Десять минут спустя он стоял на лифтовой площадке, переминаясь с ноги на ногу и рассматривая лоснящиеся носы новых высоких ботинок. В кобуре на правом бедре затаился шестнадцати зарядный пистолет "Лэд М-3". Еще четыре обоймы хранились в карманах ремня. На полу лежала сумка с немногочисленными личными вещами и запасной формой. Остальное осталось в служебной квартире неподалеку от штаб-квартиры корпорации "Ориэн" на планете Накен, куда он вернется доложить о выполненной работе и ждать следующего задания.

Услышав шаги, доносящиеся из коридора, Нэч поднял сумку и вызвал лифт. Из-за угла появились Бикс с тремя сумками и кейсом, а чуть отставая — Лютси с антистатическим футляром для мультимедийных кристаллов. Дождавшись лифта, они вошли в объемистую кабину и спустились на стыковочный уровень.

— О! — выдохнула Лютси. — Что нам приготовили!

Перед шлюзом на шарообразных колесах стоял открытый внедорожник без дверей, загруженный ящиками с оборудованием. На скошенном капоте серебрилась надпись: "Ориэн".

— Ну вот мы и начинаем, — проворчал Бикс, поставил сумки на пол и отработанным движением открыл багажник. Нэч помог погрузить вещи, после чего Бикс опустился на заднее сиденье и вцепился рукой в стойку.

Нэч и Лютси переглянулись.

— Вы часто занимаетесь подобным? — полюбопытствовала Лютси.

— Постоянно.

— Тогда я чувствую себя защищенной.

— Очень рад.

Нэч подарил Лютси служебную улыбку, сел за руль и включил питание. Бортовые приборы показали, что аккумуляторы заряжены, солнечные батареи, тормоза и прочая автоматика исправны.

— Я готова. — Лютси расположилась рядом с Нэчем.

Нэч перевел тумблер в рабочий режим, и электрический двигатель заурчал. Лютси показала большой палец в камеру над воротами.

— Удачи, — пронесся искаженный селектором голос шкипера.

Внутренние шлюзовые ворота дернулись и заскрежетали, уплывая под потолок. Нэч положил ладонь на руль и слегка надавил акселератор. Внедорожник тронулся, въехал в шлюзовую камеру и остановился. Внутренние шлюзовые ворота опять заскрежетали, отсекая путь на корабль. Внешние шлюзовые ворота ушли в стены, открыв темное пространство стыковочного модуля.

Нэч включил фары и повел внедорожник к карантинной станции. За сжимающимися и растягивающимися, словно дышащими, стенами из гибкого белого пластика лежал безмолвный космос. Колеса шуршали по металлическим колеям, которые позвякивали креплениями в такт сокращениям и расширениям модуля. Шлюзовые ворота "Спирали 714" сомкнулись, а впереди начали открываться шлюзовые ворота карантинной станции.