Оранжевый лоскуток огня бился в очаге, сложенном из битых кирпичей. Стену разрушенного здания со всех сторон окружала густая поросль; так что огня с дороги вроде бы не должно быть заметно. Да все равно на КПК пусто, ни одной точки не движется в радиусе трех километров. "Если кто-то и пойдет - успеем загасить", - решил Генка, поджигая наломанные прутья сухостоя. - "Костер, естественно, а не того, кто пойдет!" Роман хмыкнул и не стал возражать.

…За "пироманию" им уже не раз влетало от шефа, то есть от Фокса. Хотя, на Ромкин взгляд, запрет разводить костер был чем-то из серии совершенно бессмысленных запретов, практикуемых в армии и имеющих одну главную цель - воспитание в подчиненных беспрекословного послушания. В конце концов, почему бы не разжечь костер? Они же соблюдают необходимые предосторожности, спрятались в укромном месте, постоянно следят, не приближается ли кто-то…

В принципе, никакой реальной необходимости в посиделках у огня у четверки игротехников нет. Они не мерзнут, и отдыхать им не надо; в своем новом состоянии они могут ходить и даже бегать по Зоне часами и сутками, и не чувствовать физической усталости. Парни с непривычки часто впадали в замешательство, поймав себя на мысли, что по логике вещей, пора бы уже с ног свалиться, что не может нормальный человек столько времени непрерывно идти. И осознавали, что определение "нормальный человек" к ним больше не относится.

Желание устроить перерыв, посидеть и побездельничать было скорее уж чисто психологическим. Костер - символ защиты от враждебного внешнего мира, это с пещерных времен сидит в подкорке и в генной памяти даже у жителей современных мегаполисов; а посиделки возле огня - символ единения и отдыха. К тому же встречались они теперь нечасто и ненадолго. Редко когда устроители игры подкидывали им сценарий, в котором были бы задействованы все четверо сразу. Гораздо чаще ребятам приходилось в одиночку мотаться по разным уголкам полигона, и точечными вмешательствами в различные события подталкивать ход игры. А сегодня Фокс сбросил новый сценарий событий, который надлежало запустить, и на его начальном этапе нашлись роли для всех четверых.

И вот наконец четверка собралась в полном составе, и тут же с удовольствием принялась нарушать поставленный запрет на костер.

- Слышь, Ромыч, я вчера такую мульку в сеть запустил, - прижмуриваясь, как довольный котяра, похвастался Генка, ковыряя прутом раскаленные угли.

- И какую же?

- Ну, как будто в Припяти есть такая секретная лаборатория, где…

- Нашел чем народ удивить - секретной лабой! - перебил, хохоча, Бен.

- Да ты дальше слушай! Дескать, есть такая лаборатория, в которой открыли технологию превращения нормальных людей в мутантов-экстрасенсов! - и Генка угрожающе пошевелил растопыренными пальцами, как будто собирался кого-то сцапать и потащить в ту самую лабораторию, на опыты. - Ромыч, вот ты прикинь, а если поверят? Это сколько же твоих бывших коллег туда ломанется - технологию добывать!

- Ёж порол чушь. Чушь жалобно повизгивала… - отреагировал Роман. - Ну, для "желтой прессы" сойдет. А для серьезных людей - нет. Они на такое не купятся.

- Спорим, купятся?! К тому же Фокс одобрил. Ему идея очень понравилась. Сказал даже, что надо бы соорудить подходящую декорацию, чтоб было где "гостей" встречать…

- Ты еще скажи, что он наш контейнер в качестве приманки там положит!

…Контейнер, вынесенный из "Вымпела", Фокс у них сразу же отобрал. "Вам это теперь без надобности", - заявил он, - "а нам еще пригодится". "То, что на этих "винтах" - настоящее, или пустышка-приманка?" - поинтересовался Роман. "Самое настоящее", - ответил Фокс. - "Ваши разработки, кстати. Технологии аппаратного воздействия на психику, управления поведением… Требовалась только небольшая доводка, чтоб можно было использовать их на практике." - "Понятно…"

Больше вопросов по теме Роман задавать не стал, хотя ему еще многое хотелось бы узнать. Ясен пень, что Фокс не ответит… Он и сам бы не ответил в подобном случае.

