времени, как я сюда попала, мне всё время охота спать. Может я в спячку начала погружаться от холода? — предположила я. — Тем более, вчера я была серьёзно ранена.

— В следующий раз будете спать у костра. — сказал Родрик.

— Хорошо, а теперь позвольте мне привести себя в порядок. — попросила я, одарив его выразительным взглядом.

Родрик ушёл, а Райда осталась, чтобы помочь.

— У тебя корсет в крови. — заметила она, когда я скинула корсет. — Может рана открылась?

— Помоги расшнуровать, посмотрим. — попросила я её и девушка послушно освободила меня от тесного плена. Я посмотрела на корсет… Крови было совсем немного, да и то в районе груди, там, где ран и не было. Как выяснилось, ран не было вообще, а на спине остались только свежие шрамы.

— Странно. — пробормотала Райда, зашнуровывая корсет обратно, а меня кольнуло нехорошее предчувствие… словно оставалось что-то такое, о чём я не хотела вспоминать… но вспоминать так или иначе придётся…

С каменным выражением лица, я застегнула пуговицы рубашки, но пальцы дрожали от волнения. Я вдруг сразу всё вспомнила. То как вернулся Лэйр и то, что произошло дальше… и мне не верилось, что это было на самом деле, не хотелось верить…

— Где он? — спросила я мёртвым голосом. — Где этот…

— Кто? — испуганно переспросила девушка.

— Этот… повторила я, сдерживаясь от крепких выражений. — Лэйр! Вот кто!

— Не знаю. — растерянно призналась девушка. — Надо спросить у Родрика, но я его не видела… А в чём дело? Он причинил тебе боль? Я чувствую, что он что-то сделал тебе и ты зла на него…

— Да. — Коротко ответила я. Будь он сейчас здесь, я бы от него мокрого места не оставила. Он обязательно заплатит за всё, но прежде я узнаю, кто он всё-таки такой.

— Я не прошу тебя рассказать, что он сделал. Просто не понимаю. Он спас тебя. Помог убить то чудище, а потом залечил твои раны… Для чего ему причинять тебе зло?

Я пожала плечами.

— Он не человек, Райда. Ты была права. — сказала я подруге. — Поэтому будь предельно осторожна, если он появится в следующий раз.

— Хорошо. А кто он?

— Демон скорее всего. — предположила я, тем более, что у меня есть причины так думать. Слишком он изменился с Больших Холмов. И внимание на это нужно было ещё тогда, когда он неправильно отреагировал на мой гипноз и запомнил то, что не должен был запомнить. Один единственный взгляд в инфернальный провал не прошёл бесследно. Я не удивлюсь, если и могла случится подмена. Тело Лэйра лишилось души, а её место заняла демоническая сущность. Такое вполне могло произойти, но тогда бы он лишился своих магических способностей, потому что связь тела и чуждой ему сущности была не так прочна, что не позволило бы ему и свечку зажечь. Тут было нечто другое. Неужели это и не Лэйр вовсе и не его тело, а целиком и полностью демон? Это слишком маловероятно, потому что слишком сложно пересечь грань между мирами и остаться без энергетической поддержки. Даже не знаю, что и думать…

Позавтракав, мы отправились в столицу Мардиса. Пешком. Тут было совсем уже недалеко и превращаться в дракона означало лишь привлекать ненужное внимание и тратить лишние силы.

Итак, в полдень, мы уже достигли городских ворот. Удивительно, но стража не стала чинить нам дополнительных препон и даже брать плату, как будто нас уже ждали тут и просто позволяли добраться до места назначения своими ногами. Набравшись наглости, я вломилась в помещения стражи, оставив за порогом Райду и Родрика.

— Привет! — улыбнулась я хмурому бородатому мужику, сидящему за грубо сколоченным столом. Больше сесть тут было некуда, поэтому я присела на краешек этого стола и сказала с улыбкой: — Мне нужна информация, за которую я могу заплатить.

— Слушаю. — оживился бородач. Строгость в глазах куда-то испарилась, и вместо этого зажглись огоньки неподдельного интереса. Работа обычной стражи в Мардисе ценилась не слишком высоко, поэтому они не упускали возможности подзаработать.

— Не так давно через эти ворота прошли эльфы. Посольство Эллерила. Я хочу знать, когда точно это было, и когда они отбыли из города.

Стражник выразительно посмотрел на меня, и когда я положила на стол прямо перед ним, золотой, он заговорил:

— Прибыли двое суток назад и были приглашены в Дом нашей светлой госпожи Лиссии энн Морран, нашей владычицы милостью богов.

— К вашей королеве? — переспросила я немного удивлённо.

— Да. Насколько мне известно, они до сих пор не покидали стен города и Дома нашей Владычицы, так же как и снежные эльфы.

— Что, и снежные эльфы там? — удивилась я ещё больше.

— Вийсриотт уже год как заключил мирный договор с Мардисом. — с некоторой долей гордости заявил стражник.

— С чем я вас и поздравляю. — откликнулась равнодушно я и собралась было уходить, как вдруг стражник окликнул меня.

