Все ждали, что ранняя южная весна обрушится на здешние края как всегда, бурно, и за считанные дни уничтожит снег и в Зоне, и в ее окрестностях. Но природа выдала очередной сюрприз, уже не в первый раз подчеркивая аномальность этих мест. После приезда Генки поселок еще без малого месяц сонно дремал в мокрой вате тумана; сверху то и дело сыпал мелкий ледяной дождичек, под ним снег то набухал влагой, то покрывался хрустким настом, но в конце концов как-то незаметно, постепенно растворился. Но это отнюдь не улучшило ситуацию - теперь поселок тонул в грязи. Под ногами хлябало и чавкало, на обувь моментально налипало по два килограмма мокрой земли. Туманы над поселком стояли такие, что на расстоянии вытянутой руки еле-еле было что-то видно - какие уж тут походы в Зону! До соседнего двора добрел и мимо калитки в заборе не промахнулся - считай, большая удача.

Генка и Юрка ждали. Терпеливо ждали и, как могли, экономили деньги. Юрка сначала рвался обратно на Север, хотя летать туда-сюда вышло бы довольно дорого. Но Генка, бывший не в восторге от этой затеи - кто знает, а захочет ли Завхоз опять вернуться? - предложил ему деньги в долг. Мол, давай выплачивай очередной взнос, а мне отдашь, когда в Зоне заработаешь. Юрка согласился - Генка предлагал ему не слишком большую сумму, только на покрытие пары взносов, да и товарищем он был уже проверенным, и брать у него в долг Завхоз не опасался.

А в том, что им обоим обязательно, непременно надо вернуться в Зону, Ёж был на сто процентов уверен. Пока он ничего не рассказывал Завхозу ни про свои раскопки в базе данных, ни про наметившиеся версии. Ёж решил для чистоты эксперимента придержать язык за зубами.

Да Юрка все равно вряд ли понял бы все эти заморочки… Он парень, конечно, хороший - но простой, как ручка от швабры. И что такое "ролевые игры", ему пришлось бы объяснять долго и упорно. А после долгих объяснений - Генка был совершенно в этом уверен - Юрка только покрутил бы пальцем у виска и выдал бы резюме, что "совсем люди зажрались, уже не знают, какой еще ерундой им заняться". Потому-то Генка и не стал объяснять. Он совсем недавно получил ответы сразу от нескольких "старейшин" ролевого движения. Ёж обратился к ним с вопросами еще зимой, сразу по возвращении от Паши - но народ, как всегда, долго раскачивался, потом еще дольше перебрасывался письмами с нужными людьми.

Генка попросил поискать, не был ли кто-нибудь "из вот этих людей" в прошлом активным участником выездных ролевых игр. Список из ста пятидесяти имен, отсортированный с помощью Кащея, прилагался. Естественно, без лишних пояснений. Просто список, и всё. Ветеранам-ролевикам совсем незачем было знать, что сорок семь человек из этого списка погибли или пропали без вести в Зоне.

Полученный ответ, конечно, был весьма неточным - ролевики могут общаться годами, и не знать паспортных имен друг друга, а фотопортрет сопровождал далеко не каждую фамилию в списке, - но все равно от результата у Генки перехватило дух.

Половина из ста пятидесяти в прошлом, в дни своей юности, вращались в кругах ролевиков. Кто-то запомнился как активный организатор, кто-то - как рядовой участник, но сам факт причастности к этому занятию… Однозначно - случайностью это быть не могло. Генка чувствовал, что ему не хватает каких-то важных деталей, чтоб сложить мозаику до конца, но уже во многом картина прояснилась.

Ближе к середине апреля Зона наконец-то впустила к себе их, да и других истосковавшихся по ней бродяг. Резкий ветер изорвал пелену дождевых облаков, морось прекратилась; солнце, правда, так и не выглянуло, но его работу по подсушиванию превратившейся в болото земли взял на себя ветер. Теперь он носил над поселком и Зоной рваные клочья туч, не давая дождям зарядить снова. Дней через десять после окончания "сезона дождей" Ёж и Завхоз рискнули. По грунту теперь можно было пройти, не увязая по щиколотку; и они пошли. Оба хорошо помнили прошлогодний Пашин маршрут до периметра, и проход за него. Теперь лоцманом их маленькой команды был Завхоз, за время своих прошлогодних странствий по Зоне поднаторевший в мастерстве проводника. Правда, тропы в Темную долину Завхоз не знал, тут общее направление задавал Ёж, а "тактическое руководство" - куда наступить и что обойти - осуществлял Юрка.

