После новогодних каникул всех учеников и работников школы ожидал "сюрприз". За зданием школы был убран забор, а вместо спортивной площадки возвышалась… огромная голова циклопа. Конечно же, это была не настоящая голова, но выглядела она – как живая; хотя была сделана из кирпича и цветного пластика. Ее единственный глаз был открыт. Он вращался и постоянно рассматривал прохожих, которые глазели на это сказочное чудо. Губы у рта головы были оттянуты вверх и вниз таким образом, что были видны два ряда кривых зубов – верхний и нижний. Эти зубы служили входной "дверью", через которую можно было попасть внутрь головы. Но самое интересное – голова циклопа умела дышать! Во время выдоха из больших мясистых ушей валил пар, будто голова дышала не носом, как обычно, а ушами. Рядом стояла табличка с надписью: "Замок страха".

Замок страха был построен по приказу Подлякса. Страх, по мнению Его Подлейшества, является одним из главных человеческих чувств, которое нужно воспитывать и развивать. Когда человек боится, им легко управлять. Например, вы боитесь темноты. Если кто-нибудь испытывал этот страх, может вспомнить, как в темноте нам кажутся разные страшные предметы или чудища, которые увеличиваются в размерах. Звуки также становятся громче и страшнее. А если оказаться ночью в темном лесу, где за каждым деревом и кустом, как нам кажется, сидит грозный зверь, хруст маленькой веточки может привести в несказанный ужас, и если рядом найдется человек, который крикнет: "Беги!", то, несомненно, испугавшийся выполнит это указание.

Страх – вот что нужно детям. Они должны научиться бояться всего. Замок страха был ловушкой, и для начала в нем поселились не очень страшные жители. Затем, по планам Подлякса, постепенно, комната за комнатой будут меняться, и для посетителей будут устроены настоящие жутики. И будет это так страшно, что дети станут бояться спать, выключать свет, выходить на улицу и даже смотреть на себя в зеркало!

По всему замку были установлены страхоулавливатели, которые должны передавать полученный страх на главный Генератор Зла, который надежно спрятан от посторонних глаз. Полученный таким образом детский страх должен был увеличить силу Подлякса в десятки раз.

В первый после каникул день занятий, на одной из перемен по радио объявили гнусавым голосом:

– Внимание всем! Директор школы Андрей Петрович Ненавидиков поздравляет всех с наступившим Новым годом. В качестве подарка наша школа получает волшебный замок страха с интересными обитателями. Классные руководители могут записать группы желающих для просмотра замка. Расписание посещений находится в учительской. В связи с тем, что замок является собственностью школы No 27, учащиеся и учителя нашей школы могут посещать его бесплатно. Количество посещений не ограничено. Для всех других вход платный. Вырученные деньги пойдут на обустройство школы. Спасибо за внимание!

Это объявление сильно возбудило воображение, и желание ребят посетить замок страха. Тем более – собственный замок страха.

– Что там такого страшного?

– Чем же там нас будут пугать?

– А вдруг там настоящие покойники, а я их боюсь!

– Я боюсь не покойников, а утопленников. Они все такие синие… Фу!…

– А я боюсь темноты.

– Я боюсь оставаться дома один.

– А я боюсь высоты.

– Я сильно боюсь унитазов…

– А что в них страшного?

– Ага, а вдруг оттуда кто-нибудь выскочит и схватит тебя…

– Я боюсь только больших собак.

– Собаки – это ерунда, вот змеи – это страшно по-настоящему.

– А я боюсь двоек. Меня так наказывают за них!

– А я боюсь воды. В ней нельзя дышать…

Дети обсуждали свои страхи, а хитрый Козявкин все записывал.

– Какие чудные детишечки! Сами рассказывают, чем их пугать. Вот Его Подлейшество обрадуется, что ему не нужно будет ломать над этим голову!

Ненавидиков ничуть не удивился, что посетить замок пожелали все ученики – до единого. За считанные часы экскурсии были расписаны почти на две недели вперед.

