В это теплое утро Эмми Мэдисон, миловидная де shy;вушка с золотыми волосами, выглядела не самым луч shy;шим образом: лицо сплошь покрыто синяками, над глазом – рана, грозившая оставить после себя шрам.

– Какая жалость! – грустно сказал Итан Райан, хозяин магазина отвратительных костюмов для Хел shy;лоуина, которые давали возможность демонам и мон shy;страм разгуливать по Саннидейлу в канун праздника.

Когда-то он был близким другом Руперта Джайл-са, они вместе занимались запрещенной магией. Но он не захотел стать Куратором.

Итан был не самым лучшим из людей, он мог с лег shy;костью пожертвовать жизнью Истребительницы, что shy;бы спасти собственную шкуру.

Здесь, в Саннидейле, Итан по-настоящему осознал, насколько ужасны сложившиеся обстоятельства. Приближался конец света.

А он, как и любой другой человек, не хотел уми shy;рать. Поэтому решил помочь… Ведь всегда есть шанс…

Итан вышел из палаты Мэдисон, которую навещал в больнице, неторопливо пошел по коридору, спус shy;тился в вестибюль и вышел на улицу.

Больничный двор был заставлен машинами, меж shy;ду которыми, спотыкаясь, пробирались к входу изра shy;ненные люди.

Мимо Итана прошла женщина, несущая на руках маленького мальчика. Мальчик хныкал и твердил:

– Монстры. Монстры.

Итан подошел к полной пожилой женщине, кото shy;рой мужчина, вероятно ее муж, помогал выбраться из машины. Лицо женщины было пепельно-серым. На лбу – огромный кровоподтек.

– Извините, это был несчастный случай или что-то другое? – спросил Итан голосом, полным глубо shy;чайшей озабоченности. – Я только что был у моей тети и видел у больных такие же повреждения.

– Чертовы дети, – сказал мужчина. Г* Это были дети?

– Нет, – пробормотала женщина. – Не дети.

– Нет, дети. Одна из тех чертовых банд. – Мужчи shy;на покачал головой. – Приезжаешь в этот милый ма shy;ленький городок, покупаешь дом, а тут такое проис shy;ходит…

– Мне очень жаль, – сказал Итан. – Больница эта хорошая, здесь отлично о вас позаботятся.

– Ты слышала, Евгения? – Мужчина погладил руку женщины.

– Это были не дети, – сказала она, глядя в глаза Итану.

Старики медленно побрели к входу в больницу. Итан смотрел им вслед. Если он когда-нибудь поста shy;реет… а впрочем, этого с ним никогда не случится. Ведь °н не зря изучал магию.

Его взятая напрокат машина стояла в гараже. Надо бьхло только решить – подниматься на лифте или по вестнице. Постояв в нерешительности несколько секунд, он пошел к кабинке лифта, но чувство самосо shy;хранения взяло верх. Лестница все же безопаснее.

Шагая через две ступеньки, Йтан поглядывал че shy;рез плечо, чтобы убедиться, что за ним никто не сле shy;дует. Вдруг он почувствовал сильную боль, попав в сгусток раскаленной добела шипящей голубой энер shy;гии, которая образовала вокруг него что-то наподо shy;бие панциря.

Боль была нестерпимой, но Итан взял себя в руки и сквозь зубы пробормотал древнее заклинание уничтожения. В этот момент он увидел мужчину с оливковой кожей, стремительно несшегося вниз по ступенькам ему навстречу.

– Во имя Хаоса! – крикнул нападающий.

Удар был такой силы, что Итана отбросило вниз и он покатился по лестнице. Неизвестно откуда перед ним возник человек со шрамами. Он щелкнул пальца shy;ми перед лицом Итана. Два ярко-оранжевых огненных шара отделились от его рук, но Итан успел подставить ладони и остановить их, связывая заклятием. Шары повисли в воздухе, а Итан ухватился за перила, оттол shy;кнулся и ногой нанес удар незнакомцу со шрамами.