Ползли они туда осторожно и медленно - заметно дольше, чем Ёж добирался в прошлом году с Кащеем. Но дорога выдалась на удивление спокойной.

- Слышь, Завхоз, - не удержался Генка, когда корпус "Колоса" уже стал виден из-за деревьев, - а тебе не показалось странным, что мы сюда дошли, как будто по парку культуры и отдыха прогулялись? Ну, пара собак по дороге тявкнула, да снорк, с голодухи полудохлый, из куста рыкнул, людей так и вовсе не видно. А в прошлом году мы с Пашей задолбались от монстров отстреливаться…

- Не накаркай! - огрызнулся в ответ Завхоз и на всякий случай поплевал через левое плечо.

НИИ "Колос" в Темной долине спокойно стоял себе на прежнем месте, никуда не делся, и вход в подземелья был открыт, и коридоры бывшей лаборатории никем не облюбованы для жилья. Честно говоря, Генка всю дорогу опасался, что это укромное во всех смыслах местечко займет какая-нибудь агрессивная группировка. И тогда попробуй подойди к двери… Но, как ни странно, на подземелье никто не позарился. Хотя, вероятно, причиной тому было очень неудачное расположение "Колоса" относительно самых удобных и оживленных троп в Зоне. Так что людьми тут и не пахло. Или народ еще только-только начал опять сползаться в Зону после вынужденной зимовки, и просто не успел сюда добраться? Расшугали крыс-кенгов, пристрелили еще двух уродцев покрупнее - похожих на псевдогиганта, но раза в четыре меньше. "Детеныши вылупились, что ли?" - предположил Юрка, разглядывая в свете фонаря изодранные пулями трупы.

А вот и дверь… И зеленый глазок сканера по-прежнему мигает, словно все эти долгие месяцы не выключалось неведомо откуда поступающее энергопитание. Генка подошел ближе. На всякий случай потянул за стальную ручку. Ничего. Закрыто, как и было.

Юрка бродил поодаль, заглядывая в каждый кабинет - по бетонному полу гулко щелкали его берцы.

- Завхоз, иди-ка сюда! - позвал Генка.

- Ну, чего?! - тот неохотно высунулся из ближайшего дверного проема.

- Чего ты там ищешь?

- Чего-чего, как будто сам не догадываешься! - огрызнулся Завхоз. - Хабар ищу!

- Подождет твой хабар… Сюда иди.

- Ну, чего? - снова раздраженно буркнул Завхоз, подойдя к стальной двери.

- Вот, смотри, - и Генка прижал большой палец к ячейке индикатора.

"А вдруг не щелкнет?" - кольнуло запоздалое сомнение. - "Вот тогда Юрка обсмеется… Или обругается, что зря протаскались…"

Замок щелкнул. Сухо и отчетливо.

- Свой большой палец прижми к соседней ячейке, - попросил Ёж. Тихо, но с таким металлом в голосе, что Завхоз и не подумал возражать или любопытствовать "зачем?". А просто дотронулся до пластикового окошечка.

Второй щелчок замка грохнул, как выстрел.

Во всяком случае, Генке так показалось. Относительно негромкий звук металлического механизма резко и сильно ударил по натянутым от ожидания нервам.

- Чего это? - не понял Завхоз и торопливо отдернул руку от индикатора.

Генка тоже опустил руку. Три секунды спустя механизм дважды щелкнул, вернувшись в прежнее положение.

- Ты второй, - пояснил Ёж.

- То есть?! Какой "второй"? В чем "второй"?!

- Второй из тех, на кого закодирован этот замок. Я первый…

- Постой… - на лице Завхоза отразились замешательство и недоумение.

"Наверно, прямо как у меня тогда, прошлым летом…" - машинально отметил Генка.

- Как это? Кто мог на меня чего-то здесь закодировать, когда я тут впервые?! - Юрка даже немного испугался.

- Не знаю… Ладно, сейчас все по порядку расскажу.

Когда Ёж закончил рассказ, Завхоз озадачился еще больше.

- А с чего ты решил, будто второй - это именно я? - спросил он, почесывая за ухом.

- Твое имя было в базе данных в том ноутбуке, который я забрал с завода "Луч". Ну, и… Я догадался. Оставалось только проверить.

- Значит, еще двое, чьи отпечатки понадобятся, чтоб открыть дверь, тоже есть в той базе?

- По логике, да. Но я так и не сумел их вычислить, - грустно сказал Ёж.

- А… А Паша?! - вдруг сообразил Завхоз.

- Нет. Во-первых, его имени в базе не было. Во-вторых, замок на него не среагировал - я сам видел, мы же вместе с ним впервые пришли сюда в прошлом году… Или наоборот, что замок не среагировал - это во-первых… Хотя, какая разница? Главное, что это не он.

