Уже второй день два купеческих воза ехали к столице по тёплой, пыльной и очень спокойной дороге. На таком расстоянии от столицы разбойники не водились, опасаясь королевских гвардейцев. Разумеется, всем героям путешествие надоело уже к концу первого дня, но они честно терпели. От Арьикана до столицы было шесть часов быстрой скачки или три дня вот такого вот неторопливого передвижения. Единственным плюсом подобного передвижения была маскировка, по дороге ехало немало обозов и опознать героев среди множества мелких торговцев не смог бы, пожалуй, никто.

– Сегодня к вечеру уже появятся первые озёра. – Задумчиво сказала Никоне. – А завтра уже увидим столицу. – В тот же момент никке оказалась вынуждена резко натянуть поводья, так как ехавшая перед ними телега Мака остановилась.

– Что случилось? – Никоне спрыгнула на землю и пошла к передней повозке. Следом за ней на ней на землю спрыгнули Шер и Альф.

– Да колесо отвалилось. – Недовольно вздохнул Мак. – Теперь разгружать повозку, вешать колесо, загружать всё обратно, часа три потратим.

– Не потратим. – В разговор вмешался Альф. – Мак, у нас в команде три оборотня, одна из которых высшая34. Неужели мы, какую-то повозку не поднимем?

– Поднимем, конечно. – Согласилась Шер.

– А может я одна. – Предложила Зара. – Так удобней будет, да и мне интересно попробовать поднять, что то, что раньше было для меня слишком тяжёлым.

– Ну, попробуй. – Альф пожал плечами.

Кошка кивнула и, подложив ладони под донышко повозки, приподняла её над землёй.

– Давай Мак, крепи колесо. – Распорядилась Никоне. – Не стоит терять время.

Мак кивнул и принялся осторожно прикручивать колесо.

Ремонт уже подошёл к концу, когда из-за поворота дороги выехала телега. Ехавшие на ней заметили остановившиеся повозки и тоже остановились.

– Помощь нужна? – Окликнул героев один из сидящих на повозке.

– Нет спасибо, уже справились. – Никоне взглянула на незнакомцев и толкнула Альфа в бок локтём. – Твои сородичи.

Волк повернулся, посмотрел на подъехавших и замер, они тоже. – Князь, Вы? – Наконец прервал немую сцену один из оборотней, сидевших на телеге.

– Я. – Грустно отозвался Альф.

– И как это понимать? – С изрядной долей ехидства спросил уже другой волк. – Мы значит, десять лет живём без князя, будучи уверены, что он умер, а его всё это время непонятно где тёмные носят.

– Но я действительно умер. – Герои имели возможность наблюдать крайне редкую картину, называвшуюся “Альф оправдывается”.

– То есть сейчас передо мной твой призрак стоит? – Продолжал издеваться всё тот же волк.

– Альф десять лет был немёртвым. – Прервала оправдания друга Шер. – И только недавно воскрес. – Ветер растрепал светлые волосы змеи, открыв взглядам две голубые прядки, которые она отпустила после того как рассказала о своём прошлом35.

У волков случился очередной ступор, а потом самый разговорчивый волк осторожно спросил. – Альф, поправь меня, если я ошибаюсь это ведь принцесса полу-змей, Шелериан ди Рине, если не ошибаюсь.

– Да. – Спокойно согласился Альф. – И что?

– Но змея… – Собеседник Альфа был полностью растерян.

– Эрн. – Теперь насмехался уже Альф. – Я же не припоминаю тебе того, что твой брат пытался меня убить. Так чем же она хуже?

– Ничем. – Согласился волк и тут же вернулся к прежней теме. – Ну, раз уж ты жив и здоров то мы всем советом настоятельно просим тебя вернуться.

– Стоп, стоп. – Вмешалась Никоне. – Альф нам сейчас очень нужен, но я обещаю, что лично прослежу за тем, что бы он вернулся в княжество.

– Благодарю. – Эрн как то сразу поверил Никоне. – Только Вы, пожалуйста, внимательно следите, а то этот князь как пятнадцать лет назад совет создал, так и пытается бегать от дел.

– Вы ужасные оборотни. – Жалобно сказал Альф. – Иным только дай каплю власти, и они в неё вцепятся всеми конечностями, а у вас всё княжество в руках и вам подавай князя.

– Так ты же под себя совет подбирал. – Заметил тот оборотень, который первый узнал Альфа. – Так что терпи.

– Пытаюсь. – Тяжело вздохнул князь.

– Всё готово. – Заметил Мак, наконец закончивший крепить колесо. – Можем ехать дальше.

– Ну и мы тогда поедем. – Попрощался Эрн. – Альф, мы тебя ждем, и только попробуй сбежать.

Повозка оборотней поехала прочь, герои тоже забрались в свои и продолжили путь.

– Ник, неужели ты меня и вправду выдашь этим советникам несчастным? – Спросил Альф через минуту неспешной езды.

– А как же. – Довольно ответила Никке. – Тебя и Шер, будете вдвоём править.

– Я не хочу править. – Возмутилась змея.

– Придется. – С ехидством заметил Альф.

– Ни за что. – Гордо вздёрнула носик девушка. – Я буду тебе моральную поддержку оказывать.