"Ага, получается, я достал этот контейнер для Хозяев", - подумал тогда Бен, присутствовавший при разговоре. - "То-то Фокс в него прямо вцепился… Интересно, Хозяева не могли достать его сами? Да чего переживать, в конце концов? Даже лучше, что для Хозяев достал… Шепелев вон вообще решил нас убрать, а эти и жизнь сохранили, и на работу взяли. Правда, жизнь какая-то хм… странная…"

Но все-таки это была жизнь. И в ней были свои преимущества, и даже - интерес и надежда.

КПК пискнул - из-за края экранчика выплыли три желтых точки.

- Самостийные движутся, - тихо сказал Роман, который и во время посиделок держал перед собой один из основных рабочих инструментов, "пульт управления" игрой.

На электронных картах игротехников система цветовых обозначений принципиально отличалась от системы на сталкерских КПК. Желтый цвет обозначал сталкеров-одиночек, не состоящих ни в одном крупном клане, а отнюдь не нейтралов. Просто потому, что у полигонных мастеров нет и не может быть ни друзей, ни врагов, ни нейтрально относящихся среди участников игры. Мастер должен быть лоялен ко всем игрокам на полигоне. Потому на игротехнических картах двигалась целая палитра точек: зеленые - кадровые военные, красные - долговцы, белые - ребята из "Свободы", черные - "Монолит", серые - наемники, синие - работающие в Зоне ученые и члены "Чистого неба", фиолетовые - участники мелких, недавно сформировавшихся и пока еще не зарекомендовавших себя группировок. Оценивать последние было сложнее - вместе с появившееся на участке карты фиолетовой точкой выводился список с характеристиками группировки, и при отсутствии прямых указаний руководства игротехникам приходилось на лету оценивать, подойдут ли обнаружившиеся на данной территории сталкеры для участия в намеченном плане действий. Если нет - то пусть себе идут, подождем других.

Роман всегда подходил к делу ответственно. И не поленился вычитать всплывшие рядом с точками данные об этих троих сталкерах.

- Бен, слышь, в этой группе дядя Гера идет, - он указал пальцем на экран.

- Правда?! - парень аж подскочил, и сунулся носом в КПК Романа.

Вот ведь, никак не привыкнет со своим пультом работать!

- Да посмотри у себя, - одернул его Роман. - Эй, народ, гасите костер.

- Не надо! - замахал руками Бен. - Раз дядя Гера, то не будем их трогать! Пусть идут… И костер пусть пока. Других подождем.

- Чего вдруг?! - поинтересовался Завхоз. - Бен, тебе не все равно? Мы же ничего плохого им не сделаем. Запустим сценарий, и все.

- Не надо, - нахмурился Бен. - Дядь Гера - хороший мужик. Не хочу его в эти игры втягивать… И вообще, он по необходимости в Зону пришел, а не приключений искать… Была бы у него нормальная работа - фиг бы он сюда сунулся… Пусть идут спокойно.

- Да, Бен прав, - поддержал Роман. - К тому же с дядей Герой этот конкретный сценарий может и не прокатить. Не тот он человек…

Точки на экране подтягивались к центру, а это означало, что группа из трех сталкеров движется как раз к тому месту, где заседали игротехники.

Бен вскочил:

- Я пойду, поздороваюсь с ним!

- Куда?! - Роман все-таки не успел схватить парня за ремень.

Бен резво нырнул сквозь заросли и понесся к тропе, на всякий случай размахивая белой тряпицей, которая везде и во все времена означает мирные намерения.

- Дядь Гера-а-а! Э-эй! Дядя Гера! - раздалось из-за кустарника.

Роман покачал головой.

- Пацан совсем еще… Он этого дядю Геру чуть ли не за батьку считает, - сказал он, словно оправдываясь перед товарищами. И тоже встал, поправляя амуницию: - Пойду-ка и я с ним поздороваюсь.

- Дядя Гера!

Пожилой сталкер остановился, вглядываясь в лицо бегущего к нему парня, и сделал знак спутникам - мол, не бойтесь, это свои.

- О, малой, да это ты! - ладони сцепились в крепком рукопожатии. - Живой, чертяка!

