Неподалеку от реки Миссисипи, в маленькой скалистой котловине, затерявшейся среди заросших зеленью холмов, разбили лагерь два индейца. На первый взгляд, они могли сойти за пауни, поскольку их волосы свободно ниспадали на плечи, а набедренные повязки, штаны и мокасины, которые они носили, были сшиты на манер этого племени. Даже колчаны с луками и стрелами были делом рук мастеров пауни. Однако тот факт, что индейцы тщательно скрывались неподалеку от поселка скиди пауни, свидетельствовало, что они были не теми, на кого хотели походить.

Так на самом деле и было. Это Хитрый Змей и его приятель Ша'па притаились неподалеку от поселка скиди. Через несколько дней после рождения сына Хитрый Змей отправился в поход, чтобы выполнить обещание, данное Великому Духу. Он обязался увести у пауни их лучшего коня, если жена подарит ему мальчика. Великий Дух выслушал просьбу, значит обещание надо было выполнять.

Хитрый Змей не сообщил о своем намерении вахпекутам. Наверняка нашлось бы много охотников сопровождать его в походе, поскольку удача неизменно сопутствовала ему и множила славу, но тогда он был бы вынужден увести значительно большее число лошадей, а ведь речь шла только об одном, самом лучшем, охраняемом особо тщательно. Индейцы равнин держали своих любимых рысаков в поселках неподалеку от хижин, чтобы иметь их под рукой в случае необходимости. Чтобы увести лучшего коня, Хитрый Змей должен был незаметно пробраться в поселок пауни, а потом также тайком уйти вместе с конем. Большое число участников похода затруднило бы выполнение рискованной операции. Хитрый Змей предложил участвовать в ней только своему другу детства Ша'па, который в свое время помог ему освободить из плена захваченную пауни сестру. Ша'па принял предложение не колеблясь.

Друзья не взяли в поход своих лучших лошадей. Конечно, благодаря мустангам, они добрались бы до поселка быстрее, но во время подхода к нему животных надо было где-то спрятать. Это было сложно и небезопасно. Если бы пауни обнаружили неподалеку от поселка чужих лошадей, это могло перечеркнуть все планы. Кроме этого, надо было считаться с возможностью преследования, и тогда могло случиться так, что у вахпекутов просто не осталось бы времени, чтобы взять лошадей из укрытия. Вот почему они в соответствии с обычаем пошли пешком, рассчитывая, что обратный путь преодолеют уже на украденных скакунах.

Пеший поход к поселку скиди пауни занял около трех недель, во время которых друзья четыре раза меняли стертые мокасины на новые. Дорога частично пролегала через территории враждебных племен омаха и понка, но, к счастью, поздняя осень не была временем большой охоты. Поэтому Хитрый Змей и Ша'па без приключений проскочили через земли неприятелей, питаясь всухомятку. Только в скалистой котловине, поблизости от поселка скиди они переоделись в одежду пауни, добытую во время военных походов. Свою же старательно спрятали в скалах.

В течение трех дней ходили они на разведку вокруг вражеского поселка. Большой табун лошадей на пастбище свидетельствовал о том, что пауни были дома. Поля после сбора урожая уже опустели. За палисадниками, окружавшими дома, можно было видеть женщин, работавших по хозяйству или занимавшихся детьми. Большинство мужчин в связи с переменой погоды наверняка находилось в землянках.

Вернувшись из разведки в укрытие в скалистой котловине. Хитрый Змей и Ша'па накрылись волчьими шкурами. После продолжительной солнечной погоды утром поднялся порывистый ветер. Была уже поздняя осень. Ветер дул с востока, где на горизонте начали собираться черные тучи.

— Хо! Наверное, Великий Дух выслушал наши просьбы! Наконец-то погода меняется, — сказал Хитрый Змей, глядя на север.

— Холод становится все ощутимее. Может, подходит близзард? — предположил Ша'па.

— Рановато еще для снежной бури, — ответил Хитрый Змей. — Только бы не прекратился ветер, он нагонит тучи. Темная ветреная ночь благоприятствовала бы нашим планам!

— Да, это то, что нам нужно, — повторил Ша'па.

— До наступления сумерек мы должны подойти к поселку. Может, наконец, наступающая ночь будет благоприятствовать нам, — сказал Хитрый Змей.

А ветер тем временем не прекращался ни на минуту. Тяжелые оловянные тучи закрыли горизонт, обволакивая землю преждевременной чернотой. Оба вахпекута блестевшими глазами смотрели на него. Каждый мысленно умолял Духа-Покровителя о помощи, обещая дополнительные жертвы Великому Духу.