– Ну, хоть что-то. – Развёл руками волк. – Пошли, побегаем.

– В моём случае поползаем.

– Да какая разница. – Отмахнулся Альф (после воскрешения он стал более весёлым и легкомысленным, но и прежняя серьёзность в действительно важных вопросах не ушла). – Позовём Зару и погуляем в окрестностях.

– А про нас с Маком, Леной и Лерой вы конечно забыли? – Фыркнула Никоне глядя на перевоплотившихся Шер и Альфа.

– Ник, ну вы же не можете животными становиться. – Речь волка звучала странно, глухо, но Шер в полной трансформации не могла говорить даже так. – Да и кто поведёт повозки, если не вы с Маком, а девочки не скучают, они опять в магии тренируются. – Волк наклонил голову набок и посмотрел на никке огромными зелёными глазами.

– Ладно уж, бегите бездельники. – Вздохнула Никоне и через несколько секунд все находившиеся на дороге имели возможность наблюдать странную картину. Параллельно тракту бежали рядом чёрная красавица пантера, которые в этих краях не водились, рядом с ней скользил огромный белоснежный волк и последней ползла змея, ничуть не уступавшая в размерах волку или пантере.

– Оборотни. – Шептали им вслед торговцы и ещё долго пытались понять, что свело эту странную троицу.

К вечеру действительно появились озёра. Огромные, тянущиеся до самого горизонта символы столицы были прекрасны36. Большинство торговцев останавливались на специально подготовленных для этого островках, но герои благодаря небольшому количеству возов и физической силе лошадей успели проехать немного дальше и на ночь остановились недалеко от Вечного Леса37. Наверное, можно было поехать и дальше, но ходить через Вечный Лес принято было днём. Сделано это было, чтобы не мешать нынешним хозяйкам леса, дриадам, проводить свои странные собрания и танцевать.

– Ну, что располагаемся? – Поинтересовалась Зара. – Спрыгивая на землю (оборотни вернулись к повозкам под вечер).

– Располагаемся. – Кивнула Никоне и стала распрягать лошадей.

Мак занялся тем же, а близняшки пошептав, что то, зажгли на земле магическое белое пламя, тёплое и безопасное для леса.

– Правильно, девочки. – Согласилась никке. – Не стоит тревожить лес огнём.

– Правильно. – Тихо подтвердил голос из темноты и в круг света вступила хрупкая девушка с яркими зелёными глазами и светло-зелёными волосами. На ней было тоненькое платье и полупрозрачная накидка, на голове золотой обруч с изумрудом, ноги, несмотря на то, что ночи уже стали прохладными, были босыми.

– Приветствуем, владычицу Вечного Леса. – Альф слегка поклонился девушке.

– Присаживайся к костру. – Пригласила Никоне и также поклонилась.

Остальные герои повторили поклон молча.

– Благодарю. – Мягко ответила девушка и поклонилась в ответ. – Я рада видеть тех, кто помогает миру. – И дриада присела у огня.

– Что привело к нам королеву дриад? – Поинтересовался Альф.

– Видение. Все дриады немного провидцы. – Королева стала грустной и задумчивой. – Сегодня у меня было видение кровавого рассвета. Этот рассвет может стать последним для нас. Надо успеть в город до последнего дня светлой луны и тогда будет шанс. – Дриада замолчала и выжидательно посмотрела на героев.

– Да мы знаем. – Кивнула в ответ Никоне. – Туда мы и едем.

– Хорошо. – Дриада выглядела довольной. – Я помогу вам. Лес свернёт пространство для вас, и проход через него займёт всего три часа, а не весь день, как у других. Только есть одно условие. Нельзя сворачивать с дороги иначе вы навсегда останетесь в свёрнутом пространстве.

– Благодарю. – Никоне склонила голову. – Не желаешь ли разделить с нами ужин.

Дриада покачала головой. – Лес ждёт меня, но я благодарна тебе за предложение. – Девушка встала и, склонив голову, исчезла в темноте.

– Необычное у неё для дриады поведение. – Чуть нахмурилась Никоне, когда королева ушла. – Они никогда не предлагают помощи, да и на глаза показываются редко.

– Она тоже живёт в этом мире. – Пожал плечами Альф. – Если он отправится во тьму, то её королевство рухнет вместе с ним. Оказать нам помощь в её интересах.

– Особенно если учесть, что помощь её ничего не стоила. – Фыркнула Зара. – Лес живой, он сам решает, кого и как пропускать. Дриада нас просто проинформировала.

– Зара, а ты вроде обещала рассказать, с чего вдруг оборотнем стала. – Вспомнила Шер.

– Разве? – Попыталась изобразить удивление кошка.

– Разве. – Охотно согласился Мак.

– Мак! – Ахнула девушка явно не ожидавшая такого предательства.

– Ну, что, Мак. – Возмутился человек. – Я о тебе совсем ничего не знаю.

– Я о тебе тоже.

– Мак завтра всё расскажет. – Вмешалась Никоне. – В конце концов, это не он внезапно поменял расу.

– Да ну вас. – Надулась Зара и отвернулась. Установилась тишина. Первой не выдержала кошка. – Ладно уж, слушайте.