— Вас больше ничего не интересует? — поинтересовался он с надеждой заработать ещё хоть что-то.

— Если заинтересует, я непременно обращусь к вам. — легкомысленно решила я и вышла.

Значит, все эльфы здесь и в Вийсриотт уже никто не едет?.. Казалось бы, дело за малым — чего уж проще, после проделанного пути и пережитых трудностей, нужно всего-навсего проникнуть в Дом этой Владычицы и встретиться с Креем. Да цель близка как никогда, но это ещё не значит, что всё пройдёт гладко. И я готова встретить опасность лицом к лицу… вот только не готова рисковать жизнями доверившихся мне людей. Я должна была помочь Родрику украсть реликвию и отправить его вместе с Райдой домой. Ведь от капитана мне нужно было лишь его знание этих мест, а Райда путешествовала со мной, потому что заботу о ней больше некому было поручить. Думаю, она не посмеет мне перечить и отправится вместе с капитаном, а уж он её не обидит…

Я отсчитала тридцать золотых и высыпала их в мешочек, где уже лежало с десяток серебряных и несколько медяков. Должно хватить на путь до порта Эсск. Оставшиеся золотые, жалобно звякнули в опустевшем мешочке. Я сунула его за пояс, а полный отдала Родрику. Он удивлённо посмотрел на меня, не решаясь принять деньги.

— Возьмите, капитан. Этого должно хватить на обратный путь. — сказала я негромко, поставив кошелёк на стол перед ним.

В трактире, где мы сидели, кроме хозяина и обслуги никого не было, но я всё равно старалась, чтобы нас не слышали даже они. В Мардисе у меня словно развилась некая паранойя и каждый человек здесь, казался мне врагом. Планировать что-то даже в таком тихом месте было опасно. Ведь кто-то же послал этого мёртвого дракона, по мою душу и не было никакой гарантии, что этот некто не попросит какого-нибудь колдуна следить за мной, поэтому, я старалась говорить, коротко и по существу.

— Никаких возражений, я не принимаю. — сказала я. — Лишних разговоров тоже. Вы должны осознавать, где мы находимся. Планы несколько изменились. Я нашла человека, которого искала здесь, и нам не нужно будет ехать в Вийсриотт. Я хочу, чтобы вы показали мне место и описали мне объект, который нужно достать, а всё остальное, я сделаю сама. Вы же в свою очередь позаботитесь о Райде, поможете ей добраться до Школы Телохранителей. Скажите Дэнрику, что вы от меня, он поймёт.

— А как же ты? — не выдержала Райда.

— Я вернусь вместе с эльфами. — коротко ответила я. — А потом, когда закончу свои дела, я разыщу тебя, обещаю. Главное, положись на Дэнрика, он с пониманием отнесётся к твоей проблеме и что-нибудь придумает. А потом мы вместе отправимся в Эллерил, как обещали, помнишь?

— Помню. — грустно кивнула девушка. — Но почему-то я всё равно боюсь за тебя.

— Это естественно. — мягко улыбнулась я. — Я тоже буду переживать за то как вы доберётесь и не успокоюсь, пока не увижу целыми и невредимыми, но разделиться сейчас, будет лучшим решением. Я отвлеку внимание на себя, а вы спокойно сможете вернуться… тому, кто послал дракона, нужна я, а не вы.

— Кайрин, а вы уверенны, что всё получится? — осторожно поинтересовался Родрик. — То место слишком хорошо охраняется.

— Людьми? — поинтересовалась я.

— Людей там как раз и не должно быть. Это хранилище и ночью там вообще никого нет. И одно лишь неверное движение и сработает либо ловушка, либо смертельное заклинание. Нужно быть призраком, чтобы не потревожить не одной нити. — тихо сообщил мне капитан.

— А как же вы собирались это сделать? — удивлённо поинтересовалась я.

— По карте. На ней все расположения ловушек и сигнализаций.

С этими словами он достал из-за пазухи трубочку из водонепроницаемой бумаги из которой вытащил тонкий бумажный свиток испещрённый мелкими надписями и линиями.

— Объясняйте. — потребовала я, превращаясь в слух и внимание.

Родрик принялся объяснять мне план похищения артефакта, вскользь упомянув, что он собой представляет — фолиант под названием "Хроники Равновесия", только что в нём, его не просветили. Родрика снабдили защитой от магического излучения. Это был большой чёрный платок, в который он должен был завернуть книгу.

— Сможете украсть коней? — спросила я.

— Не проблема. — усмехнулся Родрик.

— Тогда сделаем так… — сказала я и стала объяснять план, только что родившийся у меня в голове.

Я собиралась выкрасть эту книгу и в ту же ночь отправить Райду и Родрика домой. Девушке я посоветовала не мешкать и если того потребует ситуация, превращаться в волчицу.