Хитрый Змей уже обдумал план нападения. До того, как отправиться в поход, он узнал расположение поселка скиди пауни. Часто вечерами молодой офицер говорил о пауни со своим свояком, Смелым Соколом. И наслушался об их славных воинах и великолепных скакунах. Смелый Сокол научил Хитрого Змея обуздывать диких мустангов, поскольку пауни считались прекрасными наездниками. Благодаря Смелому Соколу выучил много слов на языке пауни. И сейчас был готов использовать все полученные от свояка сведения.

Хитрый Змей еще раз посмотрел на небо, потом поднялся и сказал:

— Пора, идем!

Они надели колчаны. Проверили, легко ли вытаскиваются ножи из ножен, засунули дубинки за пояса, поддерживавшие набедренные повязки. Укутанные в волчьи шкуры, они вышли из скалистой котловины на равнину и тихо, словно духи, направились к поселку. Прежде чем наступила темнота, друзья уже были на кладбищенском холме. Пауни уже привели в порядок могилы своих мертвых, вытоптанные санти дакотами во время нападения.

Хитрый Змей и Ша'па притаились на краю святого холма. Поселок уже погрузился в преждевременный вечерний мрак. На ближайшем пастбище пасся табун мустангов. У костра, горевшего рядом с шалашом, находились стражники. Неподалеку от огня вертелось несколько собак.

Хитрый Змей и Ша'па, убедившись, что караульные им не угрожают, сосредоточили внимание на поселке. Дворы между землянками уже опустели. Из отверстий в куполообразных крышах выходил дым, пронизанный яркими искрами. Было время главной трапезы.

Ветер усиливался. Под его резкими порывами гнулись деревья на кладбищенском холме, шелестели листья. Несмотря на ранний час, сгустилась темнота.

— Пошли! — сказал Хитрый Змей, наклонившись к другу.

Они устремились вниз по склону. Поселок был расположен у самого берега реки. Со стороны степи его окружал палисад из толстых жердей. Вахпекуты быстро подбежали к ограждению. В ходе разведки они установили, что ночью вдоль палисада ходили стражники. Воспользовавшись временем вечерней трапезы, Хитрый. Змей и Ша'па бежали крадучись, пока не достигли берега реки, который круто спускался к воде. Здесь палисад кончался.

Друзья быстро сняли волчьи шкуры. Пока Ша'па сворачивал их в узлы, чтобы бросить в реку, Хитрый Змей распустил ремень, которым был опоясан, и привязал один конец его к жерди палисада. Потом, держась за ремень, начал спускаться с обрыва. Мгновение он висел в воздухе, осторожно сдвигаясь к воде. Наконец, медленно погрузился в нее. Его пронзил ледяной холод. Он дернул плечом. Это был знак Ша'па.

Вскоре вахпекуты уже плыли вниз по реке до того места, где быстрое течение образовывало у берега маленький естественный заливчик. Пауни использовали это место для забора воды и купания. И раскопали обрывистый берег, который плавно спускался к реке.

Окоченев от холода, друзья медленно приближались к погруженному в темноту берегу. Река становилась все мельче. Вот они уже опустились на четвереньки, высунув головы из воды. Наконец, прикорнули на песчаном берегу, вглядываясь и прислушиваясь. Никого вокруг не было, только ветер гулял во мраке.

Они выползли на отмель, затем медленно направились по мягкому песчаному склону. Вскоре перед ними замаячили силуэты домов. Крадучись, они направились в их сторону.

Рядом с некоторыми домами еще стояли сделанные из веток летние беседки, где мужчины отдыхали в знойные дни. Хитрый Змей и Ша'па проскользнули в ближайшую. Убедились на ощупь, что из нее уже вынесли лежанку. Значит, можно было притаиться и дождаться ночи.

Время тянулось медленно. Хитрый Змей и Ша'па вслушивались в звуки, доходившие из глубины поселка. Улавливались обрывки разговоров проходивших неподалеку мужчин, женский смех, лай собак.

Хитрый Змей знал поселок скиди пауни не только по рассказам Смелого Сокола. Молодой вахпекут сам дважды пробирался сюда, пытаясь освободить сестру, захваченную этим племенем. И потому знал, где искать землянку вождя. Это было исключительно важно: по соседству от него жил Красная Рука, известный тем, что был обладателем необыкновенно резвого скакуна. На левой половине зада лошади была нарисована красной краской открытая ладонь. Этого великолепного мустанга и решил выкрасть Хитрый Змей.

Постепенно голоса в поселке стихли. Дымы, поднимавшиеся над крышами, развеял ветер. Это означало, что очаги в землянках уже погасли. Пауни ложились спать. Лишь время от времени где-то раздавался вой собаки, который подхватывали другие дворняги, шнырявшие по поселку. Потом снова наступала тишина.

