Любителям следить за событиями светской жизни казалось, что их в чем-то обманули. В один прекрасный день, развернув очередной выпуск газеты на странице объявлений о свадьбах и помолвках, они прочли среди прочих скромное уведомление:

Вчера, в тесном кругу, состоялась свадьба мистера Джералда Моргана и мисс Мелиссы Халлидей. Медовый месяц молодые намерены провести во Флориде.

Но где же отчеты о пышном празднестве? Где фотографии? И почему свадьбу сыграли так быстро? Никто не ждал ее раньше, чем через пару месяцев. Ведь на подготовку подобного события требуется немало времени и сил. И казалось бы, кому знать об этом лучше, чем, Мелиссе Халлидей, владелице агентства по организации свадеб!

В том-то и дело. Мелисса слишком хорошо знала всю эту кухню. И свою свадьбу мыслила совсем иначе.

Ни одного журналиста с магниевыми вспышками не было в церквушке на берегу прозрачного озера. Лишь верная Динь-Динь, чудесный фотограф, запечатлела торжественное событие на радость новобрачным. И никакое платье из лучшего салона не подошло бы прелестной невесте больше, чем то, что сшила она своими руками — недаром Мелисса когда-то закончила курсы модельеров. И уж конечно ни один жених не мог быть счастливее Джералда, который наконец-то заполучил свой приз, свою непокорную красавицу.

Лишь несколько самых лучших друзей были в тот день там, чтобы поздравить молодых. Зато радости и веселья на этом скромном празднике хватило бы на дюжину самых фешенебельных свадеб!

Мелиссу только на краткий миг посетила грусть.

— Ах, если бы тут был папа, — шепнула она брату, готовому вести ее к алтарю.

Тот сочувственно сжал ее руку.

— Не печалься, Мисси. Уверен, сейчас он любуется тобой с небес. Представляю, как он рад, что ты все-таки выходишь за Джералда. Миссис Тарп говорит, он был просто в восторге, только о том и твердил. Так что представь, как ты скрасила его последние дни.

Мелисса кивнула. И впрямь, сегодня надо было не горевать о прошедшем, а радостно предвкушать будущее. Все заботы, тревоги и страхи, так долго омрачавшие ее жизнь, наконец растаяли без следа.

Даже главная проблема — как сложатся их взаимоотношения со свекровью, если обе будут жить в одном доме, — и та разрешилась сама собой. Незадолго до свадьбы Джералд обрадовал невесту известием, что его мать решила переехать из фамильного особняка в маленький домик по соседству, также расположенный на землях поместья.

— Честно говоря, дорогая, — доверительно сообщила миссис Морган будущей невестке, — в мои преклонные годы даже приятно сбросить с плеч этот груз. Сами убедитесь, что вести такой большой дом куда как непросто. Нет-нет, уж лучше я займусь чем-нибудь поскромнее, к примеру, садиком при домике, что я себе присмотрела. Видели бы вы, какая там красота!

Сегодня миссис Морган, радостная и гордая, присутствовала на торжественном событии. Как и Линда со своим окончательно поправившимся мужем — они прилетели ради такого случая из Англии.

А вечером, покинув гостей, Джералд с Мелиссой пошли прогуляться по берегу озера. Впереди ждали восторги первой брачной ночи, но как сладостно было чуть оттянуть миг блаженства, еще немного насладиться предвкушением рая.

Мелисса успела уже переодеться в красивый и удобный брючный костюм. Джералд оставался все в том же элегантном костюме — вот и ему настал срок испробовать себя в роли жениха, а не шафера. Рука об руку брели молодожены вдоль кромки воды, брели молча. Счастье их было так полно, что никакие слова не могли бы выразить его.

На небе сияли звезды. Остановившись под деревом, Джералд привлек к себе новобрачную. Губы их встретились. Джералд ласково поглаживал хрупкие плечи, тонкую шею. И вдруг замер в удивлении.

— Любовь моя, а это что? Та цепочка, которую я подарил тебе в Деер-Вэлли?

Мелисса кивнула. В глазах ее вспыхнуло непонятное лукавство.

— Да. И знаешь, недавно я подобрала чудесный медальон к ней. Хочешь посмотреть?

— А что это ты носишь в медальоне? — с улыбкой спросил Джералд. — Кажется, я еще не успел подарить тебе прядь моих волос.

Медленно он расстегнул верхнюю пуговицу блузки Мелиссы и вытащил тоненькую золотую цепочку, превратив это нехитрое действие в чувственный ритуал. Наконец в лунном свете блеснул изящный медальон.

Джералд быстро справился с крохотным замочком… и снова замер. На его ладони лежало крохотное жестяное колечко.

КОНЕЦ