Танки М41 начали поступать в строевые части армии США в 1953 году, где они пришли на смену легким танкам М24 «Чаффи». «Уокер бульдоги» даже успели попасть в Корею (корейская война во многом ускорила испытания и принятие на вооружение этих машин). Однако ко времени их прибытия на полуостров активные боевые действия здесь уже прекратились, и новые машины повоевали чисто номинально, приняв участие в нескольких патрульных операциях.

Сначала «уокер бульдоги» поступали на вооружение легких танковых рот бронетанковых батальонов, но уже к концу войны в Корее Пентагон начал широкомасштабную реорганизацию бронетанковых сил. Опыт Второй мировой войны и последней кампании в Корее показал, что легкие танки не оказывают существенной помощи средним или тяжелым танкам на уровне батальона, основная их задача — разведка. Танковые роты, имевшие на вооружении легкие машины, сводились в отдельные разведывательные батальоны (по 30 танков в каждом), которые придавались дивизиям.

Наивысший приоритет в получении новой техники имели разведбатальоны, дислоцировавшиеся в Западной Европе. Лишь после того, как американские части в Старом Свете были насыщены танками М41, «Уокер Бульдог» начали получать подразделения, расквартированные на территории США, части Национальной гвардии и резерва. Танки М41 полностью вытеснили в армии США «Чаффи» к концу 1950-х годов, но век «бульдогов» оказался коротким — с вооружения американцы стали их снимать уже в начале 1960-х годов. До 1970-х танки М41 оставались в составе подразделений резерва и Национальной гвардии.

Танки М41 34-го танкового полка армии США во время маневров в Зоне Панамского канала. 1960 год

Застрявший в грязи танк М41. Зона Панамского канала. 1960 год

«Уокер Бульдог» пользовался популярностью у танкистов за надежность, простоту обслуживания, хорошую управляемость. В то же время, для легкого танка он имел весьма приличную массу (24,5 т, для сравнения: масса ПТ-76 — 14,5 т), из-за чего его не могли перевозить существовавшие тогда военно-транспортные самолеты, не был М41 и амфибией. Обусловленный увеличением массы выигрыш в бронировании американского легкого танка по сравнению с советским ПТ-76 не имел особого значения (лоб ПТ-76 — 14 мм, лоб М41 — 30 мм), поскольку оба танка в равной степени оказались уязвимы от огня противотанковых пушек, а о ПТУР и говорить не приходится. Зато амфибия ПТ-76 прекрасно показала себя в боевых действиях на заболоченной местности в ходе индо-пакистанского конфликта, чего нельзя сказать о танках М41, которые в боях чаще всего использовались не как разведывательные, а в качестве обычных линейных танков. Нарекания вызывал крайне малый запас хода. Чтобы хоть как-то его увеличить, в ремонтных мастерских на корме корпуса крепили специальное устройство для четырех бочек с топливом. Так что короткий срок службы «Уокер Бульдога» в армии США вполне объясним.

Во Вьетнаме эту машину американцы уже заменили «Шериданами». Наиболее значимыми событиями боевой карьеры танков М41 в армии США можно считать серию военнополитических маневров в Таиланде, проходивших в 1960 году, и участие в подавлении массовых демонстраций против войны во Вьетнаме, имевших место в крупных городах США в конце 1960-х годов. Можно сказать, что танкисты 4-й бронекавалерийской дивизии в начале 1960 года на маневрах в Таиланде осваивали будущий театр военных действий. К этому времени французы уже покинули Южный Вьетнам, и американцы готовились занять опустевшую нишу. Климат, природные условия и рельеф Таиланда в силу географической близости похожи на вьетнамские. Учения, кстати, продемонстрировали плохую проходимость М41 по раскисшим от дождей дорогам.

М41

ПТ-76

Танки М41 во время маневров американской армии в Таиланде. Обратите внимание — танки оснащены ксеноновыми прожекторами (в центре)

Погрузка танков М41 в военнотранспортный самолет ВВС США С-5А для переброски их в Южный Вьетнам. Весна 1972 года

Гораздо более впечатляющую карьеру «Уокер Бульдог» сделал в армиях третьих стран; США по разнообразным программам военной помощи передали союзным и дружественным государствам не менее половины от всех построенных танков этого типа. За рубеж поставлялись как новые машины, так и снятые с вооружения подразделений американской армии и Национальной гвардии.

Танки М41 состояли на вооружении в Австрии, Аргентине, Бельгии, Бразилии, Великобритании, Вьетнаме, Гватемале, Греции, Дании, Доминиканской Республике, Иордании, Испании, Италии, Ливане, Пакистане, Саудовской Аравии, Таиланде, Тайване, Тунисе, Уругвае, Филиппинах, Франции, ФРГ, Чили, Эфиопии, Японии. В настоящее время «бульдоги» все еще находятся на вооружении в Бразилии (250 машин), Чили (50), Гватемале (10), Доминиканской Республике (12), Уругвае (22), Тайване (650, местное обозначение «тип 64»), Таиланде (150, в резерве).