Около полуночи Хитрый Змей толкнул своего товарища и прошептал:

— Наверное, уже заснули. Первый сон лучше всего закрывает глаза. Мы можем идти.

— Ты хорошо говоришь, начинаем! — согласился Ша'па.

Они выскользнули из беседки. Хитрый Змей шел первым. Он осторожно пробирался от хижины к хижине, которые в этом большом поселке были выстроены нерегулярно. Друзья уже высовывались из-за землянки, когда Ша'па чуть было не споткнулся о кобеля, который вырос перед ними, будто из-под земли. Пес угрожающе зарычал. Оскалившись, он бросился на Ша'па, который сильным пинком отбросил его от себя. Хитрый Змей мгновенно обернулся и потряс ожерельем, висевшим на шее. Ощетинившаяся собака еще некоторое время ворчала, скалилась, но вскоре, услышав треск погремушки, успокоилась.

Хитрый Змей и Ша'па вновь заскользили между хижинами. Ветер свистел, заглушая звуки шагов, поэтому они слишком поздно заметили приближавшихся стражников. Их было трое. Хитрый Змей и Ша'па как раз высовывались из-за хижины. Они тотчас же отпрянули, прижались к стене и вытащили ножи из ножен. Если стражники заметили их, они погибли.

Закутанные в шкуры стражники прошли в нескольких шагах от вахпекутов. Хитрый Змей и Ша'па затаили дыхание. Они еще долго прижимались к стене. Только придя в себя, друзья отправились, крадучись, дальше.

Теперь они шли значительно медленней. Хитрый Змей знал этот район. Это был центр поселка, где жили заслуженные и зажиточные пауни. Перед вместительными многосемейными землянками хлопали на ветру эмблемы воинов и сановников племени, прикрепленные к высоким, вбитым в землю жердям прямо у входов, напоминавших тоннель. Рядом с землянками находились загоны для любимых коней.

После непродолжительных поисков Хитрый Змей увидел самую большую землянку в центре поселка. Перед тоннелеобразным входом были установлены на треноге символы звезд и солнца. С жерди на крыше свисали скальпы. Это был дом вождя пауни, В нескольких десятках шагов от него находилась землянка Красной Руки. Сбоку располагался крытый загон для лошадей.

Хитрый Змей наклонился к уху друга.

— Это именно тот дом! — тихо сказал он.

Наклонившись, друзья проскочили через свободное пространство и прижались к задней стене землянки Красной Руки. Хитрый Змей с помощью Ша'па первым взобрался на овальную крышу, затем помог подняться товарищу. Они медленно поползли к круглому отверстию, которое размещалось посредине.

Хитрый Змей заглянул внутрь хижины. Внизу, прямо напротив отверстия догорал костер. Хитрый Змей глубже погрузил голову. Его охватил теплый удушающий чад. Вокруг костра никого не было. От стен, у которых находились отделенные занавесками лежанки, доходило дыхание спавших. И тут Хитрый Змей услышал тихое фыркание лошади. Посмотрев направо, он почувствовал, как у него перехватывает дыхание. Будто зачарованный, смотрел вахпекут на скакуна, огороженного жердями, лежавшими на раздвоенных, вбитых в землю шестах. Хитрый Змей сразу догадался, что это и был знаменитый конь Красной Руки.

И только спустя несколько минут осознал, что вожделенный рысак находится в землянке, а не в загоне, начав спешно решать, как быть дальше. Если он хотел заполучить этого коня, то надо было забираться в хижину, где спали пауни. Достаточно одному из них проснуться, как будет тревога! Тогда Хитрому Змею не уйти от врагов. Риск был огромен, но это-то и подымало его дух. Чего стоит боевое приключение без отчаянных поступков? Именно они и приносили славу воину!

Хитрый Змей осторожно отполз от отверстия. Его глаза блестели. Наклонившись к неподвижному Ша'па, он тихо сказал:

— Сунка вакан, которого я хочу увести, в землянке. Я войду в нее. Ты иди к загону. Приготовь два сунка вакан и жди меня. Если в землянке подымется шум, и я не появлюсь, то, не мешкая, убегай один. Иди прямо на север. Там найдешь выход из поселка.

— В случае тревоги я приду к тебе на помощь! — возразил Ша'па.

— Если я сам не смогу вырваться из рук пауни, то меня наверняка убьют. Ты не сможешь. предотвратить это, и потому сделай так, как я тебе сказал. Возьми мой колчан. Ну иди, не теряй времени. Будь осторожен!

Ша'па взял колчан Хитрого Змея и начал спускаться с крыши. В эту минуту пошел снег с дождем. Хитрый Змей взглянул на небо.

