В райцентре Генка сразу же поехал к железнодорожным кассам, и вскоре вышел оттуда с билетом на проходящий поезд. Ждать его оставалось еще четыре с лишним часа, и Генка направился убивать время в ближайшую кафешку. Умял обед, - кстати, оказавшийся весьма так себе, даже еда из рациона казалась вкусней и вызывала куда больше доверия, - взял еще кофе и вытащил ноутбук с намерением поработать. Сначала перечитывал свои наброски и материалы, потом задумался о том, как мало он, в сущности, успел сделать… Да еще этот внезапный вызов, так не вовремя! Нет, в Зону однозначно еще надо будет вернуться. Столько незавершенных планов осталось внутри периметра… С чего бы это Фокс так зашебуршился? Гм… А вдруг у него что-то изменилось, и потому он срочно сворачивает операцию "Видеосъемка" и прекращает финансирование проекта? "А, черт с ним, все равно вернусь!" - обозлившись, решил Генка. - "На свои средства вернусь. Он мне достаточно заплатил, на экспедицию хватит. Только надо будет на всякий случай деньги со счета снять, а то мало ли что…" И кстати… Генку кольнула догадка. Не только деньги могут открыть любой проход. Он вспомнил визитку Фокса, которая открыла ему дорогу сквозь заслон "сборщиков дани". А что, если Фокс действительно сворачивает операцию, и на всякий случай отберет у Генки этот своеобразный пропуск, чтоб журналист более не мог ссылаться на него, как на заказчика?

"Ну, это легко исправить в наш век расцвета техники! Надо только найти какую-нибудь фирму оперативной полиграфии… И лучше прямо сейчас и прямо здесь. А то вдруг в Москве не будет на это времени - например, Фокс назначит встречу сразу по прибытию поезда, и я просто не успею никуда заскочить?"

Найти в городке частную лавочку, оказывающую полиграфические услуги, большого труда не составило, и менее чем через час Генка уже входил в дверь с вывеской "Экспресс-печать", и объяснял задерганной телефоном менеджерше, что ему надо "отсканировать и распечатать один экземпляр, срочно и прямо сейчас". Та поднесла визитку к свету, внимательно разглядела ее, потерла пальцем поверхность…

- У нас такой бумаги нет, - честно предупредила менеджерша.

- А что-то похожее есть?

- Вот тут посмотрите, - и она протянула Генке "веер" из полосок картона.

Несколько обескураженный Генка - кто знает, может, и бумага имеет большое значение, если использовать визитку Фокса в качестве пропуска? - начал перебирать и разглядывать образцы.

- Вот этот вроде похож, - наконец выбрал он.

- Ле-е-е-ена! - крикнула "девица с телефона" куда-то в глубину помещения.

Из соседней комнаты, заваленной стопками цветных распечаток, усталой шаркающей походкой вышла средних лет женщина. Молча вопросительно кивнула. Менеджерша протянула ей визитку Фокса:

- Отскань и распечатай прямо сейчас, десять штук на вот этой бумаге.

- Пожалуйста, у меня поезд скоро, - просительным тоном добавил Генка.

Та вздохнула и молча поплелась обратно. На ее спине было словно метровыми светящимися буквами написано: "как же вы все меня достали со своей срочностью…" Генка присел на свободный стул. Телефон снова взорвался требовательно-возмущенной трелью, из другой комнаты раздалось гудение сканера. Потом еще раз. Потом неразборчивое то ли ворчание, то ли брань… Потом Лена высунулась из-за перегородки:

- Подойдите сюда, пожалуйста.

Эта просьба явно адресовалась Генке, больше некому.

- А в чем дело?

- Вот, смотрите, - Лена ткнула пальцем в монитор. - Не сканируется ваша визитка. Вернее, она сканируется, но на месте логотипа получается черное пятно.

Генка уставился в окно фотошопа. Эх, и ничего себе! Действительно…

- Может, у вас со сканером что-то не так? - выдавил он, уже понимая, что несет чушь.

Черный прямоугольник был только на месте логотипа, фамилия, имя и телефон Фокса отсканировались нормально. Лена замучено вздохнула:

- Вот, смотрите, я рядом с вашей кладу другую визитку, - она вытащила из-под клавиатуры картонный прямоугольник. - Вернее, даже кладу ее прямо на то место, где ваша лежала. А вашу подвинем вниз… И смотрим.

Она запустила процесс сканирования заново. И опять на визитке Фокса вместо логотипа отобразился черный прямоугольник.

