После тяжелого и длинного пути, Виталий, наконец, достиг базы. Он вышел из боевой бронированной машины с помощью солдат и осмотрелся. Зрелище было не забавно: огромная военная база в отдаленном месте Зоны, за высокими стенами и колючей проволокой, с множеством смотровых вышек. Вокруг были только солдаты, бродящие мимо казарм, оружие и транспортные средства.

Главный обнял его и пожал руку:

— Доктор, добро пожаловать на базу 666. — Главный отдал честь. Виталий слабо улыбнулся и позволил практически перетащить его к входу. Главный открыл дверь и указал на длинную лестницу:

— Вы думаете, что будете работать в старых казармах?

— На самом деле, да… — признался Виталий, видя, как он ошибался. Оказалось, настоящая база была внизу: оборудованные боксы, лаборатории, общежития, столовые и кухни. Огромный, современный, строительный комплекс, который был построен под землей.

Виталий следовал за Главным, стараясь запомнить, где какой номер. Встретились несколько солдат.

— Что нового в Зоне? — вдруг спросил Главный. Виталий нервно кивнул:

— Я только что приехал.

— Хорошо, мы нуждаемся в новых, опытных ученых… Вот, это ваша лаборатория. — Главный открыл дверь и показал огромную, белую комнату, со всем нужным оборудованием, о котором молодой ученый мог когда-либо желать. Виталий огляделся, очарованный, и его страхи успокоились на некоторое время, может быть, работы в Зоне и не будет, что плохо… На самом деле.

— Какова моя цель здесь? — спросил Виталий. Вообще он читал условия работы, но уже забыл. Главный улыбнулся. Это был мужчина средних лет, сильный, лысый, с глубоким шрамом пересекавшим его лицо и парой умных карих глаз.

— Разве ты не помнишь этого?

— Боюсь, что нет…

— Тогда мы будем держать это в качестве сюрприза до завтрашнего утра. — Главный улыбнулся еще шире. — В 6 часов утра посетим лабораторию, и вы все узнаете на месте.

Виталий только кивнул и Главный ушел. Молодой врач стоял в одиночестве некоторое время, поглощенный мыслями. Затем вздохнул и пошел искать свой жилой бокс.

Это была непростая задача, но Виталий справился. Молодой человек вошел и поразился, как это обиталище схоже с гостиничным номером. Очень люксовым номером. С большой кроватью, шкафом, мини-баром и собственной ванной. Только окна отсутствуют, но созерцать прекрасных червей, которые живут в земле, не хотелось, так что и не надо.

Виталий положил рюкзак на пол и сделал несколько робких шагов вокруг комнаты. Он был очень высокий парень, около 1,98, с темными волосами и карими глазами. Для него появление в этом подземном мире, казалось, лучшее, что могло с ним случиться с тех пор, как родился в своей деревне, где самые яркие перспективы будущего — стать фермером.

Кто-то постучал в дверь. Виталий открыл и увидел солдата.

— Ваша одежда, доктор, — сказал тот и передал Виталию сумку. Затем он ушел. Молодой врач нахмурился и хотел спросить на кой черт ему одежда, если он принес свою, но не успел. Он открыл сумку и начал раскладывать вещи на кровати: черная майка, пара камуфляжных брюках, ордер диск, белый халат и пара тяжелых военных ботинок.

Виталий вздохнул недовольно, но, конечно, придется привыкнуть к этому. Он вытащил ноутбук из рюкзака, положил на кровать и написал первые страницы своего дневника.

В середине ночи Виталий проснулся, услышав крики и свирепый рык. Неужели они подверглись нападению? Но все внезапно прекратилось, как и началось. Виталий положил голову на подушку снова, но слишком нервничал, чтобы спать.

В 5 часов утра он встал, оделся и пошел искать столовую. Если она уже работала, конечно… Ему повезло, нашел одну, не слишком далеко от своей лаборатории. Там была куча завтракающих солдат, но на ученого никто не обратил внимания.

После завтрака Виталий отправился в свою лабораторию. Он открыл дверь и понял, что Главный, какой-то офицер и ассистент лаборант уже были там. Главный посмотрел на часы:

— Нет, вы очень пунктуальны! — сказал он с улыбкой. — Мне это нравится. Ну, у нас нет времени, это Иван, он поможет вам со всеми делами.

Виталий пожал руку своему ассистенту, старику с высокомерным лицом. Вдруг рычание почти заставило Виталия выпрыгнуть из своей кожи. Молодой ученый обескуражено оглянулся. И он почувствовал себя еще более растерянным, когда все разразились смехом.