— Спасибо тебе, Великий Дух! — прошептал он и сунул ноги в отверстие на крыше.

Хитрый Змей начал медленно погружаться в отверстие, наконец, он повис, держась обеими руками за его края. Прямо перед ним тлел огонь. С минуту Хитрый Змей прислушивался, после чего принялся постепенно раскачиваться. Овальную крышу землянки подпирали четыре центральные столба, соединенные горизонтально уложенными толстыми досками. Хитрый Змей качался в воздухе, пока не зацепился ногами о балку. Тогда он продвинул по ней ноги до колен. Одно движение, и вот он повис уже головой вниз. Чтобы опереться о балку, продвинуться к столбу и спуститься, времени потребовалось немного.

Хитрый Змей бросил в догоравший костер песок, взятый с земляного пола. Стало еще темнее. Собак в землянке не было. Теперь он шаг за шагом приближался к ограде, за которой стоял рысак. И, наклонившись, прошел под перекладиной.

Конь отступил и тихо фыркнул. Хитрый Змей быстро подскочил к нему и ладонью накрыл ноздри. Конь начал коситься, перебирать ногами, но Хитрый Змей сильнее стиснул ладонь. Одновременно другой рукой он поглаживал животное по грациозной шее и шептал: «Т-с-с, т-с-с…»

Успокаивая коня, Хитрый Змей еще и осматривал темный загон. Наконец, он заметил арканы, висевшие на кольце, вбитом в стену. Перестав поглаживать лошадь, молодой воин взял аркан. Трижды сильно дунув в раскрытые ноздри лошади, он быстро перевязал арканом ее нижнюю челюсть. Животное перестало сопротивляться. Хитрый Змей, держа аркан у морды лошади, подошел к ограждению, снял перекладину с раздвоенных сверху жердей и положил ее на землю. Потом осторожно вывел коня из загона. Вдруг рысак затряс головой и сильно заржал.

В глубине комнаты послышался громкий зевок. Хитрый Змей окаменел и притаился справа, за лошадью.

Из-за занавески вышел рослый мужчина. С задней части его выбритой головы свисал скальповый локон. Мужчина был одет лишь в набедренную повязку. Он медленно подошел к догоравшему костру и бросил в него немного хвороста. В хижине стало светлее. Только теперь Красная Рука заметил своего коня, находившегося за оградой. Животное снова тихо заржало.

Красная Рука подошел к скакуну. При виде аркана, свисавшего с нижней челюсти лошади, он удивился еще сильнее. В эту минуту Хитрый Змей выскочил из-за лошади и ударил Красную Руку дубинкой по голове. Оглушенный Красная Рука даже не успел упасть: Хитрый Змей удержал его и оттащил в загон. Там он связал пауни ремнями и сунул в рот кляп. Потом правой рукой вытащил из ножен за поясом стальной нож чиппева и наклонился над врагом. Левой рукой он схватил его за локон. В глазах Хитрого Змея появился злой блеск. Стальное острие на мгновение повисло над головой Красной Руки. Однако он отрезал только длинный локон, не снимая скальпа. Воин, который без борьбы потерял в собственном доме скальповый локон, навсегда становился посмешищем.

Хитрый Змей обернул локон вокруг рукоятки своей дубинки, сунул ее за пояс и подошел к лошади. К счастью, никто больше не проснулся. Держа аркан накоротке, он вместе с конем погрузился в темноту туннелеобразного выхода.

Тем временем дождь на дворе перешел в снежную поземку. Как только Хитрый Змей вместе с лошадью оказался перед хижиной, из укрытия высунулся Ша'па. Видя, что его товарищ ведет коня, он тоже взял одного и выскользнул с ним из загона. Не говоря ни слова, он подал Хитрому Змею попону, тот только кивнул и пошел первым, ведя коня. Удалившись от землянки, они сели на лошадей и укрылись попонами.

Друзья медленно покидали поселок, по которому гуляла снежная поземка. Куполообразные крыши стали белыми, хлопья влажного снега кружили в воздухе.

Хитрый Змей и Ша'па беспокойно прислушивались, оглядывались, но ночную тишину нарушал лишь стон ветра. Вскоре они были уже на окраине поселка, где гнездились беднота и отбросы племени. Здесь они начали понукать лошадей. Поземка была их союзником. Они не встретили даже стражников, обходивших поселок. Наконец, друзья проскочили последние жалкие лачуги. Потом проскользнули между огородами и табуном.

Хитрый Змей и Ша'па отправились прямо на север. Отдохнувшие и накормленные лошади резво мчались по открытой степи. Теперь вахпекутам уже не надо было опасаться погони. Снежная поземка сразу же стирала следы копыт, а Красная Рука не знал, кто лишил его скальпового локона.