В полном молчании троллье воинство покинуло Гьюгрихслем, направляясь по торговой тропе на юг за выдвинувшимися на значительное расстояние дозорными, которыми руководил Гьюхр, лучший охотник Гьюгрихслема. Менее всего походя на "зловонных свинопасов", тролли шагали по четыре в ряд, тщательно соблюдая строй. Троллессы ничем не выделялись, являя с троллями-мужчинами единую, готовую к бою силу. Между отрядами, поскрипывая и лязгая на неровностях, катили повозки со свиньями, запасами еды и оружием.

Нэч на эзде возглавлял воинство, чувствуя себя не на своем месте, в одно мгновение став предводителем алчущих воздаяния троллей. Он видел себя со стороны, как некоего воителя из глубокой старины Земли, ведшего рать на битву. И подобное зрелище было Нэчу не по вкусу. Только присутствие Нианы и Аэвера помогало не пасть духом.

— Я не могу отвечать за такое количество жизней, — посетовал Нэч.

— Тролли лучше тебя знают, чего хотят, — утешила Ниана.

— Они же доверяют мне!

— Мы тоже, — заметил Аэвер. — Но это не умаляет нашей ответственности за самих себя. Ты никого не принуждал, не призывал сражаться.

— С тобой или без тебя они бы в любом случае выступили против Даэхонской империи. Это их вынужденный выбор, к которому ты не имеешь никакого отношения. Вспомни троллей, которые брали Улаг.

— Просто одно твое существование вселяет надежду, что Вечная Змея оставит Зельдан в покое, — подытожил Аэвер. — Так было в Талнери. Люди увидели просвет во тьме грядущего зла. Лучше умереть, сражаясь с верой в победу, чем прячась по углам и норам и ожидая скорой расправы за инакомыслие.

— Мы должны были тайно добраться к топи Саолмор. А теперь наше передвижение слишком заметно. Как бы мы ни пытались двигаться скрытно, но такое количество воинов не удастся скрыть, — озвучил Нэч накопившиеся опасения. — А из-за повозок мы прем прямо по тропе. Как стадо.

— Да… прем, — согласился Аэвер. — Когда выйдем на Просек глирельдов, будет еще веселее.

— Обязательно наткнемся на даэхонцев, — продолжал Нэч. — Хватит одного толкователя, чтобы все войска Даэхонской империи узнали, что избавитель, оказывается, не идет с войсками Унии к долине Альварон, а направляется к болоту Ийлиш. Может быть, нас уже обнаружили!

— Ты сгущаешь краски, Нэч, — покачала головой Ниана.

Влажный воздух насытился ледяной свежестью. Эзды зашипели, почуяв воду. Тропа уперлась в узкий мост. Поручней не было, плохо подогнанные толстые доски лежали поперек перекинутых через реку сучковатых бревен.

На другом берегу стоял вестовой дозорных и смотрел вглубь леса, где, делая поворот, исчезала тропа. Услышав приближение воинства, тролль обернулся.

— Все спокойно, избавитель!

Нэч направил эзда на мост, и доски застонали, прогибаясь. Глубина реки была незначительной. По песчаному дну, поблескивающему голышами, стелились темные водоросли, отпуская к поверхности похожие на бахрому отростки.

— Излюбленное место, где тролли устраивают засады, — сообщила Ниана. — Тролль под мостом — распространенная байка для детей.

— На кого они нападают? — спросил Аэвер.

— Это по-разному, — хмыкнула Ниана. — Однажды разграбили караван с эльфийскими товарами. Отира руководила отрядом стражей, который сопровождал как раз этот караван…

— Никого не заметили? — спросил Нэч вестового, нуждаясь в байках для детей менее всего.

— Нет, никого. Впереди будет поселок. Его сейчас осматривают.

— Хорошо. Сообщайте мне обо всех странностях.

Кивнув, тролль сошел с тропы и затерялся среди деревьев.

— Нет, так дело не пойдет, — пробормотал Нэч. — Возьмите в сторону.

Друзья остановились на краю тропы, пропуская воинство. Гьягхрик, чей отряд шел первым, остановился рядом и спросил:

— Я должен что-то знать?

— Да, наверное, — отозвался Нэч. — Остальные тролли-маги тоже пусть задержаться.

Гьягхрик подозвал Хлярхёгха и Рюксгильха.

— Что случилось? — Грюгхель подошел сам, провожая взглядом свой замыкающий отряд.

— Давайте определимся, — сказал Нэч. — Даэхонцы охотятся за мной. Им важнее добраться до меня, чем заниматься вами.

Тролли переглянулись.

— И? — отозвался Рюксгильх.

— Ни один толкователь не должен меня увидеть, — пояснил Нэч. — Понимаете? Ни один! От этого многое зависит. Я собираюсь следовать за вами вдоль тропы.

— Через заросли? — удивился Хлярхёгх.

— Да. Вы будете моим прикрытием, что ли. — Нэч потер шею.

— Тебя будет сопровождать Хельхе, — заявил Грюгхель. — Я ее хорошо знаю. Она из моего поселка.

— Договорились.

Тролли-маги поспешили к своим отрядам. Нэч, Ниана и Аэвер поехали следом, понемногу отрываясь от воинства, пока задние ряды не скрылись за поворотом.

— По-моему, их доверие к тебе пошатнулось, — сказала Ниана. — Тролли вообще не доверяют людям.

— Это их дело, — буркнул Нэч. — Я не призывал их следовать за мной. Нам необходимо добраться к топи Саолмор и ждать подкрепления. И сделать это так, чтобы враг ничего не заподозрил! А если мне не доверяют, могут идти своей дорогой. Как я понял, даэхонцев много, на всех троллей хватит.

— Тоже разумно, — сказал Аэвер. — От тебя зависит будущее Зельдана. А месть троллей — это всего лишь их частное выяснение отношений.

Как и обещал Грюгхель, на повороте их поджидала Хельхе, сжимая рог.

— Нам нужно двигаться скрытно, — предупредил Нэч. — Нас здесь как бы нет.

— Грюгхель уже сказал. — Хельхе посмотрела по сторонам. — Я была лучшим следопытом в нашем поселке. Пока его не сожгли даэхонцы.