Рик вопросительно поднял брови, и Тейла сама не заметила, как поднялась ему навстречу. Он нежно принял ее в свои объятия.

— Вы уж извините нас, пожалуйста, — сказал Рик бабушке и кузену.

Дэвид Маккол недовольно развел руками.

— Ты успел за секунду до меня, парень.

Рик улыбнулся, но никак не прокомментировал его слова.

— Дункан и Джоан — страстные танцоры, так что дядюшка всегда старается обеспечить соответствующую музыку. — Рик поглядел на нее. — Быстрый темп выдержите?

Тейла улыбнулась.

— Нэн позаботилась, чтобы мы получили соответствующее, по ее мнению, обучение, в том числе и танцам. Так что быстрый темп я выдержу.

— Тогда поехали. — Рик мягко засмеялся. Его смех зажег Тейлу.

Он повел ее, пальцы лишь слегка касались ее спины, другая ладонь поддерживала ее ладонь. Они словно слились, двигаясь как единое целое.

Она была так близко от него, что погрузилась в облако его запаха, могла рассмотреть легкую небритость, видела морщинки возле его губ, углубляющиеся, когда он улыбался, линию четко очерченного рта.

В ней поднималось желание, грудь отвердела под тонким хлопком блузки. И почему она не надела что-нибудь более плотное: это платье совсем как паутина — хорошо в жару, но не рассчитано на подобные случаи, не предназначено что-либо скрывать. Она надеялась, что он не взглянет вниз, не заметит, как предательски ведет себя ее тело.

Тейла заставила себя отвернуться, взглянуть на других танцоров. Оркестр заиграл другую мелодию, и Рик сменил темп. Тейла автоматически следовала за ним, как будто они всю жизнь танцевали вместе.

Краем глаза она заметила свою дочь, танцующую с высоким племянником Рика. Молодые люди ритмично двигались и, судя по всему, весело переговаривались. Хотя и непонятно, как они слышали друг друга так близко от оркестра.

— Вы прекрасно танцуете, — его голос отвлек ее, снова бросая в омут его обаяния.

— Как и вы, — немного хрипло откликнулась она.

Он прищурился, глядя на нее сверху вниз, и звуки, люди — все померкло, отошло на второй план. Они были единственными людьми на земле, существовали лишь друг для друга. Не отдавая себе отчета, они все замедляли свое движение, почти останавливаясь в нарастающем напряжении, опутывающем их своими щупальцами.

Тейле казалось, что они перестали дышать. Нервы ее были на пределе, сердце выпрыгивало из груди, кровь бухала в ушах.

И тут на них налетела другая пара, разрушив волшебную оболочку, возвращая их к реальности. Оркестр смолк, некоторые пары отходили к стене. Ни Рик, ни Тейла не двигались.

Она опустила глаза, стараясь успокоить дыхание.

— Тейла… — начал он, ее имя прозвучало как заклинание.

— Эй, Рик, прохиндей! Хватит удерживать возле себя самую прекрасную женщину. — Между ними протиснулся Дэвид Маккол. Раньше, чем Рик или Тейла успели запротестовать, Тейла уже оказалась стиснутой руками Дэвида Маккола и втянутой в очередной танец.

— Не больше одного танца. — Ей показалось, что это сказал вслед Рик. Дэвид расхохотался и закрутил ее в замысловатом пируэте.

Тейла слегка переместилась, между ними возникло некоторое пространство. Его поджатые губы дали понять, что ее движение не осталось незамеченным, но он не попытался оказать на нее никакого давления.

Дэвид Маккол танцевал мастерски, но Тейла не ощущала той радости, какую чувствовала, когда танцевала с Риком.

— Танцевать с вами — одно удовольствие, — сказал он. — Но для такого вывода достаточно было просто посмотреть на вас с Риком.

— Благодарю, — ответила Тейла без всякого выражения.

— Так как давно вы знаете моего кузена? Тейла подняла на него глаза и слегка нахмурилась.

— Не очень давно.

Продолжать расспросы он не стал. Оркестр тем временем заиграл более быструю музыку, и Дэвид лишил Тейлу возможности сказать еще что-нибудь, ускорив темп танца по меньшей мере вдвое. К тому времени, как танец закончился, она совсем задохнулась.