Неожиданно раздался страшный грохот, лестница задрожала под тяжестью шагов, доносившихся сверху. Десяток головорезов, лица которых скрывали шля shy;пы и капюшоны, атаковали Итана.

Он ударил кулаком того, кто напал первым, и по shy;бежал вниз по ступенькам, туда, где его уже ждали.

– Кто вы такие? – крикнул Итан, когда столкнул shy;ся с незнакомцами, у которых на костюмах белой крас shy;кой были изображены древние письмена. Вдруг он вспомнил и, ударив себя по лбу, воскликнул: – Сыно shy;вья Энтропии! Ну конечно же! Какого черта вы здесь делаете?

Это приветствие очень удивило незнакомцев, они переглянулись, не зная, что сказать. Итан воспользо shy;вался их замешательством и продолжил:

– А брат Клод тоже с вами? Сколько лет, сколько зим!

– Что ты знаешь о Клоде? – сурово промолвил один из незнакомцев, рыжеволосый мужчина с едва пробивающимися усиками. Он повернулся к Итану, но смотрел не на него, а на того, кто за спиной у Итана медленно поднимался по лестнице.

– Только то, что ему нельзя доверять. – Итан рез shy;ко обернулся и ударил в солнечное сплетение чело shy;века, подкравшегося сзади. Тот наклонился вперед, потерял равновесие. Итан, не теряя ни минуты, стол shy;кнул его вниз.

– Это был брат Марсель! – дрожа от ярости, за shy;кричал рыжеволосый.

– Ну а ты кто такой? – Итан схватил одного из незнакомцев за подол его длинного одеяния и потащил засобой. Обернувшись, он увидел, что остальные разбегались в разные стороны. – Итан Райан возвращается, – сказал он. – Он наведет здесь порядок.

В этот момент здание больницы зашаталось, Итан старался удерживать равновесие так, как это делают канатоходцы.

– Черт возьми! – сердито пробормотал он.

Ему повезло – его машина стояла в целости и со shy;хранности, ключи он держал в руке. Итан сел за руль, Намереваясь как можно быстрее выбраться отсюда, Гак как здание уже сильно накренилось.

Итан вставил ключ в зажигание и завел мотор. Только он собрался тронуться с места, как позади него раздался дикий рев и какое-то существо схватило его за горло и сильно сдавило.

Монстр, душивший Итана, был огромен, с обезья shy;ньими руками. Голова чудовища ударялась о крышу автомобиля, но тот даже не замечал этого.

В зеркале заднего вида Итан увидел некое подо shy;бие лица бледно-серого цвета, черные, как угли, глаза и огромный рот с кроваво-красными губами. Навер shy;ное, вампир, подумал Итан, и сейчас он вопьется мне в шею.

– Ты же не сделаешь этого, правда? Поверь мне, я невкусный.

В этот момент огромное существо с длинным бе shy;лым мехом разбило ветровое стекло. Итан хотел про shy;шептать заклинание, но не мог произнести ни слова – ему нечем было дышать.

С невероятным усилием он до упора выжал педаль газа. Машина рванула вперед, но впереди была стена. Итан закрыл глаза и помолился святому Янусу.

С ужасным грохотом машина врезалась в бетон shy;ную преграду. Оба монстра мгновенно исчезли.

Итан понял, что у него есть шанс. Он быстро от shy;крыл дверь, выбрался на маслянистый асфальт и, спо shy;тыкаясь и оглядываясь, побежал, ожидая внезапного нападения Сыновей Энтропии. Но вокруг никого не было видно.

В то же мгновение сверкнула молния, здание на shy;чало рушиться.

Итан знал, что жители Саннидейла обязательно найдут разумное объяснение всему происходящему. И конечно, оно окажется неверным.

По крайней мере, будет над чем посмеяться.

Он шел по дороге и подумывал о том, чтобы пой shy;мать попутную машину, как в те далекие семидесятые. Он мрачно улыбнулся, вспомнив то время, когда Руперта называли Выручалой, а жизнь была не бес shy;покойной, а просто сумасшедшей.