Наконец, для посещения замка наступила очередь 5-А. Дети выстроились парами у входа в замок. В назначенное время зубы циклопа стали раздвигаться. Верхний ряд пополз вверх за губу, а нижний опустился за нижнюю. При этом издавался мерзкий гнилой запах. Ребята, закрыв носы руками, не решались войти внутрь. И вдруг… большие сильные руки, которые появились неизвестно откуда, стали по очереди хватать юных посетителей и запихивать их в циклопа. Кто-то, сильно испугавшись не то вонючего запаха, не то этих страшных рук, а может, неизвестности, которая может сними приключиться, бросились наутек. Только от быстрых и ловких рук никому не удалось убежать.

Внутри не было страшно, наоборот, как-то загадочно. Неприятный запах куда-то исчез. Рот выглядел как каменная башня изнутри. Везде при помощи факелов горел свет. К ребятам вышел карлик с длинной бородой. Он был одет в костюм лешего. Карлик представился:

– Меня зовут Кошмарик-Душилкин. Я являюсь главным дворецким замка страха. Я вижу, что никто не смог "смыться" из наших рук? – при этом он смешно захихикал, а затем продолжил:

– Сейчас начнется ваше путешествие. Вы будете разгуливать по замку вместе с моими помощниками – либо самостоятельно, либо в их присутствии.

Если вам понадобится помощь, кричите как можно громче, хи-хи-хи, вам все равно никто не поможет! Приятных вам кошмариков! – сказал он и тут же исчез.

Одна из каменных стен с грохотом поползла в сторону. В образовавшейся щели было темно… Откуда ни возьмись, появились монахи в длинных платьях с капюшонами. Они молча окружили ребят, давая понять, что им все же придется пройти в эту темноту. Видя, что им не отвертеться, первым пошел Васька Табуреткин, а за ним и вся добряковская компания.

Как только ребята переступили порог света и тьмы, их схватили какие-то осязаемые тени и потащили по длинному коридору, в котором царил полумрак. Из коридора по правую и левую руку находились комнаты. Дверей в них не было. Создавалось ощущение, то это были не комнаты, а большие ниши в коридоре. Подняв голову вверх, ребята увидели яркое звездное небо, от которого шел рассеивающий свет.

По дороге им попадались разные скелеты. Некоторые из них имели вид полусгнивших трупов. В первой из комнат отдельно от позвоночника бегали черепа и щелкали челюстями, противно и угрожающе ухали совы.

В следующей комнате жуткие привидения устроили пирушку. Посередине стоял большой дубовый стол и тринадцать стульев. На столе была еда, от которой любого нормального человека стошнит. Сгнившие фрукты и овощи лежали на красивых фарфоровых тарелках и вазах. От них шел зловонный запах, а вокруг летал рой жужжащих мух. Прозрачные привидения громко пели и танцевали, держа в руках бокалы с каким-то напитком.

Тени вытолкнули ребят из этой ниши и направили дальше по коридору. На первом же повороте ребята увидели, что коридор закончился или, вернее, здесь, по всей видимости, был тупик. Сплошная стена загородила им дорогу. И тут они увидели огромного каменного льва, который разлегся так, что почти прикрывал собой и без того закрытый проход. Пасть льва была открыта. В этот момент тени исчезли, и вновь ниоткуда появился Кошмарик-Душилкин. Он ловко взобрался по лапам льва к голове и засунул свою маленькую короткую ручонку ему в пасть. Злорадно хихикая и ничего не говоря, он высунул оттуда… каменный язык.

Снова послышался громкий грохот отодвигающегося камня, и перед глазами детей показался вполне современный лифт. В нем горели электрические лампочки и установлено зеркало. В общем, все как обычно. Ребята, оглядываясь по сторонам, осторожно вошли внутрь и повернулись к панели управления, чтобы нажать какой-нибудь этаж, но… панель управления лифтом отсутствовала. Не успели дети опомниться, как дверь лифта автоматически закрылась. Петька Правдин всегда боялся замкнутого пространства, поэтому нервы его не выдержали.