Мы договорились встретиться за городом, у южных ворот. Думаю, мне без особого труда удастся похитить эту книгу, после чего я смогу заняться тем, ради чего я всё это затеяла…

В Мардисе, тоже было что-то вроде своей Академии, где обучали магии. Различие было в том, что это здание было центром города и превосходило своими размерами дворец Владычицы, наверное, оттого он и назывался Домом. Дом Лиссии энн Морран на мой взгляд был скромен для Владычицы такой грозной державы — никаких излишеств. Обычное прямоугольное здание. Только высокое, в пять этажей, похожее на башню за высокой кованой оградой. Здание Университета магии, как оно называлось, темнело в ночи огромной громадой, разбросавшей крылья, как щупальца чудовище. Кому могло прийти в голову построить этот кошмар?

К Университету примыкали башенки Хранилища и Большая Библиотека, куда мне и нужно было попасть.

Проводив своих спутников, я дождалась пока на город спустятся сумерки и превратившись в ночную тень отправилась к башне Хранилища.

Первое, что я сделала — это отключила ауру, чтобы на случай, если ошибусь не спровоцировать магическую сигнализацию или ловушку. Я надеялась на то, что они не должны сработать, ведь большинство из них реагируют именно на ауру. Но я не знала этого наверняка и не могла полностью на это надеяться.

По плану Родрика, я должна была влезть в окно на втором этаже, где находится кабинет смотрителя и быстро его обезвредить.

Подняв голову вверх, я увидела узкий и острый карниз и со вздохом потёрла руки. Давненько я не занималась ничем подобным. Выпустив когти и изменив руки, превратив их в грубые чешуйчатые перчатки, я подобралась и прыгнула. Окно было открыто, но едва я влетела в него, в грудь меня толкнул мощный воздушный кулак и растёкся порывом ветра, разметав бумаги на столе и задув свечи.

Колдун — не молодой, но ещё не старый, бритый на лысо, мужчина, воззрился на меня, словно увидел не то что призрака, а явившегося по его душу Тёмного Владыку (или кому они там поклоняются). С трудом совладав со своими чувствами, он вскинул вперёд руку и послал в меня какое-то другое заклинание, призванное сделать со мной что-то нехорошее. К его величайшему ужасу, заклинание не причинило мне ни малейшего вреда. Мебель позади меня (кажется, это были стул и конторка), осыпалась с шелестом на пол серым пеплом, а я тем временем уже занесла руку над беззащитной шеей колдуна… Голова глухо ударилась об пол, разбрызгивая кровь, а фонтанирующее алым тело, ещё постояло секунду-другую, а затем рухнуло на пол.

Я брезгливо вытерла руки о занавеску. Не часто мне приходилось убивать без меча.

"Да, что-то во мне определённо поменялось. " — подумала я мимолётно.

Когда нужно действовать, а в голову лезут разные мысли, предпочитаю просто оставить их на потом.

Выйдя из комнаты, я оказалась на лестнице. Мне требовалось подняться на самый последний этаж, где и хранилась книга.

Шаг за шагом, ступенька за ступенькой, я миновала расставленные ловушки, не тревожа их. Особого труда это и в самом деле не составляло, а просто было очень медленно, но рисковать и бездумно бежать наверх, надеясь, что ловушки не среагируют на ауру, которой нет, я не хотела.

И вот, наконец, последний этаж, несложный замок и я уже внутри, в комнате, где всё просто светится всеми цветами радуги — ауры артефактов, а чёрные и красные нити, опутывающие всё вокруг — ловушки. Я заметила, что красных больше и они, словно живые, готовы прореагировать на любого, кто их коснётся, и поднимут тревогу — это сигнализация. Я даже вижу, где откроется портал, если она сработает. Но я незаметней призрака проходила сквозь красные нити, обходя стороной лишь чёрные. Мне нужна была лишь книга. Как и сказал Родрик, она не охранялась особенно тщательно. Лишь красные нити светились, опутывая стеллаж и саму книгу.

Достав из-за пояса чёрный платок, я аккуратно взяла книгу и обернула её, даже не прикоснувшись руками

Конечно, было безумно интересно, что там написано и почему это так важно для Лавирры, но выяснять это сейчас, я не собиралась. Хотелось, как можно быстрее покинуть это место. Как бы оно там ни было убийство само по себе вещь неприятная, а кроме смотрителя здесь мог оказаться кто-нибудь ещё.

Мой план был относительно прост. Я выбралась из люка на башню, собрала все свои вещи в сумку и совершила превращение. Опасливо расправив крылья, я поняла, что уже ничего не болит, и я могу летать как раньше.

Прежде чем взлететь, я напрягла чуткий драконий слух до предела и, не уловив не единого подозрительного шороха, взлетела в воздух. В передней лапе я сжимала книгу, я взлетела как можно выше, чтобы незамеченной преодолеть городскую стену. Со своими спутниками я попрощалась ещё вечером, поэтому мне предстояло лишь сбросить книгу вниз…

Вот и всё. Теперь мои руки развязаны.

Я не могла вломиться в Дом Владычицы силой, круша и ломая всё на своём пути, и не собиралась этого делать… а вот пошастать по балконам и карнизам, чтобы незамеченной проникнуть внутрь, вполне было мне по силам.

Так как время было позднее, в окнах, где, по всей видимости, находилась приёмная зала, горели лишь тусклые магические огоньки, во всех остальных окнах было темно.