И вот те деньки возвращаются, по крайней мере в Саннидейл.

– Ну вот, – пробормотал он, когда наконец дошел до школы.

Прямо перед ним располагалось нечто похожее на пульсирующую брешь или ворота пурпурно-черного цвета. Именно через эти ворота свободно перемеща shy;лись те существа, с которыми Итан сейчас совершен shy;но не хотел иметь дела. Он торопливо закрыл ворота и покачал головой. Да, такое могло случиться только в Хеллмуте. Только оттуда шла вся негативная энер shy;гия, по-научному – отрицательный виброфон.

Куда катится Саннидейл?!

Хромая, Итан подошел к школе. Он знал, что все будет в порядке, стоит лишь пересечь улицу. Ничего ведь не случится, если он присядет передохнуть. Не shy;которые ученики заметили, что он не был одет в фор shy;му, обязательную для преподавательского состава, -ему просто не нравилась эта одежда с широкими по shy;лами, приколотыми булавками для большего удоб shy;ства.

– Где находится библиотека? – спросил он у про shy;ходящей мимо худенькой девочки.

– Там. – Девочка неопределенно махнула рукой. – Да уж… Ну, спасибо.

Подойдя к двери библиотеки, Итан остановился и пригладил волосы рукой.

Там была Баффи, поэтому ему хотелось выглядеть Получше.

Он открыл дверь. Представшая его глазам картина Запоминала сцену из старомодного мюзикла: Руперт с чашечкой чая и книгой, прекрасная Истребительница с распущенными волосами и незнакомый моло shy;дой человек, один из тех, про кого говорят «горячая кровь».

Услышав, что кто-то вошел, они обернулись. Итан заметил, что их лица выражали нечто трагическое.

– Боже мой, – пробормотал Руперт. – Итан, как ты здесь оказался?

– Я с вами… – начал Итан. – Я имею в виду, что я с вами, на стороне добра. – Он сделал шаг вперед.

– На стороне добра и жадности, добра и амбиций или добра и жажды наживы? – резко спросила Баффи.

– Зачем ты так, Баффи? – возмутился Итан. Но Баффи стояла на своем:

– Во время нашей последней встречи ты вырезал татуировку у меня на спине. Хотя нет, ты продавал волшебные конфеты, правильно? Так что извини, но я не схожу с ума от радости при виде тебя.

– Какая же ты умница, – улыбнулся Итан.

– Тебя действительно никто не приглашал, – хрип shy;ло сказал Джайлс.

– Но я правда пришел, чтобы помочь, – настаивал Итан. – Вы что, настолько контролируете ситуацию, что вам уже не нужна помощь? В то время как сверка shy;ют эти страшные молнии…

– И идут дожди из лягушек, – добавила Баффи. – Да, это действительно случилось, когда мы искали мою ма… – Баффи быстро взглянула на Итана, – мою маленькую куколку.

– Так что вы искали? – ухмыльнулся Итан.

– Ну вот, – вздохнула Баффи, – так всегда. Стоит сделать одну ошибку при произнесении заклинания, и ты превратишься в грязную паршивую собаку. В буквальном смысле этого слова.

– Постой-постой, -- торопливо пробормотав Джайлс, поставил на стол чашку и внимательно по shy;смотрел на Итана. – Ты не доверяешь ему, Баффи Почему?

– Он подражает, – ответила Баффи.

– Вы можете недооценивать искусство, которым я владею, – нахмурился Итан, – но это то, чем я зани shy;маюсь. Что я могу еще делать?

– Он не хочет смерти. – Баффи выразительно взглянула на Куратора.

– Но у вас есть я. – Джайлс всплеснул руками. -Что вам еще надо?

– Ну да, конечно, у нас есть вы, -' проговорил Оз.

– Хорошо, Итан, – с грустью сказал Руперт и под shy;нял брови. – Но при первой ошибке, при первом же проступке я превращу тебя в…

– Я полагаю, в грязную паршивую собаку, – по shy;спешно сказал Оз.

