Международные коммерческие отношения связаны с внешнеторговой деятельностью, которая согласно Федеральному закону от 13 октября 1995 г. «О государственном регулировании внешнеторговой деятельности» определяется как предпринимательская деятельность в области международного обмена товарами, работами, услугами, информацией, результатами интеллектуальной деятельности.

В СССР правом заниматься внешнеторговой деятельностью обладало только само советское государство или крупные субъекты Федерации – союзные республики. Государство в области внешнеэкономической деятельности выступало как единственный монополист. В связи с развитием рыночных отношений пришлось пересмотреть законодательство в сфере международной торговли; монополия государства на внешнюю торговою была отменена, сегодня правом осуществления внешнеторговой деятельности обладают все юридические лица и предприниматели РФ, они могут свободно определять характер и сферу своей деятельности, свободно распоряжаться своим капиталом, иметь в зарубежных странах филиалы своих фирм и пользоваться услугами иностранных банков.

Иностранные юридические лица наделены таким же правом, как и граждане РФ, на основе законодательства РФ. Перестав быть монополистом, государство не перестало заниматься внешнеторговой деятельностью, государство и муниципальные образования остаются участниками международных экономических отношений.

Но если на внутреннем рынке принято ориентироваться на внутреннее законодательство, то на международной арене применяются международные законы. Наиболее важными правовыми документами для внешнеэкономической деятельности являются Конвенция ООН о договорах международной купли-продажи товаров (Вена, 1980), которая регламентирует отношения в области купли-продажи, занимающей ведущее место во внешнеторговом обороте, Конвенция о праве, применимом к договорам международной купли-продажи товаров (Гаага, 1986); Принципы международных коммерческих договоров (УНИДРУА, 1994); Международные правила толкования торговых терминов ИНКОТЕРМС в ред. 2002 г.; Принципы Европейского договорного права 1998 г. и т. д.