Знамя химеры

Александров Алексей

Империя эльфов на вершине своего могущества. Люди, гномы и орки склонились перед величием эльфийских владык. Но близится новое время — время меча, время топора, сумеречное время войны и смуты.

Все, кто был тебе дорог, мертвы. Все, во что ты верил, оказалось ложью. Еще вчера ты был наследным принцем, а теперь отчаянно борющийся за жизнь изгой. Но в твоих жилах течет кровь императоров эльфов и правителей орков. Ты должен выжить! Назло врагам и вопреки судьбе. Ты должен выжить и отомстить. Но какова будет цена?

Империя эльфов на вершине своего могущества, но дальше… пропасть.

Часть первая

За честь короны, мы умрём…

Глава 1

Утро эльфийской казни

Скоро рассвет. С первыми лучами солнца, стряхнув с себя покрывало ночи, город проснётся. Но пока город спит и видит сны. Его сон, защищённый тройным кольцом крепостных стен, спокоен и крепок. Этот город стар, он очень стар, но подобно своим создателям — эльфам — не дряхлеет со временем. Стены его бастионов и домов не покрывают морщины трещин, башни дворцов блестят золотом, а в многочисленных парках и скверах цветут растения, собранные со всех концов раскинувшейся на большую часть континента империи.

Скоро рассвет. Наверное, я увижу солнце последний раз в этой жизни. День обещает быть крайне насыщенным. Нас ждёт суд, приговор, залп лучников и чернота забвения. Справедливый суд. Ха! Приговор мне уже вынесен и оглашён. Эльфы оказали невиданную для полукровки честь, приговорив меня к «ветру стрел». Сегодня в полдень. Казнят как равного себе. Сволочи! Лицемерные ушастые сволочи! Им было мало победить, решили сделать из моей казни концерт на потеху публике. Применить казнь, предназначенную для принцев эльфийских домов. Можно подумать, хоть одного из этих спесивых ублюдков когда-то казнили! Скоро рассвет…

Странно знать время своей смерти, странно и страшно. В битве на страх не оставалось времени, а ведь эта была моя первая битва! Похоже, она останется моей единственной битвой.

Глава 2

Гонец

Тремя месяцами ранее.

Скоро рассвет. Как болит голова и хочется пить! Похоже, мешать вино, пиво и «воду орков» было дурацкой идеей. Кстати, где я нахожусь? Чуть-чуть, буквально на волосок, раздвигаем ресницы и, стараясь не делать головой резких движений, с любопытством разглядываем обстановку. Хм. Похоже, это моя комната, но она как-то странно выглядит: если раньше в ней был просто бардак, то теперь — первородный хаос. Одежда и бумаги вперемешку с пустыми бутылками разбросаны по всей комнате. Из оружейного сундука, перевёрнутого набок, вывалены доспехи. На стене чернеет пятно — похоже, поработала магия. И как я буду всё это убирать?

Когда мне было лет десять, убирающий мою комнату слуга нашёл много интересных вещей, которые считались потерянными. В том числе свиток с каким-то боевым заклинанием. Проверить, с каким — мне не удалось. А жаль, всегда мечтал снести одну из стен своей комнаты. После этого меня ждала лёгкая экзекуция от отца и наставительная лекция от матери. Все мои оправдания, что это были боевые трофеи и случайные находки, были игнорированы. После этого случая в своей комнате я всегда убирался сам. Ещё бы, только допусти постороннего человека, копаться в моих вещах и бумагах!

Глава 3

Подготовка к походу

Посланник императора наделал шуму в замке.

Ольден, срывая голос, гонял слуг, стараясь навести подобие порядка в тронном зале. Я, найдя в своей комнате наименее пострадавшую одежду, оделся и стал ему помогать. Не прошло и часа, как на взмыленных лошадях в окружении охраны прибыл дядя. К его приезду нам удалось совершить маленький подвиг, приведя тронный зал в надлежащий вид. Войдя, он окинул его придирчивым взглядом, после чего подошёл к нам и совершенно не по-королевски погрозил сжатым кулаком. Затем проследовал к трону. Гонец вошел в зал и, согласно этикету, опустившись на одно колено перед королём, протянул свиток. Свиток был перевязан красным шнуром и скреплён императорской печатью.

Дядя, сидя на троне, углубился в чтение свитка. По мере прочтения лицо его становилось мрачнее и мрачнее. В зале стало непривычно тихо. В гнетущей тишине он позвал слугу с письменными принадлежностями. Быстро набросал ответ и скрепил его печатью.

Получив ответ, гонец поклонился и покинул зал, у ворот его ждали свежие лошади. С уходом гонца все взгляды были устремлены в сторону короля, было ясно, что королевство ожидает война. Но с кем?

Встав с трона, король окинул притихший двор хмурым взглядом, на секунду его взгляд остановился на нас с Ольденом.

Глава 4

Битва

— Скоро рассвет, как ты думаешь, сколько их там? — хмуро спросил Ольден; в последний месяц он вообще редко улыбался. Да и я, признаться, тоже.

