Отношение к понятию юридическое лицо неоднозначно. По одной теории (Савиньи), действительным субъектом права может быть только человек.

Юридическое лицо – это искусственно созданный посредством простой фикции субъект права; как простая фикция оно недееспособно, поскольку дееспособны лишь органы, состоящие из людей. Это своего рода «мертвая душа», созданная государством. По другой теории, юридическое лицо – это реально существующий субъект права, который необходим для нормального функционирования государства; это союзная личность, признанная правопорядком деятельность человеческого союза, существующая независимо от государства как некая социальная реальность, которая имеет свою волю и действует.

Гражданский кодекс РФ определяет юридическое лицо как организацию, которая имеет собственные органы управления, обособленное имущество в собственности, ведет хозяйственную или иную деятельность, несет самостоятельную ответственность по обязательствам, может от своего имени приобретать и осуществлять личные неимущественные и имущественные права и обязанности, выступать истцом и ответчиком, иметь самостоятельный баланс или смету.

Юридическое лицо обладает статутом, то есть личным законом, непосредственно определяющим правовое положение предприятия. Статут определяет правоспособность юридического лица, порядок совершения сделок административными органами юридического лица, вопросы учреждения, деятельности и ликвидации юридического лица и другие вопросы.

Важнейшей чертой юридического лица является наличие у него национальности, то есть принадлежности тому или иному государству, по законам которого оно проводит свою деятельность. В РФ национальностью юридического лица считается право страны, где это лицо учреждено (доктрина инкорпорации). В некоторых странах национальностью юридического лица признают закон места нахождения его административного центра (доктрина оседлости), закон места осуществления основного вида деятельности (доктрина места эксплуатации), закон национальности физических лиц, которые контролируют деятельность юридического лица (теория контроля).