На окраине Саннидейла некогда находился мага shy;зин, который назывался «Твин». Сюда приезжали, что shy;бы купить все необходимое, не выходя из машины. Но одиннадцать лет назад магазин закрыли. Здание бывшего магазина было разрушено, громкоговорите shy;ли сорваны со столбов и стали игрушками для местной детворы; стойки для предъявления дисконтных карт больше походили на пульты в бомбоубежище.

Недалеко от бывшего огромного магазина нахо shy;дился небольшой лесок, конечная остановка автобу shy;са, несколько небольших лавочек и чуть поодаль – ток. Вероятно, когда-нибудь, когда город разрастется, на месте «Твина» появится новое здание. А сейчас это был всего лишь огромный участок земли, огороженный забором и заросший сорняками.

Сюда захаживали подростки, распивали спиртное или жгли костры. Но уже несколько недель сюда ни shy;кто не заглядывал. Каждый, кто подходил к забору, испытывал вдруг непреодолимое желание оказаться как можно дальше от этого места. Жуткое чувство гна shy;ло отсюда прочь всех приближавшихся.

Это была черная магия, которая распространялась по всей территории «Твина». Под ее воздействием стены строений стали выше, сами здания напомина shy;ли теперь большие клетки.

Но для Джойс Саммерс это страшное строение представлялось одним сплошным лабиринтом, в цен shy;тре которого обитал его владыка Минотавр – чело shy;век с головой быка, ненасытное существо, постоянно требующее человеческой крови и плоти.

– Миссис Саммерс! – тихо позвал брат Клод. – Просыпайтесь, у меня для вас сюрприз.

Сидя в Благословенном котле с отрубями и держа в руке волшебное копье, Жан-Марк Рене, Приврат shy;ник, с трудом говорил своей матери:

– Он побеждает, мама, я это чувствую. Я живу толь shy;ко благодаря Котлу, но знаю, что мне осталось недо shy;лго. Я не могу больше… Фулканелли сильнее меня. Скоро врата Ада разверзнутся и поглотят весь мир. Адом Истребительницы… – он вздохнул, – это центр всех событий. Если мы не сможем отстоять Саннидейл, то мы проиграем.

Тень Антуанетты Рене, матери Привратника, умер shy;шей около века назад, положила нежную руку на по shy;крытый морщинами, горячий лоб сына и закрыла глаза, чтобы он не видел ее слез. Еще при жизни она совершила особый ритуал, чтобы и после смерти по shy;могать своему сыну. Жизненные силы с каждой секундой покидали его, остались лишь телесная оболоч shy;ка и ясный ум. Но Рене упорно цеплялся за жизнь, он ждал возвращения своего сына – продолжателя рода Привратников.

– Тише, мой мальчик, – прошептала Антуанетта Рене. – Тебе нужно беречь силы. Пока у тебя в руках копье, ты непобедим.

– Но не бессмертен. Я чувствую, что умираю, – в отчаянии произнес он. – Хотя если наступит конец света, я уже ничего не смогу сделать.

После долгого дня, проведенного в школе, Джайлс зашел проведать Жака и Микаэлу. Вокруг особняка Ангела была выставлена дополнительная охрана. А что еще можно было сделать? Ведь они не могли никому довериться, особенно Итану, несмотря на все его заверения. Оставалось лишь надеяться, что мес shy;тонахождение Жака Рене останется в тайне.

Удобно расположившись на диване и расспраши shy;вая Микаэлу о том, как она провела день, Джайлс не shy;заметно уснул, а когда проснулся, то обнаружил, что лежит, укрытый теплым одеялом. В комнате – полу shy;мрак. В кресле напротив него, поджав ноги, сидит Микаэла. Увидев, что он проснулся, она улыбнулась.

На душе у Джайлса стало хорошо и спокойно.

– Я рад, что ты здесь, со мной, – сказал он.

Она закрыла глаза. По ее щекам струились слезы. Джайлс подошел и обнял ее. Микаэла зарыдала, Уткнувшись ему в плечо.

– Когда ты рядом, я становлюсь сильнее, – сказала она, немного успокоившись.