– Давайте попробуем открыть дверь… – жалобно попросил он.

– Открыть? Чем? Пальцем? – неуместно пошутил Мишка.

– Не ссорьтесь. А ты, Петя, не бойся. Мы ведь рядом, – попыталась успокоить его Даша.

Лифт плавно пополз вверх и вскоре резко остановился. Потом небольшими рывками, сильно подергиваясь, снова начал подниматься. Набрав определенную высоту, кабина снова сильно дернулась, резко опустилась вниз, примерно на метр, и снова остановилась. Девчонки взвизгнули. Петька от страха присел. В лифте не было ни единого поручня, за который можно было бы держаться. Дав ребятам перевести дух, лифт снова рывками, то вверх, то вниз, стал подниматься. Очевидно, достигнув наивысшей точки, лифт "сорвался" и… свободно полетел вниз, набирая скорость… Он стремительно падал, а электрические лампочки нервно мигали…

Тут уж от страха завизжали не только девчонки. Один бедный Петька молчал и, обхватив голову руками, сидел, зажавшись в угол. Остальные схватились за руки и кричали, что есть мочи…

Всем казалось, что лифт летит целую вечность… Они мысленно попрощались с жизнью. И вдруг… кабина лифта резко остановилась, как будто обо что-то ударившись. Васька и Мишка в этот момент сильно столкнулись лбами.

Наконец этот кошмар закончился, и двери лифта бесшумно открылись. Ребята поспешили выбраться из него. Так как Петька зажмурил глаза, его пришлось выводить оттуда за руки. Прямо перед собой дети увидели туалет.

– Очень предусмотрительно! – съехидничал Мишка.

– И очень даже вовремя. Я думал, что меня стошнит от страха, обрадовался Васька.

Приведя себя в порядок и немного успокоившись, команда двинулась дальше.

Еще один поворот и… наступает полная тишина. Ребята осторожно движутся по коридору почти на ощупь. Вдруг где-то вдалеке они услышали громкий свист и топот. Из ближайшей ниши выскочили три черта. Махая хвостами и прихрюкивая пятачками, они выражали радость от встречи. Все замедлили шаг, не решаясь продолжить путь, но все те же осязаемые тени подталкивали их в спины, все ближе и ближе подвигая к шуму, который доносился откуда-то из-за угла.

Повернув налево, ребята увидели огонь и огромную сковородку на нем. Не трудно догадаться, что это был "кусочек" ада, где хозяйничают черти.

Большие и маленькие, они прыгали как сумасшедшие вокруг раскаленных углей. Сковорода шипела и пенилась от непонятной жидкости, налитой на нее. Один из мерзких чертей подскочил к Даше и стал с силой тянуть ее за руку, что-то бормоча и показывая на сковороду. Вместо пальцев на руках у него были копыта… Даша вскрикнула, ей на помощь подскочили мальчишки. Они пытались вырвать Дашу из копыт противного черта, но тот держал ее мертвой хваткой. Ребята старались огреть черта кулаками, но он ловко уворачивался от ударов и, казалось, совсем не реагировал на них, будто ничего не чувствовал. Борьба длилась несколько минут. Опомнившись от неожиданности, Маша решила тоже помочь сестре. Черт держал Дашу копытами за одну руку, а Маша схватила Дашу за вторую, а Петька, Васька и Мишка по очереди взялись за Машу и стали тянуть в сторону, противоположную сковороде. Даша кричала от боли. Ей казалось, что сейчас ее разорвут пополам. И в этот момент слабые руки Маши не выдержали и соскользнули. Спасатели упали на пол, а Даша вместе с чертом по инерции полетела на сковороду… Ближе всего к сковороде был черт, и именно поэтому Даше повезло. Он первым упал на кипящую сковороду, а девочка – прямо на него. Черт взвизгнул и оттолкнул Дарью от себя копытами так, что через секунду она была рядом с друзьями.