Они стояли, ожидая возобновления музыки, когда к ним приблизился Рик и слегка хлопнул кузена по плечу.

Дэвид скорчил ему рожу.

— Я думал — может, ты хочешь потанцевать с Мег, — сказал он.

На щеках Рика заиграли желваки.

— Она повела детей домой, — довольно спокойно ответил он.

— Ясно. — Дэвид Маккол поднес руку Тейлы к губам. — Тогда спасибо вам, Тейла Гри, за чудесный танец. — С этими словами он передал ее руку Рику и напоследок подмигнул ей.

— Простите. — Глаза Рика искали ее взгляд. — Возможно, с моей стороны это было грубо. Вы хотели продолжать танцевать с Дэвидом?

Тейла пожала плечами.

— Да не очень. — Но хотелось ли ей снова оказаться рядом с Риком? Ее рассудок требовал поостеречься, а сердце жаждало его.

— Хотите еще потанцевать или посидим, выпьем чего-нибудь?

— Надо признать, я немножко устала. И запарилась. — Тейла обмахнулась рукой. — Так давно не танцевала, что потеряла форму. Думаю, выпить — отличная идея.

По дороге к бару Рик так и не отпустил руку Тейлы, освободив ее, лишь передавая ей бокал.

— Выйдем на веранду. — Он указал на большое французское окно и открыл для Тейлы одну створку.

Они вышли наружу, дверь за ними закрылась. Тут было неожиданно тихо и пустынно, ветерок шевелил свисающие резные листья папоротников, растущих в кадках на балконе второго этажа. Рик облокотился о перила. Тейла засмотрелась на яркие огни города по ту сторону реки.

— Вид на миллион долларов, — тихо заметил Рик, и она согласилась.

Сейчас выше ее сил было не вспоминать их прошлый поцелуй, и уж тем более не оставалось сил на то, чтобы не мечтать о его повторении.

Она осторожно отпила из своего бокала, благодатный холод напитка освежил ее.

— Вы действительно превосходно сыграли Санта-Клауса, — сказала она легко, словно бы сердце и не билось в ее груди с невиданной скоростью.

— Мне самому это нравится. И детям. Когда ты маленький, ничто не может быть лучше Рождества.

Тейла продолжала разглядывать его лицо, по которому пробегали тени, подчеркивающие его черты, и что-то переворачивалось у нее в груди. Как легко было бы…

Она одернула себя, боясь даже мысленно закончить фразу. У тебя нет будущего, яростно сказала она себе.

Здравый смысл подсказывал ей выпить содержимое бокала, развернуться и ускользнуть от его опасного соседства. Здесь слишком уединенно, слишком просто позволить себе поддаться его соблазнительному магнетизму.

Рик шевельнулся и встал к перилам спиной.

— У вас в семье отмечают Рождество? Я имею в виду, вы с Кэри остаетесь в городе?

— Обычно мы отправляемся к Нэн, но в этом году мой брат с женой не смогут присутствовать, так что Нэн решила, что сама приедет отпраздновать Рождество с нами. А мать Рэйчел, моя сестра, остается в Европе. — Собирается ли Рик проводить время с семьей Рэйчел или со своей собственной, подумала Тейла. — А у вас, должно быть, будет семейное торжество?

Он кивнул.

— Мои сестры с семьями приедут на праздники к родителям. Так что сбор будет по полной программе. — Он немного отпил из своего бокала. — Вы видитесь с семьей мужа?

— Нет. К сожалению. Родители Майка умерли, когда он был совсем маленьким. Есть еще дальние родственники, но мы не поддерживаем с ними отношений.

Мимо них, рука в руке, прошла парочка. Тейла сразу вспомнила об объятиях Рика, о его поцелуях. Посмотрела на него и обнаружила, что он пристально вглядывается в ее лицо. Он не сделал попытки что-нибудь сказать. Молчание нависло немой угрозой, в нем словно пробегали электрические разряды. У Тейлы застучало в ушах, стало жарко, ужасно жарко.

— Не надо, Рик, — прошептала она потерянно и увидела, как заиграли желваки у него на щеках.

— Не надо что? Смотреть на вас? Мечтать прикоснуться к вам? — Он горько рассмеялся. — К сожалению, ничего не могу с собой поделать, Тейла.

