Частное право как таковое регулирует взаимоотношения между частными лицами; отношения между частными лицами и государством регулируется публичным правом. Последнее включает в себя конституционное право, административное право, финансовое право, уголовное право, таможенное право и т. д.

Частное право включает в себя гражданское и торговое (коммерческое) право. Разделение права на публичное и частное характерно для романо-германской системы права. Для англо-американской системы права характерно прецедентное право, т. е. разрешение всех спорных вопросов происходит в рамках Common Law, или общего права.

В Российской Федерации традиционно применяется романо-германская система права, выросшая на основе римского права, и в ней используется понятие частного права и разделение этого права на две сферы применения – гражданское право и коммерческое право.

Благодаря сложившемуся за века разделению частного права на гражданское и коммерческое, в России существуют и два кодекса – Гражданский кодекс РФ и Торговый кодекс, а точнее – Кодекс торгового мореплавания Российской Федерации, поскольку сводного Торгового кодекса в стране нет. Такое положение дел связано с особенностями исторического развития частного права в России.

Страна прошла три этапа развития торгового права. В Средние века русские купцы ориентировались на нормы итальянского купеческого права, в новое время – на французский Торговый кодекс 1673 г. (Ordonance de Commerce) и так называемый Торговый кодекс Наполеона 1808 г. С XIX века ориентация шла на Германию (Общенемецкий вексельный устав 1847 г., Общенемецкий торговый кодекс 1861 г., Германское гражданское уложение 1896 г. и Германское торговое уложение 1897 г.).

Коммерческое право в России как неотъемлемая часть гражданского права входило в Свод законов Российской империи, а Свод законов гражданских регулировал и вопросы торговли. В современной России принятие специального Торгового кодекса было признано нецелесообразным.