Глухие стены собора старейшин выглядели мрачно и пугающе. Аэвер постучал по закрытым створкам деревянных дверей. С другой стороны лязгнули затворы, двери приоткрылись, и на пороге появился воин.

— На совет старейшин стражи из Готрии и… — Аэвер помолчал, — и избавитель.

Брови воина взметнулись и пронзительные глаза впились в Нэча.

— Элвук? — Аэвер посмотрел на воина. — Мы ждем.

— Да-да, входите. — Воин распахнул двери и неодобрительно посмотрел на орков.

— Отира, останься с орками, — велела Ниана.

В сопровождении Аэвера Нэч, Ниана и Сэдна попали в просторное помещение с высокими сводами. Сзади захлопнулись двери, загремели затворы.

В углублениях стен теплились светильники, неуверенно разгоняя мрак. У дальней стены на возвышении располагался длинный стол. За ним сидели двое мужчин и одна женщина неопределенного возраста: пустыня и время испещрили их лица морщинами, одновременно сгладив черты. С каждой стороны стола стоял воин.

Аэвер поднялся к старейшинам и, склонившись над столом, зашептал. Старейшины бесстрастно слушали, изредка кивая. Нэч, Ниана и Сэдна замерли перед возвышением под пристальным взглядом воинов.

— Старейшины Талнери: Лиэ'Ламк, Лиэ'Агеро, Лиэ'Даоки приветствуют избавителя и стражей Готрии, — наконец объявил Аэвер.

— Приветствуем вас, благородные старейшины Талнери, — сказала Ниана.

— Ты уверен, — сидящий посередине старейшина посмотрел на Аэвера, — что это человек является избавителем?

— Да, старейшина Лиэ'Агеро, — подтвердил Аэвер, — этот человек — избавитель. Так назвал его мертвый толкователь на площади голосом Вечной Змеи.

— Избавитель… — прошептал Лиэ'Ламк, старейшина, сидящий слева. — Если так, то наступают темные времена, предсказанные Преданием.

— Почему вы пришли к нам? — спросил Лиэ'Агеро.

— Мы — поисковый отряд, — сообщила Ниана, — ищем оружие глирельдов в лесу Каивгир, чтобы с его помощью успешно противостоять набегам троллей и возможному нападению Унии гоблинов и Королевства готров. Отряды огров, возглавляемые толкователями, отрезали нам путь к возвращению. Спасаясь от них, нам пришлось совершить переход в пустыню через тоннели гор Эргисау.

— Огры примкнули к Вечной Змее, — пробормотала Лиэ'Даоки, женщина-старейшина. — Этого следовало ожидать. Хотя, скорее всего, в том повинна сила внушения толкователей… Что мы можем сделать для вас?

— Мы просим о ночлеге, — ответила Ниана. — Завтра мы покинем Талнери.

— Гостевой дом в вашем распоряжении, — сказал Лиэ'Ламк. — Никого не впускайте до наступления утра. Песочные люди обрели невиданную силу.

— Мы знаем, — вырвалось у Нэча.

Взгляды старейшин обратились к нему.

— На подходе к городу нам встретился песочный человек, — пояснил Нэч, залившись краской, и опустил глаза.

— Тогда вы понимаете о чем речь, — прошептала Лиэ'Даоки. — Влияние Вечной Змеи распространяется по всему Зельдану.

Нэч кивнул: может быть, так оно и есть. Но ему хотелось скорее лечь и забыться сном. Возможно, отдохнув, он сможет четко уяснить что к чему, и будущее перестанет казаться расплывчатым пятном. По крайней мере Нэч надеялся на это.

— Аэвер, проводи гостей, — распорядился Лиэ'Агеро.

— Благодарим за прием, — сказала Ниана.