Возвращаться в нормальный мир было куда больнее и труднее. Словно оглушённая, я рухнула с небес на землю. Свет резанул острее бритвы по глазам и мозгу, а когда к этому прибавилась ещё боль от падения, мне и вовсе пришлось несладко. Помог мне оправиться от произошедшего Эллэйраэтт. Я незаметно для себя снова стала человеком… Он держал меня на руках, словно маленькую девочку и, завернув в плащ, шептал:

— Потерпи, сейчас тебе станет лучше…

Я распахнула глаза и, встретившись с ним взглядом, благодарно прижалась к его груди и обняла рукой за шею. У нас получилось!

— Я не был уверен, что ты на это способна. — признался он, целуя меня в макушку.

Я улыбнулась ему и попыталась оглядеться. Мы были на крыше. На очень знакомой крыше. Это же Лавирра. Крыша женского общежития. Как удобно мы приземлились… но что-то было не так.

— Лэйр… Что-то случилось. Я чувствую. — сказала я негромко.

— Одевайся и пойдём, посмотрим. — сказал он доставая мою одежду из сумки.

— Риенна — это просто Риенна. Змея, выползшая из самой глубокой тьмы… и она мне не мать… — вдруг сказала я. — Я должна загнать её обратно или уничтожить.

И я рассказала ему все, что узнала во Дворце Матери Демонов, пока одевалась в свою форму. Потом, одевшись и закончив рассказ, я подошла к краю крыши, чтобы посмотреть на город.

Улицы Лавирры словно вымерли. Куда-то подевались все люди, и только где-то далеко в переулке пробряцало латами несколько рыцарей спешащих по своим неотложным делам. У меня появилось стойкое ощущение, что нас не было в этом мире слишком долго.

Словно прочитав мои мысли, Эллэйраэтт сказал:

— Время, там, где мы были, течёт иначе. Гораздо медленнее, чем здесь.

— Надеюсь не слишком медленно. — нахмурилась я.

— Здесь прошло несколько дней. — сообщил Лэйр. решив, что это меня успокоит.

— Нам нужно выяснить, что случилось за эти дни. — уверенно сказала я. — Ты идёшь?

— А куда я денусь?

— Ну не знаю… — с сомнением протянула я. — Теперь ты свободен…

Лэйр подарил мне один из своих особенных выразительных взглядов, после чего сказал:

— Знаешь, Кайрин, раньше я думал, что у тебя привычка такая на грубости нарываться… но позже я понял, что это не совсем так. Ты просто говоришь всем, что думаешь…

— И..?

— Меня это трогает, но не задевает.

В самом деле? Я вопросительно и чуть насмешливо изогнула бровь. Мой возлюбленный хочет сказать, что он со мной?

Он улыбнулся и сказал:

— Я с тобой.

Снова мысли читает. Я с улыбкой поцеловала его в щёку и направилась к чердачному люку. Теперь меня это не раздражало. Пускай читает, если хочет. Мне от него скрывать нечего.

Вскрывать зачарованный замок, я предоставила Эллэйраэтту, что он сделал довольно легко, буд-то никаких чар и не было. Я спустилась первой и сразу же направилась в комнату Вэллерин. Девушки не было, о чём свидетельствовала дверь, запертая на наружный замок. Да и вообще, я заметила, что во всём здании как-то непривычно тихо. Вроде не время для занятий.

— Где же она может быть. — проговорила я вслух.

— А ты попробуй представить её и поймёшь, где она находится.

Я недоверчиво покосилась на Эллэйраэтта, но всё же, сделала, как он просил, и почувствовала направление, в котором нужно двигаться, чтобы найти подругу…

— Не совсем то, но для начала пойдёт. — отозвался мой новоявленный учитель наблюдая за мной.

Лично я и этому была довольна и ничего ему на это не сказала. Мы вышли на улицу и направились к северным вратам.