У нее пересохло во рту, она быстро задышала.

— Я думаю, нам пора вернуться в дом, — сказала она с усилием.

Он оторвал от нее взгляд и с преувеличенным вниманием стал разглядывать свой бокал.

— Видимо, так, — согласился он наконец.

Но ни один из них не двинулся с места. Тейла еще раз глубоко вздохнула.

— Рик, нам надо остановиться прямо сейчас. Я не могу: Рэйчел — моя племянница, — с отчаянием в голосе закончила она.

Он помолчал, взглянул на нее потемневшими, словно затягивающими в глубь себя глазами.

— Мне очень жаль, Тейла. Вы правы. Пора возвращаться.

— Ма, у нас Рэйчел, — возвестила из гостиной Кэри.

Тейла оторвалась от экрана компьютера. Со времени рождественского вечера прошло уже два дня. Но теперь, услышав имя Рэйчел, она запаниковала.

Тейла тут же велела себе расслабиться. Рэйчел ничего не может знать ни о чувствах, которые она питает к Рику, ни об их поцелуе.

Если только Рик ей не сказал.

Во рту сразу пересохло. Он же не станет, верно? Конечно, нет. Он же… Тейла запнулась. Ну, по крайней мере, его бабушка говорила, что он порядочный человек.

— Мам! — Кэри повысила голос. — Рэйчел ждет.

— Я заканчиваю. Минуточку!

Сохранила файл, вышла из «редактора» и выключила компьютер. Медленно поднялась на ноги и обреченно направилась в гостиную.

— Тейла! — Рэйчел вскочила и обняла тетку. — Кэри как раз мне рассказывала о вечере у Макколов. Разве не здорово, что Рик вас пригласил?

— Да. — Ноги у Тейлы подкосились, она опустилась в кресло. — Вечер был превосходный. Когда ты вернулась?

— Пару часов назад. — Рэйчел сделала круглые глаза. — Ну и намучилась я, скажу вам. Собрания скучнейшие — всю душу вымотали. Наконец-то я добралась до дома.

В этот момент зазвонил телефон. Кэри схватила трубку.

— О, привет! — сказала она, слегка порозовев.

Тейла вопросительно подняла брови.

— Секундочку. — Кэри прикрыла микрофон рукой. — Это меня, мам. Я пойду в кабинет, чтобы вас не беспокоить, хорошо?

— Давай. — Тейла проследила, как Кэри выскочила в коридор, и через некоторое время повесила трубку.

— Ага. — Рэйчел хмыкнула. — Наверняка это молодой человек. Она все еще встречается с Бреттом?

— Нет, думаю, нет. — Тейла нахмурилась. — Во всяком случае, по последним сведениям — нет.

— Ну и правильно. Мне кажется, он для нее староват. Понимаешь, о чем я? Бушующие гормоны и замашки истинного мачо.

Тейла слабо улыбнулась.

— Понимаю. Мы с Кэри обсуждали это.

Рэйчел покачала головой.

— Кажется неправдоподобным, что малышка Кэри уже бегает на свидания. Сразу переходишь в другую возрастную категорию.

— Тогда я просто старуха, — улыбнулась Тейла и тут же одернула себя — не особо ты об этом вспоминала, оказавшись поблизости от Рика Маккола!

Рэйчел рассмеялась.

— На старуху ты никак не тянешь, Тейла.

Тейла вздохнула.

— Рэйчел, к вопросу о приятелях, свиданиях и так далее. Кажется, тебе очень нравится Рик Маккол. Давно ты его знаешь? — закончила она быстро.

— Всего несколько месяцев. — Взгляд Рэйчел заметался по комнате.

Тейле передалось ее возбуждение. Племянница явно что-то скрывает от нее.

— Ты, должно быть, скучала, пока он был в отъезде.

— В отъезде? А, на севере, ты хочешь сказать? Гмм. Да. Думаю, да.

Наступило короткое молчание. Тейла пыталась собрать все свое мужество, чтобы спросить племянницу, серьезны ли ее чувства к Рику. Противоречивые желания раздирали ее.

— Тейла, относительно Рика… — быстро начала Рэйчел, но остановилась и пожала плечами. — Я должна была… я хочу сказать… ну… Тейла, ты ведь знаешь, да?