Приблизившись к тёмному зданию, я заприметила стражников, но они меня словно не замечали. Скользя от тени к тени, я подобралась ближе.

Я с усмешкой подумала о том, что вполне могла бы превзойти многих в воровском искусстве — слишком хорошо это у меня получалось в последнее время… На самом же деле мне было неприятно осознавать, что я стала другой, непонятной даже самой себе и по сравнению с этим гипноз и превращения были лишь детской забавой.

А ещё эта Риенна… было в ней что-то лживое, но это ощущалось лишь на грани чувств и эмоций, а на деле же, чистый образ не сочетался с чем-то противоположным. И если она была злом, то совершенно другим, нежели Летиция… ведь Лэйр тоже казался мне другом, а вышло, что он и не человек вовсе… Странно то, почему он не убил меня. Может ему, как демону, приятнее помучить меня подольше… я никому не говорила, но после той ночи мне казалось, что он всегда следует за мной. Наверное, между нами осталась незримая связь и я чувствовала, что он может найти меня где угодно и когда ему угодно и от меня ничего не зависит. Он ведь одурачил всех: магов Академии и Грозовых башен и меня… и если бы не цель, к которой я стремилась и окружающие меня враги, я бы разобралась с этим типом…

Словно паук, я проворно карабкалась по стене, украдкой заглядывая в тёмные окна и не обнаруживая в них ничего интересного, продолжала свой путь. Я не боялась сорваться, а только следила за тем, чтобы в переплетении красных нитей, мне не повстречалась чёрная. Дом Владычицы был защищён похлеще башни Хранилища.

Вдруг, заглянув в одно из окон, я обнаружила комнату, где не спали и горел магический светильник, настолько тусклый, что его не видно было издали. Я затаила дыхание, когда увидела обитателей этой комнаты. Это были эльфы. Другие, не похожие на виденных мною раньше. Они были хрупче и тоньше чем эльфы, обитавшие в Великих лесах, а их кожа была настолько бледной, что словно светилась изнутри, и казалось, что эти существа созданы изо льда. Волосы эльфов были иссиня чёрными и резко контрастировали с кожей. У женщины они были заплетены в тонкие длинные косички, в которых поблёскивали холодным светом прозрачные мелкие камни. Их одежда была белоснежной и тоже посверкивала в полумраке. Вне сомнения, это были снежные эльфы. Женщина и мужчина. Они старались говорить тихо, но я их слышала прекрасно.

— Она нас не отпустит просто так, Эллай. — печально произнесла девушка. — Она знает, что Совет пойдёт на всё, чтобы мы вернулись живыми и невредимыми, и будет держать нас в заложниках.

— Но Вийсриотт не будет воевать с Лавиррой и Великими лесами, за ними огромная сила. Вспомни, с какой лёгкостью была разгромлена флотилия энн Морран пытавшийся смять главный щит юга — Грозовые башни. — возразил парень. — Идти против Лавирры, всё равно, что подписать себе смертный приговор… кроме магов, у них есть орки… а ещё ходят слухи о драконах…

Приятно было слышать о том, что враги не забыли тебя и вспоминают с должным уважением и страхом — как грозного и достойного противника.

— Если Морран добьётся своего, Великий лес останется в стороне от войны и возможно поможет в нейтрализации орков. А ты слышал, как Морран сказала принцу, что дракон больше не расправит свои крылья над Лавиррой и не никого спасёт?

— Если она не лжёт. — согласился тот, кого назвали Эллаем.

— Судя по реакции принца — она говорит правду.

— Айлинэй…

— Ты видел, какой болью наполнились его глаза?.. а она всё глумилась над ним… Если все мы будем уступать и ни во что не вмешиваться, не вставать на защиту тех, кому нужна помощь, то беда однажды ворвётся и в наши дома, и никто нам не поможет, потому что будет некому. Морран поглотит одного за другим, и не остановится, пока весь мир не будет лежать у её ног. Ты же видел её… а особенно после того что она сделала с принцем…

"Она что-то сделала с Креем?!! — мгновенно взорвалось у меня в голове. — Да я ей голову за это откушу!"

— Лучше умереть, чем позволить Морран манипулировать Вийсриоттом. — уверенно заявил Эллай, а я уже искала способ, как пробраться к этим юным самоубийцам. У обоих в руках уже было по обоюдоострому тончайшему кинжалу, и я не сомневалась, в том, что как только эта пара закончит свои высокопарные речи, они пустят их в дело, и я ещё не скоро узнаю, что произошло с Креем.

Моей главной преградой сейчас, была чёрная решётка заклятия на окне и если бы не она, то я была бы уже внутри. А так снова появилась мысль о штурме.

"— Тебе не причинят вреда эти игрушки." — послышался в голове неизвестный голос. Это был не мой внутренний голос, и я была в этом абсолютно уверенна, но и в том, что кто-то пытался толкнуть меня на совершение смертельной ошибки, тоже было не похоже.

"— Ну чего же ты медлишь?! Ещё немного и они покинут этот мир безвозвратно".