Ребята выскочили из "адской" ниши и, убедившись, что черти не пустились им вдогонку, присели на корточки в коридоре. Натерпевшись страху, они решили немного передохнуть. Тяжело дыша и вытирая пот, обсуждали произошедшее.

– Я не думала, что здесь все будет по-настоящему, – призналась Даша.

– Да, уж… Настоящей не бывает, – протянул Петька.

– А я так испугалась! Думаю, если они сейчас тебя зажарят и съедят, что я скажу папе дома? – продолжала трястись от страха Маша.

– Да, про чертей, сковородку на раскаленных углях и зажаренную дочь дядя Антон точно не захочет слушать, – попытался пошутить Мишка.

– Ребята! Что-то здесь не то… – начала сомневаться Даша. – Мне кажется, что до поджаривания дело бы не дошло. Думаю, что главная задача Ненавидикова запугать, но зачем?

– А мне кажется, что это просто развлекуха… – храбрясь, сказал Васька.

– Ничего себе, развлекуха. Черти-то – настоящие. Ей богу! – утверждал Петька.

И тут за его спиной показались… собачьи ноги… Они двигались отдельно от туловища не торопясь и совершенно бесшумно, остановились невдалеке от компании. Казалось, что они "смотрят" на детей оценивающе. Ребята затаили дыхание. Они только что натерпелись такого страху, что если случится еще одна чья-нибудь выходка, то их нервы могут не выдержать. Кроме добряковской "пятерки" рядом никого не было. Куда подевались их одноклассники и классный руководитель, сопровождавший их, они не знали. К счастью, ничего страшного не случилось. Собачьи ноги недолго постояли и, неспеша, все той же бесшумной походкой, завернули за угол.

От страха ребята потеряли ориентир. Они не знали, как выбраться из этого замка.

– Какая дорога ведет к выходу – направо или налево? Я домой хочу, простонала Маша.

– Нет уж. Я уверена, что нас отсюда так просто не выпустят. Заставят пройти по всему замку и познакомиться с его обитателями. А если мы захотим повернуть назад, то те же противные тени направят нас на нужный им путь. Так что, ребята, запасайтесь смелостью и терпением. Вперед! – храбро сказала Даша.

Мальчишкам некуда было деваться. Не будут же они трусливей девчонки, в самом деле? А Маша, вздыхая, и крепко взяв за руку Мишку Смекалкина, робко отправилась за сестрой.

Ребята продолжали путь по мрачному коридору. И тут увидели гроб, летящий им навстречу. За ним появился еще один… потом еще… Вскоре больше десятка гробов летали вокруг вновь напуганных детей. Гробы были большие и маленькие, открытые и закрытые. Открытые были пусты, а вот что находилось внутри закрытых… О-о-о-о! Лучше об этот не думать…

Неожиданно один небольшой гробик подлетел к Маше и Мишке сзади. Друзья услышали… его… голос… Гроб говорил!

– Эй, ребята! Хотите полежать у меня внутри? У меня есть мягонькая подушечка и красивое дырявое покрывальце, – зазывающе ласково говорил гробик.

– Ну полежите, хоть минуточку! Там так страшненько, уютненько и вкусненько пахнет сыростью! – клянчил гроб.

Ребята в ужасе отмахивались, не зная как от него отделаться. А гроб не отставал и не унимался:

– Как только вы ляжете внутрь, меня забьют вот такими малю-у-у-сенькими гвоздиками. – при этих словах мимо пролетел десяток больших гвоздей и огромный молоток.

– И вы сразу отправитесь на ТОТ свет! Ха! Ха! Ха! – Дико и громко заржал гроб.