Как раз в этот миг к ним присоединилась Кэри, плюхнувшись на диван напротив кузины.

— Что знает? — напористо переспросила она.

— Да, Рэйчел. Что именно? — повторила Тейла, полностью потеряв нить разговора.

Рэйчел передохнула.

— То, что мы с Риком просто хорошие друзья. То есть мы вовсе не встречаемся. Надо было мне догадаться, что притворяться перед вами я не смогу. Ох, Тейла! — Рэйчел закрыла лицо руками. — Надо же было додуматься до такой глупости.

Тысячи неизвестных страхов обрушились на Тейлу. Она попыталась не дать им овладеть ею. Надо оставаться спокойной, пусть Рэйчел раскроется до конца.

— Но ты не беременна, нет? — с юношеской бесчувственностью выпалила Кэри.

— Конечно, нет. Я не так глупа, Кэри.

Тейла подавила вздох облегчения. Рэйчел обернулась к ней.

— Думаю, мне надо начать с начала, точно? Рика я встретила у Макколов. Хотела там купить ручки для кухонных шкафов. Понимаете, мне показалось, что деревянные больше подойдут…

— Рэйчел! Что за ерунда! — воскликнула Кэри.

— Я увидела Рика, и мы разговорились, — продолжала Рэйчел. — Он чудный парень. — Минуту она помедлила. — А потом появился Мак. Ну, то есть Дэвид. Дэвид Маккол. Все зовут его Мак.

— Кузен Рика? — переспросила Тейла.

Рэйчел кивнула.

— Я ему вроде бы понравилась, он пригласил меня пообедать. И я согласилась. — Рэйчел стиснула руки и прижала их к груди. — И влюбилась в него. Вопреки всякому здравому смыслу. — Она взглянула на Тейлу. — Знаю, что Рик очень славный парень, куда лучше Мака, но Мак… с ним весело. — Она опустила глаза на стиснутые руки. — И я действительно люблю его, Тейла. И знаю — он тоже. Он просто боится внешних проявлений этого.

— Боится внешних проявлений? Дело плохо, — вмешалась Кэри. — Брось его, Рэйч, займись лучше Риком. Я бы так и поступила.

— Дэвид… Мак староват для тебя, Рэйчел, — осторожно добавила Тейла.

Рэйчел нахмурилась.

— При чем тут возраст? Он даже моложе тебя, а ты ведь не старая.

— Он очаровательный мальчик, — продолжила Кэри. — Такой выпендривающийся губошлеп.

— Ты его не знаешь, Кэри, — начала Рэйчел, несомненно рассерженная замечанием своей юной кузины.

Тейла вмешалась, чтобы отвлечь их обеих:

— Но я понять не могу, почему ты тогда привела Рика и представила его как своего друга.

— Ага, — согласилась Кэри. — И почему Рик согласился?

Рэйчел яростно выдохнула воздух.

— Когда я попросила Мака пойти со мной на день рождения Нэн и познакомиться с моей семьей, он сказал, что, возможно, пойдет. Я так радовалась его приезду, бог весть чего наболтала про него Нэн и Кэри. — Она печально передернула плечами. — А Мак потом сказал, что решил не идти. Сказал, что дело принимает слишком серьезный оборот, что нам следует малость остыть.

— Только жалкий червяк мог так сделать, — безапелляционно заявила Кэри, выразив и мнение Тейлы относительно Дэвида Маккола. — Он просто крыса, Рэйчел.

— Да нет, правда, Кэри, — вступилась Рэйчел. — Ну, просто он такой.

— Это все равно не объясняет роли Рика, — поторопила Тейла Рэйчел.

— Я была в конторе у Мака, он мне сказал, что не пойдет, я очень расстроилась. Рик обнаружил меня за шкафами, обливающуюся слезами. Он только-только приехал после своих каникул. Бедный Рик. — Рэйчел слабо усмехнулась. — Не успел приехать, как тут я со своими проблемами.

Кэри поторопила ее выразительным взглядом.