- Может, это какой-то водяной знак? - безразлично-убитым тоном предположила Лена. - Я слышала, что на купюрах специально такие знаки наносят, чтоб нельзя было сделать подделку на копировальной технике… Там черная блямба получается…

- Н-да… - чрезвычайно озадаченный Генка покусывал губу.

Лена вытащила визитку из сканера:

- Извините, больше ничем не могу помочь.

Снова повернулась к Генке усталой согнутой спиной и уткнулась в монитор.

Вот это сюрприз… Генка машинально брел к выходу по коридорам бывшего учреждения, где и сидела полиграфическая фирма, потом так же машинально побрел по городским улицам к вокзалу… И во время ходьбы по городу, и позже - уже лежа на верхней полке плацкартного вагона, - он думал: а не потому ли их группу миновали многие смертельные опасности, что с ними был этот кусочек картона?

Генкины предположения насчет того, что в Москве времени на визит в полиграфическую фирму может и не быть, оправдались. Александр Фокс назначил ему весьма плотный график. Для начала он сам встретил журналиста на вокзале. "Геннадий, домой не ездите", - сразу предупредил Фокс. - "Там вас заждались… Со вчерашнего дня ждут - не дождутся".

Эх, и ничего себе, изумился Генка, когда успели-то?! Ничего удивительного, спокойно пояснил Фокс, за это благодарите вашего друга Юрия. Еще на "Луче" военные идентифицировали его по КПК, а узнать, в какой компании Юрий Сокол по кличке Завхоз обычно путешествует по Зоне, - особого труда не составило. Как вы догадываетесь, там агентов всяческих спецслужб под прикрытием отирается чуть ли не больше, чем порядочных сталкеров. Поэтому про вас, Геннадий, уже знают. Однако у блюстителей безопасности тоже случаются накладки, они немного запоздали и потому не успели перехватить вас в райцентре, до отъезда. Ну, а в поезде решили не шуметь, не поднимать волну. Не такая уж крайняя необходимость. Справедливо рассудили, что все равно вы никуда не денетесь, домой придете…

"А про моего могущественного покровителя они не знали, получается", - подумал Генка. - "Однако же возможности у господина Фокса… Узнал, предупредил… Да хотя… Наверное, он сам из Конторы. Интересно, это у него способ работы такой - ко мне в доверие втереться, чтоб я был ему по гроб жизни благодарен, или он против своих же играет? А я, как водится, пешка… Марионетка. Ну да хрен с ним. Брыкаться мне сейчас не с руки."

- Ну, хорошо, допустим, домой мне нельзя, - согласился Генка. - А куда можно?

- Вот сюда, - Фокс протянул ему незаклеенный почтовый конверт.

Генка заглянул внутрь - небольшая сумма наличными и билет на поезд… Через два часа, и не с этого вокзала, с другого… Листок с адресом…

- В деревню к тетке, в глушь, в Саратов, - прокомментировал Генка.

Хотя зря я так, тут же подумал он. Тем более что ехать ему предстояло даже не в пресловутый Саратов. Выбранный Фоксом город был крупным промышленным центром с миллионным населением - в нем проще затеряться, тогда как в мелких городишках все на виду, как в деревне. Не столица, конечно, но и не совсем замшелая провинция.

- Там будете жить в ближайшее время, - пояснил Фокс. - Без согласования со мной это место жительства не покидать. Связь будем поддерживать по тому же электронному адресу, что и раньше, из Зоны.

"Ну, точно комитетчик", - уверился Генка. - "И какого черта столько времени мозги пудрил?!"

- А сейчас, Геннадий, давайте-ка прокатимся и немного поговорим.

Фокс торопливым шагом направился к автостоянке.

- Нам надо обсудить детали вашей предстоящей работы. Я верно полагаю, что вы не станете отказываться от моего следующего предложения? - бросил он в ответ на немой Генкин вопрос, и распахнул дверцу автомобиля.

Ну да, теперь отказаться от работы с Фоксом означало бы одно - остаться один на один с Конторой и кучей неприятностей. И наверняка потерять все заработанное.

В машине Фокс разговаривать не стал. Вырулил на набережную - хотя до нее и так два шага, но не резон потом возвращаться к машине, им же еще на другой вокзал ехать, - и предложил спутнику выйти. Давнишний шпионский способ, понял Генка. Вроде бы на открытом воздухе подслушать труднее. Хотя сейчас техника настолько далеко шагнула… Но поскольку он в силу своего гуманитарного образования и специфики работы не представлял досконально, куда шагнула-таки шпионская техника, то предпочел не высказывать своих соображений, а оставить все на усмотрение Фокса. Раз он считает, что так безопасней - пусть.