Ребята, закричав, пустились наутек. Вдогонку им полетели ножи и ножницы. Острые предметы летели с большой скоростью и силой. Казалось, что они вот-вот вонзятся в руку, ногу, голову, сердце…

Не помня, сколько прошло времени после начала "острой" атаки, дети, не обнаружив позади себя летящих ножей, остановились. На этой "остановке" стояли автоматы с газированной водой. Это было как нельзя кстати – у всех во рту пересохло. Вдоволь напившись газировки, друзья отправились в дальнейшее путешествие. Видимо, они шли в "нужном" направлении, так как волшебные тени их больше не преследовали.

Понимая, что находятся в глубоком подземелье, ребята от удивления открыли рты, потому что… взошла луна… Уныло и страшно завыли волки.

– Ну вот, еще не хватало вампиров при полной луне, – храбрясь, сказал Васька.

И не успел он закончить, как перед путешественниками появился сам Дракула – Король Тьмы, будто он все время ждал, когда дети вспомнят о нем. Ничего не говоря, Дракула кивком головы и легким движением пальцев левой руки учтиво пригласил незваных гостей во дворец. Много читая и насмотревшись фильмов о Дракуле, ребята не решились ему отказать и молча последовали за ним. Вместе они вошли в огромный зеркальный зал. Именно зеркальный: все стены, пол и даже потолок были сделаны из зеркал, в которых ребята увидели свое отражение со всех сторон. Также в зеркалах был виден большой стол с железными тарелками, кубками, графинами, и… больше ничего и никого! Но реально, гладя перед собой, дети видели, как множество других вампиров, у которых изо рта торчали большие острые клыки, сидели за этим столом и ужинали… дохлыми крысами. Перед ними стояли железные кубки, в которых было налито явно не вино… Стояла полная тишина. И сквозь нее было слышно противное чавканье и жуткий хруст крысиных костей на зубах вампиров… Они смотрели на гостей жадными глазами…

Король Тьмы снова движением пальцев пригласил путешественников присоединиться к вечерней трапезе.

Маша чуть не упала в обморок.

– Я что, должна есть этих гадких крыс? – с ужасом спросила она.

– Тс-с-с! – зашипел Васька. – Я читал, что с ним лучше не спорить. Давайте хотя бы сделаем вид, что рады его приглашению.

– А дальше что? Ну не будем же мы пить кровь! – рассуждала Даша.

– А я вообще крови боюсь, – признался Мишка.

– Да тихо вы! Я все придумал, – продолжал шепотом Васька. – Если заставят пить кровь – заткните нос и делайте вид, что пьете и превращаетесь в таких же чудовищ. Все смотрите на меня!

Васька смело шагнул к столу. Друзья робко последовали его примеру. Дракула одобрительно кивнул головой. Затем щелкнул пальцами – и в комнате появился все тот же Кошмарик-Душилкин. Впереди себя он толкал небольшой столик на колесах, на котором стоял железный поднос с пятью пустыми кубками. Поравнявшись с Королем Тьмы, Кошмарик Душилкин снова исчез, оставив столик и все, что на нем было.

Дракула, повыше задрав рукав мантии, медленно провел ногтем по запястью. Из него начала капать черная кровь. Крупными каплями она попадала в один из привезенных кубков. Мишку сильно затошнило, но он постарался справиться с этим чувством. Он все время успокаивающе говорил себе:

– Это сон… Я сплю… Это не по-настоящему… Это просто сон…

Наполнив своей кровью один кубок, Дракула принялся заполнять и остальные. Ребята понимали, что кубки предназначались для них. Они в ужасе наблюдали за этими действиями и представляли, что если они сейчас откажутся выпить их содержимое, то эти жуткие рожи, поедающие дохлых крыс, сами набросятся и разорвут их. Когда последний кубок был полон, Васька понял, что пора действовать. Он первый взял кубок в руки и прислонил к своим губам… Сделав вид, что он немного отхлебнул, Васька начал корчить невообразимые физиономии. Кубок выпал у него из рук, и сам он упал на зеркальный пол, якобы мучаясь от боли…