— Ну, молодой совсем! — Главный положил руку на плечо Виталия и подвел к носилкам, скрытым за светло-зеленым занавесом. Виталий почувствовал, что не хочет знать, что там…

Главный открыл занавес. На носилках лежал худой солдат с остатками противогаза на голове. Его одежда была грязной, а тело покрыто ранами. Его рот был безгубым, показывая постоянный звериный оскал, а его кожа имела сероватый цвет.

— Ваш первый снорк! — воскликнул Главный. — Он в отключке, но вы должны дать ему еще одну дозу снотворного.

— Да, конечно. — Виталий только мигал, боясь приблизиться к рычащему существу:

— Эти глупые сталкеры не могли найти экземпляр получше? — проворчал лаборант. Виталий не был уверен, хочет ли он работать с этим экземпляром, а есть еще и лучше…

— Так что… Что я должен делать? — спросил он. Главный посмотрел на часы и ушел. Офицер пожал плечами.

— Этот мутант на 90–95 % человек. Мы хотим знать, есть ли возможность превратить его обратно в человека, — сообщил он. Потом пожал руку Виталию и лаборанту. — Мне нужно идти, но я пришлю двух солдат, чтобы наблюдать за зверем. На всякий случай.

— Да, на всякий случай…

Виталий дал снорку очередную дозу снотворного. Тот зарычал, и снова стало тихо. Ассистент с нетерпением ждал с ручкой и записной книжкой наготове.

— Хорошо… так что тут у нас… мужчина… — начал Виталий, тщательно привязывая снорка к носилкам кожаными ремнями за руки, запястья, пояс, ноги и лодыжки. — Рост 1 0,60 м…

Виталий осторожно снял противогаз и был весьма удивлен, увидев почти человеческое лицо. Если бы не безгубый рот, снорк походил бы на обычного молодого солдата.

— Кавказский тип лица, темные волосы, по-видимому, молодой человек…

— Лучше не снимать противогаз! — предупредил лаборант, но Виталий проигнорировал его и приоткрыл снорку один глаз.

— Карие глаза, — сказал он.

Они отвязали снорка и переложили на весы — 57 кг — отметил лаборант. Но прежде, чем они смогли связать его снова, снорк начал рычать и поднял голову. Испугавшись, мужчины бросили его на пол, и лаборант побежал к выходу так быстро, насколько позволяли его старые ноги.

— Я за помощью! — крикнул он, прежде чем закрыть дверь.

Виталий был слишком напуган, чтобы двигаться, и стоял, окаменев и глядя на снорка. Он рычал все громче и громче.

— Дерьмо-дерьмо-дерьмо, — бормотал молодой врач. Он должен был что-то сделать! Собрав все свое мужество, он осторожно двинулся к снорку и схватил оружие. Мутант просто зарычал. Став ужасно неуклюжим от страха, Виталий подтащил снорка к носилкам и попытался положить его там. Это было трудно, очень трудно, и он чуть не выронил мутанта, но после нескольких попыток ему удалось связать его снова.

Сразу после того, как Виталий закончил связывать его, снорк открыл глаза и огляделся. Виталий и мутант несколько секунд просто смотрели друг на друга. У снорка, вероятно, все еще кружилась голова, или, может быть, было интересно, где его противогаз. Потом, широко разинув рот, мутант попытался укусить своего мучителя.

Виталий отступил на несколько шагов, наблюдая, как снорк борется за свободу. Молодой ученый молился, чтобы кто-нибудь пришел.

Дверь открылась, и двое солдат подбежали к снорку, тот снова зарычал и попытался высвободиться, но один из солдат опробовал на нем электрошокер. Виталий отвернулся, он не хотел этого видеть. Через некоторое злобное рычание и матюки стихли, лаборатория погрузилась в тишину. Виталий посмотрел на снорка, тихо лежащего на носилках.

— Мы будем снаружи, — сказал один из солдат. Виталий просто кивнул, чувствовал он себя не очень хорошо. Ассистент так и не появился, но Виталий простил старика. Он подождал, пока дверь не закрылась. Затем он глубоко вздохнул и направился к снорку. Глаза мутанта были закрыты, он шумно дышал.

— Хорошо… Я… Я просто хочу взять у тебя образец крови… пожалуйста, не пугай меня и не ешь… — бормотал Виталий. Он не знал, почему разговаривает с мутантом, было очевидно, что снорку никогда не стать снова человеком…

Виталий отвернулся, чтобы взять шприц и, когда он посмотрел на снорка снова, увидел, как тот смотрит злобным взглядом прямо ему глаза. На теле мутанта были следы крови из старых ран и нового пореза на челюсти. Виталий прикусил нижнюю губу:

— Посмотри на меня… я твой друг! — сделал неуклюжую попытку молодой ученый. Снорк попытался укусить, но Виталий поднес шприц к его руке. Снорк начал усиленно ерзать.