- Когда мне стало известно, что вы попали в поле зрения Конторы, я счел возможным проявить некоторое, так сказать, вмешательство в частную жизнь, и загодя позаботиться о вас. Поскольку ваш счет, куда вам перечислялись деньги за выполненную работу, был мне доступен, то я взял на себя смелость обналичить всю сумму… Вручу ее вам перед отъездом. Хотя можете прямо сейчас пересчитать, сумка лежит в машине. Это ради того, чтоб вам не пришлось связываться с банковскими операциями - все переводы денег очень легко отслеживаются… То есть, вы забираете все честно заработанное тяжким трудом и едете по указанному адресу. На ваше имя открыт новый счет, оплата за последующую работу будет перечисляться на него, но я искренне не советовал бы вам снимать оттуда деньги через банк…

- И какую работу вы теперь предлагаете?

Фокс выдержал паузу.

- Геннадий, как вам Зона?

- То есть?..

- Много впечатлений?

- По уши!

- Вот ими вы и поделитесь с читателями.

- Хммм… Но вы же мне сами говорили при нашей первой встрече, что репортажи про Зону - дело мало прибыльное… - замялся Генка.

- Серьезные репортажи с уклоном в политику, или о научных разработках - да, - согласился Фокс. - Их мало кто читает, спроса нет. Соответственно мало какие издания возьмутся их публиковать. А страшилки для желтых газет можно сочинять, и не приближаясь к Зоне…

"А ведь Паша то же самое говорил", - в душе у Генки кольнуло и тоскливо заныло.

-…Потому я и не предлагаю вам вымучивать ужастики для скучающих обывателей, - закончил фразу Фокс. - И так найдется кому их сочинять. А перед вами, Геннадий, задача будет другая…

Немного отвлекшийся Генка встряхнулся:

- И какая же?

- Ваша целевая аудитория - это бывшие военные, но не пенсионного возраста, а в самом, так сказать, расцвете сил, по каким-либо причинам оставившие службу. В основном - военные, но кроме них также работники любых силовых структур, умеющие держать в руках оружие. Еще - люди, прошедшие боевую подготовку и понюхавшие пороху в локальных войнах… Да-да, Геннадий, - те, чей жизненный путь очень схож с вашим.

- Из меня хорошего бойца не получилось, - перебил Генка сорвавшимся голосом.

-…Вот только юнцов, откосивших армию и при том воображающих себя крутыми наемниками, нам там не надо, - продолжал Фокс, не обращая внимания на Генкину реплику. - Пушечного мяса и без них хватит.

Генка несколько минут молчал, переваривая услышанное.

- Это получается, значит… Это рекламная акция, что ли?! "Приходите в Зону к нам"?!

- Можно и так сказать, - кивнул Фокс. - Ваша задача - рассказать для вышеназванных категорий читателей про Зону. Расписать такую картину маслом, чтоб им захотелось увидеть там все своими глазами и попробовать на зуб. И настолько сильно захотелось, чтобы они в конце концов собрались и пришли туда.

Эге… Генка чуть наклонил голову набок. Вот это заявочки…

- Только не стоит упирать на возможность разбогатеть в Зоне. Во-первых, это ложь… Пример вашего друга в Завхоза в данном случае скорее исключение, и оно, как обычно, подтверждает правило; а во-вторых… Да, кроме Завхоза, бывали везунчики, которые умудрялись хорошо заработать в Зоне. Но! Тут есть одно большое "но". Они получали немалый доход, но он весь уходил на покрытие прежних долгов. На то, чтоб рассчитаться с прошлым. Никто в Зоне не заработал себе на безбедное будущее. Миф о богатстве и так уже слишком распространен, и слишком укоренился в сознании авантюристов, он до сих пор толкает в Зону немало людей, но это не тот контингент, который мы хотели бы привлечь. Не надо поднимать новую волну "золотоискателей"… Нужно, чтоб туда пошли бойцы. Понимаете, Геннадий?

- И что там будут делать бойцы? - брякнул Генка, и сам тут же ответил на свой риторический вопрос: - Собьются в группировки и будут, во-первых, грызться друг с другом за жизненные ресурсы, а во-вторых - грабить тех, кто реально добывает артефакты. И ради чего все это? То есть, в чем выгода и цель для них - понятно, но зачем это вам?