— Кто ты? — спросила я требовательно, но ответом мне была тишина…

— Любимый… Не прощай, но до свидания. Нас встретят снежные равнины Небесного Города…

Договорить эльфийка не успела, я ворвалась в комнату, вышибив окно и колдовскую ловушку. От отдачи сработавшего заклинания, в спину дохнуло огнём, который, тем не менее, не причинил мне ни малейшего вреда.

— Демон! — воскликнула она, и в ту же секунду в меня полетело серебристое лезвие клинка, который я без труда выхватила из воздуха перед собой. Не удивительно, что я вызвала своим видом такую реакцию — длинные когти, чешуйчатая кожа на руках и горящие безумным зелёным огнём глаза… увидев своё отражение в зеркале, я заставила принять себя человеческий облик.

Эльф, не обратив внимания на мои благородные побуждения, схватил в руки оружие посерьёзнее мизерекордии, а именно меч, выкованный из такого же странного серебра, как и кинжал. По лезвию бежали светящиеся ярко-голубым цветом руны, что говорило о том, что оружие магическое. Причинит ли мне вред конкретно эта магия, проверять на себе я не рискнула. И к чему вообще лишний шум, когда можно договориться.

— Может, поговорим? — миролюбиво поинтересовалась я. — Если бы мне нужно было сожрать ваши души или что там делают демоны, я бы воспользовалась моментом внезапности.

Но всё это мне пришлось говорить, уже парируя удары Эллая. С чего такая прыть вдруг?.. Всё равно ведь умирать собрались…

— Я пришла за Креем! — выпалила я, уклоняясь от эльфийского меча, затем выбивая его из рук. — Мне нужно вернуть его в на родину, во что бы то ни стало! Может, хватит?..

Эллай застыл с кинжалом в руке, и я опустила свой клинок, давая понять, что убивать никого не собираюсь.

— Чувствовала я что дело не чисто. — пробормотала я, заметив, что и двери комнаты заперты магией. — Эта Лиссия не любит решать дело миром, да?

— Кто вы такая, если не демон? — потребовала ответа эльфийка.

— Кайрин. Телохранитель из Лавирры. — скромно отозвалась я.

— Телохранитель принца?

— Не совсем. Мы, скорее друзья с ним…

— Простите, что напали на вас. — наконец оживился Эллай. — Просто вы выглядели так странно… Это магия?

— Это жизнь. — усмехнулась я. — Полазишь по этим стенкам ещё и не на то похож будешь. Кстати, если я помогу вам бежать, вы постараетесь живыми добраться до Вийсриотта и сообщить своим обо всём, что здесь происходит?

— Мы давно бы сбежали, но портал не работает в этом прибежище мрака. — признался эльф с горечью.

— Значит, всё, что вам нужноу это выбраться из здания? — уточнила я.

Эльфы синхронно закивали.

— Я помогу вам выбраться отсюда. — решительно сообщила я. — Но прежде, я хочу знать, о том что произошло с Креем.

— Кажется он в темнице. — сказала девушка. — Он не захотел повиноваться Морран и она в гневе перебила его спутников, а его заперла где-то на нижних уровнях. Нам она дала ночь на раздумья. Это ужасная женщина. Берегитесь её. Она обладает могущественной магией… но страшнее её вторая ипостась — ламия, в которую она превращается по собственному желанию.

— Ну со змеёй я как-нибудь справлюсь. — решительно заявила я уже видя будущую схватку.

— Вы не понимаете. Она очень опасна. Становясь ламией, она становится ядовитой и сильной, как тысяча демонов.

— Постараюсь быть осторожней. — пообещала я, думая о том, что драконью броню никакая змеюка не прокусит. — А теперь, давайте, не будем терять времени. Кто спускается первым?

— Вы предлагаете спуститься по стене?.. Но она же совсем гладкая… — удивлённо вскинула брови Айлинэй.

— Я предлагаю спустить вас на себе, по очереди. — пояснила я и сочла нужным предупредить. — Только не касайтесь стены, а то сработает сигнализация.

— Айлинэй спустится первой. — решил за девушку Эллай.

— Хорошо. — кивнула я. — Держитесь за мою шею покрепче, чтобы не соскользнули руки.

Девушка подошла сзади и обняла меня за шею. Мне снова пришлось частично измениться, чтобы девица меня не задушила, после чего я полезла вниз. Айлинэй, хоть и была лёгкой, но лазить по стене даже с таким грузом стало гораздо неудобней чем в одиночку. Едва наши ноги коснулись земли, и эльфийка расцепила руки, я снова полезла наверх за Эллаем. И когда я доставила на землю и его, спросила:

— Вы уверенны, что портал сработает?

Айлинэй потеребила браслет на руке и на нём тут же стали разгораться разные значки и рисунки.

— Всё в порядке. — сообщила она. — Мы попадём прямо в Вийсриотт и сразу доложим обо всём Совету. Благодарю вас, Кайрин. Я ещё не совсем поняла кто вы, но одно я знаю точно, мы обязаны вам своими жизнями. Что мы можем сделать для вас?