Мы сидим прямо на земле, около походного шатра. Вокруг встревоженным ульем гудит просыпающийся лагерь. В предвкушении нашей первой битвы, спать мы не ложились. Дядя и Лорд-маршал обладали большим опытом, и, после окончания совместного с другими руководителями похода совещания, отдыхали.

— Разведчики говорят, что более ста тысяч, и к ним продолжают подходить подкрепления.

— Будь проклят Падший, их столько же, сколько и нас! — Ольден со злостью втыкает в землю кинжал. — Когда и, главное, как дракон узнал время и место вторжения?

Глава 5

А гибнуть во цвете, уж лучше при свете…

Столица Рассветной империи

Двери отворяются. Входят два эльфа-стражника в цветах императорского дома.

На мой вопросительный взгляд один из них утвердительно кивает головой:

— Пора, Ваше высочество.

Часть вторая

Эльфийская кровь

Глава 15

Возвращение

Железный холм оживал. Стремительно разбирались обгоревшие развалины, с невероятной быстротой каменщики восстанавливали измочаленные каменным градом бастионы. По долине, всё ещё сохранившей следы недавней битвы, потянулись нити многочисленных торговых караванов.

Быстрыми размеренными шагами Артис стремительно двигался по подземному коридору, широкому, словно улица в столице империи. Встречные гномы и эльфы спешили отдать ему положенный в таких случаях приветственный поклон, но он мало обращал на них внимание. Встречных эльфов становилось всё больше, их одежды и оружие стало выдавать в них представителей Старших Домов. Свернув в один из коридоров, Артис оказался рядом с богато украшенной дверью, около которой застыли двое стражей в зелёных одеждах Императорского Дома.

Стражники уже хотели припасть на одно колено для приветствия своего господина, но он величественным жестом остановил их.

— Леди на месте? — спросил Артис, когда стражники услужливо распахнули двери в его покои.

— Они не выходили, господин, — кивнул головой один из эльфов.

Глава 16

Тень ворона

В легендах это выглядит иначе: стоит наследнику престола вступить в столицу, пришпорить коня, пару раз взмахнуть мечом и произнести пламенную речь, как народ, достав запрятанное по тайникам оружие, радостно встаёт под его знамёна и идёт бить врагов.

К сожалению, в реальности всё происходит не так, как в легендах.

Стол был завален бумагами; их было столько, что поверхность из морёного дуба была не видна из-за кипы докладов и отчётов: донесения с востока, донесения с запада, доклады с юга. Вот уже пятый день я разбирал эти горы бумаг. Глок ошибался: у гильдии была не просто хорошая, а замечательная шпионская сеть. Гигантским спрутом она раскинула свои щупальца по всем уголкам королевства, а не только в столице. Теперь я прекрасно понимал своего дядю и его предшественников: такую силу лучше иметь среди своих друзей, нежели в стане врагов.

— Тебе не надоело копаться в этих бумажках? — подошедшая сзади Дэя обняла меня за плечи.

— «Надоело» — это не то слово, — мрачно хмыкнул я и принялся читать очередной доклад.

Глава 17

Жребий брошен

Нахохлившийся от холода ворон вольготно расположился перед шатром, над которым трепетало полотнище потрёпанного знамени с восходящим солнцем.

Чёрные бусинки глаз внимательно наблюдали за копошившимися вокруг эльфами, поэтому, когда один из них запустил в него камень, он успел вспорхнуть с земли. С резким, пронзительным карканьем ворон полетел в сторону присыпанного первым снегом холма, где уже пировали его наглые сородичи, важно расхаживая около раскачивающихся на виселицах мертвецов.

— Ненавижу этих проклятых птиц, — пробормотал герцог Уриэль, бросив на землю второй камень. — Они мои постоянные спутники. Иногда мне кажется, что они шпионят за мной.

— Это невозможно, милорд, — улыбнулся его собеседник, в свободном чёрном одеянии, которое так любят маги.

Герцог вернулся в свой шатёр, маг последовал за ним.

Глава 18

Самая долгая ночь

Мезамир бесшумной тенью появился из-за очередного поворота подземного хода.

— Скоро выход, — сообщил приятную новость вампир.

— Давно пора! — проворчала Дэя, пытаясь избавиться от паутины в волосах. — Эльфы разбегутся от одного нашего вида.

— Надо подождать остальных. Всё тихо? — спросил я вампира. — Нас не встречают?

— Несколько крыс, пара пауков — больше никого нет.

Глава 19

Мелкая ставка

Десять лет жизни за сутки спокойного сна!

С трудом сдираю с себя дорогой, но жутко неудобный костюм. Пара пуговиц, не выдержав моего яростного напора, отрываются и улетают куда-то в сторону.

К Падшему раздеваться!

Не снимая сапог заваливаюсь на такую манящую кровать и, обхватив руками мягкую подушку, закрываю глаза.

Ночь и последовавший за ней день вымотали меня до предела, даже на стенах Железного холма я так не уставал. Пришлось показаться на глаза моему «возлюбленному» народу. В городе праздник — а как же: пришёл наследник престола и освободил их от эльфов! Сегодня они ликуют, а через пару дней будут меня проклинать. А ещё через две недели будут также ликовать, приветствуя герцога. Или не будут?