Дракула с дикой ухмылкой наблюдал за Васькиными движениями. Когда Васька открыл глаза и увидел на полу свое отражение, он понял, что Короля тьмы так просто провести нельзя. Тогда он быстро вскочил на ноги и с криком: "Делайте как я!" – бросил следующий наполненный кровью кубок в одну из зеркальных стен. Зеркало треснуло и в нем появилось многоликое кровавое изображение детей. Ребята тут же сообразили, что имел в виду Васька. Они стали хватать со стола железные тарелки, кубки, кувшины и швырять их с силой в разные стороны. Зеркала разбивались со страшным грохотом. Вампиры и сам Дракула не ожидали такого напора от детей. С диким криком "Вперед!" Васька побежал к выходу из замка Тьмы. За ним быстро, отстреливаясь все теми же тарелками, последовали остальные друзья.

Вернувшись в длинный коридор, ребята увидели раковины с кранами, которые обычно устанавливаются в ванных комнатах и предназначены для умывания. Краны были открыты, и из них лилась чистая вода, которая была как раз кстати, так как руки детей были перепачканы черной кровью. Ребята умывались и бурно обсуждали поединок с вампирами.

– А я ему ка-а-а-к дам! А он ка-а-а-к брякнется! – хвастался Васька.

Разумеется, друзья сейчас считали его героем. Ребята несказанно радовались своей победе и громко смеялись. Но на этом их приключения еще не закончились. Они вновь пошли по коридору. И снова тупик. На этот раз путь преграждал каменный леопард.

– О, нет! – взмолился Петька. – Еще одного бешеного лифта я не выдержу!

Не только Петьке, но и всем остальным не хотелось повторить ощущения, которые еще были свежи в памяти героев.

– Ребята, смотрите! Здесь есть лестница! – закричал Мишка Смекалкин.

Путешественники наклонились и за головой леопарда, чуть левее, увидели винтовую лестницу, ведущую наверх.

– Ура-а-а-а! – закричали они, обрадованные тем, что кошмар на бешеном лифте больше не повториться. Они аккуратно перелезли через каменную статую и устремились вверх. Ступеньки лестницы все также слабо освещали яркие звезды. Ребятам казалось, что звездное небо преследовало их везде, на каком бы уровне от земли они не находились.

Лестница была настолько узкой, что могла вместить по ширине только одного человека. Герои неспеша поднимались друг за другом. Ступенек через пятьдесят они услышали позади неприятное жужжание.

– Это еще что? – воинственно спросил Васька. Борьба в зеркальном зале придала ему дополнительную смелость.

Звук приближался и становился все громче и громче. И тут даже Васька застонал от страха:

– О нет! Только не это!

За ними летела… бормашина. Да! Да! Именно та машина, которой врачи сверлят больные зубы.

– А-а-а-а! – закричали ребята и стали пытаться прыгать через ступеньку, быстро поднимаясь вверх. Они бежали изо всех сил, а машинка летела "по пятам", почти догоняя. Навстречу им с бешеной скоростью полетели шприцы с огромными иголками, а откуда-то сверху начали атаковать щипцы, которыми стоматологи выдергивают зубы. Они тоже были огромного размера и страшно щелкали… И вдруг большие и сильные руки сгребли детей "в охапку" и резко выбросили на улицу.

Все… Кошмар закончился. Ребята, с вытаращенными от ужаса глазами, мокрыми от пота волосами и одеждой, стояли на заснеженной площадке перед головой циклопа. На улице не было фонарей. Только светящаяся табличка с надписью "Замок страха", звездное небо над головой и полная луна… Путешественники медленно направились прочь от этого места. Оглянувшись, они увидели, что "голова" погрузилась в сон. Ее единственный глаз был закрыт, а из ушей доносилось слабое посапывание. Вокруг не было ни души.