— Никогда не воюйте с Лавиррой. Его охраняет страшный огнедышащий полудракон-полудемон.

Эльфы мой юмор оценили, но Айлинэй всё же спросила:

— А разве дракон жив? Морран сказала, что его больше нет и реакция принца тому подтверждение.

— Они просто плохо проинформированы. — усмехнулась я.

— Хорошо, если так. — кивнул Эллай. — Вы всегда будете почётной гостьей в Вийсриотте, Кайрин. Вот возьмите.

Он снял со своей руки перстень с прозрачным камнем и вручил его мне. Я смущённо приняла его в последний момент, превратив чешуйчатую лапу в человеческую руку.

— С этим у вас не будет проблем с передвижением по нашим землям.

— Благодарю. Счастливого пути. — я, помахала им во след, а они помахали мне, исчезая в открывшемся портале, где виднелись снежные башни Вийсриотта.

А не такие уж они холодные, оказались эти снежные эльфы. Что ж, буду жива здорова, будет, где погостить… Эллерил, а теперь и Вийсриотт ждёт меня с распростёртыми объятиями.

С этими мыслями, я забралась обратно в комнату, подошла к двери, опутанной чёрным колдовством, и задумалась. Чёрные нити по-прежнему меня настораживали…

"— Ты так и будешь тут стоять?" — спросил меня тот же голос.

"— Тебе то что?" — огрызнулась я.

Я хотела снять заклинание аккуратно, чтобы не вызвать такого шума, как тогда, когда вламывалась в окно к эльфам. Гипнотизируя ловушку, я заверяла себя в том, что следует использовать не грубую силу, а знания, полученные в Академии.

"— И это вместо благодарности?" — упрекнул меня неизвестный.

"— Вот узнаю, что за наглец без спросу влез в мою голову и так отблагодарю, что мало не покажется!" — пообещала я.

"— Ты так жаждешь нашей встречи?" — последовала усмешка.

"— Аж вся горю!" — ехидно отозвалась я, начиная работу с заклинанием.

"— Что ж, наша встреча не за горами и судя по твоему настрою, она и в самом деле будет горячей. — глубокомысленно сообщил голос и добавил. — Кстати, чуть не забыл тебе сказать… брось ты эту возню с обезвреживанием и ломай, Лиссия всё равно знает о твоём приходе. Порталы — штука мощная и создаёт особые магические выбросы, которые сложно не заметить".

"— Спасибо". — поблагодарила я нехотя неизвестного информатора.

"— Наконец то, дождался благодарности… Только вот может, в качестве благодарности не станешь убивать меня при встрече, пока не разберёшься что к чему?.."

"— Знать бы ещё кто ты такой." — сказала я, но продолжения диалога не последовало и я собравшись с духом ломанулась в ловушку как мне и предлагали.

В этот раз, я вообще не поняла, что произошло. Дверь, когда я стала её открывать, задрожала и, отворившись, затихла. Странно, но ничего пугающего в этом не было. Гораздо больше меня настораживало то, что в мою голову кто-то вот так просто забирается и читает мои мысли. Предупреждает, просит не убивать… я бы могла предположить, что у меня крыша слетела, после той ночи в лесу, и я зациклилась, но слишком уж был логичен и не похож на сумасшествие…

Если же мне самой начать думать логически, я бы решила, что со мной разговаривал Лэйр. Но для меня спокойнее бы было считать, что это лишь моё воображение, чем бесцеремонное вторжение в мою голову.

Отбросив мысли и волнения на потом, я решила, что пора вплотную заняться поисками Крея.

В коридорах было довольно темно и безлюдно, и особо скрываться мне не пришлось. Помня слова голоса в моей голове, я поверила в то, что Лиссия и в самом деле меня ждёт и поэтому не чинит преград.

После блужданий по коридору, я вышла на лестницу. Внизу, где-то через этаж горел свет, и играла тихая музыка. Встал выбор идти по этой лестнице или поискать другую.

"Рискну." — решила я и, помявшись ещё секунду на месте, пошла вниз.

Печальная мелодия словно манила меня за собой, то играя громче, то словно обрываясь. В этот момент я и в самом деле верила, что меня ждут и, как оказалось, была недалека от истины.

Спустившись, я прошла по коридору и заглянула в залу, откуда и звучала музыка. Здесь же горел камин, и под потолком тускло посвёркивала большая люстра с магическими свечами. Ещё тут стояли два кресла, диван и столик с фруктами. Неизвестный музыкант сидел ко мне спиной, в одном из кресел, так что мне виднелась лишь длинная светлая прядь волос на подлокотнике.

Не успела я подумать о том, кто бы это мог быть, как вдруг музыка смолкла. Я затаила дыхание, ожидая, что она снова возобновится, но время шло и от тишины просто звенело в ушах… Можно убежать, но я не за этим сюда пришла.

— Ну что же ты стоишь? — внезапно прозвучал в наступившей тишине звонкий девичий голосок. — Проходи. Присаживайся.