Легкие танки М41 бельгийской (справа) и тайваньской (в центре) армий

Трофейный танк М41 ныне демонстрируется на Кубе в музее на Плайя-Хирон

По-видимому, впервые «Уокер Бульдог» принял «крещение огнем» на Кубе, в заливе Свиней. Как известно, в этом районе «острова Свободы» 17 апреля 1961 года состоялась высадка бригады «5206» — отряда кубинских контрреволюционеров, пытавшихся свергнуть Кастро. Вместе с пехотой на берег было доставлено и пять танков М41. Американские источники утверждают, что танкисты «бульдогов» поразили несколько Т-34 и СУ-100 революционных сил. Может быть, это правда, может — нет, но финал все равно неутешительный для контрреволюционеров и стоявших у них за спиной янки: «барбудос» за 72 часа наголову разгромили бригаду «2506», а танки были взорваны своими экипажами.

В 1964 — 1968 годах «уокер бульдоги» эфиопской армии принимали участие в боевых действиях в пустыне Огаден во время пограничного вооруженного конфликта с Сомали. Примечателен факт, что американские танки воевали бок о бок с советскими Т-54/55. Эфиопия к этому времени уже стала получать военную помощь из СССР. Но американское вооружение и техника еще оставались у нее на вооружении.

В середине 1970-х годов Ливан погрузился в пучину гражданской войны. Национальная армия де-факто прекратила существование, а ее вооружение, в том числе и танки М41, растащили различные группировки. «Бульдоги» принимали участие во внутриливанской войне, а также в столкновениях с армией обороны Израиля, возможно, и с сирийскими вооруженными силами.

Танк М41 из состава 3-й танковой бригады южновьетнамской армии ведет бой с отрядами партизан Народного фронта освобождения Южного Вьетнама на улицах Сайгона. Февраль 1968 года

Экипажи 3-й южновьетнамской бронекавалерийской дивизии возле своих М41. Район Плейку, 1970 год

Наиболее крупномасштабным конфликтом, в котором эти танки активно участвовали, стала война во Вьетнаме. Американцы считали тогда М41 уже устаревшими и не использовали эти машины, а вот в армии Южного Вьетнама они некоторое время выполняли функции основного боевого танка. Бронекавалерийские подразделения вооруженных сил Южного Вьетнама начали получать М41 в 1965 году. Впервые один из эскадронов (15 танков «Уокер Бульдог») принял участие в боевых действиях в октябре 1965 года в окрестностях опорного пункта сил специальных операций США Плей Ми. В начале 1968 года бронетанковые части южновьетнамской армии сыграли важную роль в отражении «новогоднего» наступления Вьет Конга, в частности, М41 поддерживали действия пехоты на улицах Сайгона.

Танкисты оснащенной «бульдогами» 3-й бронекавалерийской дивизии южан поддерживали в боях при Плейку в 1970 году одно из немногих иностранных (неамериканских) соединений, воевавших в Индокитае, — южно- корейскую дивизию «Тигр».

Легкие машины применялись как линейные танки, результат — высокие потери. Чтобы хоть как-то увеличить защищенность «бульдогов», экипажи крепили на борта башен мешки с песком.

Бойцы Народного фронта освобождения осматривают трофейный М41АЗ из состава 7-го бронекавалерийского полка южновьетнамской армии. Апрель 1972 года

Южновьетнамский М41, подбитый выстрелом из гранатомета РПГ-7

Вторжение в Лаос (операция «Лам Сон 719»), проводившееся в 1971 году, отмечено первыми танковыми боями, в которых принимали участие М41. Перед войсками, задействованными в операции, ставилась задача перерезать участок «тропы Хо Ши Мина», проходивший по территории Лаоса. Сначала наступавшие в направлении населенных пунктов Алой и Тчепон подразделения вооруженных сил США и южновьетнамской армии практически не встречали противодействия, но по мере продвижения в глубь Лаоса сопротивление нарастало. В бои включилась не только пехота Вьет Конга, но и артиллерийские и танковые части армии ДРВ. Согласно американским данным, первый танковый бой (с участием М41) произошел 19 февраля. Пять «бульдогов» уничтожили без потерь со своей стороны шесть Т-54(!) и шестнадцать ПТ-76. На фоне такой результативности меркнут «победы» асов гитлеровских Панцерваффе. Допустим, с хорошей позиции еще можно «проткнуть» снарядами ПТ-76, но вот Т-54... Израильтяне имели массу случаев близко познакомиться с Т-54 и Т-55, после чего признали эти машины достойным противником. А ведь воевали они на вооруженных 90-мм и 105-мм пушками М48, М60 и «центурионах». В целом же операция «Лам Сон 719» окончилась провалом — американцы и их союзники просто бежали из Лаоса. Информация в западных изданиях о боевой работе танков М41 в Лаосе на редкость напоминает отчеты о высадке бригады «2506» — сплошные победы танкистов-снайперов, которые через короткое время (поразительно быстро) оборачиваются полнейшим разгромом. Южновьетнамская армия оставила в Лаосе не только подбитые машины, но и вполне исправные М41 (вот когда сказался малый запас хода), позже один из трофейных танков демонстрировался в Ханое.

Танк М41 спешит поддержать южновьетнамских морских пехотинцев. Южный Вьетнам, весна 1972 года