— Я сказала, что не хочу выглядеть полной идиоткой перед своими близкими и что мне нужен парень, который поехал бы со мной и притворился моим приятелем. Ну вот, а Рику как раз надо было ехать в том направлении, вернуть другу мотоцикл. Мы решили, что он так и сделает, а потом я подброшу его в Брисбен. А он неделю-другую побудет моим парнем. Ничего такого.

Тейла попыталась обуздать внезапные, абсолютно неприемлемые эротические фантазии, промелькнувшие в голове. У нее все равно нет права мечтать о Рике. Пусть он не возлюбленный Рэйчел, но есть еще Мег Левис…

— Все казалось так просто. Я даже не представляла, что выйдет так ужасно. Так противно было врать вам всем. — Рэйчел вздохнула. — Ну и все. Рик не виноват. Он просто хотел помочь мне, раз уж Мак так меня подставил.

— Яснее ясного, — неприязненно изрекла Кэри. — Мы с Нэн сразу поняли. Одну маму ты надула. Она слишком беспокоилась, спишь ты с ним или нет.

— Кэри! Прекрати немедленно. — Тейла строго посмотрела на дочь, но та продолжала невозмутимо ухмыляться.

— Ну что ты, мам? И пошутить нельзя.

Рэйчел фыркнула.

— Успокойся, пожалуйста, Тейла. Ничего же не было.

Тейла почувствовала, что теряет нить разговора. Перед ее мысленным взором встало мускулистое тело Рика, ладони запылали при воспоминании о прикосновении к его коже.

— Не было…

Кэри расхохоталась, Рэйчел присоединилась к ней.

— Не спала я с Риком. И с Маком тоже, если это тебя интересует. — Она постаралась принять солидный вид. — Ты же знаешь, я не из тех, кто сразу ложится в постель. Риск себя не оправдывает. Кроме того, есть и другие способы. — Она осеклась, заметив заинтересованный взгляд младшей родственницы. — Просто не ложусь, так что прекрати обо мне беспокоиться.

— Во как, мам, — Кэри всплеснула руками. — Тебе не надо беспокоиться обо мне и не надо беспокоиться о Рэйчел. Ключевой же вопрос — надо ли нам с Рэйчел беспокоиться о тебе?

Тейла почувствовала, как ее щеки заливаются краской.

— Что ты удумала, Кэри? — спросила она, слегка утрируя взрыв возмущения.

Кэри покачала головой.

— Ой-ой-ой! Как будто ты сама не знаешь, мамочка.

— О! Тейла, вид у тебя виноватый. — Рэйчел смотрела на нее с любопытством. — Что-нибудь случилось, пока меня не было?

— Случилось? — Язык у Тейлы как будто распух, с трудом поворачиваясь во рту. — Да нет, ничего.

Кэри и Рэйчел хором рассмеялись.

— Прости, мам. Рэйч и я знаем, что ты ведешь безупречный образ жизни. Что у нас на обед? Я просто умираю с голода.

Рэйчел перекусила с ними, а потом устремилась разбирать свои покупки. Не прошло и получаса после ее ухода, как снова зазвонил звонок парадной двери.

— Я открою, дорогая, — сказала Тейла и направилась вниз. И чуть не оступилась, увидев, кто стоит по ту сторону прозрачной двери.

Он облокотился о перила, глядя в направлении соседского цветника.

Первым побуждением Тейлы было развернуться и удрать, спрятаться в кабинете и притвориться, что ее нет дома. Но в эту минуту он повернул голову и увидел ее, стоящую на ступеньках, и их глаза встретились. Тейла заставила себя пройти оставшиеся несколько шагов и открыть замок. Она двигалась как при замедленной съемке, медленно соображая и еще медленнее выполняя нужное действие.

— Привет, Тейла, — мягко сказал он, и она подумала, привыкнет ли когда-нибудь к реакции своего тела на его присутствие, к тому, как его губы изгибаются, произнося ее имя.

— Рик. Как поживаете? — спросила она, распахивая перед ним дверь.

— Кэри дома? — спросил он.

Тейла в изумлении захлопала глазами. Вопрос, который она никак не ожидала услышать.

— Кэри? Да, дома. А что?

Он усмехнулся, глаза его просияли, а в уголках рта собрались милые морщинки.

— Стараюсь сдержать слово. Только что забрал свою новую машину и привез показать ей или вам обеим, если хотите.