Вот значит как. Она действительно знала, что я здесь. Неужели она настолько самоуверенна, что не боится?.. Я в свою очередь приняла приглашение и, пройдя в комнату, заняла свободное кресло

Некоторое время, мы просто молча изучали друг друга. Увидев её, я сразу поняла, что это и есть Лиссия энн Морран. Как я уже успела заметить, она была блондинкой, с длинными золотистыми волосами. И только глаза у неё были странные. Невозможно было сказать так сразу, какого они цвета, голубого или зелёного и только зрачки были вне сомнения вертикальными. Но при всём при этом Лиссия была невероятно красива, и трудно было поверить в то, что это и есть самая жестокая правительница северных земель.

По-детски трогательная, она в этот момент напоминала божественную посланницу или фею. Правда, её наряд был отнюдь не детским. Золотистое платье на одних лишь бретельках еле прикрывало высокую грудь и расходилось вниз золотым водопадом, на обеих руках вились тонкие змеи браслетов, а на лбу была такая же диадема, с головой змеи в центре.

— Вот наконец, я и увидела тебя воочию. — произнесла она, откладывая свой музыкальный инструмент — серебристую трубочку с клапанами, на столик.

— А я, признаюсь, даже и не слышала о королеве Мардиса. Думала, всем здесь заправляет архимаг. — сказала я честно. И в самом деле, в Академии нас учили, что испокон веков, в Мардисе заправляли всем маги.

— Это так. Я и есть архимаг Лиссия энн Морран. Но ты можешь называть меня просто — Лиссия. Сможешь?

— А почему бы и нет? — пожала плечами я. — Моё имя — Кайрин и его уже никак не сократишь. Переживёшь?

— А ты мне нравишься. — искренне призналась Лиссия. — Выпьем за знакомство?

Вопрос видимо был риторическим. Она взяла с пола бутыль и фужеры и разлила вино.

— Ты видимо замёрзла и устала. — предположила Лиссия сочувственно заглядывая в мои глаза. — Двигайся поближе, я распоряжусь, чтобы принесли мясо. Какое предпочитаешь жаренное, варённое?.. Или может, хочешь сырого?

— Только не сырое. — сразу отвергла я этот вариант (уже наелась я в дороге сырого, хватит) и взглянула на Лиссию новым взглядом — милая добрая девушка… а может ты и не Лиссия вовсе?.. но вместо этого, я спросила. — С чего такая забота?

Сохраняя загадочное молчание, она подождала, пока принесут поднос с едой. Быстро же. Неужели я настолько предсказуема, что Лиссия знала заранее, что я приду, не стану вступать в открытый конфликт, захочу мяса?..

— Мы с тобой похожи. Примерно как две стороны одной монеты. Я тоже знаю, что такое голод и холод. И к тому же я задолжала тебе этот ужин.

— Интересно, когда это произошло.

— Когда призванный мною дракон, чуть не убил тебя. — пояснила она.

Что и в этот момент она пообещала, что если я выживу, она накормит меня ужином? Странно. Но она же, блондинка, что с неё взять…

— Извини, я совсем не хотелось никого убивать. Мне просто нужно было задержать тебя, а политика и семейные дела вообще вещи не очень совместимые, вот и вышло так неуклюже.

— Ты потопила корабль. — упрекнула я её.

— Только, чтобы задержать. Но ты сполна отыгралась, освободив снежных эльфов. Скажи, тебе так нравятся эльфы?

— Нет, просто они хотели покончить с собой. — мрачно отозвалась я. — Если бы я хоть немного опоздала, то они были бы уже мертвы.

— Странно. — поджала губки Лиссия. — На вид благоразумные молодые люди.

— Зачем ты оставила им оружие, если всё равно заперла?

— Они уже были готовы сотрудничать, ну а забирать оружие у особ голубой крови — оскорбление… Ладно, ты всё сделала правильно. Всё равно, единственное, что нужно было мне от них это их система порталов.

— Хорошо. Пусть так. А что тебе нужно от Крея?

— А-а… Вспомнила своего эльфа? — улыбнулась девушка.

— Я собственно за ним и пришла. — пояснила я.

— Он — мой заложник. Я уже послала весточку к нему домой. — легкомысленно отозвалась Лиссия.

— Чего ты хочешь? Завоевать весь мир? — спросила я, памятуя слова снежных эльфов.

— Только Лавирру. Слишком уж опостылели эти холодные бесплодные земли. — устало произнесла она.

— Так переезжай. — хмыкнула я. — Обязательно что ли завоёвывать?

— Я так не смогу. — со странным выражением лица ответила Лиссия. — Жизнь серой мышки — не моё, но даже если бы я сильно захотела, то не смогла. Ты можешь менять свой облик по желанию, а я — нет.

Лиссия поставила бокал на столик и выпрямилась, всё поднимаясь и поднимаясь, пока не стала с два моих роста. Глянув вниз, я обнаружила, что вместо ног у неё гибкий змеиный хвост золотистого цвета.

— Я могу быть либо повелительницей, либо затворницей. В Мардисе слишком холодно и поэтому я вынуждена проводить большую часть времени здесь. — печально проговорила она, медленно садясь обратно. — Честно говоря, я надеялась встретиться с тобой в Лавирре… думала, ты не отправишься следом за этим эльфом. Скажи, зачем он тебе? Между вами ведь нет любви.