Фокс слегка усмехнулся:

- Геннадий, как я имел возможность убедиться, вы всегда отличались креативным мышлением и нестандартным подходом. Неужели у вас нет ни одной версии?

Генка задумался. Повисла долгая пауза, которую Фокс, впрочем, не торопился прервать. А у Генки мысли почему-то устремились совсем в другую сторону - вдруг подумалось о том, что до отъезда он к знакомому хакеру однозначно не попадает… А невскрытый ноутбук покалывал Генкино любопытство не хуже шила под седалищем…

- Снятие социальной напряженности, - наконец сказал Генка. - Собрать в одном месте побольше тех, кто обучен воевать, и не нашел себя в мирной жизни. Тех, кто скучает без острых ощущений, и уже попробовал на вкус убийство.

Он перевел дух; потом вспомнил Ветрякова и добавил:

- И кому этот вкус понравился… Пусть там удовлетворяют свою потребность в адреналине и не беспокоят мирных обывателей…

Фокс чуть приподнял брови:

- Ну вот, видите, вполне подходящая и обоснованная версия.

- Но всего лишь версия? - не отставал Генка.

"Хотя чего это я… Все равно он не скажет прямо, если до сих пор не сказал… Он почему-то делает из своей цели тайну, так с чего я взял, что он мне ее раскроет, стоит лишь надавить посильнее?"

- Ну… Ну скажите хотя бы, Александр, вы откуда - из Конторы?

- Нет. - Фокс спокойно и открыто смотрел Генке прямо в глаза. - Разумеется, я мог бы сказать то, что вы ожидаете услышать, соврать и тем самым успокоить вас. Но я считаю, что ложь приведет к недоверию между нами…

- Тогда откуда - из ЦРУ? - опешил Ёж.

- Тоже нет. Да и… Геннадий, неужели это для вас настолько важно? Как мне кажется, для вас сейчас главное - это знать, что вы в безопасности, что вас поддерживает и прикрывает структура с большими возможностями, вы можете спокойно работать и не опасаться вмешательства разных "органов"… Да, кстати, чуть не забыл: не пытайтесь установить контакт с капитаном Фадеевым. Никак. Никоим образом. Иначе наше с вами дальнейшее сотрудничество станет невозможным.

Фокс сказал это тихим и ровным голосом, но Ёж понял, что это следует воспринимать не иначе, как приказ, нарушение которого будет весьма жестко караться.

- А наживку в криминальном плане забрасывать? Ну, в смысле, в будущих материалах мне стоит делать упор на возможность безнаказанно убивать и грабить в Зоне? - Генка сменил тему. Он понимал, что спрашивает не о том, о чем хотел бы узнать, просто подцепил плавающий на самой поверхности вопрос.

- Не надо, - резко возразил Фокс. - Во-первых, сами поймут. Во-вторых, за такую рекламу и огрести можно. Все-таки не стоит слишком мозолить глаза Конторе.

Генка поглубже засунул руки в карманы куртки и зябко передернул плечами. Не по сезону одежка, в Москве уже настоящая зима… Да и страшненькая эта куртенка, заношенная и грязная. В Зону-то он ехал в августе, взял с собой только эту осеннюю куртку, и то в качестве теплой одежды для ночлега. А теперь, значит, домой соваться нельзя. И все зимние вещи придется покупать заново… Ладно, приедем на место - разберемся, решил он. Посмотрим, какая там погода. А то в последние годы зимы чего-то повадились быть аномально теплыми.

- Народ-то раззадорим, - сказал Генка, глядя на Фокса с немного заискивающей полуулыбкой, - они в Зону как повалят! И будет там, как на центральном вещевом рынке в воскресный день - не протолкнуться!

- Не будет, - пообещал Фокс. - Зона же расширяется. Вы не могли не слышать об этом от сталкеров, даже если самому не довелось увидеть прорывы периметра лавинами монстров. Аномалиям тем более периметр не преграда - они то и дело переползают его, формируются все дальше и дальше от колючки… Их пытаются догнать, постоянно строят новые ограждения… Только людям этот процесс не остановить.

- Ага, и скоро весь мир станет одной большой Зоной, - подхватил Генка.

- Да нет, не станет. Зачем? - спокойно и даже безразлично бросил его собеседник.

А Генку вдруг скрутил от шеи до пяток и жестко встряхнул внезапный сильный озноб. Даже не озноб, а состояние, более похожее на нервную дрожь. Что за ерунда, с чего бы это?! Нет, действительно, ерунда. Просто очередной порыв ледяного ветра пробрал насквозь ненадежную тощую куртку.

* * *