Бен у дяди Геры и на шее бы повис, если бы надетые на них обоих "разгрузки" с набитыми карманами не мешали.

- А меня твой капитан тогда отправил от "Вымпела", говорит, вали от греха подальше; ну, я и рванул… Потом сколько раз про вас вспоминал - живы ли, нет ли? Вот и свиделись! А капитан-то твой где?

- Да жив он, все нормально, сейчас вон там сидит, - Бен оглянулся, указывая на заросли и развалины, и только тогда увидел Романа, тихо вышедшего на открытое место. - О, да вот же он, дядь Гера!

Роман издали приветственно помахал ладонью, но ближе подходить не стал.

А один из спутников дяди Геры, вглядевшись в Ромку, вдруг попятился назад и резко потянул проводника за рукав:

- Э, ты это… Гера, да ты знаешь, это кто?! - на его лице отразились одновременно удивление и испуг.

- Знакомец мой. Я его в мае в Зону вел. Вот, малого, и его тоже. А что? Сивый, чего это у тебя морда такая, как будто кровососа увидел?!

- Ничего… Ничего, Гер… - пошел на попятный Сивый, все еще боязливо косясь на Романа. - Я тебе потом расскажу…

В кустах тихо зашуршало и захрустело, и из-за Ромкиной спины выглянули Генка и Завхоз. Не утерпели, однако. Тоже решили подтянуться и посмотреть на встречу старых приятелей.

Сивого аж затрясло. Он уже силой оттащил дядю Геру на пару шагов назад, и зашептал ему что-то в самое ухо. Бен расслышал только "скорее отсюда!"

- Да ладно тебе, - примирительно сказал дядя Гера. - Нормальные ребята. Тех двоих, правда, я не знаю, но раз Ромка и малой с ними корешаться - значит, и те нормальные.

- Да вот как будто все ты знаешь! - огрызнулся Сивый. - Ты много чего еще не знаешь! Я тебе потом расскажу…

- Нет уж, ты сейчас говори! - дяде Гере, как говорится, шлея под хвост попала. - Чтоб сплетни за спиной не разводить!

- Ну, сам напросился! - в сердцах бросил Сивый. - Это ж та самая четверка!

- Какая это - "та самая"?

- Да та! Не слышал ни разу? Четверка сталкеров есть. Их самих ни пули, ни аномалии не берут, ни твари не трогают, зато где эта четверка появится - там вскоре заварушка начинается! Такая, что только ноги уноси! Одного кого-то из них встретить - уже недобрый знак. Если встретил - то в том районе точно что-то произойдет, а если уж все четверо вместе - то там вообще вскоре пекло начнется!

"Однако", - подумал Роман, весь этот разговор прекрасно слышавший. - "Народ-то нашу деятельность замечает и делает выводы… Надо Фоксу доложить. А то вдруг уже пора принимать какие-то меры в целях сохранения секретности…"

- Да, дядь Гер, - вдруг подтвердил слова Сивого Бен, - вы лучше идите-ка отсюда подальше. На Верхние болота, например. Там…

Он задумался, подбирая нужные слова, которые одновременно и позволили бы объяснить пожилому сталкеру суть дела, и не нарушили строгий запрет Хозяев на выдачу информации игрокам.

- Мы там еще долго не появимся, - наконец нашелся Бен.

"А что? Я ничего такого не сказал. Ведь уже есть сталкерская легенда, что где хоть один из четверки - там заварушка. Так что я ничего и не выдал."

- И вообще, лучше уходите из Зоны, - серьезным тоном продолжил он. - Найдите какой-нибудь другой источник дохода, более безопасный.

- Да если было бы, - развел руками дядя Гера. И скомандовал спутникам - мол, идемте дальше.

- Погодите! - Бен поймал его за рукав. - Пару минут подождите, я вам сейчас одну штуку достану!

Неподалеку отсюда, так, что было видно с тропы, на кустарнике растянулись нити режущей, как бритва, "паутины", а в самой их гуще на земле лежал "бивень" - редкий и дорогой артефакт, действительно похожий на обломок бивня, только покрытый сверху зеленоватым мхом. Бен спокойно отодвинул рукой тенета "паутины" - трое сталкеров охнули, ожидая увидеть, как из искромсанной руки парня хлынет кровь, но этому странному типу аномалия не причинила никакого вреда. Бен вытащил "бивень", аккуратно обтер его, убирая остатки "паутины", и вручил дяде Гере:

- Вот, возьмите, на Янтаре за них хорошую цену дают.