— Я обещала его невесте.

— Как благородно с твоей стороны. С чего бы это?

— Он — мой друг и товарищ. — пояснила я, глядя на то, как она упивается своим положением.

— И ты, конечно, не отступишь от своего слова?

— Нет.

— А я предлагаю тебе подождать. Я завоюю Лавирру и тогда, он будет свободен. Или ты скажешь, что тебе дорог этот город? Так я поделюсь с тобой. Ты можешь занять любую должность, при моём дворе, и жить где тебе нравится.

Да уж. Похоже, Лиссия могла придумать множество выгодных только ей компромиссов.

— Погибнет много людей, ты знаешь это.

— Ну и что, новые народятся.

— Ты жестокая.

— Я??! — Лиссия рассмеялась. — Люди часто говорят о человечности, хотя зачастую хуже скота. Знала бы ты, что мне пришлось пережить, прежде чем я получила всё это. Если бы не моя магия и не способность оживлять мертвецов, то валяться бы мне за городом мёртвой, давным-давно. В том, что я выжила, нет человеческой заслуги и им я ничем не обязана и ничего не должна. Напротив, этот город и страна должны мне, за то, что я свергла старого архимага и развила магию. Кстати, эти святоши из Вийсриотта, только хотят казаться хорошими, когда я прижала их хвост, а что было ещё год назад? Они убивали мардисцев как тараканов. Именно из-за их магии на большом северном тракте шатаются разные чудовища, и дракона я там взяла. Уже мёртвого. Раньше в Мардисе жили ледяные драконы, но по милости эльфов, все вымерли.

— Похоже, ты имеешь зуб на эльфов? — заметила я.

— Да. Это единственная раса, которую я ненавижу. — легко согласилась Лиссия.

— Хорошо, пусть так. — согласилась я. — Поговорим ещё о Лавирре. Почему бы тебе не действовать тем же методом — бескровно свергнуть императора…

— Не вариант. В Лавирре слишком хорошо развита система безопасности, и ты это прекрасно знаешь… Чтобы война была как можно более бескровной, ты могла бы присоединиться ко мне. Как ты на это смотришь?

— Отрицательно. Лавирра для меня многое значит, и я не пойду против своих друзей, учителей и соратников.

Лиссия устремила взгляд в потолок, откинув голову на спинку и сидела так довольно долго не произнося не слова. Я даже подумала, что она заснула.

— Надеюсь, ты понимаешь, что я не допущу, чтобы ты помешала? — произнесла она с расстановкой.

— Догадываюсь. — кивнула я

— Ты либо поможешь мне, либо останешься в стороне и не будешь мне мешать… третьего не дано.

— Разве? — усмехнулась я, внутренне собравшись. — Я могу занять сторону Лавирры и защитить своих друзей.

— Но я не позволю тебе этого сделать. — холодно отрезала Лиссия.

Я удивлённо вздёрнула бровь. Она настолько уверенна в своих силах? Думает, что сможет удержать?

— Убьёшь?

— Мне бы очень этого не хотелось.

— Почему? Зачем я тебе, если я не с тобой?

Лиссия промолчала и отвернулась, поджав губы, но вздрогнула, едва заслышав стук каблучков, совсем рядом, будто их обладательница возникла из ниоткуда… впрочем, увидев её, я поняла, что это вполне возможно… Это была Риенна. Не знаю, воплоти или нет, но выглядела она вполне реалистично, а красное платье только усиливало этот эффект. Посмотрев на Лиссию, я убедилась, что она не только её слышит, но и видит. Любопытно…

— Лиссия просто хочет иметь семью. — сказала Риенна, положив руку ей на плечо. — Её одиночество не сравнить с твоим. Она единственная в своём роде и возможно никогда не сможет обзавестись потомством. У неё нет друзей ни возлюбленного, только враги и подчинённые. Ей никогда не добиться того, чего добилась ты, завоёвывая доверие дружбу и любовь… но только ты сможешь помочь ей…

— Чем же это? Убивать людей? Тех, кто верил в меня и любил?.. Никакое одиночество не оправдывает гибель невинных, разве вы обе этого не понимаете?! — вопрошала я разведя руки и больше не зная, что сказать.

— Это всего лишь люди. — спокойно проговорила Риенна.

— Что?! И ты туда же? Всего лишь люди?! Пусть так, но и вы не боги, чтобы решать, кому жить, а кому умереть…

— Это наше призвание.

— Даже так? — удивилась я. — Пусть это ваше призвание, но не моё. Да и какие силы могли призвать к тому, чтобы убивать?

— Кайрин, девочка моя. — пролепетала Риенна, вдруг приблизившись ко мне. — Разве Лиссия не сказала тебе?

— Чего не сказала? — спросила я, одарив ту мрачным взглядом.

— Она — твоя сестра. — выдала она.

— А ты кто тогда, моя мать? — нервно рассмеялась я, выпив содержимое бокала залпом.

— Верно, я имею непосредственное отношение к вашему рождению…