Быстро собрав вещи, друзья продолжили путь. Выбирали дорогу наугад среди постоянного шевеления в ветвях и лианах. Мысль направиться через лес Обрайг к топи Саолмор, да еще без сопровождения, показалась Нэчу не столь блестящей, но отступать было поздно.

— Ты слишком взял влево, Аэвер! — голос Нианы вернул Нэча к действительности.

— Слишком густой подлесок… — отозвался Аэвер. — Объедем.

Ниана сверилась по компасу, затем глянула на солнце.

— Похоже, делаем крюк.

— Надеюсь, не заблудимся, — пробормотал Нэч.

Они пробились через кусты и уперлись в желтые узловатые лианы. Почуяв приближение добычи, стебли пришли в движение, узлы начали расходиться, обнажая сочную палевую мякоть, от которой исходил сладкий дурманящий запах. Лианы зашевелились, пуская отростки-щупальца в направлении людей. Аэвер, возглавляющий отряд, замер и впился немигающим взглядом остекленевших глаз в трепещущие узлы, налившиеся прозрачным соком.

— Аэвер! — позвал Нэч.

Аэвер не оглянулся, а выронив меч, пнул закачавшегося эзда в бока, направляя в гущу лиан. Задержав дыхание, Нэч подскочил к опьяненному дурманом Аэверу, выхватил поводья и потащил безвольного эзда за собой.

Ниана на ходу подобрала меч Аэвера и без оглядки поспешила за Нэчем. Не разбирая направления, они ломились по кустам, пока не выскочили на свободное пространство. Нэч отпустил поводья и заглянул Аэверу в лицо. Аэвер моргнул, замотал головой и закашлялся.

— Уже лучше? — спросил Нэч.

— Намного. — Аэвер сплюнул чем-то желтым и забрал у Нианы меч. — Что за отрава! Я голову потерял, все вокруг стало таким ярким, таким притягательным…

— Я понял, — Нэч похлопал Аэвера по плечу. — В следующий раз не приближайся к плотоядным лианам слишком близко.

— Посмотрите, — прошептала Ниана, обводя настороженным взглядом лес.

Только теперь Нэч заметил, что они очутились на пробитой среди леса тропе. Со стволов свисали лоскуты содранной коры, на взрытой множеством ног земле валялись засыхающие лианы и обломанные ветви. Из-за деревьев раздались воинственные крики.

"Все-таки выследили!" — подумал Нэч.

— К бою! — по привычке воскликнула Ниана, но было поздно: множество теней, разорвав кроны, отделилось от стволов.

Держась за веревки, нападающие пронеслись по воздуху и врезались в людей. Получив мощный удар в спину, Нэч свалился в траву и, задыхаясь, перекатился на живот, вскочил. Перед ним, обнажая меч, с колен поднимался тролль. Из лесу выбегали еще тролли. Схватив винтовку, Нэч передернул затвор и попятился к Ниане и Аэверу, занявшим оборону. Тролли сужали кольцо, яростно скалясь.

— Нэч, не стреляй, — прошептала Ниана.

Сглотнув, Нэч крепче сжал рукоять, приготовившись принять смерть в неравном бою, так и не добравшись до Вечной Змеи. Отличный конец для неудачника.

— Что у нас здесь? — донеслось хрюканье.

— Людишки, Гьягхрик, — прозвучало хрюканье в ответ.

Гьягхрик, тролль с обломанным бивнем и желтой полоской волос ото лба до загривка, протолкался между троллями.

— Дайте нам уйти, — сказал Нэч на тролльем языке.

Поднялся злобный хохот.

— Убить даэхонцев! — громко хрюкнуло позади Нэча.

— Молчать! — зарычал Гьягхрик, раздув ноздри. — Не нападать!

Воспользовавшись затишьем, Нэч постарался расслабиться и мыслить здраво. В конце концов он сам виноват, что попал в такое нелепое положение; должен был заранее думать об осторожности и вести себя соответственно, ведь знал, лес — не место для прогулок.

Показав пустые руки, Гьягхрик с озабоченным видом подошел к Нэчу, придвинул пятачок вплотную к лицу, слово намеривался обнюхать, и заглянул в глаза.

— Я наслышан о тебе, избавитель. Извини, что так получилось. — Бегающие серые глаза Гьягхрика превратились в щелки, выдавая напряженную работу ума. — Наверное, это судьба. Наша засада рассчитана на даэхонцев.

— Убить их! — опять хрюкнул голос.

— Тихо, Хельхе! — рявкнул Гьягхрик и повернулся к троллям. — Этот человек — избавитель! Мы ведь хотим отомстить даэхонцам за сожженные селения и убитых близких. Верно?

Тролли согласно зашумели.

— Тогда мы должны последовать за избавителем и нанести ответный удар Даэхонской империи! Уберите мечи!

Со всех сторон послышался лязг вкладываемых в ножны мечей. Круг троллей рассыпался.

— Это твой? Я видела! — раздалось над ухом, и Нэч впервые увидел троллессу. В узкой набедренной повязке Хельхе мало чем отличалась от троллей, разве что бедра были немного шире и рыжая грива заплетена в тонкие косички. — Отличная вещь. Не теряй!

— Спасибо. — Нэч закинул винтовку за спину, спрятал меч в ножны и повернулся к Гьягхрику. — Вы пойдете с нами?

— Да! — Гьягхрик яростно тряхнул головой. — Это лучше, чем искать опору в Унии гоблинов. Но надо собрать остальных. Это займет немного времени. Поедете с нами?

— Поедем, — согласился Нэч.

— Возвращаемся в Гьюгрихслем! — рявкнул Гьягхрик.