Юрка прошелся взад-вперед по коридору, поправил сдвинутый назад автомат на ремне…

- А зачем тебе вообще надо открывать эту дверь? - нахмурившись, обернулся он.

- То есть, как это "зачем"? - опешил Ёж.

- Да, зачем? Ради сенсации, что ли? Опять…

- А тебе разве не интересно узнать, каким образом твоя жизнь оказалась связана с каким-то запертым помещением, и кто ее связал, тебя не спросивши?! - вспылил Генка.

- Н-не знаю… Может быть… В смысле - может быть интересно…

Генка засунул большие пальцы за ремень:

- Вообще-то у меня есть версия, кто может оказаться третьим…

- Ну?

- Один человек из той группы, которая приходила к "Вымпелу" в сентябре прошлого года. А конкретно - капитан ФСБ Роман Фадеев.

- И с чего ты взял, что именно он? - захлопал глазами Завхоз.

- С того, что из группы в пять человек плюс проводник уцелел только он один! Как будто бы Зона выпустила его одного… Остальных угробила, а его выпустила.

- Мало ли случайностей, - пробурчал Юрка, явно не желающий соглашаться с попахивающими мистикой доводами Ежа.

- Я, может, и не задумался бы над этим, если бы не заметил, что нас самих словно ведет некая неведомая сила в нужном ей направлении… Вернее, я это понял после того, как Дух Зоны вывел нас с территории "Луча". Иначе нам точно был бы крантец…

- Дух?!

- А ты не понял? Заплаточник точно был Духом Зоны. Как будто кто-то заботился о том, чтоб мы уцелели. Вот и капитана Фадеева - словно точно так же сберегли… Лично я бы не удивился, если бы узнал, что его тоже кто-то из Духов вывел.

- И почему ты думаешь, что третьим окажется кто-то из тех, кто ходил именно к "Вымпелу"? - не унимался Завхоз. - А не на завод "Луч" или куда угодно в другое место?

- Что не в "какое-то другое место" - я уверен на сто процентов! И кое-что нарыл. Вот с этим объектом, - Ёж обвел пальцем вокруг себя и указал на стальную дверь, - тесно сотрудничали две организации здесь, в Зоне: СКБ "Вымпел" и завод "Луч". Вокруг "Луча" тоже часто военные отираются, ищут возможность попасть внутрь, но с заводом не было связано ни одного случая, подобного произошедшему возле "Вымпела"! Ну, чтоб выжил только один, при равных шансах на спасение с другими членами группы. Я ведь в прошлом году много всяких слухов и сплетен насобирал… Такая история, если бы она произошла, не осталась бы незамеченной, а быстро попала бы в разряд легенд!

- Да про поход к "Вымпелу" тоже не болтают…

- Не болтают о нем сталкеры! Потому что не знают! А не знают они потому, что с вояками не разговаривают! - усмехнулся Генка. - Зато на военной базе эту жуткую историю знает каждый новобранец! Ну, в общем-то, вариантов у нас немного, и это в какой-то мере радует. И я предлагаю начать с "Вымпела".

- Что начать?

- Слежку! То есть сначала сделать вброс информации… Ну, это я сам сделаю…

- Как это - "вброс"? - не понял Юрка.

- Ну, написать чего-нибудь такое, чтоб это их заинтересовало, и они тут же помчались к "Вымпелу". А мы устроим там засаду и посмотрим, кто придет. Мне почему-то кажется, что это будет Фадеев. И четвертый "ключ" вместе с ним.

- Ну, допустим, придет кто-то… И что?

Генка поморщился. Черт возьми, какие неудобные вопросы задает Завхоз! И портит все наполеоновские планы и приземляет полет фантазии этими вопросами.

- Пусть сначала придет, а там разберемся! И вообще… Может, новые посланцы сумеют внутрь "Вымпела" проникнуть. А внутри - может, там вообще лежат документы о том, чего тут за дверью находится?!

* * *

А тем временем Зона понемногу оживала. Потянулись обратно те, кто в прошлом году, до холодов прижился здесь и успешно сталкерил. И кроме них, потянулись новички - хотя называть их "новичками" было даже как-то странно. Матерые вояки и жесткие ребята, имевшие за спиной не один год "контракта", и еще немало криминальных и полукриминальных подвигов после него. Они давно уже дожидались, когда же наконец Зона впустит их к себе. Они жаждали отвоевывать с оружием в руках свой кусочек жизненного пространства. У них давно уже почесывались руки устроить кипеж - и вот к началу мая жизнь в Зоне закипела…

* * *