Ниана убирала шкуры в сумку и, увидев Нэча, раздвигающего лианы, улыбнулась. Нэч улыбнулся в ответ и остановился на Просеке, смотря на Аэвера. Аэвер точил острие меча узким бруском, который, скользя по клинку, издавал короткие скрежещущие звуки. Проведя большим пальцем по лезвию, Аэвер ободрительно причмокнул.

— Готов насадить на него Вечного Змею? — полюбопытствовал Нэч.

— А как твой меч, Нэч? — поднял голову Аэвер.

— Я им не пользуюсь. — Нэч вынул меч Ферина из ножен.

— Напрасно. — Аэвер встал и, забрав у Нэча меч, осмотрел блестящий клинок. — Если я что-то в этом понимаю, то это не гномья работа. И даже не эльфийская.

С озабоченным видом Аэвер вернул меч и отошел в тень. Вернувшись на Просек, Нэч сделал несколько неуклюжих приемов, разученных в Эгарлане.

— Нет, совсем не так, — покачала головой Ниана. — Хочешь поупражняться?

— Давай, Нэч, ты должен владеть настоящим оружием, — подбодрил Аэвер и, играя прутиком, прислонился к стволу. — Патроны рано или поздно кончатся, а меч — это всегда меч.

— Доступно объяснил, — проворчал Нэч. — Тогда начнем второй урок.

— Смотри внимательно. — Ниана обнажила меч, вышла на ровное место и, приняв стойку, провела несколько приемов. — Теперь ты.

Нэч постарался в точности повторить ее движения. Ему даже вообразилось, что получилось не так плохо, как в первый раз.

— Ужасно, — оценил Аэвер.

— Да, никуда не годится, — согласилась Ниана, убрала меч и взяла Нэча за руки. — Расслабься. Не так сильно! Вот! — Шлепком ладони она заставила его выпрямить колено, согнуть руку, отвести плечо назад. — Теперь медленно — выпад!

Нэч сделал колющий выпад, и получил шлепок по руке.

— Зачем задираешь меч? Кого ты им будешь щекотать? В стойку! Еще раз!

Второй урок совсем не походил на первый, который они устроили скорее ради забавы. Ниана была строга и непреклонна к ошибкам, от участившихся шлепков на коже расплывались рдеющие пятна. От усердия Нэч покрылся потом и тяжело дышал.

Вслед за колющими они отработали рубящие удары. Наблюдателю могло показаться, что ничего сложного нет. Но у Нэча не сразу получилось почувствовать меч как продолжение руки, хотя начинать движение с плеча и вкладывать в него всю мощь тела он научился еще в Федеральной гвардии, кромсая чучело штык-ножом, примкнутым к стволу автомата.

— Повтори все с самого начала, — потребовала Ниана, когда Нэч смог по отдельности более или менее точно воспроизвести несколько ударов.

— Я помогу. — Отбросив прутик, Аэвер покинул тень и с обнаженным мечом стал напротив Нэча.

— Начали! — приказала Ниана.

Выпятив челюсть, Нэч провел колющий прием. Мечи со звоном соприкоснулись. Аэвер довольно улыбался и играл бровями.

— Теперь руби! — выкрикнула Ниана.

Мечи опять звякнули.

— Еще! — потребовала Ниана.

Нэч колол и рубил Аэвера, который легко отражал удары, продолжая улыбаться.

— Ладно, на сегодня хватит, — наконец сказала Ниана, и Нэч с удовольствием рухнул на шкуры. — Ты хорошо учишься. С опытом придет умение.

— Я знаю. Так всегда и бывает. — Нэч похлопал по шкуре возле себя. Ниана села, поджав ноги. Нэч взял ее ладонь и легонько сжал. — Мне повезло, что я встретил тебя.

Ниана повернула голову, и их глаза встретились.

— Мне приятно это слышать. Но если бы не огры, ты остался бы с гоблинами. Возможно, тогда изменился бы ход событий. Тебе не пришлось бы терять время на пересечение пустыни.

— Но тогда я не встретил бы Аэвера и Грюгхеля. И тебя!

— Это верно, — согласилась Ниана. — Но ты избавитель. Ты должен в первую очередь думать о Вечной Змее.

"И Живой воде", — мысленно докончил Нэч, но ничего не сказал, не представляя, с чего начать разговор о мире Земли смерчей, вернувшись к неловким размышлениям. Получалось, что уничтожение Вечной Змеи не цель, а средство. И выяснять, как такое известие воспримет Ниана, он не желал, опасаясь непонимания в лучшем случае.