- Спасибо, малой! Ты-то вообще как? Живой? Все нормально?

- Да в порядке, сами же видите! Ну все, все, дядь Гера, мы пошли!

Тройка и четверка после взаимных расшаркиваний отправились каждые своей дорогой. Игротехники - поджидать других подходящих кандидатур для запуска подготовленного сценария, а сталкеры двинулись прежним курсом.

По пути Сивый, все еще не успокоившийся, опять завел разговор:

- Гера, а ты знаешь, кто был тот парень постарше, который вслед за юнцом первым из кустов вышел?

- Ну? - дяде Гере было любопытно послушать другую версию, кем же на самом деле является капитан Роман Фадеев.

- Это ж Рома Шнурок!

- Ну, и что? И чем этот Рома знаменит?

- Да ты чего, правда не знаешь, что ли?! Во-первых, болтают, что он - Дух Зоны. Во-вторых, Шнурок - он же гроза всех кагэбэшников!

- Неужто мочит их всех? - недоверчиво спросил дядя Гера.

- Нет, но знаешь ли, вытворяет не хуже… Он если кого-то из Конторы в Зоне встретит, то сначала парализует взглядом… Чего смеешься?! Он умеет! Чес-слово, я сам видел! Я сам как-то раз одного типа вел, потом оказалось, что он агент из Конторы… Так вот, Рома взглядом парализует, потом достает вот такенный нож, и подходит, этак небрежно им поигрывает… А потом шнурки на обоих берцах - хрясь!

Дядя Гера рассмеялся:

- Ну, прямо страх и ужас! Шнурки!

- А ты побегай-ка по Зоне в расшнурованных ботинках! А если от тварей убегать? Или люди нападут? И завязать-то ведь нечем. Ну кто будет с собой запасные шнурки носить?! Вот народ и выкручивается, как может, ну, кому Рома шнурки порезал. Проволоку вдевают, или там бинтом заматывают… Так что признак верный - если встретил чувака, у которого берцы черт-те чем подвязаны, так знай - это кагэбэшник! Да, да… А еще Рома может и стропы у рюкзака подрезать, если особенно разозлится…

Дядя Гера хохотал. Ему не верилось. Ну в самом деле, кто поверит, что твой хороший знакомый, такой замечательный парень, какой-то там грозный Дух Зоны?!

- Ну все, народ, немного расслабились - и пора завязывать, - жестко скомандовал Роман, когда четверка вернулась на прежнюю засидку. - Кто следующий пойдет - на тех и разыгрываем сценарий. Нам потом еще в три разных угла Зоны пилить, не забыли?

- Не забыли, - пробубнил Генка. - До чего же надоело туда-сюда бегать… Ром, ты на правах командира группы поставь, наконец, перед Фоксом вопрос - пусть хотя бы в ключевые точки Зоны провесят телепорты! Что за ерунда - на ЧАЭС территория с гулькин нос, и вся в телепортах. А Зона на сколько километров вдоль и поперек?! А то игра у них так и будет идти черепашьими темпами. Пока это я на своих двоих добегу с Милитари до Кордона…

- Да я уже язык измочалил! Не соглашается он. Говорит, дескать, сталкерье - оно ушлое, все равно разузнает и пролезет. Говорит, нефиг сталкерью телепорты. Пусть пешком топают. Я говорю - ну, сделайте спецпропуска для игротехов! А он - ну и стырят у вас эти спецпропуска, вы же к себе их не пришьете…

Слушая их препирательства, Бен молча ворошил обломком ветки угли. Расковыривал, разламывал, высекая снопы золотистых искр…

- Кстати, Бен, зря у всех на глазах в "паутину"-то полез, - Роман вынес выговор подчиненному, скорее уж для порядку, чем действительно хотел отругать. - И так мы уже засветились…

- Да ладно, - беззаботно отмахнулся парень. - Подумаешь, одной легендой Зоны будет больше!

  Конец.

Все электронные книги серии «STALKER», фанфики, первые главы, анонсы:   http://stalker-book.com