— Я надеюсь, что она в городе, а не просто где-то в той стороне. — пробормотала я разглядывая людей далеко впереди. Я не видела ни одного гражданского, только солдаты и маги…

— Она в городе. — решил приободрить меня Лэйр, видя, что я начинаю нервничать.

— На нас, что — напали? — спросила я, хватая его за локоть. Он лишь пожал плечами и предложил:

— Давай лучше найдём Вэлл и у неё всё узнаем.

Если на Лавирру напали, это могли сделать только мардисцы. Лиссия воспользовалась удобным моментом и напала. Нанесла свой первый удар, наверное, думая, что я сгинула совсем. А как же Грозовые башни? Неужели они пали? Добрался ли Крей к себе в Вечный лес? Выжил ли Грей, если на Грозовые Башни напали? И как там Райда и капитан?.. Все эти вопросы и переживания роились сейчас в моей голове… Я знала, что не успокоюсь, пока не буду убеждена в том, что мои друзья в безопасности.

Вэллерин мы нашли у северной смотровой башни. Девушка, одетая в простое походное платье была похожа на лучницу. Судя по её серьёзному выражению лица, она была занята каким-то важным делом. В руках у неё были пожелтевшие от времени свитки, которые она собиралась передать двоим молодым магам и сейчас проводила инструктаж. Когда мы приблизились, она уже отдала свитки парням и наконец, заметила меня. Серьёзное выражение вдруг сменилось удивлением, после которого последовала радостная улыбка и дружеские объятия.

— Как я рада тебя видеть! — воскликнула она обнимаясь.

— Я тоже безумно рада. — ответила я. — Ну как вы тут? Как отец?

— Если бы не нападение Мардиса, то всё было бы замечательно. Отец сидит сейчас в совете. Они решают вопрос о том, кто будет командовать армией…

— Что-то случилось с императором?

— Императора и его приближённых убили, перед тем, как пали Грозовые башни.

У меня сжалось сердце. Грозовые башни пали? Как же так вышло?..

— Ты не знала, Мардис уже готовит наступление на Лавирру, многие уже бежали, и только малая часть горожан решила присоединиться к армии… Где ты была, расскажи! Неужели это правда и Правительница Мардиса — твоя сестра?

— К сожалению. — призналась я. — До сего дня, мне пришлось сидеть в её темнице, а как только вырвалась, сразу прилетела сюда. Часть пути мы миновали телепортами и поэтому я ничего не знаю.

— Как она могла быть настолько жестокой к собственной сестре? — подивилась девушка.

— Она предлагала сотрудничество, но я отказалась, за что и была отправлена в темницу. — пояснила я. — Но я не стала сопротивляться потому что у неё в плену был Крей.

— Он уже в Вечном лесу. — сказала Вэлл. — Сообщил, что вопрос о помощи с их стороны ещё не решён. Мне показалось, что по какой-то причине, он не желает отправлять нам на подмогу свою армию.

Значит всё и в самом деле довольно плохо, раз уж Лавирре отказали в помощи эльфы, а Грозовые башни пали.

— Ты не слышала о Грее? — с замиранием сердца поинтересовалась я. — Он выжил?

— Сожалею, но я слышала, что там не спасся никто.

"Бедный мальчишка. — подумала я. — Он же совсем не жил ещё…"

О Райде я решила узнать у Дэнрика, когда его найду, и поэтому поинтересовалась у Вэллерин:

— Ты ведь знаешь Дэнрика?

Та уверенно кивнула и прежде чем я задала вопрос, сказала:

— Он тоже в совете. Можешь подкараулить его у императорского дворца, а то потом не поймаешь.

— Спасибо, Вэллерин. Мардисцы далеко?

— К завтрашнему утру уже будут здесь. — сообщила та мрачным тоном. На этой грустной ноте мы бы и расстались, если бы она не обратила внимания на Лэйра.

Вэллерин сдержанно улыбнулась, и по-дружески похлопав меня по плечу, полуутвердительно спросила:

— Вы теперь вместе?

Я слегка кивнула и тогда девушка тихонько мне шепнула:

— А он неплохая замена Крею.