Тейла отвела от него взгляд, поглядела на дорогу и увидела там ослепительно голубую машину. Все машины ей казались одинаковыми, но тут и она должна была признать, что эта смотрится на редкость элегантно. И цвет приятный.

Кэри высунулась из-за угла и улыбнулась Рику.

— Мне показалось, я слышу твой голос. — Она моментально заметила машину, и ее лицо осветилось. — О! Правда «субару»!

— Выходи, полюбуйся, — довольно отвечал Рик.

Тейла последовала за ними на горячее солнце.

— Прекрасна, — с придыханием объявила Кэри. — Мам, разве она не прекрасна? Чудо как хороша. Покатаешь нас?

Рик взглянул на часы.

— Боюсь, сегодня не могу. У меня через полчаса деловая встреча, а до воскресенья я буду в Тувумбе. Подождешь немного?

— Конечно, — дала согласие Кэри. — Бретт умрет от зависти, когда я ему скажу. Обещаешь не забыть?

— Кэри, не дави на Рика, — начала Тейла, но он остановил ее взмахом руки.

— Не забуду ни в коем случае. Назначаем свидание. — Его глаза встретили и удержали глаза Тейлы, лишая ее разума и ориентации в пространстве. — В Тувумбе мне надо дать консультацию. — Рик снова обращался к ней. — Крестмид и Миндален. Слышали о таких?

— Да. Оба считаются историческими зданиями.

— Хмм. Жаль, что вы не можете поехать со мной. Но я буду там всего два-три дня. — Он помедлил, глядя на нее в упор. — Вы могли бы написать о них очередную серию статей.

— Ты давно получил машину? — спросила Кэри.

— В обеденный перерыв, — рассмеялся Рик и обошел автомобиль, открыв дверцу со стороны водителя.

— Если бы чуть пораньше, ты смог бы показать машину и Рэйчел тоже, — сказала Кэри.

— Рэйчел тут? — Его взгляд метнулся к Тейле.

— Ага. — Кэри встала в позу. — И поведала нам вашу страшную тайну.

— Да? — Он выпрямился, облокотился о машину. — Очень рад. — Оглянулся, слушает ли Тейла. — Не знаю, что на нас нашло, когда мы задумали дурачить окружающих. Но в тот момент идея казалась недурной.

— Ну, меня и Нэн вы не обманули, — хитро усмехнулась Кэри. — Но мама попалась на крючок, ее обдурить не вопрос.

Рик снова взглянул на Тейлу.

— Я сожалею. Я хотел объяснить. — Он немного помолчал. — Но подумал, что Рэйчел стоит самой выбрать время, чтобы рассказать вам правду.

Тейла пожала плечами.

— Все нормально. Рэйчел объяснила, как все получилось.

Он хотел что-то добавить, но быстро взглянул на Кэри и полез в машину за солнечными очками.

— Ну что ж, увидимся в выходные.

Кэри помахала ему вслед, поедая глазами устремившуюся вдаль машину. Потом она следом за матерью вошла в дом.

— Мам? — От голоса Кэри прямо за своей спиной Тейла подскочила. — Прости. Жарко, я подумала, что ты, может, захочешь лимонада. — Кэри поставила на столик у компьютера два запотевших стакана.

— О! Спасибо, дорогая. — Тейла отпила из своего стакана. — Такая забота.

Кэри прислонилась к полке со стопками бумаг, попивая лимонад.

— Красивая машина, верно, ма?

— Да. Очень. — Тейла хотела было заняться работой.

— Так же, как и Рик, а?

— Да. Да, думаю, он тоже, — осторожно ответила Тейла. Не собирается ли дочка в него влюбиться?

— Не многие парни так запросто согласились бы помогать Рэйчел. — Кэри помолчала. — Тебе нравится Рик, мам? — спросила она.

Тейла в изумлении обернулась к дочери.

— Кэри, я его едва знаю. — Кровь прилила к щекам Тейлы.

— Так что же? В любом случае человек или нравится, или нет.

— Я… — Тейла повертела в руках ручку, — думаю, что он очень привлекательный и милый человек.

Несколько томительных мгновений Кэри внимательно смотрела на нее.

— Вот как, а он тебя вожделеет, — радостно объявила она.