— Не-не-не! — воскликнул Виталий, и после недолгой борьбы образец крови был получен.

Снорк рычал непрерывно, хотя его голова уже бессильно опустилась на носилки. Виталий подошел поближе и долго стоял, глядя на мутанта. Он вдруг почувствовал острую жалость к этому существу. Ученый поискал аптечку, нужно хотя бы обработать эти раны антисептиком.

— Не кусай меня, не кусай!

Виталий осторожно прижал пропитанную антисептиком вату к ране на челюсти снорка. Мутант яростно завертел головой.

— Не-не-не! Так ты только навредишь себе!

И что с того, вдруг подумалось Виталию, ведь мутант не будет раздумывать — убивать ученого или нет. Почему тогда он так переживает за эту тварь?

Виталий вколол снорку еще снотворного и приступил к записи его характеристик: у мутанта был очень глубокий шрам на спине и следы татуировки на правой руке. Виталий нашел выколотое имя — Михаил.

Оказывается у твари было имя… Виталий подумал, что у снорка когда-то была семья до того, как он сюда попал. Это заставило ученого загрустить об уничтоженной жизни этого парня.

В этот момент снова раздалось рычание, но на сей раз из пустого брюха мутанта.

Виталий заглянул в кухню. Никого. Осторожно исследовал кухню, пытаясь найти что-то, чем можно покормить снорка. Скорее всего, мутанту нравится мясо, так что колбаса сгодится. С этой надеждой и колбасой в руке он побежал обратно в свою лабораторию.

Старого ассистента там по-прежнему не было. Молодой ученый вошел в лабораторию и не удивился, увидев снорка в сознании.

— Так-так, седативное на тебя не действует, верно? — сказал Виталий. Он нарезал колбасу, и мутант издал громкое рычание, учуяв запах еды. Виталий взял один кусок и, подняв руку на безопасном расстоянии от пасти снорка, разжал пальцы — колбаса упала точно по назначению. Ученый успешно проделал этот трюк, пока продукт не иссяк. Снорк снова зарычал, поняв, что еды больше не предвидится.

— Что ты хочешь, ты съел все!

Мутант продолжал рычать и бороться с кожаными ремнями. Виталий смотрел на него некоторое время, пока не понял, что снорку не нравится его заискивающая улыбка. Ученый подошел ближе и поднял брови. Удивительно, но снорк перестал рычать и просто смотрел на него. Затем молодой врач улыбнулся, показав зубы, и мутант начал рычать и пытаться его укусить. Виталий улыбнулся, не показывая зубов, и снорк снова затих.

— Интересно… объект реагирует на человеческую мимику, — прошептал он, делая пометку в блокноте. Виталий снова посмотрел на снорка, тот был спокоен, но напряжен. Молодой ученый закрыл ноутбук и толкнул носилки к томографу. Снорк зарычал, и попытался укусить за руку Виталия.

— Ты выглядишь намного лучше, когда молчишь, так что заткнись, — сказал ученый. Теперь нужно переложить снорк с носилок на томограф, но как? Даже если мутант в отключке, это ненадолго. Тем не менее, он ввел седативный препарат, молясь, что все пойдет хорошо.

Компьютерная томография показала, что внутренние органы снорка были совершенно такими же, как у людей. Скелет был вполне человеческим, позвоночник без каких-либо искажений, но возле лопаток позвоночный столб был слишком близко к поверхности. Мышцы ног аномально сильны, а сами ноги, похоже, содержат огромное количество очень эластичных сухожилий. Виталий осмотрел тощие ноги снорка, не особо веря томографу.

Вдруг, в лабораторию вошел Главный. Лаборант был с ним и очень удивился, обнаружив Виталия возящегося с мутантом. Снорк зарычал на вновь прибывших.

— Уже получили какие-то выводы? — спросил Главный. Виталий передал ему ноутбук. Главный прочитал, нахмурился и сказал:

— Вы не собираетесь торопиться.

Виталий вздохнул и почесал в затылке:

— Нет… это будет медленный процесс… Я имею в виду, посмотрите на него! — воскликнул молодой ученый. Снорк теперь рычал на лаборанта.

— У него ведь когда-то было имя…

— Мне нужно забрать лекарства, я скоро вернусь, — сказал лаборант. Он ушел, а Виталий понимал, что снорк был теперь его собственной проблемой. Никому не было дела до грязного, злобного мутанта.

И это проблема…