Я смутилась, а Вэлл подмигнула, даже и, не подозревая, что Лэйр всё прекрасно расслышал.

— Я лучше. — нагло заявил он, вогнав в краску Вэлл и пока та не очухалась, потащил меня отсюда. Я подарила на прощание свой извиняющийся взгляд и позволила Эллэйраэтту увлечь меня за собой. Прости подруга, но даже тебе я не могу открыть тайну своего избранника. Он слишком похож на демона. Особенно теперь, когда не притворяется больше тем, прежним Лэйром. Большинство магов, демонов не любят, а те, кто рискует с ними связаться, их боятся, для чего и создают магические ловушки и чертят защитные круги.

— Зачем тебе Дэнрик? — поинтересовался Лэйр, и мне даже послышалась нотка ревности в его голосе.

— Чтобы узнать о Райде. — терпеливо пояснила я.

Это объяснение его полностью удовлетворило, но впредь я дала себе слово быть осторожнее. Кто знает, что может прийти в голову тому, кто настолько похож на демона? Ещё устроит с Дэнриком дуэль. И я сильно сомневаюсь в том, что победит Дэнрик. А Лэйр его пусть и не прибьёт, но серьёзно может покалечить.

Возле императорского дворца сновали люди в военной форме, на как ни странно никто нас не спешил останавливать. К чему предосторожности, когда император и все кто был с ним мертвы, а нового императора ещё не выбрали.

Мы добрались до места, где проводился совет. Это была внутренняя зала дворца.

Когда мы подошли, двери распахнулись. Заседание было закончено. И первым появился Дэнрик. Судя по выражению его лица, он был не очень рад решению совета, но зато обрадовался, увидев меня.

— Здравствуй, Дэнрик! — поприветствовала его я.

— Наконец ты на свободе. Я верил в тебя. — сказал он вместо приветствия.

— Спасибо. А где Райда?

— Это та странная девчёнка с замашками воительницы? Она в Школе.

— Она способная ученица?

— Не такая как ты, но у неё есть все шансы окончить Школу с отличием.

Я была рада за подругу. Хоть у кого-то всё хорошо…

— Что будем делать? — спросила я, внимательно посмотрев на собеседника.

— А что нам остаётся? Только сражаться до победного конца или последней капли крови. — ответил мой бывший наставник с невесёлой усмешкой. — Меня избрали главнокомандующим, но это многого не решит. Стране нужен новый император, и я не могу его заменить.

— Но тебя же, избрали главнокомандующим и в тебе королевская кровь, а это значит…

— Ровно ничего это не значит. Я не могу управлять главным императорским артефактом — Диадемой, а она завязана на магии крови только одного уже погибшего рода… Ты плохо учила историю, Кайрин. — укорил меня он. — И так сейчас без разницы кем изберёт меня совет, всё равно я так и останусь простым воякой. А сейчас, извини, нужно сделать всё возможное, попортить этим ублюдкам как можно больше крови.

И он ушел, а я застыла, онемев и не в силах поверить, что даже он не верит в нашу победу. Все силы Мардиса уже стягивались к одному стратегически важному городу. Цель магов — Академия и принадлежащие ей артефакты, а Лиссии достанется дворец и вся власть.

— Мы должны найти Диадему императора. — словно прочитав мои мысли сказал Эллэйраэтт, а возможно оно так и было.

Я лишь молчаливо с ним согласилась и быстрым шагом направилась вглубь дворца. Как ни странно, я помнила, где храниться артефакт, вот только взять его было под силу не каждому, а только тем, в чьих жилах текла королевская кровь, но надеть Диадему мог только член императорской семьи… но это было уже не важным для меня, главное было спрятать артефакт от Лиссии.

Мы вошли в тронный зал, где на спинке трона императора болтался, так, казалось бы, беспечно брошенный артефакт.

Без охраны. Маги были так уверенны в том, что никто его взять не сможет? Я возмущённо фыркнула и подошла, чтобы взять Диадему. Когда я коснулась её, не грянул гром и меня не поразил разряд магической молнии… Всё что я ощутила, было приятным покалыванием в пальцах и теплом исходящим от этого предмета. Ощущения были такими, как буд-то большая дикая кошка на миг прикинулась послушным котёнком.

Диадема была красивой изящной, но без вычурности. Обод из странного жёлтого металла, но не золота и три рубина по центру… Хотелось одеть её и посмотреться в зеркало, потому что просто прятать её в мешок было, по меньшей мере, кощунственно…

— Не делай этого. — предостерёг меня Лэйр ненавязчиво касаясь руки.

— Всё в порядке. — успокоила его я, сжав жёлтый обод сильнее.

— Нам нужно уйти отсюда, пока никто не видел…

— Уйдём. — пообещала я. — Только можно я немного здесь осмотрюсь.

Это был даже не вопрос… Я никогда не бывала в этом дворце и возможно никогда не буду, если Лиссия разрушит его или превратит в свою южную резиденцию. Я постараюсь не допустить этого. Изо всех сил постараюсь. Даже если для этого мне необходимо будет убить Лиссию. Она не жалеет никого, так почему то что она приходится мне сестрой, должно что-то значить?..

Я рассеянно проходила мимо гобеленов и портретов императорской семьи… Лиссия отдала своим убийцам приказ уничтожить всех не жалея даже самых маленьких детей, ведь для неё они тоже были помехой, будущими маленькими правителями.

Все члены императорской семьи были такими, какими были и большинство жителей империи Таэр — черноволосые и черноглазые и лишь у одной девочки на портрете, я заметила выразительные зелёные глаза… Повинуясь некому шестому чувству, я направилась вглубь галереи, где застыла у одной из картин. Там была изображена одна молодая пара — молодая девушка с рыжими, как пламя волосами и юноша с зелёными глазами. Значит, не все предки императора были похожи как один…

— Это может сыграть в нашу пользу? — спросила я больше у самой себя, чем у своего спутника.

— Есть только один способ это проверить. — мрачным тоном озвучил он мои мысли.

Я задумчиво держала перед собой Диадему. Что случится, если я её одену? Я обязательно умру или со мной просто случится что-то плохое? Я ведь знаю, кто я на самом деле и моё происхождение не имеет ничего общего с семьёй императора. Ещё я испытывала чувство вины перед Эллэйраэттом. Я ведь обещала ему не делать глупостей. Я видела как он мучается, разрываясь между желанием меня защищать (заставить всё бросить и увезти подальше от этой войны и Лиссии) и между моей волей (я ведь не позволю это с собой вытворить)… Конечно ещё была одна опасность, совершенно точно я сильно изменилась после смерти и после того что происходило между нами с Эллэйраэттом и магия Диадемы могла сработать против меня, пусть я хоть трижды сестрой императора. Но другого варианта я не видела. Лавирра и вся империя была обречена без императора. Поэтому я решилась и быстро надела Диадему на голову, пока её не выхватил Эллэйраэтт.

Ничего плохого со мной не произошло, но только по телу пробежала нервная дрожь от мыслей о том, что мне предстоит предстать в таком виде перед народом Лавирры (ну или во всяком случае перед её частью). Я могла направлять других, но не слишком это любила. И тут меня обняли за плечи сильные руки…

— Ты справишься. — сказал Лэйр, вселяя в моё сердце уверенность. — Кроме тебя это больше некому сделать.

Я обернулась к нему и встретилась с нежным любящим взглядом… он не хотел, чтобы я отправлялась в сердце войны, но произносил эти слова, зная, что они мне больше помогут, чем пожелания удачи или осторожности. А ещё он будет рядом со мной и даже его молчаливое присутствие вселит в меня уверенность.

Я вздохнула и с улыбкой проговорила:

— Лишь бы маги не догадались, что с нашей парочкой не всё чисто.

— А мне кажется им уже будет не до этого. — резонно заметил Лэйр и мы направились прочь из дворца.